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Conférence SEC : la fin de la suprématie d’Alabama ?

Alabama et Georgia se partagent le titre de champion de SEC depuis 5 ans : les destins du Crimson Tide et des Bulldogs sont-ils encore irrémédiablement liés en 2019 ?

Crédit photo : Jason Getz-USA TODAY Sports

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Prédictions 2019 dans la conférence SEC

Champion 2019 : Alabama.
Champion de division East : Georgia.
Champion de division West : Alabama.
MVP : QB Tua Tagovailoa, Alabama.
Meilleur joueur offensif : RB Ke’Shawn Vaughn, Vanderbilt.
Meilleur joueur défensif : DE Nick Coe, Auburn.
Freshman de l’année : RB John Emery, LSU.
Prospects NFL à suivre : QB Tua Tagovailoa (Alabama), WR Jerry Jeudy (Alabama), OT Andrew Thomas (Georgia), DT Derrick Brown (Auburn), DE Raewkwon Davis (Alabama), LB Jacob Phillips (LSU), LB Dylan Moses (Alabama), K’Lavon Chaisson (LSU), S Grant Delpit (LSU), CB C.J. Henderson (Florida).

Du 10 août au 22 août 2019, The Blue Pennant vous a présenté les principaux programmes de la conférence SEC :
Alabama Crimson Tide
Arkansas Razorbacks
Auburn Tigers
Florida Gators
Georgia Bulldogs
LSU Tigers
Missouri Tigers
– South Carolina Gamecocks (à venir)
Texas A&M Aggies
Tennessee Volunteers

Tour d’horizon dans la conférence SEC

Une finale jouée d’avance ?

C’est presque un vrai paradoxe. Considérée comme la conférence la plus huppée et la plus dense en talent du Power 5, la SEC semble aussi se distinguer par son côté disparate. Car qui pourrait disputer la suprématie annoncée d’Alabama et de Georgia dans leur division respective ?

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Oui, Florida a une chance, avec en plus une confrontation face aux Bulldogs, sur terrain neutre à Jacksonville. Oui, LSU et Texas A&M ont des arguments pour surprendre, au vu de leur défense et du développement continu de leur quarterback. Oui, Auburn a déjà réussi à mâter ‘Bama lors de l’Iron Bowl, comme en 2017. Mais sur le papier, l’escouade du Tide et des Dawgs est tellement riche que même en gagnant une bataille, les opposants ne sont pas sûrs de gagner la guerre de la saison régulière, et son allure de marathon.

L’Ouest vraiment plus forte ?

L’autre question qui se pose concerne l’écart de niveau entre les deux divisions. Et dans le sillage de ‘Bama, l’Ouest a l’air plus fringant et en capacité de qualifier au moins quatre équipes pour un bowl du Nouvel An. Mais cette impression est-elle fondée ?

On est en droit de se le demander, au vu des bilans de 2018. Non content d’aligner plus de programmes à au moins six victoires (six contre cinq pour les voisins), l’Est a aussi remporté le duel des « cross-divisionals », avec neuf manches en sa faveur, contre six pour l’Ouest. Certes, la domination annoncée de Florida et Georgia pourraient coûter quelques plumes aux seconds couteaux de la division, mais des programmes rodés comme Missouri ou South Carolina ont des arguments pour être de belles surprises (les Tigers seront malgré tout privés de bowl pour raisons académiques, ndlr).

Mot d’ordre : stabilité

Compétitive, la SEC n’est pas forcément impatiente. Pour preuve, l’absence de changement de head coach pendant l’intersaison. Il s’agit de la seule conférence du Power 5 à ne pas avoir virer de technicien principal.

Les modifications sont plus notables en termes de coordinateur : 11 nouvelles têtes sur 28 possibles, dont l’intégralité du casting changé à Alabama, Georgia, Ole Miss et Tennessee. Six équipes ont changé de play-callers offensifs, ce qui pourrait redistribuer quelques cartes, au-delà des six nouveaux quarterbacks aux commandes (Kelly Bryant, Riley Neal, Joey Gatewood ou Bo Nix, Keytaon Thompson, Ben Hicks, Matt Corral).

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Match de l’année

30 novembre, Auburn vs. Alabama
C’est l’une des affiches incontournables de la conférence SEC et de la division Ouest. C’est aussi et surtout l’une des rares étapes piégeuses pour Alabama ces dernières années.

En 2013, l’historique Kick-Six de Chris Davis avait privé le Tide d’une finale BCS tout en permettant à Auburn d’aller défier (en vain) Florida State pour le titre. En 2017, les Tigers avaient éjecté le voisin d’une finale de conférence en dominant dans les tranchées et en allant se frotter (en vain) à Georgia pour le titre de la SEC. Les joueurs de Nick Saban savent donc que l’Iron Bowl n’est jamais à prendre à la légère, encore moins en dernière semaine de saison régulière, au Jordan Hare Stadium.

Certains matchups en font déjà saliver plus d’un, comme le duel entre la O-Line de Bama et le front-4 d’Auburn, ainsi que le jeu au sol des Tigers face au solide run stop made in Tuscaloosa.

Nos prédictions

Division East

1. Georgia Bulldogs

En 2018 : 11-3, 7-1 SEC. Champion de conférence.
Prédiction : 11-1, 7-1 SEC.
Match décisif : vs. Florida, le 2 novembre
Joueurs-clés partis : RB Elijah Holyfield, WR Riley Ridley, WR Mecole Hardman, TE Isaac Nauta, C Lamont Gaillard, LB D’Andre Walker, CB DeAndre Baker.
Joueurs à suivre : QB Jake Fromm, RB D’Andre Swift, WR Demetris Robertson, OT Andrew Thomas, G Solomon Kindley, NT Jordan Davis, LB Monty Rice, S Richard LeCounte III, S J.R. Reed, CB Eric Stokes, K Rodrigo Blankenship.
Future star : LB Nakobe Dean.

Nouvelle place forte de la division SEC Est, depuis 2017, Georgia entend bien le rester avec un groupe aussi jeune que talentueux. Bien sûr, le programme d’Athens devra gérer les changements de coordinateurs, avec les départs de Jim Chaney et Mel Tucker, mais la concurrence sera telle qu’elle devrait donner une bonne dynamique. En attaque, le quarterback Jake Fromm et son coureur D’Andre Swift seront les fers de lance, protégés par l’une des toutes meilleures lignes offensives du pays, dont le tackle Andrew Thomas, annoncé comme un futur top 10 de la draft. Des interrogations demeurent sur le poste de receveur, après le renvoi de Jeremiah Holloman, mais des projets (Pickens, Blaylock) ont de l’envergure pour le faire oublier. Défensivement, à l’exception du safety J.R. Reed, quasiment personne n’est sûr d’être titulaire. Beaucoup de jeunes sont déjà prêts à prendre le pouvoir (Davis, Stokes, Campbell) et d’autres ne devraient pas tarder à le prendre (Nakobe Dean, Nolan Smith). Même avec la progression de Florida, ne pas atteindre la finale de conférence serait un véritable échec pour les hommes de Kirby Smart.

2. Florida Gators

En 2018 : 10-3, 5-3 SEC.
Prédiction : 10-2, 6-2 SEC.
Match décisif : vs. Georgia, le 2 novembre
Joueurs-clés partis : RB Jordan Scarlett, OT Jawaan Taylor, DL CeCe Jefferson, LB Vosean Joseph, LB Jachai Polite, DB Chauncey Gardner-Johnson.
Joueurs à suivre : QB Feleipe Franks, RB Lamical Perine, WR Van Jefferson, DE Jabari Zuniga, DL Kyree Campbell, LB David Reese, CB C.J. Henderson, CB Marco Wilson, S Brad Stewart.
Future star : OT Richard Gouraige.

L’ère Dan Mullen a plutôt bien démarré en 2018. Sur le fond, Florida n’a bien sûr pas renoué avec la finale de conférence, atteinte deux fois sous la coupe de Jim McElwain. Mais sur la forme, le programme de Gainesville semble avoir retrouvé une certaine cohérence. Défensivement, les ouailles de Todd Grantham font toujours peur, à l’image du backfield défensif complet et du probable futur premier tour de draft C.J. Henderson. Mais l’attaque est aussi en net progrès, comme l’a démontré le quarterback Feleipe Franks, auteur d’une fin de saison dernière canon. Le principal challenge concernera tout de même le secteur offensif, avec 4 linemen sur 5 en fin d’éligibilité et il sera urgent de vite les remplacer. Comme lors de leur dernière campagne, les Gators peuvent atteindre le plateau des dix victoires, et pourront clairement juger de leur niveau lors du Classic de Jacksonville, face à Georgia, début novembre. La dernière confrontation avait vu les Bulldogs s’imposer avec 19 points d’avance.

3. Missouri Tigers

En 2018 : 8-5, 4-4 SEC.
Prédiction : 8-4, 4-4 SEC.
Match décisif : vs. South Carolina, le 21 septembre
Joueurs-clés partis : QB Drew Lock, RB Damarea Crockett, WR Emmanuel Hall, TE Kendall Blanton, DT Terry Beckner, LB Terez Hall
Joueurs à suivre : QB Kelly Bryant, RB Larry Roundtree, WR Jalen Knox, WR Johnathon Johnson, TE Albert Okwuegbunam, G Tre’Vour Wallace-Simms, DT Jordan Elliott, LB Cale Garrett, CB DeMarkus Acy.
Future star : LB Nick Bolton.

Missouri a soufflé le chaud et le froid pendant l’intersaison. Forts de transferts glamours, à l’image de Kelly Bryant et Jonathan Nance, les Tigers ont été douchés par un scandale académique au sein du programme sportif et se retrouvent (sous réserve d’appel) suspendus de bowl. Motivé ou pas, le programme de Columbia ne sera pas à prendre à la légère, avec un jeu au sol hyper rodé, emmené par Larry Roundtree, et un run stop effrayant, symbolisé par les deux tauliers Jordan Elliott et Cale Garrett. Comme lors de leur succès à Florida, l’année dernière, Missouri a plus que jamais les armes pour arracher des victoires surprises dans des confrontations intra-SEC et devrait clairement se battre pour le podium, quelque soit leur challenge de fin de saison.

4. Kentucky Wildcats

En 2018 : 10-3, 5-3 SEC.
Prédiction : 7-5, 3-5 SEC.
Match décisif : vs. Missouri, le 26 octobre
Joueurs-clés partis : RB Benny Snell, TE C.J. Conrad, OT George Asafo-Adjei, LB Josh Allen, S Mike Edwards, CB Derrick Baity, CB Lonnie Johnson.
Joueurs à suivre : QB Terry Wilson, RB Asim Rose, WR Lynn Bowden, OT Landon Young, G Logan Stenberg, DL Quinton Bohanna, LB Kash Daniel, LB Boogie Watson.
Future star : CB Brandin Echols.

Place au renouvellement de cycle ! Après avoir fait grandir pas mal de prospects, en défense, pour permettre à Kentucky d’obtenir une saison à dix victoires, Mark Stoops a vu beaucoup de ses défenseurs quitter Lexington pour rallier la NFL. Le backfield défensif a été le plus touché avec que des titulaires en partance, une donnée d’importance quand on voit que le jeu à la passe se développe dans la SEC. Mais ne vous y trompez pas : les Wildcats ont les armes pour répliquer. L’attaque, emmenée par Terry Wilson, a été l’une des plus imprévisibles, et la polyvalence du coureur Asim Rose, jumelé à l’explosivité du receveur Lynn Bowden, permettront de continuer dans cette voie. On notera également le retour de blessure du tackle Landon Young pour épauler efficacement d’autres cadors du poste, comme le guard Logan Stenberg ou le centre Drake Jackson. En défense, la transition s’annonce donc inéluctable, avec un temps d’adaptation plus conséquent pour le pass rush. Côté run stop, des leaders sont toujours là, à l’image du lineman défensif Quinton Bohanna ou du linebacker Kash Daniel. Dur d’imaginer Kentucky de nouveau à dix victoires mais les réceptions de Florida ou de Missouri s’annoncent épiques…

5. South Carolina Gamecocks

En 2018 : 7-6, 4-4 SEC.
Prédiction : 6-6, 3-5 SEC.
Match décisif : @ Missouri, le 21 septembre
Joueurs-clés partis : WR Deebo Samuel, OT Dennis Daley, LB Bryson Allen-Williams, CB Rashad Fenton, S Steven Montac.
Joueurs à suivre : QB Jake Bentley, RB Rico Dowdle, WR Bryan Edwards, DE D.J. Wonnum, DT Javon Kinlaw, LB T.J. Brunson, LB Sherrod Greene, CB Jaycee Horn, S R.J. Roderick.
Future star : WR Josh Vann.

Un temps considéré comme le principal rival de Georgia, dans la division Est, South Carolina a vite déchanté en 2018. Une volée concédée face aux Bulldogs, à Columbia, en ouverture de la saison et une campagne que les Gamecocks ont globalement traversé en fantôme. Si la défense a payé un trop grand nombre de blessés, et l’inexpérience de l’escouade, l’attaque a elle peiné à trouver du rythme, sous la coupe du nouveau coordinateur Bryce McClendon. Ce dernier se sait attendu, avec des stars similaires à la saison passée (Bentley comme quarterback, Dowdle comme running back, Edwards en receveur numéro 1). Le très jeune backfield défensif (Jaycee Horn, Israel Mukuamu, R.J. Roderick) devra confirmer ses bonnes dispositions de 2018 et pourra compter sur une ligne défensive riche en talent et en rotation. Pas sûr que South Carolina lutte pour les premiers rangs, mais faire mieux que les sept victoires de l’an passé n’aurait rien d’un exploit, au vu du groupe actuel.

6. Tennessee Volunteers

En 2018 : 5-7, 2-6 SEC.
Prédiction : 6-6, 2-6 SEC.
Match décisif : vs. South Carolina, le 26 octobre
Joueurs-clés partis : OT Drew Richmond, DE Kyle Phillips, NT Shy Tuttle, S Micah Abernathy.
Joueurs à suivre : QB Jarrett Guarantano, WR Jauan Jennings, WR Marquez Callaway, OL Trey Smith, LB Darrell Taylor, LB Daniel Bituli, LB Darrin Kirkland, CB Bryce Thompson, S Nigel Warrior.
Future star : OT Wanya Morris.

C’est l’année 2 de l’ère Jeremy Pruitt. Avec de belles promesses en perspective. Pour sa prise de fonction, à Knoxville, l’ancien coordinateur défensif d’Alabama a développé le secteur qu’il connait le mieux, en facilitant l’éclosion de joueurs comme les cornerbacks Bryce Thompson ou Alontae Taylor. Pas de quoi faire de Tennessee un monstre défensif, mais l’alliage des différentes pièces du puzzle pourrait être bénéfique pour 2019. Le gros problème des Volunteers aura surtout été l’attaque, car malgré un Jarrett Garantuano relativement propre au poste de quarterback, l’offense a été incapable de trouver un rythme suffisant, à la passe comme au sol. Le coordinateur Tyson Helton nommé head coach à Western Kentucky (?!), c’est Jim Chaney, ancien de Georgia qui tentera d’apporter plus de cohérence à une équipe revancharde, après avoir vécu les pires années de son histoire. Les forces majeures des Vols devraient se trouver sur la ligne offensive, avec les deux recrues phares Wanya Morris et Darnell Wright pour assister le déjà taulier Trey Smith, ou encore sur le deuxième rideau défensif, avec le pass rusher Darnell Taylor ou le quatuor de plaqueurs Bituli-Ignont-Kirkland-Peterson. Soyons clairs : ce ne sera qu’avec une attaque digne de ce nom, surtout à la course, que Tennessee pourra prétendre disputer la troisième place de la division, derrière les ogres Georgia et Florida.

7. Vanderbilt Commodores

En 2018 : 6-7, 3-5 SEC.
Prédiction : 5-7, 2-6 SEC.
Match décisif : vs. Missouri, le 19 octobre
Joueurs-clés partis : QB Kyle Shurmur, OT Justin Skule, LB Jordan Griffin, CB Joejuan Williams.
Joueurs à suivre : QB Riley Neal, RB Ke’Shawn Vaughn, WR Kalija Lipscomb, TE Jared Pinkney, DL Dayo Odeyingbo, LB Dimitri Moore.
Future star : CB Tre’ Douglas.

Depuis l’arrivée de Derek Mason comme head coach, Vanderbilt est devenu une force défensive du pays et de la conférence SEC. Mais depuis quelques mois, cette donnée tend à changer. Moins fringant défensivement, le programme de Nashville sort peu à peu des playmakers offensifs, comme le coureur Ke’Shawn Vaughn, auteur de 1 244 yards et 12 touchdowns l’année passée, mais aussi le receveur Kalija Lipscomb et le tight end Jared Pinkney. Si le transfert de Ball State, Riley Neal, arrive à concerner tout ce beau monde depuis son poste de quarterback, Vandy pourrait être un sérieux trouble-fête de la conférence. Restera aussi à négocier le sérieux turnover qui s’amorce en défense, avec un renouvellement de moitié côté titulaires, mais Mason a de beaux atouts dans sa manche, notamment sur le front seven. Il ne serait pas étonnant de revoir les Commodores participer à un bowl cette année.

Division West

1. Alabama Crimson Tide

En 2018 : 14-1, 8-0 SEC. Champion de conférence.
Prédiction : 12-0, 8-0 SEC.
Match décisif : @ Auburn, le 30 novembre
Joueurs-clés partis : QB Jalen Hurts, RB Damien Harris, RB Josh Jacobs, TE Irv Smith, OT Jonah Williams, C Ross Pierschbacher, DL Quinnen Williams, DL Isaiah Buggs, LB Mack Wilson, S Deionte Thompson.
Joueurs à suivre : QB Tua Tagovailoa, RB Najee Harris, WR Jerry Jeudy, WR Henry Ruggs, WR DeVonta Smith, WR Jaylen Waddle, OT Alex Leatherwood, OT Jedrick Wills, DL LaBryan Ray, DL Raekwon Davis, LB Anfernee Jennings, LB Terrell Lewis, LB Dylan Moses, S Xavier McKinney.
Future star : RB Trey Sanders.

Est-il encore utile de présenter Alabama ? Seul programme à avoir toujours participé aux playoffs, avec deux titres nationaux à la clé, le Crimson Tide s’avance encore l’un des trois gros favoris de cette nouvelle campagne, au prix d’un recrutement d’envergure, surtout sur la ligne offensive. Tua Tagovailoa est encore aux commandes de l’attaque et revient revanchard, après une saison canon gâchée par les erreurs et les blessures dans la dernière ligne droite. Il pourra toujours compter sur une excellente O-Line, donc, un backfield offensif encore fourni, malgré les départs de Josh Jacobs et Damien Harris, et un groupe de receveur quasi inchangé, avec le détonnant quatuor Jeudy-Ruggs-Smith-Waddle. En défense, le nouveau coordinateur Charles Kelly comptera sur une infirmerie moins remplie, avec le retour par exemple du cornerback Trevon Diggs au sein du secondary. Depuis 2008, l’équipe de Tuscaloosa n’a jamais fait moins bien que dix victoires. Une série qui a de fortes chances de se poursuivre en 2019. Avec encore les playoffs à la clé.

2. LSU Tigers

En 2018 : 10-3, 5-3 SEC.
Prédiction : 11-1, 7-1 SEC.
Match décisif : vs. Texas A&M, le 30 novembre
Joueurs-clés partis : RB Nick Brossette, TE Foster Moreau, G Garrett Brumfield, NT Ed Alexander, LB Devin White, CB Greedy Williams, S John Battle.
Joueurs à suivre : QB Joe Burrow, WR Justin Jefferson, WR Ja’Marr Chase, C Lloyd Cushenberry, DL Rashard Lawrence, LB K’Lavon Chaisson, LB Michael Divinity, CB Kristian Fulton, CB Derek Stingley, S Grant Delpit.
Future star : RB John Emery.

Attendu comme le principal concurrent de ‘Bama dans la division Ouest, l’an passé, avant un lourd revers à Bâton Rouge, LSU s’avance encore comme une force de la conférence à ne surtout pas sous-estimer. La défense de Dave Aranda a des talents à tous les étages et la colonne vertébrale Rashard Lawrence-Jacob Phillips-K’Lavon Chaisson-Grant Delpit devrait donner pas mal de maux de têtes. En attaque, Joe Burrow a globalement limité les erreurs mais devra franchir un nouveau pallier pour alimenter une escouade de receveurs de qualité, avec Justin Jefferson en vedette et le duo Ja’Marr Chase-Terrace Marshall en nouveaux tauliers. Ultra décisive l’année dernière, la ligne offensive sera une des clés pour ouvrir des brèches à la nouvelle pépite du backfield John Emery. Parlant de future star, tout le monde attend de découvrir le potentiel de la recrue 5 étoiles Derek Stingley au poste de cornerback. Bref, l’effectif de Louisiana State est complet et peut largement prétendre à un bowl majeur en 2019.

3. Texas A&M Aggies

En 2018 : 9-4, 5-3 SEC.
Prédiction : 8-4, 5-3 SEC.
Match décisif : vs. Auburn, le 21 septembre
Joueurs-clés partis : RB Trayveon Williams, TE Jace Sternberger, C Erik McCoy, DE Landis Durham, DL Kingsley Keke, LB Tyrel Dodson, LB Otaro Alaka, S Donovan Wilson.
Joueurs à suivre : QB Kellen Mond, WR Jhamon Ausbon, WR Kendrick Rogers, WR Quartney Davis, DT Justin Madubuike, CB Charles Oliver, S Derrick Tucker, S Leon O’Neal.
Future star : OT Kenyon Green.

Pour sa première année à la tête des Aggies, Jimbo Fisher a rendu une belle copie. Sa principale prouesse aura été de développer efficacement Kellen Mond au poste de quarterback. Le junior a de quoi continuer dans la bonne direction avec Kendrick Rogers, Jhamon Ausbon ou encore Quartney Davis comme cibles principales. L’intrigue offensive sera de trouver un successeur à Trayveon Williams, mangeur de ballon sur le jeu au sol l’année passée. Défensivement, le challenge est de taille, avec le défensive tackle Justin Madubuike comme seul revenant sur le premier rideau. Mais de bonnes classes de recrutement pourraient limiter la période de transition, avec l’éclosion attendue du defensive end Bobby Brown ou du safety Leon O’Neal.

4. Auburn Tigers

En 2018 : 8-5, 3-5 SEC.
Prédiction : 7-5, 4-4 SEC.
Match décisif : vs. Alabama, le 30 novembre
Joueurs-clés partis : QB Jarrett Stidham, WR Darius Slayton, DT Dontavious Russell, LB Deshaun Davis, CB Jamel Dean.
Joueurs à suivre : RB JaTarvious Whitlow, WR Eli Stove, WR Anthony Schwartz, OT Prince Tega Wanogho, DE Nick Coe, DE Marlon Davidson, DT Derrick Brown, CB Noah Igbinoghene, S Jeremiah Dinson, S Daniel Thomas.
Future star : DE Owen Pappoe.

Le chaud et le froid. Capable de faire tomber Bama, lors de l’Iron Bowl, pour une qualification inespérée à la finale de conférence de 2017, Auburn est sérieusement rentré dans les rangs l’an dernier, avec un Jarrett Stidham irrégulier au poste de quarterback. L’objectif principal de coach Gus Malzahn sera de lui trouver un suppléant pour cette nouvelle campagne, avec le redshirt freshman Joey Gatewood ou le true freshman Bo Nix pour se tirer la bourre. L’heureux élu aura encore un jeu au sol de qualité, avec le développement du coureur JaTarvious Whitlow, et un très grand nombre de cibles mobiles et explosives, avec Eli Stove, Seth Williams ou Anthony Schwartz. Là où les Tigers devraient marquer des points, c’est en défense. Le front-four est sûrement l’un des tous meilleurs au pays, avec Nick Coe, Marlon Davidson et Derrick Brown, annoncé comme un futur top 5 de la draft 2020. Ce groupe se devra d’être compétitif pour sauver un Malzahn sur la sellette et pour qui un bilan d’au moins neuf victoires, avec la manière, s’annonce essentiel.

5. Arkansas Razorbacks

En 2018 : 2-10, 0-8 SEC.
Prédiction : 6-6, 2-6 SEC.
Match décisif : vs. Texas A&M, le 28 septembre
Joueurs-clés partis : WR Jared Cornelius, G Hjalte Froholdt, OT Brian Wallace, LB Dre Greenlaw, S Santos Ramirez.
Joueurs à suivre : QB Ben Hicks, RB Rakeem Boyd, TE Cheyenne O’Grady, OT Colton Jackson, DL McTelvin Agim, LB Bumper Pool, LB De’Jon Harris, S Kamren Curl.
Future star : WR Trey Knox.

Oublier 2018 ! Telle est la mission de coach Chad Morris et des Razorbacks d’Arkansas. Pour sa première année à Fayetteville, le technicien a vécu une année calamiteuse, symbolisée par les erreurs répétées sur équipes spéciales. Pour se relancer, il lui fallait donc des hommes de confiance : en l’occurence, Ben Hicks, son ancien quarterback de SMU. L’escouade offensive est jeune, mais avec Traylon Burks et Trey Knox en receveurs, aux côtés du tight end vétéran Cheyenne O’Grady, elle pourrait rapidement décoller. On suivra aussi l’ancienne star de « Last Chance U », Rakeem Boyd, après une saison aboutie du running back (734 yards, 2 TD). Défensivement, le coordinateur réputé John Chavis aura aussi son mot à dire, avec un groupe performant, notamment sur le jeu au sol. On ne présente pas forcément le lineman polyvalent McTelvin Agim, mais les linebackers De’Jon Harris et Bumper Pool joueront sans doute un grand rôle dans la rédemption des Razorbacks. Obtenir six victoires sera une première étape qui reste dans les cordes du programme, au vu des forces en présence.

6. Mississippi State Bulldogs

En 2018 : 8-5, 4-4 SEC.
Prédiction : 6-6, 2-6 SEC.
Match décisif : vs. Ole Miss, le 28 novembre
Joueurs-clés partis : QB Nick Fitzgerald, RB Aeris Williams, C Elgton Jenkins, DE Montez Sweat, DE Gerri Green, DT Jeffery Simmons, CB Jamal Peters, S Mark McLaurin, S Johnathan Abram.
Joueurs à suivre : QB Keytaon Thompson, RB Kylin Hill, G Darryl Williams, LB Erroll Thompson, LB Willie Gay, CB Cameron Dantzler, S Jacquarius Landrews.
Future star : S Marcus Murphy.

L’histoire nous a appris à ne jamais prendre Mississippi State à la légère. Mais pour sa deuxième année comme head coach des Bulldogs, Joe Moorehead fait face à une sérieuse vague de départs. Le carnage touche notamment la défense, avec les passages de Montez Sweat, Gerri Green, Jeffery Simmons, Johnathan Abram, Jamal Peters ou Mark McLaurin chez les pros. Pour ne rien arranger, le programme de Starkville a perdu deux leaders en attaque, avec le quarterback Nick Fitzgerald et le centre Elgton Jenkins. Comme toute formation de la SEC, les anciennes grosses recrues sont prêtes à prendre la suite, mais il ne sera pas évident d’installer un jeu aérien efficace en attaque ou d’avoir un pass rush performant d’emblée en défense. Une qualification en bowl ne serait déjà pas si mal en soi, à moins que MSU nous révèle de belles surprises comme de coutume, dans le sillage du running back Kylin Hill.

7. Ole Miss Rebels

En 2018 : 5-7, 1-7 SEC.
Prédiction : 5-7, 1-7 SEC.
Match décisif : @ Mississippi State, le 28 novembre
Joueurs-clés partis : QB Jordan Ta’amu, WR D.K. Metcalf, WR A.J. Brown, WR DeMarkus Lodge, TE Dawson Knox, OT Greg Little, G Javon Patterson, CB Ken Webster, S Zedrick Woods.
Joueurs à suivre : QB Matt Corral, RB Scottie Phillips, OT Alex Givens, DT Josiah Coatney, DT Benito Jones, LB Mohamed Sanogo, S Myles Hartsfield.
Future star : WR Elijah Moore.

L’heure du (vrai) nouveau départ. Au lendemain des sanctions de la NCAA, suite aux pot-de-vins versés aux recrues sous l’ère Hugh Freeze, Ole Miss a pu tenir le coup, en convaincant les stars de l’époque de rester. Cette vague peu à peu partie, à l’image du tackle Greg Little et des receveurs A.J. Brown et D.K. Metcalf, coach Matt Luke repart quasiment d’une page blanche, surtout en attaque. Cela ne veut pas dire que le talent n’existe pas, avec d’anciennes grosses recrues, comme le quarterback Matt Corral et le receveur Elijah Moore. Le coaching staff affiche aussi de nouvelles arrivées sexy, avec les nominations de Rich Rodriguez comme coordinateur offensif et de Mike MacIntyre en défense. Cela étant, la jeunesse globale de l’effectif pourrait souffrir dans une conférence comme la SEC et tout autre objectif qu’une éligibilité en bowl parait encore farfelu.

Grand fan de football américain. Spécialiste du football français, de la NFL et du College Football. Rédacteur à The Blue Pennant depuis 2015 et à touchdownactu.com. Animateur sur Radiossa, la radio du football américain.

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Top 25 des meilleurs defensive backs en 2020

Le cornerback junior du Crimson Tide d’Alabama, Patrick Surtain II, est le #1 de notre traditionnel classement des meilleurs defensive backs à l’aube de la prochaine saison.

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Crédit photo : Jason Clark, Daily Mountain Eagle

Découvrez, avec nous, les futures stars de la saison 2020 au poste de defensive back :

1. Patrick Surtain II (CB), Jr, Alabama

Rouage essentiel de la défense aérienne du Crimson Tide depuis qu’il a mis le pied sur le campus de Tuscaloosa (Alabama), Patrick Surtain II a été titularisé à 25 reprises lors de ses deux premières saisons sous le maillot d’Alabama accumulant 42 plaquages et 2 interceptions après une année freshman explosive. Probablement le cornerback le plus complet du pays.

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2. Derek Stingley Jr (CB), So, LSU

Sous le feu des projecteurs depuis son arrivée en grande pompe sur le campus de Bâton-Rouge, cet ancien prospect 5-étoiles n’a aucunement déçu assumant la hype autour de lui. 15 titularisations dès son année freshman pour un total de 38 plaquages, 21 passes défendues et 6 interceptions en 2019.

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3. Shaun Wade (CB), Jr, Ohio State

Sa décision de rester à Ohio State pour une année supplémentaire a représenté un boost énorme pour la défense des Buckeyes qui a déjà perdu Jeff Okudah, Damon Arnette et Jordan Fuller lors de la draft NFL. En 13 matchs joués l’an passé, il a défendu 8 passes et réussi 1 interception. Préparez-vous à son éclosion en 2020.

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4. Elijah Molden (CB), Sr, Washington

Il sait tout faire et il le fait bien. Joueur ultra-polyvalent, il apporte toujours une aide précieuse sur le run stop tout autant qu’il excelle sur la défense aérienne. 79 plaquages, 4 interceptions, 13 passes défendues en 2019. 27 matchs joués sans aucune blessure lors des deux dernières saisons.

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5. Richard LeCounte (S), Sr, Georgia

Il va prendre le leadership du backfield défensif des Dawgs maintenant que JR Reed est parti. Son gros volume de jeu sera précieux pour une équipe de Georgia qui visera encore une fois une place en College Football Playoff. 61 plaquages, 4 interceptions, 2 fumbles forcés et 7 passes défendues en 2019.

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6. Andre Cisco (S), Jr, Syracuse

Il possède une lecture et un sens du jeu exceptionnels comme le démontrent ses 12 interceptions réussies lors de ces deux premières saisons sous le maillot de Syracuse.

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7. Jevon Holland (S), Jr, Oregon

L’an dernier, il fût le leader du groupe de defensive backs d’Oregon qui faisaient partie des meilleurs du pays. Avec ses 66 plaquages, 4 interceptions et 8 passes défendues réussis en 2019, il a été l’un des éléments-clés des Ducks et tout indique que le Canadien sera encore plus complet en 2020.

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8. Paulson Adebo (CB), Jr, Stanford

Il a renversé le monde du College Football en 2018 lorsqu’il avait accumulé 24 passes défendues avant de voir sa production baisser l’an dernier (comme l’ensemble de l’équipe de Stanford) même s’il a conservé sa place dans la 1ère équipe All-Pac-12. 97 plaquages et 8 interceptions en deux saisons joués avec le Cardinal.

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9. Trevon Moehrig (S), Jr, Texas Christian

Et s’il formait le meilleur duo de safeties avec son coéquipier Ar’Darius Washington ? 62 plaquages, 11 passes défendues et 4 interceptions en 2019 ce qui lui a valu une sélection dans la 1ère équipe All-Big 12.

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10. Caleb Farley (CB), Jr, Virginia Tech

Il avait déjà étonné lors de son année freshman avant d’éclore définitivement l’an dernier au terme d’une saison conclue par une sélection dans la 1ère équipe All-ACC. 12 passes défendues et 4 sacks en 2019.

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11. Kyle Hamilton (S), So, Notre Dame

Il a grandi dans l’ombre de Alohi Gillman et Jalen Elliott lors d’une saison freshman qu’il a conclu avec 4 interceptions et une sélection dans l’équipe Freshman All-America. Joueur ultra-athlétique et très véloce, il est attiré par le ballon comme aimant.

12. JaCoby Stevens (S), Sr, LSU

Avoir réussi à convaincre JaCoby de revenir à Bâton-Rouge pour sa saison senior est un nouvel exploit de coach O. Défenseur athlétique et instinctif, il va également apporter son expérience à une défense des Tigers qui en aura besoin en 2020. 92 plaquages, 5 sacks, 3 interceptions la saison dernière.

13. Kaiir Elam (CB), So, Florida

Prospect vedette du recrutement 2019, le fils de l’ancien joueur NFL, Abram Elam, a rapidement montré ses aptitudes et sa polyvalence sur le terrain. Il a progressé tout au long de la saison passée (notamment athlétiquement) et semble prêt pour s’affirmer comme l’un des cornerbacks les plus productifs de la SEC en 2020.

14. Israel Mukuamu (CB), Jr, South Carolina

Cornerback au grand gabarit et au sens de l’anticipation incroyable, son talent va au-delà de son incroyable match de la saison passée contre Georgia (3 interceptions). 59 plaquages, 4 interceptions, 1 TD en 2020.

15. Caden Sterns (S), Jr, Texas

Considéré comme un prospect NFL depuis son arrivée à Austin (NFL), il a confirmé son statut grâce à une admirable régularité dans l’effort. 121 plaquages, 4 interceptions en 2 saisons sous le maillot des Longhorns.

16. Camryn Bynum (CB), Sr, California

Gros plaqueur et joueur ultra-fiable (38 titularisations consécutives), il a obtenu une sélection dans la 2ème équipe All-Pac-12 l’an passé après avoir réussi 59 plaquages et 9 passes défendues.

17. Ahmad Gardner (CB), So, Cincinnati

À peine 11 matchs joués sous le maillot des Bearcats et il est déjà considéré comme le meilleur cornerback de la conférence American. 3 interceptions dont 2 remontées pour des TD en 2019.

18. Kolby Harvell- Peel (S), Jr, Oklahoma State

Défenseur discipliné, il a émergé l’an passé comme l’un des plus prometteurs playmakers du pays au poste de safety. Sélectionné dans la 1ère équipe All-Big 12 après avoir réussi 71 plaquages, 13 passes défendues et 5 interceptions en 2019.

19. Thomas Graham Jr (CB), Sr, Oregon

Titulaire depuis 4 ans au sein d’une défense qui est devenue l’une des meilleures du pays, il n’est pas étranger au succès des Ducks grâce à son excellente lecture du jeu. 40 passes défendues en 3 saisons.

20. Hamsah Nasirildeen (S), Sr, Florida State

Meilleur plaqueur des Seminoles lors des deux dernières saisons, il sera encore le général du backfield défensif de FSU en 2020. 22 plaquages contre Boston College la saison passée. 220 plaquages, 3 interceptions, 1 TD depuis son arrivée à Florida State.

21. Daxton Hill (S), So, Michigan

Arrivé comme un héros à Ann Arbor (Michigan) après avoir snobbé Nick Saban et le Crimson Tide lors de son recrutement en 2019, il a assumé son statut de prospect 5-étoiles en devenant le backup de luxe de Josh Metellus. Il sera cette saison le FS #1 des Wolverines. 36 plaquages, 3 passes défendues, 1 interception la saison dernière.

22. Tariq Thompson (S), Sr, San Diego State

Véritable guerrier sur le terrain, il est le symbôle de la rugueuse et robuste défense des Aztecs (75.4 yards au sol par match, #2 du pays). 31 passes défendues et 11 interceptions en carrière.

23. Eric Stokes (CB), Jr, Georgia

Bien moins médiatisé que son coéquipier CB Tyson Campbell (voir ci-dessous), cet ancien prospect 3-étoiles s’est rapidement imposé comme un vrai playmaker au sein de la défense des Dawgs malgré l’énorme concurrence au poste de cornerback à Georgia. 38 plaquages, 9 passes défendues (#1 de l’équipe) en 2019.

24. Tyson Campbell (CB), Jr, Georgia

Probablement l’un des defensive backs les plus robustes et athlétiques au niveau national. 2ème meilleur cornerback du recrutement national en 2018, il possède trop de talent pour ne pas s’imposer cette saison comme l’une des références à son poste après une année 2019 écourtée par les blessures.

25. Asante Samuel Jr (CB), Jr, Florida State

Comparé à son père depuis qu’il joue au football, il a su composer avec cette pression supplémentaire pour se faire une place parmi les meilleurs cornerbacks de l’ACC. 49 plaquages, 14 passes défendues et 1 TD en 2019.

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Top 25 des meilleurs linebackers en 2020

Le joueur junior des Nittany Lions de Penn State, Micah Parsons, est le #1 de notre traditionnel classement des meilleurs linebackers à l’aube de la prochaine saison.

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Tout au long de l’automne, ils sont souvent ceux qui donnent le ton d’une défense, match après match. Blizes, run stop ou coverages, quelque soient les jeux appelés, les linebackers sont les défenseurs les plus actifs sur le terrain et font régulièrement basculer le sort d’un match sur un seul big play.

Découvrez, avec nous, les futures stars de la saison 2020 au poste de linebackers :

1. Micah Parsons (OLB), Jr, Penn State

Prospect vedette du recrutement 2018, il n’a pas perdu de temps pour devenir le leader défensif des Nittany Lions dès sa saison freshman avant d’exploser complètement l’an dernier permettant à Penn State de devenir l’une des puissances défensives de la conférence Big Ten (16.0 points par match, #8 National). Son impact est tel que certains en font un candidat crédible pour le… trophée Heisman ! 109 plaquages, 14 pour perte dont 5 sacks et 4 fumbles forcés en 2020.

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2. Dylan Moses (ILB), Sr, Alabama

Considéré comme l’un des meilleurs défenseurs du pays dès aout 2019, il a énormément manqué au Crimson Tide après avoir subi une blessure du genou au cours d’un entrainement peu avant le coup d’envoi de la dernière saison. Il sera de retour en 2020 pour apporter son expérience et toute la stabilité dont a besoin le second rideau défensif d’Alabama. 116 plaquages, 15.5 pour perte dont 5 sacks et 1 INT depuis son arrivée à Tuscaloosa (Alabama).

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3. Nick Bolton (OLB), Jr, Missouri

En 2019, la perte du leader défensif LB Cale Garrett aurait pu faire sombrer la défense des Tigers mais LB Nick Bolton a su prendre ses responsabilités jusqu’à devenir l’un des linebackers les plus polyvalents de la meilleure conférence du pays. 107 plaquages (7.5 pour perte), 2 interceptions et 8 passes défendues l’an dernier.

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4. Hamilcar Rashed Jr (OLB), Sr, Oregon State

Symbôle du renouveau défensif des Beavers en 2019, il a été l’une des révélations dans la conférence Pac-12 avec ses 22.5 plaquages pour perte dont 14 sacks réussis l’an dernier. Edge rusher moderne capable également de glisser sur le second rideau pour aider sur la défense aérienne.

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5. Terrel Bernard (ILB), Jr, Baylor

Ultra-athlétique et rapide, il couvre le terrain à merveilles et semble toujours proche du ballon. 112 plaquages dont 4.5 sacks, 3 fumbles recouverts et 1 interception. Le vrai leader de la défense des Bears.

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6. Amen Ogbongbemiga (ILB), Sr, Oklahoma State

La défense des Cowboys a progressé tout au long de la saison 2019 et LB Amen Ogbongbemiga en a été l’incarnation grâce à sa vitesse et à ses plaquages puissants. 100 plaquages (15.5 pour perte) dont 5 sacks la saison dernière.

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7. Paddy Fisher (ILB), Sr, Northwestern

Avec ses 318 plaquages en carrière, il est le meilleur plaqueur en activité dans l’élite du College Football. Sa moyenne annuelle ? 106 plaquages (dont 5 pour perte). Un monstre de constance qui semble jouer pour les Wildcats depuis une éternité.

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8. Jeremiah Owusu-Koramoah (OLB), Jr, Notre Dame

Joueur de l’ombre mais travailleur acharné, il a énormément progressé en 2019 devenant l’un des éléments-clés de la 3ème meilleure défense contre la passe du pays. 80 plaquages (13.5 pour perte) et 5,5 sacks la saison dernière.

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9. Chazz Surratt (ILB), Sr, North Carolina

Son parcours laisse sans voix : ancien quarterback titulaire des Tar Heels, il a entâmé sa transition au poste de linebacker en 2018 jusqu’à en devenir le leader incontesté de la défense ! 115 plaquages dont 15 pour perte en 2019.

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10. KJ Britt (ILB), Sr, Auburn

Véritable patrouilleur au centre du solide second rideau des Tigers, il a démontré, en 2019, un étonnant leadership derrière les rocs Derrick Brown et Marlon Davidson. 69 plaquages dont 10 pour perte la saison dernière.

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11. Tuf Borland (ILB), Sr, Ohio State

Pour la 3ème saison consécutive, il sera l’un des capitaines défensifs des Buckeyes après avoir accumulé 180 plaquages en carrière. Il devrait retrouver sa place naturelle de middle linebacker après avoir navigué sur le second rideau depuis 2 ans.

12. Henry To’o To’o (ILB), So, Tennessee

Attention, superstar en puissance ! Titulaire dès sa saison freshman, il a dépassé les attentes avec une production de 72 plaquages en 2019 ce qui lui a valu une sélection unanime dans l’équipe Freshman All-America. Il sera encore utilisé à l’intérieur du second rideau défensif pour prendre la succession du général LB Daniel Bituli (parti pour la NFL).

13. Joe Tryon (OLB), Jr, Washington

Il possède un sens du jeu incroyable ce qui lui permet d’être toujours proche du ballon. Il forme avec OLB Ryan Bowman l’un des meilleurs tandems d’edge rushers de la conférence Pac-12. 12.5 plaquages pour perte dont 8 sacks en 2019.

14. Baron Browning (OLB), Sr, Ohio State

Force de la nature et très rapide sur ses premiers pas, il devrait prendre la succession de Malik Harrison au poste d’edge rusher. 43 plaquages (11 pour perte) dont 5 sacks en 2019.

15. Jabril Cox (ILB), Sr, LSU

Véritable légende dans la FCS, il a brillé sous le maillot du Bison de North Dakota State avant de faire le saut dans l’élite en rejoignant les champions nationaux au cours de l’intersaison. 258 plaquages dont 14 sacks et 6 interceptions en carrière.

16. Garrett Wallow (ILB), Sr, Texas Christian

Si les Horned Frogs ont été l’une des meilleures équipes du pays contre la course en 2019, c’est en grande partie grâce à l’activité intense de Garrett Wallow. Meilleur plaqueur de la conférence Big 12 en 2019 avec un total de 125 plaquages dont 18 pour perte.

17. Monty Rice (ILB), Sr, Georgia

En raison de multiples blessures depuis son arrivée à Athens (Géorgie), on avait fini par abandonner l’idée qu’il serait l’un des leaders défensifs des Bulldogs après son recrutement en fanfare en 2017. Finalement, il a pris son envol en 2019 avec un total de 89 plaquages.

18. Ryan Bowman (ILB), Sr, Washington

Tout comme son coéquipier LB Joe Tryon (voir plus haut), il a été sélectionné dans la 2ème équipe All-Pac-12 après une superbe saison 2019. 9.5 plaquages pour perte dont 6.5 sacks l’année dernière.

19. Max Richardson (OLB), Jr, Boston College

Bien que la défense des Eagles a souffert l’an passé, il a surnagé démontrant qu’il est l’un des plus féroces plaqueurs de la conférence ACC. 108 plaquages dont 3.5 sacks en 2019.

20. Rayshard Ashby (ILB), Sr, Virginia Tech

Meilleur plaqueur de la conférence ACC avec 120 plaquages dont 17 pour perte, il a montré l’exemple au poste de MIKE dans une défense des Hokies pourtant sur courant alternatif. 225 plaquages réussis depuis septembre 2018.

21. Shane Lee (ILB), So, Alabama

Il a été jeté dans le grand bain dès sa saison freshman en remplacement de LB Dylan Moses. Avec succès ! Déjà catalogué future star, il retrouvera peut-être un rôle de backup en 2020 avant une explosion attendue en 2021. 86 plaquages (6.5 pour perte) et 4.5 sacks l’an dernier

22. Carlton Martial (ILB), Jr, Troy

Joueur méconnu en raison du manque de visibilité médiatique de Troy, il était pourtant l’un des meilleurs plaqueurs du pays l’an dernier (126 plaquages). Il est surtout devenu le leader charismatique des Trojans après avoir débuté sa carrière comme un walk-on parfois jugé trop petit. 27 plaquages pour perte lors des deux dernières saisons.

23. Joseph Ossai (ILB), Jr, Texas

Il aurait pu faire le saut chez les pros durant l’intersaison après son excellente saison 2019 au poste de JACK dans la défense des Longhorns, il a préféré revenir à Texas au grand bonheur du nouveau coordinateur défensif Chris Ash. 90 plaquages (#1 de l’équipe) dont 5 sacks l’an dernier.

24. James Skalski (ILB), Sr, Clemson

Coach Dabo Swinney est parfois obligé de le sortir du terrain lors des entrainements tant il est intense à chaque instant de sa préparation d’avant-match. 90 plaquages (6.5 pour perte) dont 3.5 sacks en 2019.

25. Kuony Deng (ILB), Sr, California

Arrivé du Junior College lors de l’intersaison 2019, il a rapidement pris ses marques avant de devenir le 3ème meilleur plaqueur de la conférence Pac-12 et l’un des leaders d’une défense des Golden Bears en nette progression l’an passé. 121 plaquages (7.5 pour perte) dont 3 sacks.

Fr: freshman; so: Sophomore; Jr: junior; Sr: senior
ILB : inside linebacker; OLB : outside linebacker

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Top 25 des meilleurs joueurs de ligne défensive en 2020

Le defensive end sophomore des Hurricanes, Gregory Rousseau, est le #1 de notre traditionnel classement des meilleurs joueurs de ligne défensive à l’aube de la prochaine saison.

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Oui, Chase Young nous a quitté tout comme l’ensemble d’une formidable promotion 2019 de joueurs de ligne défensive (Derrick Brown, Javon Kinlaw, Yetur Gross-Matos, etc) mais la nouvelle génération frappe déjà à la porte suite à l’éclosion accélérée de deux freshmen surdoués : DE Gregory Rousseau et DE Kayvon Thibodeaux .

Découvrez, avec nous, les futures stars de la saison au poste de defensive linemen :

1. Gregory Rousseau (DE), So, Miami

Il a déboulé dans l’ACC comme un ouragan réussissant 19.5 plaquages pour perte et 15.5 sacks dès sa saison freshman, une ligne de statistiques qui lui sera difficile d’égaler en 2020. Ses matchs à 4 sacks et 3 sacks respectivement contre Florida State et Pitt sont encore dans toutes les mémoires. Le duo qu’il va former avec DE Quincy Roche (voir ci-dessous) s’annonce sensationnel.

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2. Kayvon Thibodeaux (DE), So, Oregon

Le jeune californien est monté en puissance tout au long de la saison dernière après un recrutement ultra-médiatique qui lui avait mis une énorne pression sur les épaules. Sa grande force ? Être décisif dans les moments importants comme le démontrent ses 7 sacks réussis l’an passé en 4ème quart-temps (#1 FBS). Un vrai game changer.

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3. Marvin Wilson (DT), Sr, Florida State

Il aurait pu faire le saut dans la NFL dès cette année mais il a préféré revenir à Florida State pour sa saison senior au grand bonheur du nouveau coach des Seminoles, Mike Norvell. Ralenti par les blessures en 2019, il a quand même été sélectionné dans la 1ère équipe All-ACC. 44 plaquages, 8.5 pour perte et 5 sacks l’an dernier.

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4. Jaylen Twyman (DT), Jr, Pitt

Déjà comparé à l’ancien Panther Aaron Donald, il s’est affirmé comme l’élément le plus constant d’une défense de Pitt qui a limité ses adversaires à 22.5 points par match en 2019. 41 plaquages, 12 pour perte et 10.5 sacks la saison dernière.

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5. Levi Onwuzurike (DT), Sr, Washington

Dans la lignée des grands defensive tackles formés à Washington depuis quelques années (Greg Gaines, Vita Vea, Elijah Qualls, Danny Shelton, etc), il a pris ses marques sur le tard avant de devenir un titulaire indiscutable au centre du front four des Huskies. 45 plaquages et une sélection dans la 1ère équipe All-Pac-12 en 2019.

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6. LaBryan Ray (DE), Jr, Alabama

Blessé en début de saison dernière face à South Carolina, il a énormément manqué à une défense du Crimson Tide qui a parfois pris l’eau face au jeu au sol adverse (hello Ole Miss). Son retour est une bénédiction pour coach Nick Saban qui fera de cette ancienne recrue 5-étoiles l’un de ses leaders défensifs.

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7. Quincy Roche (DE), Sr, Miami

Après trois années passées à Temple, il a choisi de se frotter aux attaques de l’ACC pour sa saison senior au sein d’un front four des Hurricanes qui s’annonce comme l’un des plus prometteurs de la saison 2020. 26 sacks réussis en 35 matchs joués avec les Owls.

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8. Xavier Thomas (DE), Jr, Clemson

Freshman All-American en 2018, il a clairement sous-performé l’an passé même s’il reste l’un des défenseurs les plus talentueux des vice-champions nationaux. Plus mature et expérimenté en 2020, il pourrait bien terminer tout en haut de ce classement en fin de saison tant sa marge de progression parait importante.

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9. Jay Tufele (DE), Jr, USC

Dominant dans les tranchées, très polyvalent et toujours constant dans ses performances, il est devenu l’un des meilleurs joueurs de ligne défensive de la côte Ouest. 4.5 sacks et une sélection dans l’équipe All-Pac-12 en 2019. Il sera probablement utilisé comme DE en 2020 aux côtés de DT Marlon Tuipulotu alors que son avenir chez les pros pourrait se passer comme DT.

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10. Zach Harrison (DE), So, Ohio State

Il a le talent d’une superstar en puissance mais sa tendance à parfois disparaître pendant les matchs lui a couté sa place de titulaire acquise en début de saison dernière. Il est trop doué pour ne pas éclore complètement en 2020. 24 plaquages, 3.5 sacks en 2019 dans un rôle de backup.

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11. Carlos Basham Jr (DE), Sr, Wake Forest

La défense des Demon Deacons n’a pas été la grande force de Wake Forest l’an passé mais Carlos a tiré son épingle du jeu en s’affirmant comme l’un des tous meilleurs pass-rushers de la conférence ACC. Sélectionné dans la 1ère équipe All-ACC après avoir accumulé 18 plaquages pour perte dont 11 sacks en 2019.

12. Tyler Shelvin (DT), Jr, LSU

Il sera le relais du coordinateur défensif Bo Pelini qui a déjà décidé un retour à la défense 4-3 à LSU. Très efficace sur le run stop, il permet à ses coéquipiers d’accumuler les plaquages et les sacks en raison des doubles teams dont il est régulièrement la cible. 39 plaquages en 2019.

13. Markaviest « Big Kat » Bryant (DE), Sr, Auburn

Les départs pour la NFL de Derrick Brown et Marlon Davidson lui ouvrent désormais la voie pour un statut de titulaire régulier au sein du front four des Tigers après avoir été utilisé sur le poste hybride de BUCK l’an dernier. 9 poursuites de QB en 2019 (#1 de l’équipe).

14. Kwity Paye (DE), Sr, Michigan

Il a semblé quasi-impossible à bloquer lors de certains matchs de la saison passée. Son retour à Ann Arbor pour sa saison senior fera un bien fou à une défense des Wolverines qui pourrait encore devoir porter sur ses épaules les espoirs de l’équipe de coach Jim Harbaugh. 12.5 plaquages pour perte en 2019.

15. Chris Rumph II (DE), Jr, Duke

Bien qu’il n’ait pas été une seule fois titularisé l’an dernier, il a accumulé 13.5 plaquages pour perte (#1 de l’équipe) et 6.5 sacks. Imaginez sa production maintenant qu’il sera probablement présent sur tous les downs des Blue Devils en 2020…

16. Tyler Davis (DT), So, Clemson

Titularisé à 13 reprises (sur 15 matchs) dès sa saison freshman, il a connu une adaptation accélérée malgré la forte concurrence au sein de la défense des Tigers. Ses 45 plaquages (10.5 pour perte) et 6.5 sacks ne sont qu’un échantillon de ce que nous pourrions voir en 2020.

17. Darius Stills (DT), Sr, West Virginia

La défense des Mountaineers a parfois souffert l’an passé mais Darius a su répondre présent pour la première saison de coach Neal Brown sur le campus de Morgantown. Il est de retour pour sa saison senior après avoir réussi 15 plaquages pour perte et 7 sacks en 2019.

18. Drake Jackson (SE), So, USC

Meilleur défenseur des Trojans en 2019 avec 11.5 plaquages pour perte, il a également réussi 5.5 sacks pour devenir le complément idéal de DE Jay Tufele afin de former l’un des meilleurs duos de defensive ends du pays.

19. Shaka Toney (DE), Sr, Penn State

En constante progression depuis son arrivée à Happy Valley, il sera le successeur attitré de Yetur Gross-Matos comme pass rusher #1 des Nittany Lions. 40 plaquages (8 pour perte) et 6.5 sacks réussis en 2019.

20. DeAngelo Malone (DE), Sr, Western Kentucky

Méconnu car sous-médiatisé dans la conférence USA, il s’est pourtant affirmé l’an dernier comme l’un des plus grands perturbateurs du pays dans les backfields adverses. 21 plaquages pour perte 11.5 sacks en 2019.

22. Wyatt Hubert (DE), Jr, Kansas State

Sélectionné dans la 1ère équipe All-Big 12 l’an passé, il a régulièrement pris le dessus sur ses adversaires malgré des doubles teams constantes. 33 plaquages, 12.5 pour perte, 7 sacks en 2019.

23. Aidan Hutchinson (DT), Jr, Michigan

Explosif sur ses premiers et très résistant après le premier contact, il formera un formidable duo de pass rushers avec DE Kwity Paye. 69 plaquages, 10 pour perte et 6.5 sacks en 2019.

24. Malik Herring (DE), Sr, Georgia

Après avoir longtemps hésité à se présenter à la draft NFL 2020, il a préféré faire son retour pour sa saison senior avec l’intention de lutter pour le titre de conférence SEC et de faire monter encore un peu plus sa côte au yeux des scouts professionnels après une saison 2019 décevante (22 plaquages, 3.5 pour perte).

25. Nyles Pinckney (DT), Sr, Clemson

Il a pris DT Tyler Davis sous son aile après avoir tout appris aux côtés des anciens Tigers, Carlos Watkins et Christian Wilkins. Athlétique, il compense son léger manque de puissance par une combativité de tous les instants.

Fr: freshman; so: Sophomore; Jr: junior; Sr: senior
OT : offensive tackle; OG : offensive guard; C : center

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Top 25 des meilleurs joueurs de ligne offensive en 2020

Le joueur senior des Ducks d’Oregon, Penei Sewell, est le #1 de notre traditionnel classement des meilleurs joueurs de ligne offensive à l’aube de la prochaine saison.

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Crédit photo : The Athletic UK

A deux mois de l’ouverture de l’exercice 2020, The Blue Pennant vous propose son traditionnel classement des meilleurs joueurs de ligne offensive de l’élite du College Football avant le coup d’envoi de la prochaine saison.

1. Penei Sewell (OT), Jr, Oregon

Vainqueur du trophée Outland 2019, nommé meilleur joueur offensif de la conférence Pac-12 l’an passé et sélectionné dans l’équipe All-American à l’unanimité, il a été l’un des éléments moteurs de la resurrection du jeu offensif des Ducks lors des deux dernières saisons n’accordant qu’un seul sack en… 1376 snaps. Monstrueux ! Un gabarit gigantesque pour un avenir qui passera par le top 15 de la draft NFL au printemps 2021.

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2. Wyatt Davis (OG), Jr, Ohio State

Il ne lui aura fallu qu’une seule saison comme titulaire à l’intérieur de la ligne offensive des Buckeyes pour devenir l’une des références au niveau national. Excellent sur la pass protection, il sera un joueur essentiel pour Ohio State dans la course au titre national. Aucun sack accordé l’an passé.

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3. Alex Leatherwood (OT), Sr, Alabama

Leader de la ligne offensive du Crimson Tide en 2020, il a montré l’exemple grâce à une polyvalence à toute épreuve. Il a d’abord débuté sa carrière à Alabama comme guard avant d’être titularisé à 13 reprises comme tackle gauche la saison dernière. 28 titularisations en deux saisons complètes avec le programme de Tuscaloosa.

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4. Creed Humphrey (C), Jr, Oklahoma

Attention, sensation ! L’automne dernier, il était le seul revenant de la fantastique ligne offensive 2018 des Sooners. Son leadership et sa combativité en ont fait le leader d’une escouade qui est restée l’une des meilleures de la conférence Big 12. Il sera encore cette année l’un des favoris pour l’obtention du Rimington Trophy.

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5. Trey Smith (OG), Sr, Tennessee

De graves problèmes de santé ont ralenti son développement avant son éclosion en 2019. Symbole du renouveau des Volunteers au cours de la saison dernière, il a conclu son année junior avec une sélection dans la 1ère équipe All-SEC.

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6. Walker Little (OT), Sr, Stanford

Sélectionné dans la 1ère équipe All-Pac-12 en 2018, il a connu une saison blanche l’an dernier après une blessure subie dès le match d’ouverture contre Northwestern alors que le 1er tour de la draft NFL 2020 lui tendait les bras. Il est de retour en mode revanchard au sein d’une ligne offensive du Cardinal toujours très difficile à bouger.

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7. Samuel Cosmi (OT), Jr, Texas

Il a connu un début de carrière étincelant au poste de guard (Freshman All-American en 2018) avant de glisser avec autant de succès au poste de tackle gauche permettant à l’attaque de Texas de rester très compétitive en 2019 (35.2 points par match, 6.4 yards par course). Déjà 26 titularisations en deux saisons avec les Longhorns.

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8. Josh Myers (C), Jr, Ohio State

JK Dobbins le remercie encore de lui avoir permis de dépasser les 2000 yards au sol en 2019. Il sera encore cette saison le leader de l’une des meilleures lignes offensives du pays.

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9. Cole Van Lanen (OT), Sr, Wisconsin

Avec de nombreux départs sur la ligne offensive des Badgers, il sera l’une des pierres angulaires de l’attaque 2020 d’une équipe de Wisconsin toujours dépendante de son jeu au sol. Dans la lignée des grands run blockers sortis du programme de Madison depuis quelques saisons, il sera aussi le meilleur allié de QB Jack Coan sur le côté aveugle grâce à son excellente mobilité sur les extérieurs.

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10. Liam Eichenberg (OT), Sr, Notre Dame

Héros de l’ombre de l’attaque parfois explosive des Fighting Irish, il a autant protégé QB Ian Book qu’aidé RB Dexter Williams (en 2018) ou RB Tony Jones (en 2019) sur le jeu au sol. 26 titularisations consécutives et seulement 3 sacks accordés en un peu plus de 1800 snaps. Simplement fabuleux.

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11. Deonte Brown (OG), Sr, Alabama

Blessé en début de saison dernière, il a pris ses marques dès son retour avant de devenir l’un des piliers de la ligne offensive du Crimson Tide. Seulement 13 titularisations en trois saisons passées sur le campus de Tuscaloosa mais il possède une polyvalence qui en fera l’un des joueurs préférés du coordinateur offensif Steve Sarkisian.

12. Tommy Kraemer (OG), Sr, Notre Dame

Aucun sack accordé en 7 matchs joués l’an passé avant qu’une blessure ne l’écarte des terrains prématurément. Un roc au coeur de l’une des lignes offensives les plus athlétiques du pays. 29 titularisations en trois saisons à South Bend.

13. Thayer Munford (OT), Sr, Ohio State

Il monte en puissance depuis son recrutement discret en 2017. 26 titularisations en deux saisons et une sélection dans la 2ème équipe All-Big Ten l’an passé. Joueur très complet, il sera un mentor pour la prochaine superstar : l’ancien prospect 5-étoiles OT Nicholas Petit-Frère.

14. Trey Hill (C), Jr, Georgia

Recruté comme guard, il a explosé l’an dernier dans son rôle au centre de la ligne offensive des Bulldogs. 14 titularisations en 14 matchs joués par Georgia l’an dernier. Le nouveau coordinateur offensif Todd Monken pourrait l’utiliser un peu partout sur la ligne en raison de sa polyvalence.

15. Jackson Carman (OT), Jr, Clemson

Sa 2ème saison comme titulaire sur le côté aveugle de la ligne offensive des Tigers sera déterminante pour Clemson afin de protéger le meilleur quarterback du pays, Trevor Lawrence. Ancienne recrue 5-étoiles, il devra assumer son rôle de leader d’une ligne en reconstruction (4 nouveaux titulaires).

16. Alaric Jackson (OT), Sr, Iowa

Gravement blessé au genou en 2019, il est de retour pour sa saison senior alors qu’il aurait pu tenter sa chance dans la NFL dès 2020 en raison de son énorme potentiel. 4ème saison comme titulaire au poste de tackle gauche de l’attaque des Hawkeyes. Probable choix de 1er tour de la draft 2021.

17. Cade Mays (OG), Jr, Tennessee

En attente d’une dérogation de la NCAA pour pouvoir jouer en 2020 avec les Vols suite à son transfert de Georgia, cet ancien prospect 5-étoiles pourrait être la dernière pièce manquante de la prometteuse ligne offensive de Tennessee.

18. Alijah Vera-Tucker (OG), Jr, USC

Révélation de la saison 2019 au sein de l’attaque des Trojans (avec QB Kedon Slovis, bien sûr), il a brillé au poste de guard avant d’être probablement repositionné comme tackle en 2020. Sélectionné dans la 1ère équipe All-Pac-12 l’an dernier.

19. Tyler Linderbaum (C), So, Iowa

Ancien joueur de ligne défensive replacé en défense l’an dernier, il a immédiatement contribué au centre de la rugueuse ligne offensive des Hawkeyes devenant l’un des meilleurs run blockers de la conférence Big Ten.

20. Ben Petrula (OT), Sr, Boston College

Trois années comme titulaire avec les Eagles, il a pris son envol dès sa première année (Freshman All-American) avant d’être un élément essentiel de l’explosion offensive du programme de Chestnut Hill autour de RB AJ Brown. Il forme avec LT Tyler Vrabel (voir plus bas) l’un des meilleurs tandems de tackles au niveau national.

21. Jalen Mayfield (OT), Jr, Michigan

Seul joueur de la ligne offensive 2019 des Wolverines à faire son retour cette saison, il a été titularisé à 13 reprises pour son année sophomore démontrant une étonnante maturité pour son jeune âge. Déjà considéré comme l’un des prospects les plus convoités par les scouts NFL en raison de énorme upside.

22. Tyler Vrabel (OT), So, Boston College

Fils de l’actuel head coach des Tennessee Titans (NFL) et triple vainqueur du Super Bowl, Mike Vrabel, il a été un titulaire incontesté au poste de tackle gauche lors de sa saison sophomore. Performant sur le terrain, il est aussi l’un des étudiants les plus brillants au niveau académique.

23. Drake Jackson (C), Sr, Kentucky

Joueur méconnu du grand public, il a pourtant été l’un des principaux contributeurs de la meilleure saison au sol de l’Histoire des Wildcats (278.8 yards par match, #4 au niveau national). 33 titularisations consécutives.

24. Blaise Andries (OG), Jr, Minnesota

Joueur robuste et polyvalent, il a joué un peu partout sur la ligne offensive des Golden Gophers avant de s’établir comme l’un des guards gauches les plus solides du pays.

25. Rashawn Slater (OT), Sr, Northwestern

Déjà prêt pour faire le saut dans la NFL, il a préféré faire son retour avec les Wildcats pour sa saison senior. Son charisme en fera un modèle pour la recrue vedette, C Peter Skoronski. Il n’a manqué que deux matchs depuis septembre 2017.

Fr: freshman; so: Sophomore; Jr: junior; Sr: senior
OT : offensive tackle; OG : offensive guard; C : center

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