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Michigan State Spartans

Preview 2016 : Michigan State Spartans

Après trois saisons exceptionnelles qui ont vu les Spartans remporter deux titres de champion de conférence Big Ten, l’heure est à la reconstruction pour Michigan State. L’ère QB Connor Cook a pris fin mais les excellentes promotions de recrues des dernières années font des Spartans l’un des programmes les plus prometteurs de ces prochaines saisons.

Crédit photo : Mike Carter/USA TODAY Sports

Preview 2016 : Michigan State Spartans

Michigan State Spartans
Conférence Big Ten – Division East
En 2015 : 12-2, 7-1 Big Ten. Demi-finaliste des playoffs. Cotton Bowl : défaite contre Alabama, 38-0.
Head coach : Mark Dantonio, 10ème année (86-33) – Résultats en carrière: 104-50.
Coordinateur offensif : Jim Bollman, Dave Warner.
Coordinateur défensif : Harlon Barnett, Mike Tressel.
Titulaires de retour : 3 en attaque, 5 en défense, kicker, punter.
Joueurs-clés partis : QB Connor Cook, WR Aaron Burbridge, LT Jack Conklin, DE Shilique Calhoun, LB Darien Harris.
Joueurs à suivre : QB Tyler O’Connor, RB L.J. Scott, DL Malik McDowell, LB Riley Bullough, FS Demetrious Cox, SS Montae Nicholson.

La campagne 2015 des Spartans restera dans les mémoires du côté d’East Lansing. Après s’être imposés à Ohio State et à Michigan de façon dramatique pour être sacrés dans la division Big Ten East, Michigan State a remporté son 2ème Big Ten Championship Game face à Iowa concluant ainsi l’une des plus mémorables saisons de son Histoire.

Cependant, l’année 2015 s’est moins bien terminée : une déroute 38-0 face au futur champion national, Alabama, lors de la demi-finale du College Football Playoff dans le cadre du Cotton Bowl. Pourtant, ne pensez pas que cette désillusion marquera la fin du programme dirigé de mains de maître par coach Mark Dantonio. Il ne laissera pas cela arriver.

En neuf saisons, le coach des Spartans a fait de Michigan State un candidat régulier au titre de champion national. Depuis 2013, les Spartans ont remporté 36 victoires terminant à chaque fois dans le Top 10. Seul Alabama a fait aussi bien. Enorme.

Certes, les départs de QB Connor Cook et DE Shilique Calhoun pour la NFL laissent un grand vide en attaque et en défense mais Michigan State pourra compter sur un recrutement exceptionnel ces dernières années afin de rester dans le sillage des deux favoris pour le titre de champion de la Big Ten East, Ohio State et Michigan.

Attaque

Après 34 victoires (record de l’université Michigan State) et deux titres de champion de conférence Big Ten en trois saisons, l’ère QB Connor Cook est terminée. Le redshirt senior QB Tyler O’Connor (133 yards à la passe, 2 TD, 1 INT en 2015) a pris son mal en patience avant d’obtenir sa chance. Titularisé en novembre dernier face à Ohio State suite à la blessure de l’épaule de Connor Cook, il a passé avec succès son premier test permettant aux Spartans de remporter une victoire de prestige, 17-14, chez les Buckeyes. Quarterback au bras canon, QB Tyler O’Connor possède également une lecture du jeu et des aptitudes athlétiques qui lui permettent de gagner de nombreux yards au sol ce dont son prédécesseur n’était pas capable. Ainsi, Michigan State pourrait être amené à utiliser certains packages offensifs de type read-option. Comme l’an passé, le junior QB Damion Terry suivra QB Tyler O’Connor dans la hiérarchie des QBs. Le redshirt freshman QB Brian Lewerke et le true freshman QB Messiah deWeaver ont impressionné durant les spring practices mais il leur faudrait réussir un fall camp exceptionnel pour être titularisé face à Furman (FCS), le 2 septembre prochain.

La performance exceptionnelle du sophomore RB L.J. Scott (699 yards au sol, 11 TD en 2015) lors du dernier Big Ten Championship Game lui a surement assuré sa place de titulaire en 2016. Meilleur coureur des Spartans l’an dernier, il a démontré des qualités d’accélération et une combativité de tous les instants qui lui ont notamment permis d’inscrire, dans la dernière minute du match face au Hawkeyes d’Iowa, le TD le plus important de sa jeune carrière. Avec les retours du sophomore RB Madre London (500 yards au sol, 3 TD en 2015) et du junior RB Gerald Holmes (540 yards au sol, 8 TD en 2015), les Spartans pourront compter sur un groupe de running backs expérimentés prêts à en découdre avec les rugueuses défenses de la Big Ten. Le senior FB Delton Williams a été repositionné comme fullback, poste qui correspond mieux à ses qualités de robustesse et de puissance.

Le jeu aérien des Spartans est en total reconstruction suite à la perte de WR Aaron Burbridge. Seul WR R.J. Shelton (43 réceptions, 503 yards, 4 TD en 2015) a réussi plus de 7 réceptions en carrière. Il doit s’attendre à être utilisé à toutes les sauces, du poste de slot receiver à celui de deep threat receiver. Coach Mark Dantonio fera donc confiance à la fougue de la jeunesse en titularisant le prospect 4 étoiles WR Donnie Corley, assurément l’une des révélations des derniers spring practices. Le sophomore WR Felton Davis III et le redshirt freshman WR Darrell Stewart restent en embuscade dans l’alignement des Spartans mais ils pourraient se faire coiffer par l’ancien prospect 4 étoiles de la promotion de recrues 2012, le redshirt junior WR Monty Madaris. Le senior TE Josiah Price (23 réceptions, 267 yards, 6 TD en 2015), recordman de l’université Michigan State pour le nombre de TD réussis en carrière par un tight-end, est considéré comme l’un des meilleurs joueurs du pays à son poste. Il possède des mains sûres qui pourraient en faire la cible préférée de QB Tyler O’Connor.

Certes, les Spartans doivent remplacer trois titulaires sur la ligne offensive dont les deux superstars, LT Jack Conklin et C Jack Allen, mais les nombreuses blessures enregistrées l’an dernier ont permis à plusieurs joueurs d’acquérir une certaine expérience qui devrait leur être favorable en 2016. L’ancien Freshman All-American, le junior C Brian Allen semble assuré de son statut de titulaire. C’est moins clair pour le reste de la ligne offensive même si les seniors RT Kodi Kieler et LG Benny McGowan devraient être fidèles au poste. Le senior RG Brandon Clemson a obtenu une dérogation pour raisons médicales de la part de la NCAA ce qui lui permet d’être de retour pour une 6ème année avec les Spartans. Victime d’une fracture de la jambe en 2015, le junior LT Dennis Finley tentera un comeback en 2016.

Défense

Le départ du coordinateur défensif Pat Narduzzi à Pittsburgh en 2015 n’y aura donc rien changé : les Spartans sont toujours aussi performants défensivement contre la course (116.0 yards accordés en moyenne par match, #11 du pays). Avec la présence du meilleur defensive tackle du pays, le junior DT Malik McDowell (41 plaquages, 13 pour prte, 5 sacks en 2015), Michigan State devrait rester dominant dans ce secteur de jeu, et ce, malgré le départ surprise du senior DT Damon Knox, qui a quitté précipitamment l’université au printemps pour se consacrer à carrière d’officier de police. Ce dernier sera remplacé par l’ancien Husker de Nebraska, DT Kevin Williams, arrivé sur le campus d’East Lansing en mai dernier. La perte de DE Shilique Calhoun laisse un trou béant au niveau du pass-rush mais les co-coordinateurs défensifs Harlon Barnett et Mike Tressel sont confiants que le junior DE Demetrius Cooper (22 plaquages, 5 sacks en 2015) et le senior DE Evan Jones seront prendre le relais après avoir grandi dans l’ombre de Shilique Calhoun et de William Gholston.

Le senior MLB Riley Bullough (75 plaquages, 3.5 sacks, 1 interception en 2015) joue le rôle de leader et celui de Général d’une défense sans vedettes mais qui devrait encore nous surprendre au mois de novembre. Le sophomore OLB Andrew Dowell (22 plaquages en 2015) a été l’une des belles surprises en fin de saison passée. Il devrait être préféré au junior OLB Chris Frey. De l’autre côté du terrain, le junior OLB John Reschke (75 plaquages, 2 interceptions en 2015) et le revenant OLB Ed Davis (meilleur défenseur des Spartans en 2014) seront en concurrence pour un poste de titulaire. La présence de Bullough et Davis apporte un leadership à un groupe de linebackers ultra-talentueux.

Le secondary des Spartans comprend l’un des meilleurs duos de safeties du pays. Le rapide FS Demetrious Cox (79 plaquages, 3 interceptions en 2015) et le gros frappeur SS Montae Nicholson (83 plaquages, 3 interceptions en 2915) forment un tandem polyvalent et expérimenté, l’un des plus explosifs et dominants du pays. En difficulté en 2015, le poste de cornerback devrait bénéficier d’un peu plus de stabilité avec les retours de blessure du senior CB Darian Hicks (33 plaquages en 2015) et du sophomore CB Vayante Copeland, deux joueurs sous-estimés qui pourraient se révéler très précieux.

Equipes spéciales

Deux des plus importants succès de l’ère Dantonio ont été obtenues grâce aux équipes spéciales : un retour de punt bloqué synonyme de victoire surprise 27-23 à Michigan et un FG de K Michael Geiger dans les dernières secondes du match à Ohio State. Pourtant, ces équipes spéciales ont été parfois désastreuses l’an passé accordant deux TD sur retour de punt. Le senior K Michael Geiger (12/19 FG) fait son retour pour une 4ème saison avec les Spartans. Le sophomore P Jake Hartbarger (42.7 yards par punt en 2015) tentera de poursuivre sa progression après des débuts difficiles. Sur les retours de coup de pied, KR R.J. Shelton et PR Drake Martinez devraient se partager le travail afin d’améliorer un secteur de jeu classé 121ème du pays en 2015.

Conclusion

Après avoir remporté au moins 11 victoires par saison depuis 2010, coach Mark Dantonio a des attentes élevées pour ses Spartans mais sa capacité à recharger les batteries sera mise à l’épreuve en 2016. Michigan State a perdu 6 titulaires sélectionnés dans les équipes All-Big Ten dont QB Connor Cook, leur leader offensif. Trouver un successeur à ce dernier sera la priorité du coach des Spartans… mais la marche s’annonce haute pour le prochain QB avec la perte de trois titulaires sur la ligne offensive dont LT Jack Conklin. Le favori, QB Tyler O’Connor devrait s’appuyer sur un solide groupe de running backs mené par le prometteur RB L.J. Scott. Défensivement, l’expiration de l’éligibilité de DE Shilique Calhoun laisse un grand vide au sein d’une défense qui devrait rester dominante grâce au retour des deux stars montantes, DL Malik McDowell et MLB Riley Bullough. Toutefois, les Spartans ont probablement perdu trop de talent durant l’intersaison pour rester dans la course au titre de division Big Ten East, et ce, même si les Buckeyes d’Ohio State et les Wolverines de Michigan feront le déplacement à East Lansing cet automne.

Fondateur et rédacteur en chef de The Blue Pennant, Morgan Lagrée couvre le College Football depuis près de 10 ans. En 2016, Morgan fût le premier reporter à couvrir le CFP National Championship Game pour un média francophone. Il co-anime le podcast TBP/Radiossa - Made in US. Expert NFL et NHL. Grand amateur de la NBA et du College Basketball. Fan ultime des Red Sox de Boston (MLB). Ancien étudiant de l'université McGill. #Redmen4Life

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