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Conférence Big Ten

Friday Night Lights : la conférence Big Ten fait marche-arrière

Quelques mois après avoir annoncé l’organisation prochaine de plusieurs matchs le vendredi soir, la conférence Big Ten commence à faire marche-arrière.

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Credit photo : USA Today Sports

Quelques mois après avoir annoncé l’organisation prochaine de plusieurs matchs le vendredi soir, la conférence Big Ten commence à faire marche-arrière : deux rencontres de Northwestern ont été re-déplacées au samedi.

En novembre 2016, la conférence Big ten avait surpris le monde du College Football en communiquant son intention de proposer des matchs nocturnes le vendredi afin de renforcer sa visibilité et de proposer un nouveau contenu à ses partenaires TV.

Pourtant, dès l’annonce de cette décision non-concertée, plusieurs universités sont montées au créneau dont Northwestern. Après plusieurs semaines de discussion entre la Big Ten et le campus d’Evanston (Illinois), les deux matchs des Wildcats face à Maryland (13 octobre) et face à Michigan State (le 27 octobre) ont été reportés au samedi.

Les Wildcats, par l’intermédiaire de leur coach Pat Fitzgerald, ont rapidement fait part de leur opposition critiquant notamment l’impact sur le calendrier académique des joueurs et sur le rythme des entrainements. Les fans ont emboité le pas. Les problèmes de circulation et l’incapacité d’organiser des tailgates en semaine ont été parmi les points soulevés.

L’université Penn State s’est également opposée à ces matchs du vendredi. En cause : l’ombre faite aux traditionnels matchs des lycées de Pennsylvanie organisés le vendredi.

Ces deux matchs de Northwestern déplacés au samedi font ainsi partie d’un plan plus large de la conférence Big Ten qui souhaite clairement revenir sur sa décision. Dans les jours prochains, des rencontres seront organisées entre les réseaux TV partenaires et l’association des directeurs athlétiques des lycées de 11 États touchés de près ou de loin par ces matchs du vendredi. Objectif : une sortie de crise.

Voici la liste des matchs des équipes de conférence Big Ten prévus le vendredi en 2017 :

Date Extérieur Domicile
1er septembre Washington Rutgers
1er septembre Utah State Wisconsin
8 septembre Ohio Purdue
15 septembre Illinois South Florida
29 septembre Nebraska Illinois
24 novembre Iowa Nebraska

Fondateur et rédacteur en chef de The Blue Pennant, Morgan Lagrée couvre le College Football depuis plus de 10 ans. En 2016, Morgan fût le premier reporter à couvrir le CFP National Championship Game pour un média francophone. Il co-anime le Podcast Bowl. Expert NFL et MLB. Grand amateur de la NHL. Fan ultime des Red Sox de Boston (MLB). Ancien étudiant de l'université McGill. #Redmen4Life

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Dossier

[rivalry] Michigan et Michigan State à la conquête du Paul Bunyan Trophy

Deux universités, deux campus, deux programmes, pour un trophée, pour un Etat. Michigan versus Michigan State, Wolverines versus Spartans, Ann Arbor versus East Landing. Chaque année, cette confrontation tient en haleine le monde du football universitaire

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Deux universités, deux campus, deux programmes, pour un trophée, pour un Etat. Michigan versus Michigan State, Wolverines versus Spartans, Ann Arbor versus East Lansing. Chaque année, cette confrontation tient en haleine le monde du football universitaire.

La rivalité entre Michigan et Michigan State possède une histoire riche. La première confrontation entre les 2 universités remonte à plus d’un siècle, 1898 plus exactement. Depuis cette date, 105 confrontations ont été jouées, et Michigan tient largement les commandes avec un bilan de 68-32-5 en sa faveur.

Ce n’est qu’à partir de 1953 et l’arrivée de Michigan State dans la Big Ten Conference que les 2 universités se disputent le Paul Bunyan Trophy. Ce trophée, représentant le bucheron géant Paul Bunyan, symbolise l’histoire du Michigan, autrefois un Etat majeur dans la production du bois.

L’histoire commune entre Wolverines et Spartans débute donc en 1898. Dès le début, Michigan semble être plusieurs crans au dessus de Michigan State. De 1898 à 1933, Michigan remporte 23 rencontres, pour seulement 2 défaites et 3 nuls. En 1902, les Wolverines l’emporteront d’ailleurs sur un score record de 119 à 0. Michigan sera élu champion national cette année là, comme en 1901, 1903 et 1904.

Entre 1934 et 1937, les Spartans enchainent 4 victoires d’affilée contre Michigan, avant de sombrer 10 fois de suite jusqu’en 1949.

Les années 1950 et 1960 représentent la période de domination de Michigan State. Dans les années 1950, les Spartans sont l’une des meilleures équipes du football universitaire au niveau national. Guidés par coach Clarence Munn et par des joueurs comme Lynn Chandnois, Dorne Dibble, Bob Carey ou encore Don Coleman, MSU termine les saisons 1951 et 1952 invaincu, avec le titre national en poche (partagé avec Tennessee en 1951). Les Spartans remporteront également le Rose Bowl de 1954 et 1956, sous les ordres de coach Duffy Daugherty. Michigan State est à nouveau élu champion national en 1965 (malgré une défaite contre UCLA au Rose Bowl) et en 1966 (co-champion avec Notre Dame, suite au match nul 10 à 10 dans le « Game of the Century »). De 1950 à 1969, les Spartans domineront logiquement les Wolverines avec 14 victoires pour seulement 4 défaites et 3 nuls.

1970 marque un tournant. L’arrivée de Bo Schembechler à la tête des Wolverines va radicalement changer la donne. Michigan devient à nouveau une place forte du football universitaire durant cette décennie. Classé dans le top 10 (au classement AP Top 25) des équipes universitaires de 1970 à 1979, Michigan prendra le dessus sur Michigan State 8 fois sur 9 (défaite en 1978, année où les 2 universités se partageront le titre de la Big Ten Conference). Les années se suivent et se ressemblent, puisque Michigan remportera 8 des 10 matchs joués durant les années 1980.

Le match de 1990 marque un moment important dans l’histoire de la rivalité. Classé #1, UM reçoit MSU à Ann Arbor. Favoris, les Wolverines sont menés 28 à 21 dans la dernière minute. Un touchdown d’Elvis Grbac pour Derrick Alexander permet à Michigan de revenir à un point. Gary Moeller, le coach des Wolverines, joue la gagne avec une tentative de conversion à 2 points. Dans une action très confuse, les arbitres oublieront une pass interference d’Eddie Brown sur Desmond Howard. Le score ne changera plus malgré une dernière Hail Mary de Grbac qui sera d’ailleurs interceptée. Après le match, les arbitres appelleront Moeller afin de s’excuser pour la mauvaise décision arbitrale ayant couté le match à Michigan.

Les années 1990 restent tout de même à l’avantage des Wolverines. Classé dans le top 10 de l’AP Top 25 jusqu’en 1997, Michigan dominera son rival avec un bilan de 7-4 entre 1990 et 2000. Les Wolverines, guidés par le quarterback Brian Griese et le vainqueur du trophée Heisman Charles Woodson, seront même champions nationaux en 1997.

L’arrivée des années 2000 marque par la même occasion l’arrivée d’un certain nombre de belles confrontations, à la fois serrées et intenses, entre les 2 rivaux.

Le match de 2001 par exemple, aussi appelée le « Clockgate », restera à jamais dans les mémoires des deux camps. Menés 24 à 20 à 3 minutes de la fin, les Spartans recupèrent le ballon au milieu de terrain. Après une penalité contre Michigan pour un facemask et une autre pour avoir mis 12 joueurs sur le terrain, MSU a une occasion rêvée de passer devant à 17 secondes de la fin. Jeff Smoker, le quarterback des Spartans, tente une course mais est stoppé sur la ligne des 1 yards, avec l’horloge qui tourne. Michigan State se dépêche pour « spiker » la balle afin d’arrêter la montre. Le chronomètre indique qu’il reste 1 seconde à jouer, avec donc une dernière tentative pour les Spartans. Sur la dernière action du match, Smoker trouve T.J. Duckett pour le touchdown, permettant à Michigan State de l’emporter 26 à 24.

Le commentateur radio de Michigan, Frank Beckmann, qualifiera le match de « criminel » et critiqua fortement les arbitres. Malgré les réclamations de Beckmann, il a été prouvé que la décision arbitrale était bonne et qu’il restait bien du temps au moment du « spike ». Beckmann insista tellement que Bob Stehlin, le Clock Operator (responsable de l’horloge), était à deux doigts de poursuivre Beckmann en justice pour diffamation et calomnie. Finalement, aucune plainte n’a été portée et tout est rentré dans l’ordre.

Trois ans plus tard, Michigan et Michigan State s’opposent à Ann Arbor, dans un match qui se décidera en 3 prolongations (ce qui n’est jamais arrivé auparavant au Michigan Stadium). Les Wolverines l’emporteront 45 à 37, portés par leur receveur star Braylon Edwards (11 réceptions pour 189 yards et 3 touchdowns) et leur running back Mike Hart (224 yards en 33 courses).

L’année suivante, la rencontre se décidera à nouveau en prolongations. Ce match est spécial car c’est la première fois depuis 1968 que Michigan State est classé (#11) dans l’AP Top 25 alors que Michigan ne l’est pas (au moment de l’opposition). Cela n’empêchera cependant pas les Wolverines de dominer le début de match, en menant au score 14 à 0 puis 21 à 7. Les Spartans réagissent et parviennent à revenir à la hauteur de leur adversaire. Le temps réglementaire se finit sur un score de parité 31 à 31. En prolongations, MSU aura l’occasion de passer devant sur un field goal, mais le kicker John Goss est maladroit. Cela va couter très cher aux Spartans vu que le kicker de Michigan, Garrett Rivas, permettra à son équipe de l’emporter sur un field goal de 35 yards.
La suprématie de Michigan sur son rival se prolongera jusqu’en 2007, avec deux nouvelles victoires 31 à 13 et 28 à 24, portant ainsi la série victorieuse des Wolverines à 6 victoires d’affilée.

A partir de 2008, la tendance s’inverse. Michigan State va dominer son rival pendant 4 longues années, avec notamment des victoires inattendues en 2009 et 2011. Michigan parviendra à stopper l’hémorragie en 2012 en l’emportant 12 à 10 face aux Spartans, le tout sans scorer le moindre touchdown durant le match avant d’être ridiculisé 29-6 par Michigan State en 2013 qui a sacké le quarterback des Wolverines à 7 reprises forçant ainsi le programme d’Ann Arbor à terminer avec une abominable fiche de… -48 yards au sol !

Samedi, un nouveau chapitre du Paul Bunyan Trophy s’ouvrira à East Lansing. Ce sera la 114ème confrontation entre les 2 universités, pour notre plus grand bonheur.

L’anecdote : Les Spartans sont la « football factory »

Au début des années 1950, les Michigan State Spartans sont considérés comme l’une des meilleures équipes du pays. Ils gagnent même le surnom de « football factory », que l’on pourrait traduire comme « l’usine à football ».

Ce surnom n’est cependant pas pris au hasard. En effet, les années 1950 sont marquées par le développement de l’industrie automobile à Detroit, la principale ville de l’Etat du Michigan. C’est donc en référence à la ville leader de fabrication automobile que les Spartans étaient appelés la « football factory ».

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Nebraska Cornhuskers

Trev Alberts revient à Nebraska comme directeur athlétique

Le vainqueur du trophée Dick Butkus 1993 revient sur le campus de Lincoln pour aider notamment Scott Frost à redresser un programme de football aux abois depuis trois saisons.

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Crédit photo : Nebraska Athletics

Quelques semaines après l’annonce du départ à la retraite de Bill Moos (effective le 30 juin dernier), l’université Nebraska a trouvé son successeur en annonçant la nomination de l’ancien joueur des Cornhuskers, Trev Alberts, au poste de directeur athlétique.

Trev Alberts connait bien la maison Nebraska puisqu’il a été un linebacker chez les Cornuskers de 1990 à 1993, une période au cours de laquelle il a remporté le Dick Butkus Award 1993 (meilleur linebacker du pays) et été sélectionné dans l’équipe All-Americans.

En 1994, Trev Alberts a été drafté par les Colts d’Indianapolis au 5ème pick du 1er tour.

Il dirigeait le département des sports de l’université Nebraska-Omaha depuis 2009.

Trev Alberts succède donc à Bill Moos, qui avait pris les rênes de la Direction athlétique de Nebraska en 2017 et dont la nomination de Scott Frost au poste de head coach de l’équipe de football n’a pas encore eu l’effet attendu.

Le programme de football sera d’ailleurs la priorité #1 du nouveau directeur athlétique. Le bilan de Scott Frost est de 12-20 en trois saisons. Avec le talent recruté, les attentes des fans et la construction d’un complexe sportif à hauteur de 155 millions de $, tous les éléments semblent en place pour que le duo Alberts-Frost permette (enfin) de construire un véritable prétendant dans la Big Ten.

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Conférence Big Ten

La Big Ten dévoile son calendrier 2021

Après une saison 2020 perturbée par la pandémie de covid-19, la conférence Big Ten va retrouver un calendrier plus traditionnel au cours de la campagne 2021.

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Crédit photo : AP

Neuf matchs intra-conférence auxquels vont s’ajouter trois matchs hors-conférence : la conférence Big Ten reprend ses bonnes habitudes après une année 2020 parfois chaotique.

La prochaine saison débutera le 28 aout 2021 avec le match entre Nebraska et Illinois, prévu à Dublin (Irlande). Cependant, en raison de la pandémie de coronavirus, ce match d’ouverture pourrait être organisé sur campus.

Le champion de conférence en titre, Ohio State, débutera sa saison lors d’un déplacement à Minnesota, le samedi 4 septembre, avant d’affronter Oregon, Tulsa et Akron en match hors-conférence.

Parmi les matchs les plus attendus de la saison, on retiendra notamment le choc entre Wisconsin et Notre Dame, le 25 septembre au Soldier Field de Chicago, et le retour du traditionnel Rivalry Game entre Michigan et Ohio State, le 27 novembre.

Le Big Ten Championship Game se déroulera le 4 décembre au Lucas Oil Stadium d’Indianapolis (Indiana).

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Illinois Fighting Illini

Bret Bielema de retour dans la Big Ten, à Illinois

Pour succéder à Lovie Smith récemment renvoyé de son poste de head coach, les Fighting Illini ont annoncé l’embauche de l’ancien coach des Badgers de Wisconsin et actuellement assistant chez les Giant de New York (NFL).

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Crédit photo : Illinois Athletics

Pour succéder à Lovie Smith récemment renvoyé de son poste de head coach, les Fighting Illini ont annoncé l’embauche de l’ancien coach des Badgers de Wisconsin et actuellement assistant chez les Giant de New York (NFL).

« Illinois et la Big Ten, c’est pour moi comme revenir à la maison et je ne peux pas être plus excité de cette opportunité avec les Fighting Illini. Nous voulons bâtir un programme qui rendra fière la Illini Nation et regagner la passion que j’ai déjà vu lorsqu’Illinois était glorieux. » – Bret Bielema, head coach d’Illinois.

Lors de son passage à Wisconsin (2006-12), Bret Bielema a remporté trois titres de champion de conférence Big Ten, participer à 6 bowls consécutifs incluant deux invitations au Rose Bowl et rendu un bilan de 68-24 en 7 saisons sur le campus de Madison. Il a poursuivi sa carrière de coach du côté d’Arkansas (2013-17), avec moins de succès (bilan de 29-34).

Il prend ainsi la succession de Lovie Smith, renvoyé de son poste dimanche dernier après 5 saisons décevantes passées sur le campus de Champaign (Illinois). Son bilan avec les Fighting Illini : 17-39 (10-33 Big Ten).

Pourquoi Bielema ?

Bret Bielema a laissé un excellent souvenir dans la Big Ten suite à son passage rempli de succès avec les Badgers. Aussi décevante qu’a pu être son expérience avec les Razorbacks d’Arkansas conclue par un renvoi sans ménagemement, il a su réparer son image dans la NFL en occupant notamment un rôle d’assistant dans le coaching staff de Bill Belichick chez les Patriots de New England.

De plus, il est originaire de Prophetstown, dans l’Illinois. Ce qui ne peut pas faire de mal auprès de la communauté locale.

Comment son expérience dans la Big Ten va aider Illinois ?

La majeure partie de la carrière professionnelle de Bret Bielema s’est passé dans la Big Ten West. Il a été un joueur non-boursier à Iowa sous la direction du légendaire Hayden Fry puis a grandi dans son rôle de coach auprès d’une autre légende : Barry Alvarez, à Wisconsin. Il lui a d’ailleurs succédé en 2006.

Traditionnellement, il y a une recette magique pour avoir du succès dans la Big Ten West : jouer physique, notamment des deux côtés du ballon sur la ligne de scrimmage, courrir efficacement et limiter les turnovers. Bret Bielema est l’incarnation de ses concepts. Après avoir essayé différentes options (Tim Beckman, Lovie Smith) depuis le départ de Ron Zook en 2011, Illinois revient donc aux bases.

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