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Preview 2017 : conférence Pac-12

Après avoir remporté 6 titres consécutifs de champion de conférence Pac-12, la division North saura-t-elle empêcher conserver son Bien face aux ambitieux Trojans de USC d’un certain QB Sam Darnold ?

Credit photo : Otto Greule Jr/Getty Images

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Depuis 2011 et le passage à deux divisions dans la conférence Pac-12, jamais le titre de champion n’a échappé à la division North. Pire, Oregon (2011, 2014), Stanford (2012, 2013, 2015) et Washington (2016) ont presque toujours facilement disposé de leur adversaire en finale. Et si Stanford et Oregon ont perdu de leur superbe d’il y a quelques saisons, Washington se place désormais en concurrent sérieux au College Football Playoff.

Le retour au premier plan de USC pourrait néanmoins compliquer les projets des Huskies et enfin permettre à la South Division de remporter son premier titre de conférence.

Prédictions 2017 dans la conférence Pac-12

Champion 2017 : Southern California.
Champion de division North : Washington.
Champion de division South : USC.
MVP : .QB Sam Darnold, Southern California.
Meilleur joueur offensif : QB Sam Darnold, USC.
Meilleur joueur défensif : LB Azeem Victor, Washington.
Freshman de l’année : WR Ty Jones, Washington.
Prospects NFL à suivre : .QB Josh Rosen (UCLA), QB Sam Darnold (USC), QB Luke Falk (Washington State), RB Royce Freeman (Oregon), RB Ronald Jones (USC), WR Darren Carrington (Oregon), WR Dante Pettis (Washington), OT Casey Tucker (Stanford), OT Tyrell Crosby (Oregon), OT Trey Adams (Washington), OL Scott Quessenberry (UCLA), DT Lowell Lotulelei (Utah), DT Vita Vea (Washington), DE Porter Gustin (USC), LB Azeem Victor (Washington), LB Cameron Smith (USC), CB Iman Marshall (USC), CB Quenton Meeks (Stanford), S Tyree Robinson (Oregon), K Aidan Schneider (Oregon).

Du 29 juillet au 6 aout 2017, The Blue Pennant vous a proposé des présentations des principaux programmes de la conférence Pac-12 :
Colorado Buffaloes.
Oregon Ducks.
Stanford Cardinal.
UCLA Bruins.
USC Trojans.
Utah Utes.
Washington Huskies.
Washington State Cougars.

Tour d’horizon dans la conférence Pac-12

Les Huskies de Washington peuvent-ils surmonter leurs pertes pour la NFL et rester au top de la conférence ?

Ce n’était qu’une question de temps avant que coach Chris Petersen repositionne Washington parmi l’élite de la Pac-12. Les Huskies ont été à la hauteur des attentes en 2016 remportant leur premier titre de conférence depuis 2000 et poussant Alabama dans ses retranchements lors de leur première participation au College Football Playoff.

Désormais, ils devront assumer leur nouveau statut de favoris. Et rien n’est acquis suite au départ de nombreux playmakers notamment en défense. WR John Ross, DL Elijah Qualls, DT Psalm Wooching, DL Joe Mathis, FS Budda Baker, CB Sidney Jones et CB Kevin King devront être remplacés !
Pourtant, l’optimisme règne du côté de Seattle. Le Pac-12 Offensive Player of the Year en 2016, QB Jake Browning, est de retour d’une opération de l’épaule après avoir réussi 43 TD la saison passée. Le phénoménal duo de running backs, RB Myles Gaskin / RB Lavon Coleman, sera également fidèle au poste protégé par une ligne offensive expérimentée. WR Dante Pettis et WR Chico McClatcher ont tout pour semer la terreur à travers la Pac-12. Défensivement, plusieurs leaders ont fait le choix de revenir pour une dernière saison : DT Vita Vea, LB Azeem Victor ou LB Keishawn Berria. Et si on y ajoute le potentiel All-American, DB Taylor Rapp, et deux promotions de recrutement successives dans le top 25, la situation n’est pas si catastrophique. Qu’on se le dise, les Huskies sont prêts à défendre leur titre de champion de conférence.

USC et QB Sam Darnold seront-ils à la hauteur de l’énorme hype autour d’eux ?

Au soir d’une défaite à Stanford, le 17 septembre dernier, le sort de coach Clay Helton paraissait décidé. Les Trojans avaient un bilan de 1-2 et rien ne semblait aller dans le bon sens. Puis, le redshirt freshman QB Sam Darnold fût titularisé à Utah et tout changea alors. Neuf victoires consécutives dont un fantastique comeback lors du dernier Rose Bowl et une place de #3 dans le dernier AP Top 25 ont complètement changé la dynamique sur le campus de Los Angeles.
Les Cardinal and Golds sont désormais attendus au tournant et QB Sam Darnold est l’un des favoris pour remporter le trophée Heisman 2017. Avec ses 31 TD et ses 70% de réussite à la passe de l’an passé, le quarterback des Trojans semble sur une rampe de lancement pour renverser le monde du College Football. Certains lui voient déjà un destin de futur #1 de la draft NFL en 2018. Il pourra compter sur un groupe talentueux autour de lui au sein duquel devraient émerger les successeurs de WR Juju Smith-Schuster et CB Adoree’ Jackson. La pression médiatique sera énorme et le moindre faux-pas sera considéré comme un échec.

Le succès de Colorado en 2016 est-il un mirage ?
3-10 en 2011, 1-11 en 2012, 4-8 en 2013, 2-10 en 2014, 4-9 en 2015 et… 10-4 en 2016. Mais que s’est-il passé à Boulder (Colorado) l’an dernier ? En une saison, les Buffs ont gagné autant de matchs que lors des trois années précédentes permettant à coach Mike McIntyre d’être cité par plusieurs observateurs comme le meilleur coach de la saison 2016. L’année 2017 sera un vrai défi pour l’ancien coach de San Jose State. Colorado a perdu son leader charismatique, QB Sefo Liufau, et 8 titulaires en défense. Atteindre le plateau des 8 victoires serait déjà un exploit pour un programme dont la saison passée pourrait avoir été un mirage.

QB Josh Rosen redeviendra-t-il le prospect NFL #1 du pays ?
On attend encore la participation au Rose Bowl qu’avait promis coach Jom Mora à son arrivée sur le campus de Westwood. L’an dernier semblait la bonne : de nombreux titulaires de retour et la mise sur orbite annoncée du phénomène QB Josh Rosen. Rien ne s’est passé comme prévu. Le quarterback vedette s’est blessé en milieu de saison et les Bruins ont dégringolé tout en bas du classement avec un bilan catastrophique de 4-8.
Aidé par un entraineur personnel, QB Josh Rosen a mis toutes les chances de son côté pour rebondir en 2017 afin de retrouver son statut de #1 de la draft NFL en 2018. Cependant, il sera sous les ordres d’un 3ème coordinateur offensif en trois ans ce qui ne facilite pas vraiment une certaine stabilité des systèmes nécessaires à l’éclosion d’un jeune quarterback.

Stanford doit apprendre à vivre sans RB Christian McCaffrey
Le plateau des 10 victoires semble être devenu un standard sur le campus de Palo Alto (Californie). A l’aube de la saison 2017, les attentes restent les mêmes malgré l’absence de l’un des plus spectaculaires joueurs de l’Histoire du programme : RB Christian McCaffrey. Sa polyvalence et sa capacité à créer des big plays seront quasiment impossibles à remplacer. Pourtant, un nom est sur toutes les lèvres : Love. Le senior RB Bryce Love a fait une démonstration face à North Carolina lors du dernier Sun Bowl en l’absence du running back vedette du Cardinal qui a souhaité se préserver en vue de la draft NFL 2017.

En plus d’être un solide coureur, il a démontré qu’il était capable de suivre d’excellents tracés dans le jeu aérien et ses mains sont sûres. Le nouveau coach des running backs, Ron Gould (ex-Cal), aura également à sa disposition le junior RB Cameron Scarlett et les prometteurs sophomores RB Dorian Maddox et RB Trevor Speights. Cela pourrait aider à réussir une transition compliquée qui est indispensable pour permettre au Cardinal de rester dans le coup pour le titre de division Pac-12 North.

Le match de l’année

Washington @ Stanford
10 novembre 2017
Le petit monde du College Football a été bousculé lors de la tonitruante victoire 44-6 des Huskies face au Cardinal. Un passage de témoin venait d’avoir lieu. Les champions de conférence Pac-12 en titre venaient de subir la Loi de ceux qui allaient leur succéder. Construit dans le même moule que Stanford, Washington n’a jamais été aussi impressionnant que lors de ce match. Du coup, la troupe de coach David Shaw n’a qu’une seule idée en tête : prendre sa revanche et retrouver son statut de roi de la division North. L’enjeu de ce match sera d’ailleurs probablement celui-là : une place en finale de conférence Pac-12.

Calendrier complet de la conférence Pac-12

Nos prédictions

Division North

1. Washington Huskies

En 2016 : 12-1, 8-1 Pac-12. Champion de conférence.
Prédiction : 11-2, 8-1 Pac-12.
Match décisif : @ Stanford, le 10 novembre.
Joueurs-clés partis : WR John Ross, DL Psalm Wooching, CB Sidney Jones, CB Kevin King, FS Budda Baker.
Joueurs à suivre : QB Jake Browning, RB Myles Gaskin, WR Dante Pettis, WR Chico McClatcher, DT Greg Gaines, NT Vita Vea, LB Keishawn Bierria, LB Azeem Victor, DB Taylor Rapp.
Future star : CB Byron Murphy.

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Les Huskies sont toujours en excellente position pour rester dans la course à une place en College Football Playoff. Certes, le speedster RW John Ross manquera à l’attaque mais le meilleur joueur offensif de la saison 2016 dans la conférence Pac-12, QB Jake Browning, pourra compter que le retour de RB Myles Gaskin, RB Levon Coleman et WR Dante Pettis pour permettre à Washington de rester explosifs offensivement. C’est en défense que les points d’interrogation sont plus nombreux. Les Huskies ont terminé avec la meilleure défense de la conférence lors des deux dernières saisons mais la perte de trois jours sélectionnés dans la 1ère équipe All-Pac-12 va laisser un certain vide. LB Azeem Victor et LB Keishawn Berria devront ainsi assumer leur nouveau rôle de leader. Washington évitera USC en match crossover mais se rendra à Stanford, le 10 novembre, dans un match qui sent déjà la poudre. Même si les Huskies seront peut-être moins flamboyant que l’an passé, ils restent les favoris de la division North.

2. Stanford Cardinal

En 2016 : 10-3, 6-3 Pac-12.
Prédiction : 9-3, 6-3 Pac-12.
Match décisif : Washington, le 10 novembre.
Joueurs-clés partis : RB Christian McCaffrey, DL Solomon Thomas, DB Dallas Lloyd, K Conrad Ukropina.
Joueurs à suivre : QB Keller Chryst, RB Bryce Love, WR Trenton Irwin, DT Harrison Phillips, CB Quenton Meeks.
Future star : WR Donald Stewart.

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Les départs de RB Christian McCaffrey et de DT Solomon Thomas ne changeront pas d’un iota la formule magique du Cardinal. Ce sera encore un jeu de course puissant et une défense agressive qui revient au quasi-complet après avoir limité ses adversaires à une moyenne de 20.4 points en 2016. Derrière l’une des meilleures lignes offensives du pays, RB Bryce Love sera le successeur du phénoménal Christian McCaffrey. Son rôle sera d’autant plus important que la situation des quarterbacks est plus préoccupante suite à la blessure du genou de QB Keller Chryst subie lors du dernier Sun Bowl. Les 6 victoires d’affilée pour conclure la saison 2016 donneront un fantastique momentum à une équipe de Stanford qui affrontera USC et UCLA en match crossover mais qui accueillera Oregon et Washington à domicile.

3. Oregon Ducks

En 2016 : 4-8, 2-7 Pac-12.
Prédiction : 8-4, 5-4 Pac-12.
Match décisif : Washington State, le 7 octobre.
Joueurs-clés partis : WR Darren Carrington, WR Devon Allen, TE Pharaoh Brown, OL Cameron Hunt.
Joueurs à suivre : QB Justin Herbert, RB Royce Freeman, RB Tony Brooks-James, WR Charles Nelson, NT Scott Pagano, LB Troy Dye, LB Jimmie Swain, K Aiden Schneider.
Future star : WR Dillon Mitchell.

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Avec l’arrivée de coach Willie Taggart (ex-South Florida), les Ducks veulent rebondir en 2017 après avoir connu leur première saison négative depuis 2004. Un RB Royce Freeman remis de blessure et un QB Justin Herbert en pleine progression devraient permettre une transition facile entre la Blur Offense et des systèmes offenifs spread de coach Taggart qui s’en rapprochent quelque peu. L’attaque a inscrit une moyenne de 35.4 points par match en 2016 et devrait garder le même rythme en 2017. Si Oregon veut se mêler à la lutte dans la division North avec Stanford et Washington, une nette progression en défense est requis (41.4 points accordés en moyenne en 2016). Pour se faire, le coordinateur défensif de Colorado, Jim Leavitt, a fait son arrivée. Il bénéficiera du retour de 8 titulaires qui ont soif de revanche. Le plateau des 8 victoires et une place dans le Top 25 final représenteraient une excellente saison I pour coach Taggart.

4. Washington State Cougars

En 2016 : 8-5, 7-2 Pac-12.
Prédiction : 8-4, 5-4 Pac-12.
Match décisif : @ Oregon, le 7 octobre.
Joueurs-clés partis : WR Gabe Marks, WR River Cracraft, S Shalom Luani.
Joueurs à suivre : QB Luke Falk, RB Jamal Morrow, RB James Williams, RB Gerald Wicks, WR Tavares Martin Jr, LG Cody O’Connell, DE Hercules Mata’afa, LB Peyton Pelluer, CB Darrien Molton.
Future star : WR Isaiah Johnson-Mack.

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En 2016, les Cougars ont rendu un bilan positif pour une 2ème saison d’affilée. Ce n’était plus arrivé depuis 2002-03. Avec le retour de 16 titulaires, les chances de poursuivre la série sont élevées. Le senior QB Luke Falk fait partie des joueurs de retour après avoir été le grand artisan de la saison record des Cougars l’an dernier (496 points inscrits). Le seul défi de coach Mike Leach : trouver des successeurs aux productifs WR Gabe Marks et WR River Cracraft. Défensivement, l’expérience ne manque pas mais sans une nette amélioration du pass rush (19 sacks seulement en 2016), les Cougars ne pourront pas terminer dans le haut du classement de la division d’autant qu’ils feront face à un calendrier difficile marqué par 5 matchs en déplacement lors des 7 dernières semaines.

5. Oregon State Beavers

En 2016 : 4-8, 3-6 Pac-12.
Prédiction : 5-7, 3-6 Pac-12.
Match décisif : @ Oregon, le 25 novembre.
Joueurs-clés partis : WR Victor Bolden, CB Treston Decoud, S Devin Chappell.
Joueurs à suivre : RB Ryan Nall, DE Bright Ugwoegbu, LB Manase Hungalu, CB Xavier Crawford.
Future star : LB Andrzej Hughes-Murray.

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Les Beavers ont conclu la saison 2016 avec 2 victoires consécutives. Un élan d’optimisme fait croire à certains que les méthodes de coach Gary Andersen commencent à porter leurs fruits. Si RB Ryan Nall continue sa progression, une participation à un bowl n’est pas à écarter même si la ligne offensive sera en reconstruction après le départ de 3 titulaires. L’arrivée de l’ancien joueur de Junior College, QB Jake Luton, pourrait être la solution pour une attaque en mal d’équilibre. Le calendrier ne sera pas un allié : les Beavers joueront 5 matchs de conférence en déplacement. Finalement, tout pourrait se jouer dès le mois de septembre avec les deux rencontres hors-conférence face à Colorado State et Minnesota.

6. California Golden Bears

En 2016 : 5-7, 3-6 Pac-12.
Prédiction : 3-9, 2-7 Pac-12.
Match décisif : Washington State, le 13 octobre.
Joueurs-clés partis : QB Davis Webb, RB Khalfani Muhammad, WR Chad Hansen, WR Bug Rivera, OT Steven Moore.
Joueurs à suivre : RB Tre Watson, WR Demetris Robertson, K Matt Anderson, ILB Devante Downs, OLB Cameron Saffle.
Future star : CB Elijah Hicks.

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Le remplacement – tardif – de coach Sonny Dykes par l’ancien coordinateur défensif de Wisconsin, Justin Wilcox, est un signal fort concernant le changement de direction que souhaite apporter la direction athlétique des Golden Bears. Dans les prochaines saisons, c’est probablement avant tout par la défense que California remportera des victoires plus que par l’attaque Bear Raid des dernières années. Avec le départ de QB Davis Webb et le retour de seulement 10 titulaires, on doit s’attendre à une année de reconstruction sur le campus de Berkeley. La patience sera de rigueur.

Division South

1. Southern California Trojans

En 2016 : 10-3, 7-2 Pac-12.
Prédiction : 12-1, 8-1 Pac-12. Champion de conférence.
Match décisif : Stanford, le 9 septembre.
Joueurs-clés partis : RB Justin Davis, WR Juju Smith-Schuster, WR Darreus Rogers, OT Zach Banner, CB Adoree’ Jackson.
Joueurs à suivre : QB Sam Darnold, RB Ronald Jones II, WR Deontay Burnett, WR Steven Mitchell Jr, DE Rasheen Green, LB Cameron Smith, OLB Porter Gustin, CB Iman Marshall.
Future star : WR Velus Jones.

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Aucune autre équipe n’a connu un tel renversement en 2016. Après avoir débuté avec un bilan de 1-3, les Trojans ont tout renversé sur leur passage suite à la titularisation de QB Sam Darnold. Le quarterback redshirt sophomore a permis à USC de remporter 9 victoires d’affilée et semble promis à un fantastique avenir. Du coup, les Trojans sont de retour dans les discussions pour une place en College Football Playoff d’autant que le talent est partout après plusieurs excellentes promotions de recrues successives. Pourtant, quelques incertitudes persistent notamment sur les lignes offensives et défensives et au sein du backfield défensif. Même si Washington n’est pas au programme du calendrier de USC en 2017, les Trojans affronteront Stanford et devront faire les déplacements à Colorado, Washington State et Notre Dame. Étant donné les attentes nées d’un fantastique Rose Bowl, le titre de division South est obligatoire.

2. UCLA Bruins

En 2016 : 4-8, 2-7 Pac-12.
Prédiction : 8-4, 6-3 Pac-12.
Match décisif : @ USC, le 18 novembre.
Joueurs-clés partis : OL Connor McDermott, DL Takkarist McKinley, LB Jayon Brown, CB Fabian Moreau, DB Randall Goforth.
Joueurs à suivre : QB Josh Rosen, RB Soso Jamabo, WR Darren Andrews, WR Jordan Lasley, C Scott Quessenberry, MLB Kenny Young.
Future star : DE Jaelen Phillips.

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La blessure de l’épaule de QB Josh Rosen a mis un terme aux espoirs des Bruins de remporter la Pac-12… et a sonné le glas d’une saison 2016 à oublier au plus vite (4-8). Le retour du prodige junior pourrait permettre à la troupe de coach Jim Mora de rebondir très vite. Les Bruins ont perdu 6 matchs par moins de 10 points l’an passé et la présence de QB Josh Rosen pourrait faire toute la différence. Il le faudra car le jeu au sol n’a pas su prendre le relais l’an dernier (68.6 yards en moyenne en match de conférence Pac-12). Le nouveau coordinateur offensif Jedd Fisch (ex-Michigan) aura pour mission de re-dynamiser une attaque trop prévisible l’an passé. Six titulaires en défense devront être remplacés mais la relève semble très prometteuse. Le calendrier ne sera pas tendre avec des Bruins qui joueront 5 matchs de conférence à l’extérieur et qui devront croiser le chemin de Texas A&M et de Memphis en match hors-conférence. Toutefois, QB Josh Rosen devrait leur permettre de s’assurer une 2ème place dans la division South.

3. Utah Utes

En 2016 : 9-4, 5-4 Pac-12.
Prédiction : 7-5, 4-5 Pac-12.
Match décisif : Colorado, le 25 novembre.
Joueurs-clés partis : RB Joe Williams, WR Tim Patrick, OT Garett Bolles, DE Hunter Gimick, DB Marcus Williams.
Joueurs à suivre : QB Troy Williams, RB Armand Shyne, WR Darren Carrington, OT Salesi Uhatafe, DT Lowell Lotulelei, S Chad Hansen.
Future star : RB Devonta’ Henry-Cole.

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Sans faire de bruit, Utah a remporté au moins 9 victoires lors de ses 3 dernières saisons. La série sera difficile à maintenir : les Utes ont perdu 15 titulaires dont plusieurs playmakers des deux côtés du ballon. Un nouveau coordinateur offensif, Troy Taylor, a été nommé afin d’améliorer le jeu aérien autour du solide senior QB Troy Williams. La ligne offensive a été décimée (1 seul titulaire de retour) et le jeu au sol sera orphelin des éclairs de génie de RB Joe Williams. La défense 4-2-5 est également en reconstruction notamment au niveau du backfield défensif qui a perdu ses 5 titulaires. Et comme le calendrier des Utes est brutal avec des déplacements à BYU et USC ainsi que les 4 meilleurs équipes de la division North au programme de leurs matchs crossover, une participation à un bowl serait déjà une vraie satisfaction pour la troupe de coach Kyle Whittingham.

4. Colorado Buffaloes

En 2016 : 10-4, 8-1 Pac-12. Champion de division.
Prédiction : 7-5, 4-5 Pac-12.
Match décisif : USC, le 11 novembre.
Joueurs-clés partis : QB Sefo Liufau, DE Jimmie Gilbert, NT Josh Tupou, LB Kenneth Olugbode, CB Chidobe Awuzie.
Joueurs à suivre : QB Steven Montez, RB Phillip Lindsay, WRDevin Ross, WR Shay Fields, WR Bryce Bobo, ILB Rick Gamboa, CB Isaiah Oliver.
Future star : NT Javier Edwards.

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Les Buffaloes débuteront avec l’élan né d’une superbe et inattendue saison 2016 (10-4) et de l’émergence de l’une des potentielles futures stars de la conférence Pac-12, QB Steven Montez. Toutefois, la défense qui a largement contribué aux succès de Colorado l’an dernier, a perdu plusieurs leaders et surtout son coordinateur, Jim Leavitt, parti à Oregon. C’est donc vers le Junior College que les Buffs se sont tournés afin de rester compétitifs. Si on doit s’attendre à une légère baisse de niveau en défense, l’attaque pourrait porter tous les espoirs du programme de Boulder en 2017. Le sous-estimé RB Phillips Lindsay est de retour ainsi qu’un fantastique groupe de receveurs mené par le senior WR Devin Ross. Un nouveau titre de champion de division South est peu probable mais une participation à un bowl en fin de saison est tout à fait envisageable.

5. Arizona Wildcats

En 2016 : 3-9, 1-8 Pac-12.
Prédiction : 5-7, 2-7 Pac-12.
Match décisif : @ Arizona State, le 25 novembre.
Joueurs-clés partis : QB Anu Solomon, RB Samajie Grant, WR Nate Phillips, WR Trey Griffey, LB Michael Barton, LB Paul Magloire.
Joueurs à suivre : QB Brandon Dawkins, RB Nick Wilson, RB J.J. Taylor, S Demetrius Flannigan-Fowles.
Future star : LB Tony Fields II.

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Depuis leur titre de division South remporté en 2015, les Wildcats ont sombré avec notamment un bilan de 4-14 en match de conférence Pac-12. La malchance (nombreuses blessures) n’a pas été tendre avec le groupe de coach Rich Rodriguez et ils pourraient rebondir en 2017. La défense sera plus expérimentée que l’an dernier et l’attaque au sol menée par le polyvalent QB Brandon Dawkins et le constant RB Nick Wilson pourrait retrouver un niveau proche de celui de 2015. Toutefois, de nombreuses incertitudes persistent quant au jeu aérien après le départ de 3 des 4 meilleurs receveurs de l’an passé. Les Wildcats devraient faire mieux que la saison dernière mais pas suffisamment pour participer à un bowl en fin d’année.

6. Arizona State Sun Devils

En 2016 : 5-7, 2-7 Pac-12.
Prédiction : 4-8, 1-8 Pac-12.
Match décisif : Arizona, le 25 novembre.
Joueurs-clés partis : WR Tim White, LB Salamo Fiso, S Laiu Moeakiola.
Joueurs à suivre : QB Manny Wilkins, QB Blake Barnett, RB Demario Richard, RB Kalen Ballage, WR N’Keal Harry, LB Coron Crump, LB D.J. Calhoun, SS Marcus Ball.
Future star : WR John Humphrey.

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Coach Todd Graham est sur un siège éjectable après une seconde saison négative et un bilan de 2-7 en match de conférence l’an passé. Pourtant, la tâche des Sun Devils ne sera pas simple en 2017 avec Oregon, Stanford et Washington en match crossover et 4 déplacements lors de swing games (Stanford, Utah, UCLA, Oregon State). Même le match hors-conférence face à San Diego State parait compliqué. Arizona State tentera de construire ses hypothétiques succès autour de QB Manny Wilkins, RB Demario Richard et du talentueux WR N’Keal Harry. Après avoir accordé 41 sacks l’an passé, la ligne offensive est toujours inquiétante tout comme une défense (39.8 points par match en 2016) désormais dirigée par l’ancien de Baylor (!?!), Phil Bennett. Une participation à un bowl serait un exploit pour un programme qui semble dans une spirale négative.

Fondateur et rédacteur en chef de The Blue Pennant, Morgan Lagrée couvre le College Football depuis plus de 10 ans. En 2016, Morgan fût le premier reporter à couvrir le CFP National Championship Game pour un média francophone. Il co-anime le Podcast Bowl. Expert NFL et MLB. Grand amateur de la NHL. Fan ultime des Red Sox de Boston (MLB). Ancien étudiant de l'université McGill. #Redmen4Life

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Preview 2021 : TCU Horned Frogs

À la tête du meilleur jeu au sol de la Big 12, QB Max Duggan détient les clés des succès de la saison 2021 d’une équipe de Texas Christian qui ne cache pas ses ambitions.

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Crédit photo : WDN

50 previews en 50 jours, c’est une série estivale de 50 présentations exclusives préparées par toute l’équipe TBP afin de vous permettre de tout savoir concernant la prochaine saison de College Football. On retrouve aujourd’hui les Horned Frogs de Texas Christian.

Texas Christian Horned Frogs

Big 12

 
 

En 2020 : 6-4, 5-4.
Head coach : Gary Patterson, 21ème saison (178-74).
Coordinateur offensif : Doug Meacham.
Coordinateur défensif : Chad Glasnow.
Titulaires de retour : 16 dont 8 en attaque et 8 en défense, kicker et punter.
Joueurs-clés partis : LB Garrett Wallow, FS Trevon Moehrig, DB Ar’Darius Washington.
Joueurs à suivre : QB Max Duggan, RB Zach Evans, WR Taye Barber, WR Quentin Johnson, DE Ochaun Mathis, DE Khari Coleman, LB Des Winters, CB Tre’Vius Hodges-Tomlinson, S TJ Carter. 

Depuis que la saison 2020 a pris fin par une 17ème invitation à un bowl en 20 ans qu’il est à la tête des Horned Frogs de Texas Christian, Gary Patterson cherche à comprendre ce qui manque au programme de Forth Worth (Texas) pour redevenir la place forte de la Big 12 qu’il a été lors de son arrivée dans la conférence, en 2012.

Car TCU avait pris goût de jouer les premiers rôles. Entre 2014 et 2017, les Horned Frogs ont remporté 40 victoires (bilan de 40-13) et n’ont manqué que d’un cheveu une participation au premier College Football Playoff de l’Histoire, en 2014. Au cours de cette période glorieuse, ils se sont également imposés à deux reprises lors de l’Alamo Bowl et ont explosé Ole Miss, 42-3, lors du Peach Bowl. Une génération exceptionnelle dirigée par un coaching staff qui retrouve ses leaders de l’époque suite au retour au poste de coordinateur offensif de celui qui avait eu un rôle clé dans l’éclosio du tandem QB Trevone Boykin / WR Josh Doctson, Doug Meacham.

Et l’optimisme règne du côté de Fort Worth grâce à une fin de saison dernière très encourageante : trois défaites en quatre matchs pour débuter la campagne 2020 suivies de cinq victoires remportées au cours des six derniers matchs de la saison en raison d’une agressivité défensive retrouvée pour un bilan final de 6-4. Gary Patterson peut regarder son effectif, le comparer au reste de la conférence et légitimement se dire : « Pourquoi pas nous ? ».

Texas Christian possède le meilleur jeu au sol de la Big 12 et pourra compter sur le retour de son leader offensif depuis trois saisons, le quarterback « dual-threat » Max Duggan. Et comme les Horned Frogs semblent avoir retrouvé leur solidité défensive légendaire, ils auront une belle carte à jouer en 2021.

QB Max Duggan, Texas Christian – Crédit photo : TCU Athletics

Le quarterback le plus électrisant de la Big 12 ?

Privé de practices lors du printemps 2020, puis écarté des terrains en septembre dernier en raison de problèmes cardiaques, le junior QB Max Duggan a pourtant réussi une excellente campagne 2020 montant en puissance tout au long de la saison. Pour la première fois en trois ans, il sera le QB#1 incontesté et c’est avec une confiance énorme qu’il va entamer sa campagne 2021 propulsé par un mois de novembre sensationnel. Au final, il a réussi 1795 yards à la passe pour 10 TDs mais surtout 526 yards au sol. Car c’est bien cette dimension de son jeu qui le rend insaisissable. La défense de Texas Tech a pu s’en rendre compte lorsqu’elle lui a accordé une course de 81 yards, la plus longue réussie par un QB dans l’Histoire du programme de TCU. Puissant et très rapide pour son gabarit, il possède une accélération redoutable qui force les défenses adverses à préparer un plan de match spécifique pour tenter de le ralentir.

Cette présence de QB Max Duggan associé au retour d’un groupe de running backs talentueux et fourni devrait permettre au jeu au sol de Texas Christian de rester le meilleur de la Big 12 (214.7 yards en 2020, #20 National). En effet, l’ancien prospect 5-étoiles RB Zach Evans (414 yards, 4 TDs) sera fidèle au poste après avoir réussi 7.7 yards par course en 2020. Après un processus de recrutement chaotique à Georgia, un transfert à TCU et des débuts décevants, il semble avoir pris une certaine maturité et paraît prêt à exploser complètement en 2021. Les deux freshman RB Darwin Barlow (428 yards au sol, 4 TDs) et RB Kendre Miller (388 yards au sol, 2 TDs) ont tous les deux réussis un match à plus de 100 yards au sol en relève lors de leur saison true freshman. On peut ajouter à ce groupe la recrue vedette de 2019, l’ancien prospect 4-étoiles RB Daimarqua Foster.

Trois joueurs sont de retour sur la ligne offensive dont le sophomore RT Andrew Coker. Très solide sur la run protection, elle a parfois souffert quand il a fallu protéger QB Max Duggan sur le jeu aérien. L’arrivée du junior LT Obinna Eze de Memphis (25 titularisations en deux saisons) pourrait stabiliser une ligne souvent inconstante pendant les matchs et de match à match.

À la recherche d’options dans les airs

Le coordinateur offensif Doug Meacham sait que son jeu au sol ne pourra être dévastateur qu’à la condition de développer un jeu aérien un minimum efficace. Or, ce ne fût pas le cas l’an dernier (196.3 yards, #99 national). Certes, les seniors WR Taye Barber (31 réceptions, 318 yards, 2 TDs) et WR Derius Davis (15 réceptions, 209 yards, 1 TD) sont de retour tout comme le freshman WR Quentin Johnston (22 réceptions, 487 yards, 2 TDs) et sophomore WR Blair Cartwright (17 réceptions, 207 yards, 1 TD) mais aucun d’entre-deux ne semble en mesure de dominer les DBs adverses comme avaient pu le faire les Josh Boyce, Josh Doctson et Jalen Reagor en leur temps.

WR Taye Barber (#4), Texas Christian – Crédit photo : TCU Athletics

La solution pourrait venir du poste de tight-end. Recruté en grande pompe par California en 2019, l’ancien prospect 4-étoiles TE D’Andre Rogers n’a jamais porté le maillot des Golden Bears. Il aura une 2ème chance avec les Horned Frogs en 2021.

Un pass rush retrouvé

Après trois années de domination sans contest sur la Big 12, la défense de Texas Christian n’est plus la meilleure de la conférence sur le plan statistique (350.9 yards accordés en moyenne par match, #30 National) laissant cette place de #1 à West Virginia. Incapable de mettre la moindre pression sur le backfield offensif adverse au mois d’octobre dernier, cette défense a retrouvé en fin de saison 2020 ce qui a toujours fait sa force grâce aux répétitions à l’entrainement et aux ajustements du coordinateur défensif de longue date, Chad Glasgow : pression sur le front four, agressivité sur les couvertures et plaquages violents.

On ne peut s’empêcher de faire le lien entre la fiche de 5-1 des Horned Frogs en fin de saison et leur pass rush dominant retrouvé après un début de campagne manquée (22 sacks lors des 6 derniers matchs). C’est un secteur qui devrait être encore prépondérant en 2021. Le duo DE Ochaun Mathis (44 plaquages, 12.5 pour perte dont 8.5 sacks) / DE Khari Coleman (33 plaquages, 15 pour perte dont 3 sacks, Big 12 co-defensive freshman of the year en 2020) est peut-être le meilleur de la Big 12 et l’intérieur de ce front four restera très solide avec le retour des deux seniors DT Terrell Cooper (23 plaquages, 1 sack) et DT Corey Bethley.

Des lignes arrières recomposées

L’incertitude est nettement plus grande sur le back seven en raison des départs simultanés vers la NFL de trois leaders défensifs : SLB Garrett Wallow, S Trevon Moehrig et CB Ar’Darius Washington.

Toutefois, Gary Patterson n’a pas caché son optimisme en raison du développement accéléré de la nouvelle génération notamment au poste de linebacker si crucial dans les systèmes 4-2-5 des Horned Frogs. Le junior LB Dee Winters (65 plaquages, 2 sacks) a notamment impressionné par sa polyvalence en fin de saison dernière et tout indique qu’il sera le prochain leader vocal de l’équipe. Il devrait former un solide duo de linebackers avec l’ancien joueur de Junior College, LB Jamoi Hodge. Ces deux-là sont de gros frappeurs comme les aime le coach de TCU.

LB Dee Winters (#13), Texas Christian – Crédit photo : TCU Athletics

Le backfield défensif à cinq des Horned Frogs a subi de lourdes pertes suite au départ de CB Ar’Darius Washington et FS Trevon Moehrig. Anticipant cette perte d’expérience et de leadership, Gary Patterson a activé ses réseaux pour faire venir du renfort de l’extérieur. Et la pêche a été bonne puisqu’après 4 saisons à Memphis, le senior WS T.J. Carter (167 plaquages, 37 passes défendues et 7 INTs en carrière) a fait son arrivée au cours du printemps. Le senior SS La’Kendrick Van Zandt (43 plaquages, 1 sack, 2 INTs) aura également un rôle essentiel pour encadrer le nouveau titulaire au poste de free safety qui se jouera entre les sophomores S Deshawn McCuin et S Nook Bradford.

Le poste de cornerback est traditionnellement l’une des forces des Horned Frogsd e l’ère Gary Patterson. À l’image du junior CB Tre’Vius Hodges-Tomlinson (26 plaquages, 13 passes défendues) et du senior CB Noah Daniels, la robustesse et l’agressivité sera encore au rendez-vous sur les couvertures mais aussi sur les blitzes qui ne manquent jamais dans les systèmes de Chad Glasgow.

Pas de changement sur les équipes spéciales : le junior K Griffin Kell est de retour pour une 3ème saison après avoir réussi 8 de ses 10 FGs tentés l’an dernier. Le junior P Jordy Sandy est lui aussi fidèle au poste pour une 3ème saison. On surveillera particulièrement WR Derius Davis qui s’est développé comme l’un des meilleurs punt returners du pays (14.5 yards, #5 national).

Calendrier

Source : FBS Schedule

Conclusion 

Malgré trois dernières saisons en retrait (7-6 en 2018, 5-7 en 2019 et 6-4 en 2020), les Horned Frogs semblent armés pour effectuer un retour au premier plan dans la Big 12. QB Max Duggan et un groupe de running backs talentueux peuvent porter le jeu offensif de l’équipe sur leurs épaules mais il faudra surement une implication plus importante des receveurs afin que Texas Christian puisse prendre part à la lutte pour une place en finale de conférence. Car avec une défense prête à redevenir la meilleure de la Big 12, les Horned Frogs version 2021 ont des ambitions pour la 21ème saison de Gary Patterson à la tête du programme de Fort Worth.

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Coaching
  • Potentiel
3.8

Résumé

Points forts :
– Le QB le plus électrisant de la Big 12.
– L’un des meilleurs jeux au sol du pays.
– Une défense agressive et de nouveau redoutée.

Points faibles :
– Une attaque potentiellement unidimensionnelle.
– Manque de playmakers au poste de receveur.
– La pass protection.

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Preview

Preview 2021 : Arizona State Sun Devils

Un effectif expérimenté et affamé à l’image de l’explosif QB Jayden Daniels : et si les Sun Devils d’Arizona State étaient le prétendant numéro 1 au titre de champion de division Pac-12 South ?

Publié

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Crédit photo : Arizona State Athletics

50 previews en 50 jours, c’est une série estivale de 50 présentations exclusives préparées par toute l’équipe TBP afin de vous permettre de tout savoir concernant la prochaine saison de College Football. On retrouve aujourd’hui les Sun Devils d’Arizona State.

Arizona State Sun Devils

Pac-12

Division South
 

En 2020 : 2-2 (2-2 Pac-12).
Head Coach : Herm Edwards, 4e année (17-13). Résultat en carrière : 17-13.
Coordinateur offensif : Zak Hill.
Coordinateur défensif : Antonio Pierce.
Titulaires de retour : 18, 9 en attaque, 9 en défense.
Joueurs-clés partis : WR Frank Darby.
Joueurs à suivre : QB Jayden Daniels, RB Rachaad White, WR Geordon Porter, OT Kellen Diesch, DT Jermayne Lole, DT DJ Davidson, DE Tyler Johnson, DE Travez Moore, LB Darien Butler, S Evan Fields.

Cette année, Arizona State est l’épouvantail de la conférence Pac-12. Si les grosses écuries comme Washington, Oregon ou USC font à nouveau figures de favoris pour le titre final à Las Vegas, leurs plans pourraient bien être déjoués par une éventuelle surprise venue du désert. Il faut dire que les Sun Devils ont montré des signes évidents de progression depuis l’arrivée d’Herm Edwards sur le campus de Tempe. L’ancien coach des New York Jets et des Kansas City Chiefs, réputé pour ses discours de vestiaire légendaires à la Al Pacino dans Any Given Sunday, a transformé une équipe correcte à son meilleur niveau en un contender de Division South en trois saisons.

Abandonné par sa défense et une attaque irrégulière l’an dernier, Arizona State a néanmoins bouclé son bilan de quatre matches à l’équilibre, avec deux victoires et autant de défaites, mais le potentiel de l’effectif actuel annonce de beaux jours sous le soleil de l’Arizona. Les médias sont unanimes : ces Sun Devils cuvée 2021 ont tout pour retourner la Pac-12 et s’inviter là où on ne les attend habituellement pas. Reste à voir si les planètes s’alignent, surtout dans une situation tendue alors que la NCAA conduit actuellement une enquête sur des violations dans le recrutement à Arizona State.

Une attaque portée par le QB le plus explosif de la Pac-12

À commencer par QB Jayden Daniels (701 yards à la passe, 5 TD, 1 INT et 223 yards au sol, 4 TDs en 4 matchs), dont les performances seront observées à la loupe. Titulaire pour la troisième année consécutive, le patron de l’attaque d’Arizona State est attendu comme l’un des meilleurs joueurs offensifs de Pac-12 si sa progression se déroule comme prévu.

QB Jayden Daniels (#5), Arizona State – Crédit photo : Felix Mattos

Extrêmement athlétique, un peu frêle cependant pour se risquer trop souvent à courir, Daniels semble capable de monter en puissance après une saison 2020 décevante où il n’a pas été gâté par le manque de talent chez ses receveurs. Avec 60,7% de passes complétées en 2019 et 58,3% en 2020, sa précision fait tâche mais l’espoir est de mise avec une ligne offensive expérimentée et un groupe de receveurs enfin au niveau malgré l’absence d’un vrai numéro 1.

Malgré la relative inexpérience de cette escouade, qui a seulement perdu Frank Darby cette saison et tout de même renforcée par l’arrivée de WR Bryan Thompson sur transfert en provenance de Utah, le sophomore WR Geordon Porter (5 réceptions, 120 yards, 1 TD) et le freshman WR Elijhah Badger, déjà comparé à Brandon Aiyuk et révélation du spring practice, seront des soutiens de poids dans le jeu aérien.

Un jeu au sol dévastateur

Herm Edwards a déjà fait savoir que cette attaque misera sur l’équilibre entre jeu de passe et course, probablement à raison alors que les Sun Devils ont fini en première position en attaque au sol l’an dernier (234.2 yards en moyenne par match, #7 du pays). La ligne offensive retrouve quatre titulaires, dont le vétéran OT Kellen Diesch et la star montante OG Dohnovan West, 1st-Team All-Pac-12 en 2020, avec pour objectif de faire briller RB Rachaad White (42 courses, 420 yards, 5 TD, 8 réceptions, 151 yards, 1 TD), premier en yards à la course et à la réception l’an dernier, le mammouth RB Chip Trayanum (49 courses, 290 yards, 4 TD) et le bolide RB Daniyel Ngata. Sans oublier Jayden Daniels, capable de prendre ses jambes à son cou lorsqu’il le faudra. L’ancien joueur de North Carolina, OT Triston Miller, est également attendu comme une recrue de choix pour renforcer une ligne offensive prometteuse.

Il fait ainsi peu de doute quant au fait que l’attaque des Sun Devils, qui a fini la saison passée avec 70 points face à Arizona et 46 contre Oregon State, sera l’une des attractions de la saison sur la côte Ouest.

OLB Merlin Robertson, Arizona State – Crédit photo : Arizona State Athletics

Une défense opportuniste

L’ancien All Pro NFL Antonio Pierce sera donc à la tête de la défense des Sun Devils, pas forcément attendue au tournant car l’attaque devrait suffire à faire gagner des matches dans un football moderne où la défense ne gagne plus forcément le championnat. L’objectif sera ainsi de contenir suffisamment les attaques adverses pour permettre à Jayden Daniels et sa troupe de faire la différence.

Arizona State pourra compter sur un groupe solide, expérimenté, qui alignera un front four absolument effrayant, composé de DT DJ Davidson (19 plaquages, 1 sack) et DT Jermaine Lole (24 plaquages, 1.5 sacks), deux joueurs aux mensurations NFL qui semblent promis à une carrière future chez les pros. Assistés de DE Tyler Johnson (16 plaquages, 5 sacks), 2nd-Team All-Pac-12 en 2020 et numéro un en sacks chez les Sun Devils l’an dernier, et de DE Travez Moore, transféré de LSU, ils devraient permettre au pass rush de progresser encore après une courte campagne prometteuse dans le système 4-3 de Robert Rodriguez, coach de la DL en provenance des Minnesota Vikings l’année passée.

Les vétérans LB Merlin Robertson (24 plaquages, 1 INT) et LB Darien Butler (15 plaquages), titulaires depuis quatre ans déjà, patrouilleront au milieu de la défense et feront profiter de leur expérience aux jeunes et futurs tauliers d’Arizona State. Malgré cet étalage de talent dans le front seven, c’est bel et bien la secondary des Sun Devils qui pourrait jouer les premiers rôles en 2021.

Le meilleur backfield défensif de la Pac-12

Avec la superstar CB Chase Lucas (15 plaquages, 5 passes défendues, 1 fumble forcé) et CB Jack Jones (5 plaquages) aux extrémités, soutenus par le duo de safeties S Evan Fields (38 plaquages, 3 fumbles forcés), meilleur plaqueur de l’équipe l’année dernière, et S DeAndre Pierce (24 plaquages, 1 INT), le potentiel est visiblement là pour continuer sur la lancée de l’année dernière, alors que cette défense était numéro un en Pac-12 en points inscrits sur des actions défensives.

DB Chase Lucas, Arizona State – Crédit photo : Jennifer Stewart, Getty Images

Double 1st-Team All-Pac-12, P Michael Turk est déjà considéré comme l’un des meilleurs punters de l’histoire d’Arizona State et il devrait logiquement reprendre sa place, sauf catastrophe majeure. Le poste de kicker demeure à l’inverse une réelle interrogation et la compétition se poursuivra durant le fall camp pour définir un titulaire. Enfin, le sophomore DJ Taylor reprendra son rôle de kick returner après avoir été nommé au sein de la 2nd-Team All-Pac-12 l’an dernier en tant que true freshman.

Calendrier

Arizona State devrait débuter tranquillement sa saison avec deux victoires, à la maison, face à Southern Utah puis UNLV. Le calme avant la tempête puisqu’il faudra affronter BYU à Provo dans un match déjà couperet. La réception de Colorado, le déplacement à UCLA et la rencontre contre Stanford à Tempe semblent des formalités pour une équipe attendue potentiellement en finale de conférence.

Les Sun Devils se déplaceront ensuite à Utah avant une bye week bienvenue avant d’affronter Washington State et surtout le grand rival pour le titre de Division South, USC. Arizona State n’aura pas le temps de souffler puisqu’il faudra ensuite aller jouer à Washington et Oregon State, pour finir sur la réception du rival Arizona qui voudra probablement prendre sa revanche après la raclée reçue en 2020.

La troupe de coach Edwards pourrait donc boucler la saison régulière avec un bilan très positif, nécessaire pour s’inviter en finale de conférence Pac-12 à Las Vegas le 3 décembre.

Conclusion

En 2020, les Sun Devils ont manqué de mordant lorsqu’il le fallait, en attaque comme en défense. Du côté offensif, il faut souligner une irrégularité parfois décisive, comme dans la défaite face à USC après une seconde mi-temps plafonnée à trois points sur field goal, qui devrait cependant s’améliorer avec des playmakers en puissance à tous les postes. En face, défensivement, il faudra résister mieux qu’en 2020, alors que les adversaires du programme de Tempe ont converti 45% de leurs tentatives sur 3rd downs.

Le pedigree NFL du coach Herm Edwards semble commencer à porter ses fruits, à condition de voir l’éclosion annoncée du quarterback Jayden Daniels, nouveau messie du côté d’Arizona State. Si le joueur s’impose enfin comme le patron qu’il devrait être, cette attaque pourrait bien être presque inarrêtable, comme face à Arizona l’an dernier, quand les Sun Devils s’étaient imposés 70-7. En manœuvrant habilement un calendrier abordable, Arizona State pourrait ainsi remporter son second titre de Division South après celui de 2013, et même son premier titre de conférence Pac-12 depuis 2007.

Les chiffres records de ventes de billets à Tempe montrent en tout cas le fort engouement autour du programme de football, en dépit de l’atmosphère tendue actuellement suite à l’enquête de la NCAA concernant de multiples violations des règles concernant le recrutement. Même si Herm Edwards pourrait être évincé en fonction des conclusions de l’enquête, l’ancien coach NFL a tenu à rassurer les fans, expliquant que la situation ne perturbera pas les joueurs. À suivre, donc.

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Preview

Preview 2021 : Utah Utes

Avec l’arrivée de QB Charlie Brewer, les Utes de Utah possèdent peut-être le leader offensif qui manquait à un programme toujours aussi redoutable en défense.

Publié

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Crédit photo : Rick Bowmer, Associated Press

50 previews en 50 jours, c’est une série estivale de 50 présentations exclusives préparées par toute l’équipe TBP afin de vous permettre de tout savoir concernant la prochaine saison de College Football. On retrouve aujourd’hui les Utes d’Utah.

Utah Utes

Pac-12

Division South
 

En 2020 : 3-2, 3-2 Pac-12.
Head Coach : Kyle Whittingham, 17ème année (134-66). Résultat en carrière : 134-66.
Coordinateur offensif : Andy Ludwig.
Coordinateur défensif : Morgan Scalley.
Titulaires de retour : 18, 9 en attaque, 9 en défense.
Joueurs-clés partis : QB Jake Bentley, RB Devin Brumfield, WR Bryan Thompson, S Nate Ritchie.
Joueurs à suivre : QB Charlie Brewer, WR Britain Covey, TE Brant Kuithe, C Nick Ford, OG Sataoa Laumea, DE Mika Tafua, LB Devin Lloyd, LB Nephi Sewell, CB JaTravis Broughton, CB Clark Phillips.

« Je pense que nous aurons une équipe de football complète. Nous avions des interrogations à certains postes mais je pense que nous y avons répondu. » – Kyle Whittingham, head coach des Utes de Utah.

Après une saison 2020 tronquée en guise d’échauffement pour une équipe des Utes en transition, Kyle Whittingham est ressorti du spring practice confiant. Il faut dire qu’Utah a fait peau neuve à différents niveaux, depuis son quarterback jusqu’à son nouveau stade, le Rice-Eccles Stadium, rénové et agrandi.

Le coach des Utes, qui aborde sa dix-septième saison à la tête du programme de Salt Lake City, espère remporter son quatrième titre de Division South après ceux de 2015, 2018 et 2019, et même aller plus loin avec un couronnement en Pac-12, récompense qui échappe à Utah depuis son arrivée en 2011 dans la conférence Pacific.

Les Utes auront également à cœur d’honorer la mémoire du running back Ty Jordan, décédé à Noël dernier d’un tir à l’abdomen qu’il se serait infligé accidentellement. Le jeune joueur de 19 ans, Pac-12 Offensive Freshman of the Year en 2020, sera dans tous les esprits au moment de fouler la pelouse à la rentrée.

QB Charlie Brewer, Utah – Crédit photo : Kevin Cody, Daily Utah Chronicle

Charlie Brewer, meilleur QB depuis Alex Smith ?

Si les Utes n’ont pas été aussi dangereux l’an passé, c’est aussi parce que leur quarterback Jake Bentley n’avait rien d’un foudre de guerre. Désormais transféré à South Alabama, il devrait être remplacé par QB Charlie Brewer (9700 yards à la passe, 65 TDs, 28 INTs en carrière), titulaire pendant quatre ans à Baylor où il a obtenu ses lettres de noblesse. Ce dernier peut-il être le meilleur quarterback à Utah depuis Alex Smith ? Yes, he can. Sous son impulsion, Baylor était devenu un sérieux prétendant en Big 12 et il devrait être au sommet de ses capacités pour son ultime campagne universitaire. À moins de perdre la compétition pour le poste, avec QB Cameron Rising de retour de blessure, et les arrivées sur le campus du freshman QB Ja’Quinden Jackson, transféré de Texas, et de la recrue quatre étoiles QB Peter Costelli.

Brewer pourra compter sur le vétéran WR Britain Covey (19 réceptions, 264 yds, 3 TD), l’un des piliers de cette attaque des Utes, mais aussi sur le nouvel arrivant WR Theo Howard, ancien top prospect, passé par UCLA et Oklahoma. Malheureusement, Bryan Thompson est aussi passé par le portail des transferts pour déménager de Salt Lake City au désert, à Arizona State, mais les géants WR Devaughn Vele (1m95) et WR Solomon Enis (11 réceptions, 108 yards, 1 TD) devraient pouvoir assurer la transition. Le premier s’est d’ailleurs imposé comme l’une des stars du spring practice. Sans oublier TE Brant Kuithe (25 réceptions, 236 yards), 2nd-Team All-Pac-12 en 2020, capable d’aller chercher la profondeur si besoin.

Un jeu au sol au niveau d’un vrai prétendant ?

Tout ce beau monde sera bien entouré, avec une ligne offensive au potentiel monstre, qui retrouve ses cinq titulaires, dont C Nick Ford, 1st-Team All-Pac-12 l’an dernier et futur choix de premier tour grâce à ses qualités sur la ligne et sa polyvalence à tous les postes de l’OL. Il sera notamment épaulé par le sophomore OG Sataoa Laumea, 2nd-Team All-Pac-12 en 2020.

De quoi paver une voie royale à une escouade de coureurs remplumée malgré la perte tragique de Ty Jordan, qui accueille ainsi RB TJ Pledger (695 yards au sol, 6 TDs en carrière) en provenance d’Oklahoma et RB Chris Curry débarqué de LSU. Avec le jeune RB Micah Bernard dans la rotation, les Utes devraient amortir sans souci les départs de Devin Brumfield à Tulane et Jordan Wilmore à Fresno State.

LB Devin Lloyd (#0), Utah – Crédit photo : Utah Athletics

Une défense surpuissante

Il ne fait absolument aucun doute que la défense des Utes devrait faire son retour en grâce après une saison médiocre en 2020, avec un monstre à deux têtes au milieu, en l’occurence le duo LB Devin Lloyd (48 plaquages, 10 pour perte, 2 sacks), 2nd-Team All-American, et LB Nephi Sewell (40 plaquages, 1 fumble forcé, 2 fumbles recouverts, 2 INT, 1 TD), deux joueurs au potentiel NFL évident. De quoi continuer à piétiner les coureurs adverses, surtout avec la ligne défensive effrayante composée du senior DT Viane Moala et de DE Mike Tafua (14 plaquages, 3 sacks) et DE Maxs Tupai (5 plaquages), trois immenses bonhommes qui poseront de vrais problèmes aux lignes offensives adverses.

Les errances défensives de l’an passé étaient surtout dues à une secondary en reconstruction quasi totale après de nombreux départs de joueurs chez les pros à l’issue de la campagne 2019. Avec une année d’expérience au compteur, les sophomores CB JaTravis Broughton (26 plaquages) et CB Clark Phillips (25 plaquages, 1 INT, 1 TD) devraient composer l’un des meilleurs duos de cornerbacks de Pac-12. S Vonte Davis (16 plaquages, 1 sack, 2 INT), omniprésent à l’arrière de la défense l’an dernier, reprendra sa place mais les Utes devront trouver un remplaçant à Nate Ritchie, désormais en mission pour son église pour les deux prochaines années.

La blessure du vétéran S RJ Hubert n’arrange donc pas les affaires de coach Whittingham et le true freshman S Cole Bishop devrait ainsi être lancé dans le grand bain plus tôt que prévu. Il ne sera pas la seule recrue à être impliqué dès ses débuts à la fac puisque le top prospect LB Ethan Calvert, l’une des meilleures recrues de l’histoire du programme, devrait passer pas mal de temps sur le terrain pour donner un coup de main à ses aînés.

Dans l’ensemble, avec une secondary potentiellement bien meilleure qu’en 2020, une ligne défensive monstrueuse et des superstars aux postes de linebacker, Utah devrait retrouver la solidité défensive qui faisait sa force ces dernières années.

CB Clark Phillips (#8), Utah – Crédit photo : Utah Athletics

Vainqueur de la compétition durant le fall camp 2020 pour le rôle de kicker titulaire, K Jadon Redding reprendra sa place après 100% de field goals réussis la saison dernière, portant son total en carrière à 18/21 et 73 conversions réussies sur 73. Le receveur vedette Briton Covey reprendra quant à lui son statut de returner numéro un après avoir été nommé au sein de la 1st-Team All-Pac-12 l’an passé avec une moyenne de 28,3 yards sur kick return et 16,1 sur punt return. P Jared March devrait démarrer comme titulaire mais il faudra patienter jusqu’au fall camp pour s’en assurer.

Calendrier

L’ouverture de la saison se déroulera donc le jeudi 2 septembre dans le stade flambant neuf des Utes, le Rice-Eccles Stadium de Salt Lake City, face à la modeste équipe de Weber State. Une rencontre qui devrait être riche d’enseignements, avant deux déplacements périlleux face au rival BYU à Provo, puis à San Diego State. Utah retrouvera ensuite son stade pour le début des rencontres de conférence Pac-12, avec la réception de Washington State avant une bye week précoce.

Les joueurs de Kyle Whittingham auront donc peu de répit à partir de début octobre, avec un enchaînement de matches incluant des déplacements à USC, Oregon State, Stanford, Arizona et des rencontres à domicile contre Arizona State, UCLA, Oregon et enfin Colorado. Un calendrier monstrueux, malgré l’absence de Washington, qui voit cependant Utah recevoir ses principaux rivaux de division, à savoir Arizona State et UCLA. Le déplacement à USC se fera ainsi après la bye week, avec des Utes frais et reposés.

Une victoire face aux Trojans et un parcours sans faute face aux prétendants à la Division South permettraient ainsi aux Utes de s’inviter pour la troisième fois en quatre ans en finale de conférence Pac-12, à Las Vegas, avec l’espoir de se voir enfin couronné champion de la côte Ouest.

Source : FBS Schedules

Conclusion

Avec ses 18 titulaires de retour cette année, il n’est pas déraisonnable de penser que cette équipe 2021 des Utes est peut être la meilleure qu’ait pu diriger Kyle Whittingham au cours de sa longue carrière à Utah. La défense paraît insubmersible, plus expérimentée en secondary et composée d’un front seven redoutable, et l’attaque devrait encore progresser avec une situation en net progrès au poste de quarterback. Charlie Brewer semble le favori pour le rôle de titulaire après son impressionnant parcours à Baylor mais il devra gagner la compétition au fall camp face à Cameron Rising, désigné titulaire avant la saison 2020 mais blessé rapidement.

Utah fait forcément office de contender pour le titre de division, et une victoire face à USC à Los Angeles en début de saison pourrait être déterminante, alors que les Utes n’ont pas gagné face aux Trojans à LA depuis 1916. Avec Arizona State au calendrier la semaine suivante, à la maison cette fois, les joueurs de Kyle Whittingham ont les cartes en main pour se révéler comme l’une des équipes surprises de la saison au niveau national, et pourquoi pas aller chatouiller des cadors dans un bowl majeur.

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Coaching
  • Potentiel
3.8

Résumé

Points forts :
– Un quarterback expérimenté.
– Un jeu au sol puissant.
– L’effectif le plus physique de la conférence.

Points faibles :
– Absence d’un vrai receveur #1.
– Un backfield défensif encore très jeune.

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Preview

Podcast Bowl – Episode 142 : Spécial Preview de la Pac-12

Traumatisée par une saison 2020 chaotique, la Pac-12 retrouve une certaine normalité… et espère placer une équipe en playoffs (Oregon ?) pour la 1ère fois depuis 2017.

Publié

le

On poursuit nos previews 2021 avec notre présentation complète de la conférence de la côte ouest américaine, la Pac-12.

Grégory Richard et Morgan Lagrée vous présentent les 12 programmes de la Pac-12. Oregon a-t-il le quarterback pour faire un Three-peat ? La der des ders pour Clay Helton à USC ? Et si les Bruins de Chip Kelly étaient l’équipe surprise ? La jeunesse d’Arizona State prendra-t-elle le pouvoir ?

Vous saurez tout à l’aube du début de saison 2021 dans la Pac-12.

Au programme :

  • Oregon a-t-il le quarterback pour faire un Three-peat ? La der des ders pour Clay Helton à USC ? Et si les Bruins de Chip Kelly étaient l’équipe surprise ? La jeunesse d’Arizona State prendra-t-elle le pouvoir ?
  • Hot seat : quel coach de la Pac-12 est le plus menacé ?
  • Nos pronostics.

Bonne écoute !

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