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College Gameday : le Guide de la semaine 13

Crédit photo : Marvin Fong, The Plain Dealer

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Spécial Rivalry Week !

Comme chaque année, la semaine de Thanksgiving est le théâtre de très nombreux Rivalry Games plus passionnant les uns que les autres dont le choc annuel entre #2 Ohio State et #3 Michigan, « The Game », sera le match au sommet de cette semaine.

Passion et intensité seront aux programmes de la plupart des rencontres de cette week 13.

Les Buckeyes de #2 Ohio State doivent impérativement l’emporter pour garder un espoir de participer à la finale de conférence Big Ten et au College Football Playoff. #2 du CFP Rankings, ils doivent pourtant attendre le résultat de #7 Penn State pour savoir s’ils seront du Big Ten Championship Game d’Indianapolis, le 3 décembre prochain. De son côté, #3 Michigan serait assuré d’y participer en cas de victoire à Columbus (Ohio).

Dans la conférence SEC, #13 Auburn rend visite à #1 Alabama pour le classique « Iron Bowl » tandis que dans la conférence Pac-12, l’Apple Cup entre #5 Washington et #23 Washington State sera décisive dans la course au titre de champion de division Pac-12 North. Une place en finale de conférence Pac-12 sera également en jeu lors de la « Rumble in the Rockies » entre #22 Utah et #9 Colorado et possiblement lors de la bataille pour le « Jeweled Shillelagh » entre Notre Dame et #12 USC.

Les Rivalry Games se disputeront un peu partout aux Etats-Unis mais on gardera un oeil plus particulièrement sur les matchs suivants : #14 Florida State vs #15 Florida, #6 Wisconsin vs Minnesota, Texas A&M vs LSU, Iowa vs #16 Nebraska et #4 Clemson vs South Carolina.

Retrouvez ci-dessous une présentation exhaustive du programme exceptionnel de cette week 13 :

Big Game of the Week

#3 Michigan (10-1) @ #2 Ohio State (10-1)
Samedi 26 novembre 2016, 12h00 (18h00, heure française)
Historique : Michigan mène 58-48-6
Dernier résultat : Ohio State 42, Michigan 13

Cette rivalité entre Buckeyes et Wolverines est considérée par beaucoup comme la plus intense du College Football. 111 affrontements aux couteaux depuis 1897. Traditionnellement, ce match met un terme à la saison régulière des deux équipes et c’est encore le cas cette saison. Des premiers duels du début du 20ème Siècle au fameux Snow Bowl (1950) en passant par la « Ten Year War » (1969-78) et le choc #1 vs #2 (2006), de nombreux évènements ont fait de ce Rivalry Game la référence en terme de rivalité à tel point qu’on le nomme simplement : The Game.

Présentation complète de ce Big Game of the Week entre #3 Michigan et #2 Ohio State.
 
 
 

Samedi – A partir de 12h (18h en France)

Georgia Tech (7-4) @ Georgia (7-4)
Samedi 26 novembre, 12h00 (18h00, heure française)
Historique : Georgia mène 65–40–5
Dernier résultat : Georgia 13, Georgia Tech 7

Malgré un rapprochement géographique très fort (seulement 110 kms séparent les 2 campus), tout semble opposer Georgia et Georgia Tech. L’université de Georgia est située dans la petite ville d’Athens, et se trouve spécialisée dans la recherche des arts libéraux. L’université de Georgia Tech se trouve quand à elle dans la plus grande ville de l’Etat, Atlanta, et est spécialisée dans la recherche en ingénierie. La divergence institutionnelle, universitaire et géographique des deux institutions est au cœur d’une rivalité dont la suprématie se joue chaque année sur un terrain de football lors de la « Clean, Old-Fashioned Hate ».
Attendons-nous à un duel au sol entre l’attaque triple-option des Yellow Jackets et le junior RB Nick Chubb qui jouera probablement son dernier match au Sanford Stadium. Les deux équipes sont déjà qualifiées pour un bowl.
Pronostic : Georgia Tech 31, Georgia 20.

Kentucky (6-5) @ #11 Louisville (9-2)
Samedi 26 novembre, 12h00 (18h00, heure française)
Historique : La série est à égalité 14-14
Dernier résultat :

29ème édition d’une rivalité géographique qui a débuté en 1912 avant de connaître une absence de 70 ans entre 1924 et 1994. Sous l’impulsion de coach Howard Schnellenberger (Kentucky), ce Rivalry Game a revu le jour et les deux programmes s’affrontent désormais chaque année dans ce duel de l’État du Kentucky. Si #11 Louisville a remporté les 5 derniers matchs, la série est à égalité 14-14.
Battus par Houston lors de la week 12, les Cardinals n’ont plus que leurs yeux pour pleurer après avoir perdu toutes chances de participer au College Football Playoff. Danger pour les Cards : ils feront face à une équipe de Kentucky qui a déjà atteint son objectif en se rendant éligible pour un bowl. Détendus et libérés, les Wildcats de Kentucky joueront sans pression dans ce match. Évidemment, ces derniers n’auront aucune chance de s’en sortir sans une énorme performance de leur défense face au favori pour l’obtention du trophée Heisman, QB Lamar Jackson.
Pronostic : Louisville 45, Kentucky 17.

Illinois (3-8) @ Northwestern (5-6)
Samedi 26 novembre, 12h00 (18h00, heure française)
Historique : Illinois mène 55–49–5
Dernier résultat : Northwestern 24, Illinois 14

Wildcats et Fighting Illini s’affrontent depuis 1892 avec pour enjeu la supériorité de l’État d’Illinois. Si Illinois a régulièrement dominé Northwestern, les Wildcats ont remporté 9 des 13 derniers affrontements entre ces deux rivaux de la conférence Bg Ten. A noter que les deux programmes se battaient pour le Sweet Sioux Tomahawk jusqu’en 2009 avant que ce trophée soit remplacé par le Land of Lincoln Trophy suite à la décision de la NCAA de ne plus utiliser l’imagerie de la culture indienne dans ses compétitions athlétiques.
Si l’Illinois de coach Lovie Smith est en course depuis un bon moment, les Wildcats tenteront d’être éligible pour un bowl après avoir perdu 3 de leurs 4 derniers matchs. Northwestern sera peut-être privé du finaliste pour le trophée Biletnikoff, WR Austin Carr.
Pronostic : Northwestern 27, Illinois 24.

Purdue (3-8) @ Indiana (5-6)
Samedi 26 novembre, 12h00 (18h00, heure française)
Historique : Purdue mène 72–40–6
Dernier résultat : Indiana 54, Purdue 36

Purdue et Indiana, deux programmes de l’Etat d’Indiana et membres de la conférence Big Ten, s’affrontent tous les ans depuis 1891. Le vainqueur remporte le « Old Oaken Bucket » depuis 1925. Purdue domine très largement la série (72-40-6) mais a perdu les 3 derniers matchs. L’un des évènements marquants de cette rivalité eut lieu en 1903 lorsque 17 membres des Boilermakers de Purdue furent tués dans un accident de train.
Battus par Penn State et Michigan lors des deux dernières semaines, les Hoosiers ont une dernière chance de devenir éligible pour un bowl face à des Boilermakers qui ont perdu leurs 6 derniers matchs. Tout se jouera au niveau de la capacité de la défense de Purdue de stopper RB Devine Redding.
Pronostic : Indiana 38, Purdue 34.

Virginia (2-9) @ Virginia Tech (8-3)
Samedi 26 novembre, 12h00 (18h00, heure française)
Historique : Virginia Tech mène 55–37–5
Dernier résultat : Virginia Tech 23, Virginia 20

C’est la supériorité de l’Etat de Virginia qui est en jeu dans cette rencontre entre Cavaliers et Hokies. Si les deux programmes se sont affrontés 97 fois, ils repartent avec la Commonwealth Cup que depuis 1994. Virginia Tech a remporté 16 des 17 derniers matchs.
Assurés d’une participation pour un bowl pour une 24ème année consécutive, les Hokies doivent s’imposer pour remporter la division ACC Coastal et ainsi se qualifier pour la finale de conférence ACC. Pour Virginia, l’objectif est simple : éviter une 10ème défaite cette saison ce qui établirait un triste record historique pour les Cavaliers.
Pronostic : Virginia Tech 42, Virginia 24.

Autres matchs : Kansas @ Kansas State, Rutgers @ Maryland, Syracuse @ Pittsburgh, Central Florida @ South Florida.
 
 
 

Samedi – A partir de 15h00 (21h00 en France)

#13 Auburn (8-3) @ #1 Alabama (11-0)
Samedi 26 novembre, 15h30 (21h30, heure française)
Historique : Alabama mène 44–35–1
Dernier résultat : Alabama 29, Auburn 13

Iron Bowl. Les deux plus grandes universités publiques de l’Etat d’Alabama se rencontrent traditionnellement chaque année depuis 1893 lors de la semaine de Thanksgiving. Cette rivalité est considérée comme l’une des 2-3 plus féroces du College Foobtall dans un Etat ou le football est une religion. Régulièrement joué à Birmingham, ville minière et grand centre sidérurgique du Sud des Etats-Unis, c’est de là que l’Iron Bowl tire son nom. Tout au long du 20ème siècle, le vainqueur de ce traditionnel match a régulièrement été sacré champion de la conférence SEC et depuis 7 ans, l’équipe qui a remporté l’Iron Bowl a plusieurs fois été champion national (Alabama en 2009, 2011 et 2012, Auburn en 2010). Cet affrontement est assurément l’un des grands moments d’une saison de College Football.
QB Jalen Hurts peut-il poursuivre sa saison freshman magique et ainsi offrir un 12ème succès en 12 matchs au Crimson Tide ? Le retour de RB Kamryn Pettway avec les Tigers de #13 Auburn peut-il remettre en cause la suprématie de #1 Alabama ? Deux solides défenses l’une face à l’autre. Il faudra être patient dans cette rencontre. Roll Tide ! War Eagle !
Pronostic : Alabama 27, Auburn 20.

Michigan State (3-8) @ #7 Penn State (9-2)
Samedi 26 novembre, 15h30 (21h30, heure française)
Historique : Michigan State mène 15–14–1
Dernier résultat : Michigan State 55, Penn State 16

31ème édition de cette rivalité intra-conférence Big Ten dont le vainqueur remportera le Land Grant Trophy. Depuis que #7 Penn State a rejoint la conférence Big Ten en 1993, les deux équipes s’affrontent traditionnellement chaque année lors de la dernière semaine de la saison. Les Spartans restent sur trois victoires consécutives face aux Nittany Lions.
Cette saison, #7 Penn State a une occasion en or de réussir l’un des exploits de l’année 2016. Avec une victoire dans ce match et un succès de #2 Ohio State contre #3 Michigan, les Nittany Lions seraient déclarés champion de division Big Ten East et s’assureraient une place en finale de conférence Big Ten ! #7 Penn State possède le meilleur running back de la conférence et l’un des meilleurs front four du pays avec l’éclosion de DL Garrett Sickels. Avec l’absence probable de DL Malik McDowell, Michigan State pourrait être en très grande difficulté dans cette rencontre. Les Spartans tenteront de racheter la plus mauvaise saison de coach Mark Dantonio à East Lansing en remportant au Beaver Stadium ce Rivalry Game.
Pronostic : Penn State 24, Michigan State 20.

Notre Dame (4-7) @ #12 USC (8-3)
Samedi 26 novembre, 15h30 (21h30, heure française)
Historique : Notre Dame mène 46–36–5
Dernier résultat : Notre Dame 41, USC 31

Les universités de Notre Dame et de South California forment l’une des plus prestigieuses et importantes rivalités du football universitaire. Celle-ci débuta en 1926 lorsque les deux équipes se rencontrent pour la première fois. Notre Dame et USC sont considérés à juste titre comme des programmes « élite » du College Football. Les deux universités combinent les chiffres record de 22 titres nationaux (11 pour chaque université) et 14 vainqueurs du trophée Heisman. A plusieurs occasions, le vainqueur de ce match se retrouvait à la fin de la saison en finale nationale. Ce ne sera – probablement – pas le cas cette année, mais la rivalité reste intacte.
Les Trojans ont encore un petit espoir de participation à la finale de conférence Pac-12 et au Rose Bowl. Cela passe tout d’abord par une victoire sur une équipe de Notre Dame en totale déconfiture. Il faudra aussi compter sur un faux pas de #9 Colorado lors de cette week 13. Le sort de ce match devrait dépendre du vainqueur du duel à distance entre le freshman QB Sam Darnold (USC) et QB DeShone Kizer (Notre Dame).
Pronostic : USC 42, Notre Dame 20.

Ole Miss (5-6) @ Mississippi State (3-8)
Samedi 26 novembre, 15h30 (21h30, heure française)
Historique : Ole Miss mène 63–43–6
Dernier résultat : Ole Miss 38, Mississippi State 27

La supériorité de l’Etat du Mississippi est en jeu dans le traditionnel Egg Bowl qui met aux prises l’université publique de Mississippi State et l’université privée de Mississippi (Ole Miss). Cette rivalité est la 13ème plus longue du College Football (112 matchs). Le vainqueur reçoit le « Golden Egg » (oeuf en or).
Cet Egg Bowl met un terme à une saison décevante des deux équipes. Candidat au titre de division SEC West en septembre dernier, Ole Miss doit maintenant s’imposer à Mississippi State pour s’assurer d’être éligible pour un bowl. La défense des Rebels ne doit penser qu’à une seule chose : stopper le quarterback « dual-threat » QB Nick Fitzgerald. A noter qu’il s’agira de la 3ème titularisation du true freshman QB Shea Patterson (Ole Miss).
Pronostic : Ole Miss 27, Mississippi State 24.

Minnesota (8-3) @ #6 Wisconsin (9-2)
Samedi 26 novembre, 15h30 (21h30, heure française)
Historique : Minnesota mène 59–58–8
Dernier résultat : Wisconsin 31, Minnesota 21

Avec 126 confrontations opposant les universités de Wisconsin et de Minnesota, la rivalité entre les Badgers et les Golden Gophers est la plus ancienne de la NCAA Division I Football Bowl Subdivision au niveau du nombre de rencontres jouées. Membres de la même conférence depuis 1896, Wisconsin et Minnesota se sont affrontés quasiment chaque année depuis 1890. A chaque match depuis 1948, le Paul Bunyan’s Axe (la hache de Paul Bunyan) est décernée au vainqueur.
L’enjeu est simple : si #6 Wisconsin l’emporte, les Badgers sont champions de la division Big Ten West et ils s’assurent un billet pour la finale de conférence Big Ten. S’ils s’inclinent, tout dépendra du score de la veille entre #16 Nebraska et Iowa. Pour avoir une chance de s’en sortir dans ce match, RB Rodney Smith (Minnesota) devra être extrêmement efficace face à la robuste et dominante défense de #6 Wisconsin.
Pronostic : Wisconsin 23, Minnesota 17.

Oregon (4-7) @ Oregon State (3-8)
Samedi 26 novembre, 16h00 (22h00, heure française)
Historique : Oregon mène 63-46-10
Dernier résultat : Oregon 52, Oregon State 42

Avec 119 confrontations au compteur, la rivalité entre Oregon State et Oregon, nommée la « Civil War », est classée le 6ème Rivalry Game le plus disputé de l’Histoire. Les Ducks et les Beavers se disputent à chaque match le Platypus Trophy. Ce trophée représente un ornithorynque, symbole parfait de la rivalité entre Oregon et Oregon State : cet animal est un mélange entre le canard (duck) et le castor (beaver). Les Ducks restent actuellement sur 5 victoires consécutives contre les Beavers.
Cela peut paraître incroyable mais l’enjeu de cette Civil War est d’éviter la dernière place de la division Pac-12 North. Les deux équipes possèdent un bilan de 2-6. Deux jeunes quarterbacks seront face à face : le freshman QB Justin Herbert (Oregon) et le sophomore QB Marcus McMaryion (Oregon State).
Pronostic : Oregon State 38, Oregon 35.

Autres matchs : West Virginia @ Iowa State, Boston College @ Wake Forest, Duke @ Miami, San Jose State @ Fresno State, Navy @ SMU, Nevada @ UNLV.

Samedi – A partir de 19h00 (01h00 en France)

#15 Florida (8-2) @ #14 Florida State (7-3)
Samedi 26 novembre, 20h00 (02h00, heure française)
Historique : Florida mène 34-24-2
Dernier résultat : Florida State 27, Florida 2

Les universités de Florida et de Florida State sont les deux plus anciennes universités de l’Etat de Floride. Le premier match entre les Gators (Florida) et les Seminoles (Florida State) a eu lieu en 1958. De 1958 à 1976, Florida a littéralement dominé son rival avec seulement deux défaites concédées durant cette période. Mais depuis, la rivalité est plus équilibrée même si les Seminoles ont remporté 5 des 6 derniers matchs entre les deux équipes. La proximité géographique, le bon niveau des deux programmes et les matchs à enjeu ont fait de cette rivalité ce qu’elle est aujourd’hui, à savoir l’une des plus intenses du College Football.
Cette saison, les Seminoles vont essayer de stopper le puissant jeu au sol des Gators afin de forcer QB Austin Appleby à gagner le match par les airs. Même chose pour les Gators. Leur mission : arrêter l’explosif RB Dalvin Cook. #15 Florida va jouer ce Rivalry Game totalement libéré puisque les Gators sont déjà assurés du titre de champion de division SEC East.
Pronostic : Florida 24, Florida State 23.

South Carolina (6-5) @ #4 Clemson (10-1)
Samedi 26 novembre, 19h30 (01h30, heure française)
Historique : Clemson mène la série 67-42-4
Dernier résultat : Clemson 37, South Carolina 32

« The Battle of Palmetto State » ou le « Palmetto Bowl » voit s’affronter tous les ans depuis 1909 (107 matchs consécutifs) les deux plus grandes universités publiques de l’Etat de Caroline du Sud. Bien que la proximité géographique entre les deux campus est l’une des raisons de cette rivalité ancienne, les vraies raisons remontent à un conflit entre agronomes du Sud-Est des Etats-Unis datant de 1880 qui a conduit à la création des deux campus et à une haine sans faille entre leurs deux programmes de football. Tout au long de la semaine précédent la rencontre, plusieurs activités sont organisées sur les deux campus comme le « Tiger Burn » à South Carolina et les « funérailles de Cocky » à Clemson.
Si les Tigers sont déjà qualifiés pour la finale de conférence ACC, la défaite est interdite pour #4 Clemson afin de rester dans le Top 4 du CFP Rankings. Les Gamecocks se sont assurés une place dans un bowl lors de la week 12 et se présenteront au Memorial Stadium sans pression. Le freshman QB Jake Bentley a été la révélation de la saison sur le campus de Columbia. Sera-t-il faire face à l’ambiance électrique de Death Valley ?
Pronostic : Clemson 27, South Carolina 23.

#22 Utah (8-3) @ #9 Colorado (9-2)
Samedi 26 novembre, 19h30 (01h30, heure française)
Historique : Colorado mène 31-28-3
Dernier résultat : Utah 20, Colorado 14

Il aura fallu attendre plus de 50 ans pour que cette ancienne rivalité qui a rythmé le College Football de 1903 à 1962 revive à l’occasion du ré-alignement de la conférence Pac-12 en 2010. Après 58 ans de sommeil, « The Rumble in the Rockies » a revu le jour le lendemain de Thanksgiving 2010, le jour de Black Friday. Les deux Etats de Utah et Colorado partagent une frontière : c’est donc une rivalité géographique entre les Utes et les Buffaloes. #22 Utah a remporté les 4 derniers affrontements.
L’enjeu est énorme pour les Buffaloes. Une victoire face aux Utes et #9 Colorado obtiendrait un inattendu titre de champion de division Pac-12 South. On suivra avec intérêt le duel à distance entre deux des meilleurs running backs du pays, RB Phillip Lindsay (Colorado) et RB Joe Williams (Utah). La différence dans ce match historique pour #9 Colorado pourrait venir du senior QB Sefo Liufau, le coeur et l’âme des Buffaloes.
Pronostic : Colorado 41, Utah 27.

UCLA (4-7) @ California (4-7)
Samedi 26 novembre, 19h00 (01h00, heure française)
Historique : UCLA mène 53-32-1
Dernier résultat : UCLA 40, Cal 24

86ème édition de ce Rivalry Game entre deux campus de l’université California (Los Angeles vs Berkeley). Cette rencontre met un terme à une semaine totalement réservée à des matchs entre les deux campus dans tous les sports, « Cal Week ». Les Bruins mènent la série 53-32-1.
Les deux programmes n’ont pas répondu aux attentes en 2016 et ils voudront terminer cette campagne décevante sur une bonne note. On devrait assister à un duel entre l’explosive attaque « Bear Raid » des Bears menée par QB Davis Webb et WR Chad Hansen face à l’athlétique défense des Bruins. Les deux équipes ont beaucoup de difficultés dans le jeu au sol. Attendez-vous à voir beaucoup, beaucoup de passes.
Pronostic : California 35, UCLA 30.

#17 Tennessee (8-3) @ Vanderbilt (5-6)
Samedi 26 novembre, 19h30 (01h30, heure française)
Historique : Tennessee mène 75-30-5
Dernier résultat : Tennessee 53, Vanderbilt 28

Membres de la même conférence (SEC) et séparées par seulement 290 kms, les universités de Vanderbilt et de Tennessee se sont opposées 110 fois depuis 1892. La proximité géographique est au coeur de cette rivalité entre les deux universités de l’Etat du Tennessee. La rivalité est largement à l’avantage des Volunteers, qui ont été battus seulement 11 fois par les Commodores depuis 1927. Tennessee reste sur une nette victoire 53 à 28 en 2015.

Vanderbilt vient de battre Ole Miss lors de la week 12. Les Commodores devront réussir un nouvel exploit contre #17 Tennessee pour s’assurer une participation dans un bowl. Les Volunteers voudront conclure cette saison 2016 décevante par un net succès contre leurs rivaux afin de participer à un bowl du 1er tiers. On suivra le duel entre LB Zach Cunningham (Vanderbilt) et QB Joshua Dobbs (Tennessee) ainsi que la performance de RB Ralph Webb (Vanderbilt) face à la défense agressive de #17 Tennessee.
Pronostic : Vanderbilt 34, Tennessee 31.

Autres matchs : Rice @ Stanford, Western Kentucky @ Marshall, East Carolina @ Temple.

Samedi – A partir de 22h30 (4h30 en France)

Utah State (3-8) @ Brigham Young (7-4)
Samedi 26 novembre, 22h15 (04h15, heure française)
Historique : Brigham Young mène 47-35-3
Dernier résultat : Brigham Young 51, Utah State 28

86ème édition d’une rivalité géographique et religieuse qui remonte à 1922. Depuis 1948, les deux programmes se battent pour le Old Wagon Wheel trophy. Ce match fait généralement partie de célébrations religieuses de l’Église de Jésus-Christ des Saints des Derniers Jours dont de nombreux étudiants des deux facs sont membres. La série fût très équilibrée jusqu’en 1974. Depuis, les Cougars de BYU ont largement dominé les affrontements entre les deux équipes (30-5). Ce sera le dernier match de QB Taysom Hill, le très apprécié quarterback des Cougars de Brigham Young.
Pronostic : Brigham Young 41, Utah State 25.

Autres matchs : Wyoming @ New Mexico, UMass @ Hawaii.

Calendrier complet de cette semaine 13

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Preview 2021 : Arizona State

Un effectif expérimenté et affamé à l’image de l’explosif QB Jayden Daniels : et si les Sun Devils d’Arizona State étaient le prétendant numéro 1 au titre de champion de division Pac-12 South ?

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Crédit photo : Arizona State Athletics

50 previews en 50 jours, c’est une série estivale de 50 présentations exclusives préparées par toute l’équipe TBP afin de vous permettre de tout savoir concernant la prochaine saison de College Football. On retrouve aujourd’hui les Sun Devils d’Arizona State.

Arizona State Sun Devils

Pac-12

Division South
 

En 2020 : 2-2 (2-2 Pac-12).
Head Coach : Herm Edwards, 4e année (17-13). Résultat en carrière : 17-13.
Coordinateur offensif : Zak Hill.
Coordinateur défensif : Antonio Pierce.
Titulaires de retour : 18, 9 en attaque, 9 en défense.
Joueurs-clés partis : WR Frank Darby.
Joueurs à suivre : QB Jayden Daniels, RB Rachaad White, WR Geordon Porter, OT Kellen Diesch, DT Jermayne Lole, DT DJ Davidson, DE Tyler Johnson, DE Travez Moore, LB Darien Butler, S Evan Fields.

Cette année, Arizona State est l’épouvantail de la conférence Pac-12. Si les grosses écuries comme Washington, Oregon ou USC font à nouveau figures de favoris pour le titre final à Las Vegas, leurs plans pourraient bien être déjoués par une éventuelle surprise venue du désert. Il faut dire que les Sun Devils ont montré des signes évidents de progression depuis l’arrivée d’Herm Edwards sur le campus de Tempe. L’ancien coach des New York Jets et des Kansas City Chiefs, réputé pour ses discours de vestiaire légendaires à la Al Pacino dans Any Given Sunday, a transformé une équipe correcte à son meilleur niveau en un contender de Division South en trois saisons.

Abandonné par sa défense et une attaque irrégulière l’an dernier, Arizona State a néanmoins bouclé son bilan de quatre matches à l’équilibre, avec deux victoires et autant de défaites, mais le potentiel de l’effectif actuel annonce de beaux jours sous le soleil de l’Arizona. Les médias sont unanimes : ces Sun Devils cuvée 2021 ont tout pour retourner la Pac-12 et s’inviter là où on ne les attend habituellement pas. Reste à voir si les planètes s’alignent, surtout dans une situation tendue alors que la NCAA conduit actuellement une enquête sur des violations dans le recrutement à Arizona State.

Une attaque portée par le QB le plus explosif de la Pac-12

À commencer par QB Jayden Daniels (701 yards à la passe, 5 TD, 1 INT et 223 yards au sol, 4 TDs en 4 matchs), dont les performances seront observées à la loupe. Titulaire pour la troisième année consécutive, le patron de l’attaque d’Arizona State est attendu comme l’un des meilleurs joueurs offensifs de Pac-12 si sa progression se déroule comme prévu.

QB Jayden Daniels (#5), Arizona State – Crédit photo : Felix Mattos

Extrêmement athlétique, un peu frêle cependant pour se risquer trop souvent à courir, Daniels semble capable de monter en puissance après une saison 2020 décevante où il n’a pas été gâté par le manque de talent chez ses receveurs. Avec 60,7% de passes complétées en 2019 et 58,3% en 2020, sa précision fait tâche mais l’espoir est de mise avec une ligne offensive expérimentée et un groupe de receveurs enfin au niveau malgré l’absence d’un vrai numéro 1.

Malgré la relative inexpérience de cette escouade, qui a seulement perdu Frank Darby cette saison et tout de même renforcée par l’arrivée de WR Bryan Thompson sur transfert en provenance de Utah, le sophomore WR Geordon Porter (5 réceptions, 120 yards, 1 TD) et le freshman WR Elijhah Badger, déjà comparé à Brandon Aiyuk et révélation du spring practice, seront des soutiens de poids dans le jeu aérien.

Un jeu au sol dévastateur

Herm Edwards a déjà fait savoir que cette attaque misera sur l’équilibre entre jeu de passe et course, probablement à raison alors que les Sun Devils ont fini en première position en attaque au sol l’an dernier (234.2 yards en moyenne par match, #7 du pays). La ligne offensive retrouve quatre titulaires, dont le vétéran OT Kellen Diesch et la star montante OG Dohnovan West, 1st-Team All-Pac-12 en 2020, avec pour objectif de faire briller RB Rachaad White (42 courses, 420 yards, 5 TD, 8 réceptions, 151 yards, 1 TD), premier en yards à la course et à la réception l’an dernier, le mammouth RB Chip Trayanum (49 courses, 290 yards, 4 TD) et le bolide RB Daniyel Ngata. Sans oublier Jayden Daniels, capable de prendre ses jambes à son cou lorsqu’il le faudra. L’ancien joueur de North Carolina, OT Triston Miller, est également attendu comme une recrue de choix pour renforcer une ligne offensive prometteuse.

Il fait ainsi peu de doute quant au fait que l’attaque des Sun Devils, qui a fini la saison passée avec 70 points face à Arizona et 46 contre Oregon State, sera l’une des attractions de la saison sur la côte Ouest.

OLB Merlin Robertson, Arizona State – Crédit photo : Arizona State Athletics

Une défense opportuniste

L’ancien All Pro NFL Antonio Pierce sera donc à la tête de la défense des Sun Devils, pas forcément attendue au tournant car l’attaque devrait suffire à faire gagner des matches dans un football moderne où la défense ne gagne plus forcément le championnat. L’objectif sera ainsi de contenir suffisamment les attaques adverses pour permettre à Jayden Daniels et sa troupe de faire la différence.

Arizona State pourra compter sur un groupe solide, expérimenté, qui alignera un front four absolument effrayant, composé de DT DJ Davidson (19 plaquages, 1 sack) et DT Jermaine Lole (24 plaquages, 1.5 sacks), deux joueurs aux mensurations NFL qui semblent promis à une carrière future chez les pros. Assistés de DE Tyler Johnson (16 plaquages, 5 sacks), 2nd-Team All-Pac-12 en 2020 et numéro un en sacks chez les Sun Devils l’an dernier, et de DE Travez Moore, transféré de LSU, ils devraient permettre au pass rush de progresser encore après une courte campagne prometteuse dans le système 4-3 de Robert Rodriguez, coach de la DL en provenance des Minnesota Vikings l’année passée.

Les vétérans LB Merlin Robertson (24 plaquages, 1 INT) et LB Darien Butler (15 plaquages), titulaires depuis quatre ans déjà, patrouilleront au milieu de la défense et feront profiter de leur expérience aux jeunes et futurs tauliers d’Arizona State. Malgré cet étalage de talent dans le front seven, c’est bel et bien la secondary des Sun Devils qui pourrait jouer les premiers rôles en 2021.

Le meilleur backfield défensif de la Pac-12

Avec la superstar CB Chase Lucas (15 plaquages, 5 passes défendues, 1 fumble forcé) et CB Jack Jones (5 plaquages) aux extrémités, soutenus par le duo de safeties S Evan Fields (38 plaquages, 3 fumbles forcés), meilleur plaqueur de l’équipe l’année dernière, et S DeAndre Pierce (24 plaquages, 1 INT), le potentiel est visiblement là pour continuer sur la lancée de l’année dernière, alors que cette défense était numéro un en Pac-12 en points inscrits sur des actions défensives.

DB Chase Lucas, Arizona State – Crédit photo : Jennifer Stewart, Getty Images

Double 1st-Team All-Pac-12, P Michael Turk est déjà considéré comme l’un des meilleurs punters de l’histoire d’Arizona State et il devrait logiquement reprendre sa place, sauf catastrophe majeure. Le poste de kicker demeure à l’inverse une réelle interrogation et la compétition se poursuivra durant le fall camp pour définir un titulaire. Enfin, le sophomore DJ Taylor reprendra son rôle de kick returner après avoir été nommé au sein de la 2nd-Team All-Pac-12 l’an dernier en tant que true freshman.

Calendrier

Arizona State devrait débuter tranquillement sa saison avec deux victoires, à la maison, face à Southern Utah puis UNLV. Le calme avant la tempête puisqu’il faudra affronter BYU à Provo dans un match déjà couperet. La réception de Colorado, le déplacement à UCLA et la rencontre contre Stanford à Tempe semblent des formalités pour une équipe attendue potentiellement en finale de conférence.

Les Sun Devils se déplaceront ensuite à Utah avant une bye week bienvenue avant d’affronter Washington State et surtout le grand rival pour le titre de Division South, USC. Arizona State n’aura pas le temps de souffler puisqu’il faudra ensuite aller jouer à Washington et Oregon State, pour finir sur la réception du rival Arizona qui voudra probablement prendre sa revanche après la raclée reçue en 2020.

La troupe de coach Edwards pourrait donc boucler la saison régulière avec un bilan très positif, nécessaire pour s’inviter en finale de conférence Pac-12 à Las Vegas le 3 décembre.

Conclusion

En 2020, les Sun Devils ont manqué de mordant lorsqu’il le fallait, en attaque comme en défense. Du côté offensif, il faut souligner une irrégularité parfois décisive, comme dans la défaite face à USC après une seconde mi-temps plafonnée à trois points sur field goal, qui devrait cependant s’améliorer avec des playmakers en puissance à tous les postes. En face, défensivement, il faudra résister mieux qu’en 2020, alors que les adversaires du programme de Tempe ont converti 45% de leurs tentatives sur 3rd downs.

Le pedigree NFL du coach Herm Edwards semble commencer à porter ses fruits, à condition de voir l’éclosion annoncée du quarterback Jayden Daniels, nouveau messie du côté d’Arizona State. Si le joueur s’impose enfin comme le patron qu’il devrait être, cette attaque pourrait bien être presque inarrêtable, comme face à Arizona l’an dernier, quand les Sun Devils s’étaient imposés 70-7. En manœuvrant habilement un calendrier abordable, Arizona State pourrait ainsi remporter son second titre de Division South après celui de 2013, et même son premier titre de conférence Pac-12 depuis 2007.

Les chiffres records de ventes de billets à Tempe montrent en tout cas le fort engouement autour du programme de football, en dépit de l’atmosphère tendue actuellement suite à l’enquête de la NCAA concernant de multiples violations des règles concernant le recrutement. Même si Herm Edwards pourrait être évincé en fonction des conclusions de l’enquête, l’ancien coach NFL a tenu à rassurer les fans, expliquant que la situation ne perturbera pas les joueurs. À suivre, donc.

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Preview

Preview 2021 : Utah Utes

Avec l’arrivée de QB Charlie Brewer, les Utes de Utah possèdent peut-être le leader offensif qui manquait à un programme toujours aussi redoutable en défense.

Publié

le

Crédit photo : Rick Bowmer, Associated Press

50 previews en 50 jours, c’est une série estivale de 50 présentations exclusives préparées par toute l’équipe TBP afin de vous permettre de tout savoir concernant la prochaine saison de College Football. On retrouve aujourd’hui les Utes d’Utah.

Utah Utes

Pac-12

Division South
 

En 2020 : 3-2, 3-2 Pac-12.
Head Coach : Kyle Whittingham, 17ème année (134-66). Résultat en carrière : 134-66.
Coordinateur offensif : Andy Ludwig.
Coordinateur défensif : Morgan Scalley.
Titulaires de retour : 18, 9 en attaque, 9 en défense.
Joueurs-clés partis : QB Jake Bentley, RB Devin Brumfield, WR Bryan Thompson, S Nate Ritchie.
Joueurs à suivre : QB Charlie Brewer, WR Britain Covey, TE Brant Kuithe, C Nick Ford, OG Sataoa Laumea, DE Mika Tafua, LB Devin Lloyd, LB Nephi Sewell, CB JaTravis Broughton, CB Clark Phillips.

« Je pense que nous aurons une équipe de football complète. Nous avions des interrogations à certains postes mais je pense que nous y avons répondu. » – Kyle Whittingham, head coach des Utes de Utah.

Après une saison 2020 tronquée en guise d’échauffement pour une équipe des Utes en transition, Kyle Whittingham est ressorti du spring practice confiant. Il faut dire qu’Utah a fait peau neuve à différents niveaux, depuis son quarterback jusqu’à son nouveau stade, le Rice-Eccles Stadium, rénové et agrandi.

Le coach des Utes, qui aborde sa dix-septième saison à la tête du programme de Salt Lake City, espère remporter son quatrième titre de Division South après ceux de 2015, 2018 et 2019, et même aller plus loin avec un couronnement en Pac-12, récompense qui échappe à Utah depuis son arrivée en 2011 dans la conférence Pacific.

Les Utes auront également à cœur d’honorer la mémoire du running back Ty Jordan, décédé à Noël dernier d’un tir à l’abdomen qu’il se serait infligé accidentellement. Le jeune joueur de 19 ans, Pac-12 Offensive Freshman of the Year en 2020, sera dans tous les esprits au moment de fouler la pelouse à la rentrée.

QB Charlie Brewer, Utah – Crédit photo : Kevin Cody, Daily Utah Chronicle

Charlie Brewer, meilleur QB depuis Alex Smith ?

Si les Utes n’ont pas été aussi dangereux l’an passé, c’est aussi parce que leur quarterback Jake Bentley n’avait rien d’un foudre de guerre. Désormais transféré à South Alabama, il devrait être remplacé par QB Charlie Brewer (9700 yards à la passe, 65 TDs, 28 INTs en carrière), titulaire pendant quatre ans à Baylor où il a obtenu ses lettres de noblesse. Ce dernier peut-il être le meilleur quarterback à Utah depuis Alex Smith ? Yes, he can. Sous son impulsion, Baylor était devenu un sérieux prétendant en Big 12 et il devrait être au sommet de ses capacités pour son ultime campagne universitaire. À moins de perdre la compétition pour le poste, avec QB Cameron Rising de retour de blessure, et les arrivées sur le campus du freshman QB Ja’Quinden Jackson, transféré de Texas, et de la recrue quatre étoiles QB Peter Costelli.

Brewer pourra compter sur le vétéran WR Britain Covey (19 réceptions, 264 yds, 3 TD), l’un des piliers de cette attaque des Utes, mais aussi sur le nouvel arrivant WR Theo Howard, ancien top prospect, passé par UCLA et Oklahoma. Malheureusement, Bryan Thompson est aussi passé par le portail des transferts pour déménager de Salt Lake City au désert, à Arizona State, mais les géants WR Devaughn Vele (1m95) et WR Solomon Enis (11 réceptions, 108 yards, 1 TD) devraient pouvoir assurer la transition. Le premier s’est d’ailleurs imposé comme l’une des stars du spring practice. Sans oublier TE Brant Kuithe (25 réceptions, 236 yards), 2nd-Team All-Pac-12 en 2020, capable d’aller chercher la profondeur si besoin.

Un jeu au sol au niveau d’un vrai prétendant ?

Tout ce beau monde sera bien entouré, avec une ligne offensive au potentiel monstre, qui retrouve ses cinq titulaires, dont C Nick Ford, 1st-Team All-Pac-12 l’an dernier et futur choix de premier tour grâce à ses qualités sur la ligne et sa polyvalence à tous les postes de l’OL. Il sera notamment épaulé par le sophomore OG Sataoa Laumea, 2nd-Team All-Pac-12 en 2020.

De quoi paver une voie royale à une escouade de coureurs remplumée malgré la perte tragique de Ty Jordan, qui accueille ainsi RB TJ Pledger (695 yards au sol, 6 TDs en carrière) en provenance d’Oklahoma et RB Chris Curry débarqué de LSU. Avec le jeune RB Micah Bernard dans la rotation, les Utes devraient amortir sans souci les départs de Devin Brumfield à Tulane et Jordan Wilmore à Fresno State.

LB Devin Lloyd (#0), Utah – Crédit photo : Utah Athletics

Une défense surpuissante

Il ne fait absolument aucun doute que la défense des Utes devrait faire son retour en grâce après une saison médiocre en 2020, avec un monstre à deux têtes au milieu, en l’occurence le duo LB Devin Lloyd (48 plaquages, 10 pour perte, 2 sacks), 2nd-Team All-American, et LB Nephi Sewell (40 plaquages, 1 fumble forcé, 2 fumbles recouverts, 2 INT, 1 TD), deux joueurs au potentiel NFL évident. De quoi continuer à piétiner les coureurs adverses, surtout avec la ligne défensive effrayante composée du senior DT Viane Moala et de DE Mike Tafua (14 plaquages, 3 sacks) et DE Maxs Tupai (5 plaquages), trois immenses bonhommes qui poseront de vrais problèmes aux lignes offensives adverses.

Les errances défensives de l’an passé étaient surtout dues à une secondary en reconstruction quasi totale après de nombreux départs de joueurs chez les pros à l’issue de la campagne 2019. Avec une année d’expérience au compteur, les sophomores CB JaTravis Broughton (26 plaquages) et CB Clark Phillips (25 plaquages, 1 INT, 1 TD) devraient composer l’un des meilleurs duos de cornerbacks de Pac-12. S Vonte Davis (16 plaquages, 1 sack, 2 INT), omniprésent à l’arrière de la défense l’an dernier, reprendra sa place mais les Utes devront trouver un remplaçant à Nate Ritchie, désormais en mission pour son église pour les deux prochaines années.

La blessure du vétéran S RJ Hubert n’arrange donc pas les affaires de coach Whittingham et le true freshman S Cole Bishop devrait ainsi être lancé dans le grand bain plus tôt que prévu. Il ne sera pas la seule recrue à être impliqué dès ses débuts à la fac puisque le top prospect LB Ethan Calvert, l’une des meilleures recrues de l’histoire du programme, devrait passer pas mal de temps sur le terrain pour donner un coup de main à ses aînés.

Dans l’ensemble, avec une secondary potentiellement bien meilleure qu’en 2020, une ligne défensive monstrueuse et des superstars aux postes de linebacker, Utah devrait retrouver la solidité défensive qui faisait sa force ces dernières années.

CB Clark Phillips (#8), Utah – Crédit photo : Utah Athletics

Vainqueur de la compétition durant le fall camp 2020 pour le rôle de kicker titulaire, K Jadon Redding reprendra sa place après 100% de field goals réussis la saison dernière, portant son total en carrière à 18/21 et 73 conversions réussies sur 73. Le receveur vedette Briton Covey reprendra quant à lui son statut de returner numéro un après avoir été nommé au sein de la 1st-Team All-Pac-12 l’an passé avec une moyenne de 28,3 yards sur kick return et 16,1 sur punt return. P Jared March devrait démarrer comme titulaire mais il faudra patienter jusqu’au fall camp pour s’en assurer.

Calendrier

L’ouverture de la saison se déroulera donc le jeudi 2 septembre dans le stade flambant neuf des Utes, le Rice-Eccles Stadium de Salt Lake City, face à la modeste équipe de Weber State. Une rencontre qui devrait être riche d’enseignements, avant deux déplacements périlleux face au rival BYU à Provo, puis à San Diego State. Utah retrouvera ensuite son stade pour le début des rencontres de conférence Pac-12, avec la réception de Washington State avant une bye week précoce.

Les joueurs de Kyle Whittingham auront donc peu de répit à partir de début octobre, avec un enchaînement de matches incluant des déplacements à USC, Oregon State, Stanford, Arizona et des rencontres à domicile contre Arizona State, UCLA, Oregon et enfin Colorado. Un calendrier monstrueux, malgré l’absence de Washington, qui voit cependant Utah recevoir ses principaux rivaux de division, à savoir Arizona State et UCLA. Le déplacement à USC se fera ainsi après la bye week, avec des Utes frais et reposés.

Une victoire face aux Trojans et un parcours sans faute face aux prétendants à la Division South permettraient ainsi aux Utes de s’inviter pour la troisième fois en quatre ans en finale de conférence Pac-12, à Las Vegas, avec l’espoir de se voir enfin couronné champion de la côte Ouest.

Source : FBS Schedules

Conclusion

Avec ses 18 titulaires de retour cette année, il n’est pas déraisonnable de penser que cette équipe 2021 des Utes est peut être la meilleure qu’ait pu diriger Kyle Whittingham au cours de sa longue carrière à Utah. La défense paraît insubmersible, plus expérimentée en secondary et composée d’un front seven redoutable, et l’attaque devrait encore progresser avec une situation en net progrès au poste de quarterback. Charlie Brewer semble le favori pour le rôle de titulaire après son impressionnant parcours à Baylor mais il devra gagner la compétition au fall camp face à Cameron Rising, désigné titulaire avant la saison 2020 mais blessé rapidement.

Utah fait forcément office de contender pour le titre de division, et une victoire face à USC à Los Angeles en début de saison pourrait être déterminante, alors que les Utes n’ont pas gagné face aux Trojans à LA depuis 1916. Avec Arizona State au calendrier la semaine suivante, à la maison cette fois, les joueurs de Kyle Whittingham ont les cartes en main pour se révéler comme l’une des équipes surprises de la saison au niveau national, et pourquoi pas aller chatouiller des cadors dans un bowl majeur.

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Coaching
  • Potentiel
3.8

Résumé

Points forts :
– Un quarterback expérimenté.
– Un jeu au sol puissant.
– L’effectif le plus physique de la conférence.

Points faibles :
– Absence d’un vrai receveur #1.
– Un backfield défensif encore très jeune.

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Preview

Podcast Bowl – Episode 142 : Spécial Preview de la Pac-12

Traumatisée par une saison 2020 chaotique, la Pac-12 retrouve une certaine normalité… et espère placer une équipe en playoffs (Oregon ?) pour la 1ère fois depuis 2017.

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On poursuit nos previews 2021 avec notre présentation complète de la conférence de la côte ouest américaine, la Pac-12.

Grégory Richard et Morgan Lagrée vous présentent les 12 programmes de la Pac-12. Oregon a-t-il le quarterback pour faire un Three-peat ? La der des ders pour Clay Helton à USC ? Et si les Bruins de Chip Kelly étaient l’équipe surprise ? La jeunesse d’Arizona State prendra-t-elle le pouvoir ?

Vous saurez tout à l’aube du début de saison 2021 dans la Pac-12.

Au programme :

  • Oregon a-t-il le quarterback pour faire un Three-peat ? La der des ders pour Clay Helton à USC ? Et si les Bruins de Chip Kelly étaient l’équipe surprise ? La jeunesse d’Arizona State prendra-t-elle le pouvoir ?
  • Hot seat : quel coach de la Pac-12 est le plus menacé ?
  • Nos pronostics.

Bonne écoute !

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Preview 2021 : USC Trojans

Un effectif talentueux, de nombreux playmakers dans tous les secteurs, le meilleur QB de la Pac-12 : mais que manque-t-il aux Trojans de USC pour retrouver le premier plan national ?

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Crédit photo : Jayne Kamin-Oncea-USA TODAY Sports

50 previews en 50 jours, c’est une série estivale de 50 présentations exclusives préparées par toute l’équipe TBP afin de vous permettre de tout savoir concernant la prochaine saison de College Football. On retrouve aujourd’hui les Trojans de USC.

USC Trojans

Pac-12

Division South
 

En 2020 : 5-1 (5-0 Pac-12).
Head coach : Clay Helton, 6e année (45-23). Résultat en carrière : 45-23.
Coordinateur offensif : Graham Harrell.
Coordinateur défensif : Todd Orlando.
Titulaires de retour : 15, 8 en attaque, 7 en défense.
Joueurs-clés partis : RB Stephen Carr, WR Amon-Ra St. Brown, WR Tyler Vaughns, OT Elijah Vera-Tucker, DT Marlon Tuipulotu, DT Jay Tufele, LB Palaie Gaoteote, CB Olaijah Griffin, S Talanoa Hufanga.
Joueurs à suivre : QB Kedon Slovis, RB Keaontay Ingram, WR Drake London, WR Bru McCoy, DT Ishmael Sopsher, DE Drake Jackson, DE Korey Foreman, CB Chris Steele, S Isaiah Pola-Mao.

Sixième année à la tête des Trojans pour le décrié Clay Helton, qui affiche un palmarès bien maigre de 45-23 à USC, dont un faible 2-3 en bowls : une hérésie pour les fans et les boosters. Si l’histoire entre le coach et la fac californienne avait bien débuté, avec une victoire épique au Rose Bowl en 2017 et un titre de conférence Pac-12 en 2018, la suite s’est nettement compliquée, au point que Helton est constamment pointé du doigt. Difficile cependant de casser le contrat du coach, protégé en 2020 par un parachute doré d’une valeur exorbitante de 20 millions de dollars, une somme impensable en période de pertes financières dues au Covid.

Néanmoins, USC pourrait finir par se séparer de Clay Helton en 2021 puisque ses indemnités en cas de licenciement s’élèveront à 10 millions de dollars cette saison, un montant plus abordable pour la riche fac privée de Los Angeles. En attendant, le coach bénéficiera du bénéfice du doute et d’un effectif à la fois expérimenté et extrêmement talentueux, malgré de nombreux départs pour la NFL ou sur transfert.

Avec une attaque annoncée comme renversante, blindée de playmakers et protégée par une OL en progrès, et une défense qui voit le retour de nombreux piliers, USC espère au moins remporter le titre de Division South, déjà acquis l’an passé, pour remporter cette fois-ci la Pac-12. Avec dans un coin de la tête l’objectif de s’inviter pour la première fois au College Football Playoff.

USC doit mieux protéger QB Kedon Slovis

Les Trojans vont jouer par les airs, beaucoup, passionnément, à la folie. Graham Harrell, disciple de Mike Leach et de l’attaque Air Raid, connait bien son groupe pour sa troisième année comme coordinateur offensif et il dispose surtout de QB Kedon Slovis (1921 yards à la passe, 17 TD, 7 INT en 6 matchs en 2020), l’un des favoris pour le Heisman Trophy, désormais junior et titulaire depuis 2019. Malgré un spring practice en dents de scie, le quarterback est devenu le vrai leader de cette attaque et ses qualités de passe en font un pion parfait dans le jeu de Harrell.

QB Kedon Slovis, USC – Crédit photo : Keith Birmingham, Pasadena Star-News

Si le jeune quarterback n’a pas été franchement aidé par une ligne offensive un peu à la ramasse l’an dernier en protection de passe, les choses devraient s’améliorer cette saison avec des joueurs plus expérimentés et une concurrence saine à plusieurs postes, notamment celui de right tackle où le vétéran OT Jalen McKenzie a été bousculé pendant le spring practice par le redshirt freshman OT Jonah Monheim, top prospect en 2019. Le rôle de left tackle, précédemment occupé par Austin Jackson puis Elijah Vera-Tucker, deux choix de premier tour à la draft NFL, échoira au freshman OT Courtland Ford qui s’est révélé au printemps et qui aura donc la lourde tâche de succéder aux deux superstars.

Beaucoup de talent au skill positions

Comme d’habitude, le groupe de receveurs des Trojans est blindé en qualité, et ce malgré les pertes d’Amon-Ra St. Brown et Tyler Vaughns, deux des cibles les plus prolifiques de Slovis ces deux dernières années. Heureusement, la vedette WR Drake London sera là, promue au rang de cible numéro un, épaulé par l’ancien prospect cinq étoiles WR Bru McCoy et WR KD Nixon, transféré de Colorado. Les freshmen WR Gary Bryant et WR Michael Jackson devraient également apporter leur pierre à l’édifice.

Enfin, le jeu au sol ne sera encore qu’un prétexte pour surprendre l’adversaire, alors qu’il n’est absolument pas au centre du système offensif des Trojans (97.3 yards au sol, #120 National). Surtout après les départs de RB Stephen Carr à Indiana et RB Markese Stepp à Nebraska. Il ne reste désormais que le vétéran RB Vavae Malepeai et RB Keaontay Ingram, débarqué en provenance de Texas cette saison, pour faire souffler Slovis et ses receveurs. L’un des deux devrait émerger comme coureur principal alors que Mike Jinks, coach des running backs, envisage de changer sa stratégie qui consistait à impliquer plusieurs joueurs dans la rotation. Un volte-face qui s’explique par les médiocres résultats des Trojans au sol en 2020.

USC ajoute le prospect #1 du recrutement 2021 à un solide front four

USC voulait take back the West (« re-conquérir l’Ouest ») cette année au niveau du recrutement et l’objectif numéro un, le prospect cinq étoiles numéro un du pays, DE Korey Foreman, a rejoint les Trojans après une intense cour de Clay Helton. Il devrait vraisemblablement entrer dans la rotation mais il n’est pas assuré d’un rôle de titulaire puisque DE Drake Jackson est la superstar de cette défense californienne, attendu au premier tour de la prochaine draft et déjà ultra dominant au spring practice, et que le vétéran DE Nick Figueroa a assuré en 2020.

DL Drake Jackson (#99), USC – Crédit photo : Sean M. Haffey/Getty Images

Le plus gros chantier défensif se trouve ainsi à l’intérieur de la ligne, après les départs de Jay Tufele et Marlon Tuipulotu pour la NFL, celui de Caleb Tremblay pour Tennessee, sans oublier l’absence sur blessure de DT Brandon Pili. Le coaching staff travaillera donc avec un groupe quasi inédit, renforcé par le transfuge d’Alabama DT Ishmael Sopsher (#5 DT, #47 National du recrutement 2019), ancien top prospect du Crimson Tide. Le redshirt freshman DT Jamar Sekona a quant à lui retourné le spring practice et la recrue quatre étoiles NT Jay Toia est déjà prêt physiquement pour le jeu universitaire. Avec en outre un DT Tuli Tuipulotu impressionnant au printemps, cette ligne défensive pourrait finalement s’avérer le point fort de la défense, contre toute attente.

Un backfield défensif déplûmé

À moins que la secondary ne continue sur sa lancée, en dépit du départ de Talanoa Hufanga pour la NFL. L’ancien Pac-12 Defensive Player of the Year laisse un vide énorme au sein de la défense des Trojans mais le vétéran S Isaiah Pola-Mao devrait assurer la succession, avec ses 121 plaquages et 5 interceptions en carrière. Le renfort de S Xavion Alford sera le bienvenu, dans un groupe de defensive backs qui inclut de nombreux cadors de Pac-12 ; l’ancien prospect cinq étoiles CB Chris Steele et CB Isaac Taylor-Stuart formeront l’une des paires les plus solides du pays, avec CB Greg Johnson ou encore DB Max Williams en soutien. Il faudra également compter sur le top prospect CB Ceyair Wright pour donner un coup de main régulier.

Le milieu de la défense sera tenu par les vétérans LB Ralen Goforth et LB Kana’i Mauga suite au départ de Palaie Gaoteote pour Ohio State. Goforth prendra donc la place de ce dernier, déjà auréolé d’une grosse expérience avec USC. Cette défense paraît en tout cas suffisamment équilibrée et expérimentée pour progresser sous la direction du defensive coordinator Todd Orlando, dans sa seconde année à LA, et s’imposer comme l’une des meilleures de la conférence. Du côté des Trojans, on espère évidemment faire mieux dans la red zone, le point faible en 2020, tout en conservant les habitudes de turnovers prises l’an passé.

S Isaiah Pola-Mao (#21), USC – Crédit photo : Harry How, Getty Images

Les Trojans ne manquent jamais de joueurs explosifs à faire évoluer sur retours de coups de pied et une solide rotation devrait s’établir, même si les titulaires dans l’exercice en 2020 sont tous partis, à l’exception de Gary Bryant.

Chez les spécialistes, l’Australien P Ben Griffiths sera de retour pour une troisième saison comme titulaire alors que sa moyenne de 46,4 yards par punt en 2020 est la meilleure à USC depuis 2003. Le sophomore K Parker Lewis sera le kicker des Trojans pour la seconde année consécutive, après avoir terminé 20e au rang national en field goals en tant que true freshman, avec 60% de touchbacks sur ses kickoffs. Pour finir, le vétéran LS Damon Johnson sera long snapper pour une cinquième saison en 2021.

Calendrier

Pour la première fois depuis 2009, les Trojans joueront tous leurs matches de saison régulière les samedis. En apparence accessible, ce calendrier ne le sera pas tant que ça, avec trois opposants hors-conférence tous classés dans le top 25 l’an dernier. Cependant, avec sept matches à domicile contre cinq à l’extérieur, USC espère bien profiter de l’avantage du terrain, bien que les déplacements à Notre Dame et Arizona State s’annoncent périlleux, avec de possibles surprises à Washington State, Colorado ou California, des équipes en forme récemment.

Si les Trojans éviteront Oregon et Washington au calendrier cette année, le match d’ouverture face au champion régnant de Mountain West San Jose State ne sera pas une partie de plaisir. En conférence, USC recevra Stanford, Oregon State, Utah, Arizona et UCLA, avant de conclure la saison régulière face à BYU, qui s’était imposé en 2019 contre les joueurs de Clay Helton.

La fac de LA peut espérer s’inviter en finale de conférence le 3 décembre à Las Vegas, même si les Trojans perdent une ou deux rencontres au calendrier, mais il faudra sans doute être quasi parfait pour accrocher l’une des quatre places disponibles pour des playoffs qui se jouent presque traditionnellement sans équipe de Pac-12.

Source : FBS schedules

Conclusion

Après une saison régulière 2020 réussie, conclue par cinq victoires en cinq matches, USC s’est écrasé en finale de conférence Pac-12 face à une équipe d’Oregon qui remplaçait Washington, privé de match pour cause de Covid. Cette année, avec un groupe expérimenté, un quarterback dans la meilleure forme de sa carrière et des systèmes de jeu bien établis, l’objectif est clair : remporter la conférence Pac-12. Il faudra déjà s’imposer au sein d’une division robuste, qui compte Arizona State, Utah et potentiellement UCLA comme outsiders sérieux.

Les Trojans espèrent ainsi faire du bruit au niveau national et se rapprocher d’une place en playoffs qui leur échappe depuis la création du CFP en 2014. Il faudra pour ça se montrer plus réguliers que lors des campagnes précédentes et éviter les erreurs de débutant de la part d’un coach dans sa sixième année à la tête du programme. En cas de nouvelle désillusion, Clay Helton devrait ainsi faire ses adieux à la cité des anges, pour le plus grand bonheur de fans qui n’attendent qu’une seule chose : le retour au premier plan national de USC.

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Coaching
  • Potentiel
4

Résumé

Points forts :
– Le meilleur quarterback de la Pac-12.
– De nombreux playmakers offensifs.
– Un front fort intimidant.

Points faibles :
– Une ligne offensive dysfonctionnelle.
– Un backfield défensif en chantier.
– Un coach condamné.

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