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The Big Game : Ohio State vs Michigan

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Enfin ! On ne parle que de lui dans la Big Ten, et presque dans tout le pays, depuis le coup d’envoi de cette saison au début du mois de septembre. LE match qui pour cette fois empruntera le nom de la légendaire rivalité entre Stanford et California, on ne peut plus équivoque : « The Game ».

Élue en l’an 2000 « plus grande rivalité sportive d’Amérique du Nord » par ESPN, l’affrontement entre les Wolverines de #3 Michigan et les Buckeyes de #2 Ohio State prendra cette saison une dimension rarement atteinte étant donné le classement des deux programmes et l’enjeu sportif considérable, rien de moins qu’une qualification quasi-assurée pour le College Football Playoff pour le vainqueur. La saison passée, pour le premier duel à distance entre Urban Meyer et Jim Harbaugh, les Buckeyes avaient humilié les Wolverines à Ann Arbor (42-13), inutile de dire que l’envie de revanche sera bien présente du côté de Michigan pour le deuxième épisode de ce qui pourrait devenir l’une de plus grandes rivalités entre deux coachs de l’histoire du football universitaire.

Pour cette dernière semaine de saison régulière (Big 12 exceptée), la traditionnelle « Rivalry week », le programme est particulièrement dense avec des rencontres comme #5 Washington @ # 23 Washington State (l’« Apple Cup »), #13 Auburn @ #1 Alabama (l’« Iron Bowl ») ou encore #15 Florida @ #14 Florida State. Néanmoins, aucun autre match ne pourra faire de l’ombre à l’énorme affrontement entre Michigan et Ohio State, et tous les fans et observateurs de football américain universitaire auront évidemment les yeux tournés vers le Horseshoe de Columbus !

ENJEUX DU MATCH

A première vue, l’enjeu est simple : le vainqueur de cette rencontre fera un immense pas vers les playoffs, au vu des derniers classements du comité. Dans la course au titre de division Est de la Big Ten, les choses sont un peu plus compliquées : les Wolverines remporteront la division et iront en finale de conférence s’ils battent les Buckeyes. Si Ohio State l’emporte face aux boys de Jim Harbaugh, ils remporteront la division à condition que Penn State trébuche face à Michigan State dans le même temps. Car si Ohio State ET Penn State gagnent tous les deux, le titre de division sera pour les Nittany Lions, vainqueur lors de leur affrontement direct (24-21) le 22 octobre dernier. Ces derniers iraient donc jouer la finale de conférence contre Wisconsin ou Nebraska. Et le champion de la conférence sera bien entendu, sauf énorme surprise, choisi par le comité pour participer au College Football Playoff. Bref, nous y verrons déjà un peu plus clair après cette « Rivalry week » !

Depuis l’arrivée de coach Jim Harbaugh sur le banc des Wolverines il y a bientôt deux ans, tous les fans de Michigan n’attendent que ça : rejouer les premiers rôles, et si possible en battant les ultra-rivaux de Ohio State ! Pour ce faire, coach Harbaugh et son staff ont mis en place, en un temps record, une véritable machine à écraser les adversaires, plus efficace que spectaculaire à l’image du Big Ten Football : jeu au sol, puissance physique, défense de fer, puissance physique, discipline, puissance physique. Rouleau-compresseur inarrêtable pendant plus de deux mois, la machine semble s’être un peu enrayée depuis deux semaines et la défaite surprise à Iowa (13-14) sur un FG à la dernière seconde, puis la victoire dans la douleur face aux modestes Hoosiers d’Indiana (20-10). Malgré cela, sur le papier les Wolverines possèdent toujours la 10ème meilleure attaque du pays avec 42.1 points inscrits en moyenne et 235.3 yds au sol/match (19ème rang national).

Le gros coup dur, qui pourrait peser très lourd dans la balance, est la blessure de QB Wilton Speight (2156 yds, 15 TD, 4 INT) subie lors de la défaite à Iowa, certains évoquant même une fracture de la clavicule jamais confirmée par le staff médical de Michigan. En uniforme sur le bord du terrain la semaine passée, on l’a même vu lancer quelques ballons à l’échauffement avant de regarder la victoire de ses coéquipiers de la touche; coach Jim Harbaugh a affirmé cette semaine qu’il allait de mieux en mieux et que la décision de le faire jouer ou non à Columbus serait une décision de dernière minute. Révélation de la saison où il a su montrer qu’il était plus qu’un simple game manager, QB Wilton Speight a limité les pertes de balle et ajouté une dimension verticale à une attaque qui en manquait cruellement ces dernières années. Son remplaçant, QB John O’Korn (173 yds, 2 TD), n’a pas franchement rassuré la semaine passée face à Indiana mais a su sortir quelques big plays dans les moments importants pour garder son équipe dans le match et mener le programme d’Ann Arbor à la victoire. Avec 59 minuscules yards à la passe sur la rencontre, sa prestation a marqué la pire performance aérienne de l’attaque des Wolverines depuis 15 ans, même si sa tâche ne fut pas facilitée par des conditions difficiles avec un temps particulièrement froid et venteux. Il est donc probable que les fans de Michigan seront nombreux à prier cette semaine pour un prompt rétablissement de QB Wilton Speight !

Heureusement, la principale force de frappe de cette escouade offensive est de loin le jeu au sol, avec plusieurs coureurs capables de perforer les défenses adverses. Principale menace : RB De’Veon Smith (750 yds, 10 TD) qui sort juste de son meilleur match en carrière (158 yds, 2 TD) contre Indiana. Derrière lui, trois solides gaillards avec le freshman RB Chris Evans (547 yds, 3 TD, 7.4 yds/course), le senior RB Ty Isaac (417 yds, 5 TD) et le sophomore RB Karan Higdon (417 yds, 6 TD) dont la rotation bien huilée permet d’épuiser puis d’écraser les adversaires. On notera bien évidemment les quelques piges en attaque de l’époustouflant LB/DB/RB/KR/etc Jabrill Peppers (163 yds, 3 TD) qui semble pouvoir jouer tous les postes sur le terrain ! Sur les côtés de l’attaque, trois joueurs portent principalement la menace aérienne : WR Amara Darboh (758 yds, 6 TD) est la cible favorite du quarterback, le capitaine TE Jake Butt (460 yds, 4 TD) est sans doute l’un des tous meilleurs tight-ends du pays et WR Jehu Chesson (458 yds, 2 TD) peut également se montrer dangereux. Face au redoutable secondary des Buckeyes, leur tâche ne sera pas facile mais leur réussite dépendra surtout de l’identité du quarterback titulaire.

De l’autre côté du ballon, un chiffre donne tout de suite le ton : avec seulement 10.9 points encaissés/match, les Wolverines possèdent tout simplement la meilleure défense du pays ! La pire performance de l’escouade ? Lors du succès relativement aisé contre Colorado en 3ème semaine (45-28). Avec la victoire contre les rivaux de Michigan State (32-23), ce sont tout simplement les deux seuls matchs où la défense des Wolverines a encaissé plus de 20 points. Sur les 11 matchs joués cette saison, on en compte 7 (!) où les adversaires ont inscrits 10 points ou moins, ce qui montre un peu le niveau de talent de l’escouade du coordinateur Don Brown. Les pass-rushers DE Chris Wormley (34 plaquages, 5 sacks), DE Chase Winovich (33 plaquages, 5 sacks, 1 fumble forcé) et DE Taco Charlton (29 plaquages, 6 sacks) harcèlent les quarterbacks adverse, tandis qu’au milieu de la ligne défensive NT Ryan Glasgow (37 plaquages, 3 sacks, 1 FF), DT Maurice Hurst (30 plaquages, 3 sacks) et le true freshman DT Rashan Gary (26 plaquages, 1 sack) stoppent tout ce qui passe à leur portée. Le second rideau est emmené par la superstar LB Jabrill Peppers (65 plaquages dont 16 pour perte, 4 sacks, 1 FF) qui réalise une saison exceptionnelle. A l’aise partout sur le terrain, ses capacités athlétiques hors du commun font de lui un joueur unique et spectaculaire que coach Jim Harbaugh n’a pas hésité à comparer au légendaire athlète Jim Thorpe, joueur professionnel de football, baseball et basketball au début du siècle dernier mais également médaillé d’or olympique aux épreuves de pentathlon et décathlon lors des jeux d’été 1912 à Stockholm ! A ses côtés, LB Ben Gedeon (94 plaquages, 3.5 sacks) est le meilleur plaqueur de l’équipe et LB Mike McCray (63 plaquages, 3.5 sacks, 1 INT, 1 FF) complète un groupe redoutable et redouté, peut-être le meilleur front seven de tout le pays qui ne comptabilise pas moins de 36 sacks (8ème rang national). Le secondary excelle également même si la Big Ten n’est pas réputée pour son jeu aérien flamboyant : S Dymonte Thomas (59 plaquages, 1 INT) et S Delano Hill (40 plaquages, 3 INT, 1 FF) forment une paire de safety expérimentée et efficace, tandis que CB Jourdan Lewis (19 plaquages, 2 INT) et CB Channing Stribling (23 plaquages, 4 INT) complètent la meilleure défense aérienne du pays : seulement 137 yds accordés/match cette saison !

Face à cette redoutable équipe de #3 Michigan, leurs plus grands rivaux : les non moins redoutables Buckeyes de #2 Ohio State. Après un début de saison parfait qui les a vu terrasser #9 Oklahoma à Norman (45-24) puis prendre la mesure des Badgers de #6 Wisconsin à Madison (30-23), tout le monde voyait les hommes de coach Urban Meyer filer invaincus jusqu’à l’énorme clash de ce week-end contre le rival de toujours, à domicile cette fois. Mais voilà, un peu à la manière des Wolverines contre Iowa, les Buckeyes se sont pris les pieds dans le tapis du Beaver Stadium de #7 Penn State (21-24) et les Nittany Lions ont signé ce soir-là un des plus beaux upsets de la saison grâce à un field goal bloqué puis remonté jusqu’au TD à moins de 5 minutes de la fin du match ! Depuis cette désillusion, les joueurs de Columbus alternent le très bon (victoire écrasante 62-3 contre Nebraska début novembre) et le très moyen (victoires de justesse contre Northwestern 24-20 ou Michigan State 17-16 la semaine dernière), autre point commun avec les Wolverines de ces dernières semaines. Une chose est certaine concernant le match de samedi : pour espérer l’emporter, il faudra absolument évoluer à son meilleur niveau !

A la baguette de l’attaque on retrouvera évidemment QB JT Barrett (2304 yds, 24 TD, 4 INT, 722 yds au sol et 8 TD) qui malgré son inconstance reste l’un des quarterbacks dual-threat les plus dangereux du pays. Épargné par les blessures jusque-là, il affiche toutefois des statistiques moins impressionnantes que lors de sa fabuleuse saison freshman 2014 terminée par une cheville cassée lors du dernier match de saison régulière face à… Michigan à Columbus, ce qui n’empêcha pas les Buckeyes de remporter le premier titre de champion national de l’ère CFP avec QB Cardale Jones à la tête de l’attaque. A l’image de son équipe, QB JT Barrett alterne donc l’excellent (290 yds à 68.4 % et 4 TD contre Nebraska) et le médiocre (86 yds à 45.5 % et 1 TD contre Michigan State), il s’agira donc pour lui de retrouver son meilleur niveau pour faire face à la terrible défense des Wolverines. Heureusement pour son équipe, il n’est pas seul au niveau de l’attaque et peut s’appuyer sur l’une des révélations de cette saison, le freshman RB Mike Weber (1046 yds, 8 TD) qui réalise une première saison universitaire épatante. On gardera également un œil sur HB Curtis Samuel (650 yds, 7 TD au sol) qui peut toujours s’avérer précieux dans les moments difficiles mais qui se distingue surtout comme étant (et de loin) le meilleur receveur de l’équipe (790 yds, 7 TD en réception) ! Derrière lui, la menace aérienne est portée par le duo composé de WR Noah Brown (345 yds, 7 TD) et WR Dontre Wilson (343 yds, 5 TD) qui vient de rater le dernier match sur blessure mais qui devrait pouvoir tenir sa place samedi. Tous ces playmakers bénéficient du travail d’une des meilleures lignes offensives du pays, emmenée par l’excellent OL Pat Elflein. Grâce à tout ce joli monde, l’attaque des Buckeyes pointe au 5ème rang national avec 43.8 points inscrits/match et une moyenne de 263.1 yds au sol/rencontre (8ème du pays).

Du côté de la défense le niveau est également très élevé avec une moyenne de seulement 13 points encaissés/match, ce qui classe le programme de Columbus au 3ème rang national. La ligne défensive des Buckeyes peut compter sur DE Tyquan Lewis (27 plaquages, 7.7 sacks, 3 fumbles forcés), DE Nick Bosa (23 plaquages, 4 sacks) et DE Sam Hubbard (35 plaquages, 3 sacks) pour mettre de la pression sur le lanceur adverse. Derrière eux, le génial LB Raekwon McMillan (71 plaquages, 1 sack, 2 fumbles forcés) forme la pierre angulaire du second rideau qui est complété par LB Jerome Baker (64 plaquages, 2.5 sacks, 1 INT) et LB Chris Worley (49 plaquages, 1 INT, 1 FF). Enfin, le secondary est un des tous meilleurs de la nation avec S Malik Hooker (60 plaquages, 0.5 sack, 5 INT), S Damon Webb (48 plaquages, 1 INT), CB Marshon Lattimore (33 plaquages, 4 INT) et CB Gareon Conley (19 plaquages, 3 INT) qui se chargent d’annihiler le jeu aérien adverse, les Buckeyes pointant au 5ème rang national avec un total de 17 interceptions réussies cette saison !

DUELS CLES

Une fois n’est pas coutume, le plus gros duel de cette rencontre ne sera pas un face à face direct entre deux joueurs sur le terrain, ni même entre un groupe offensif et un groupe défensif. Forcément, le duel au cœur de cette rencontre sera l’opposition grandiose entre deux génies du football, coach Urban Meyer et coach Jim Harbaugh, dont l’histoire commune ne fait peut-être que commencer. Leur destin parallèle semblait écrit à l’avance car, à une époque où les changements de coachs sont légions, peu d’entraîneurs sont capables d’incarner l’âme d’un programme comme le font à merveille ces deux-là, sur des campus où le football est quasiment élevé au rang de religion. Sur le terrain du Horseshoe ce samedi, il ne s’agira donc pas seulement de se battre pour remporter la division Est de la conférence Big Ten ou de prétendre à une place au College Football Playoff, mais bel et bien de jouer pour la fierté de son camp et de triompher d’un rival historique, ce sentiment de rivalité entre les deux programmes étant tellement fort qu’il peut être difficile à appréhender car n’ayant que peu d’équivalent dans le sport moderne, en Amérique, en Europe ou ailleurs dans le monde.

Coach Urban Meyer était prédestiné à mener les Buckeyes au sommet, lui le garçon né à Toledo (Ohio), à peine 200 km au nord de Columbus, sur la frontière avec l’état voisin du… Michigan. D’abord joueur à l’université de Cincinnati, il évolue comme defensive back pendant une saison avant de commencer le coaching en High School puis d’intégrer le staff… d’Ohio State où il commence à faire ses armes en 1986, avant d’enchaîner les postes d’entraîneur adjoint pendant 13 ans (Illinois State, Colorado State puis Notre Dame). En 2001, il devient enfin Head coach à Bowling Green où il redresse le programme de manière spectaculaire, puis prend les commandes de Utah en 2003 où il continue d’exceller. Il accède ensuite au premier « grand » poste de sa carrière en étant nommé Head coach des Gators de Florida en 2005, avec qui il remportera le titre national à deux reprises en 2006 et 2008.

Après une pré-retraite d’un an en 2011 suite à des ennuis de santé, il accepte le poste de Head coach des Buckeyes et emmène Ohio State jusqu’à une fiche parfaite de 12-0 pour sa première saison en 2012, avant de remporter un nouveau titre national en 2014 pour le tout premier College Football Playoff de l’histoire. Il possède le meilleur pourcentage de victoire pour les entraîneurs en activité depuis plus de 10 ans (85,4 % avec une fiche de 164-28) et fait partie du club très fermé des entraîneurs ayant remporté un championnat national universitaire avec deux programmes différents (avec Pop Warner, Lou Holtz et Nick Saban, excusez du peu!).

Sur l’autre banc de touche se trouve donc coach Jim Harbaugh, né à… Toledo, dans le même hôpital et moins de sept mois avant un certain Urban Meyer (Old Mercy Hospital sur Madison Avenue, pour être précis), quand on vous dit que le destin lie ces deux-là depuis le début ! Après avoir déménagé au gré des postes d’un père coach de football, il revient étudier à l’université de Michigan où il devient quarterback pour les Wolverines sous les ordres du légendaire coach Bo Schembechler de 1983 à 1986, et où il termina sa carrière de joueur universitaire par une défaite au Rose Bowl 1987 après avoir terminé 3ème dans la course au trophée Heisman cette même année. Joueur en NFL de 1987 à 2001, il entame par la suite une carrière d’entraîneur et occupe son premier poste de Head coach à l’université de San Diego (FCS) de 2004 à 2006. En 2007, il est nommé à la tête du Cardinal de Stanford où il obtient d’excellents résultats qui le propulsent ensuite directement à la tête des 49ers de San Francisco (NFL), où il échouera lors du Super Bowl 2013 face aux Ravens de Baltimore alors entraînés par son grand frère John. A la fin de l’année 2014, il est nommé en grande pompe à la tête du programme de football de Michigan.

Il a alors la lourde tâche de redonner vie à une équipe en perte de vitesse depuis plusieurs années. Le redressement intervient rapidement : il termine sa première saison sur une fiche de 10-3 et une victoire de prestige contre Florida lors du Citrus Bowl (41-7). Sa deuxième saison, la présente, marque définitivement le retour des Wolverines sur le devant de la scène nationale ; les fans du programme d’Ann Arbor n’attendant maintenant plus rien d’autre qu’un nouveau titre de champion national, le dernier en date remontant à 1997. Au sein de la Big Ten, coach Jim Harbaugh possède le deuxième meilleur pourcentage de victoire en carrière (71,6%, fiche de 78-31) derrière… coach Urban Meyer, évidemment.

Si le coach des Buckeyes a donc remporté largement la toute première opposition entre les deux hommes la saison dernière (42-13), la deuxième prévue ce week-end devrait être autrement plus disputée. Et gageons qu’il y en aura encore beaucoup d’autres à venir dans les futures saisons, les deux hommes incarnant tellement bien leur poste qu’il paraît maintenant difficile de les imaginer coacher ailleurs. Certains observateurs n’hésitent d’ailleurs pas à parler du début d’une nouvelle « Ten Year War », du nom de la rivalité entre les deux programmes entre 1969 et 1978 lorsque Woody Hayes était l’entraineur des Buckeyes et Bo Schembechler celui des Wolverines, époque où les deux équipes trustaient également les premières places des classements nationaux. Vu le niveau de recrutement des deux programmes depuis le retour de coach Jim Habraugh à Michigan, il y a effectivement toutes les chances pour que cette rivalité s’inscrive au plus haut niveau dans la durée, pour le plus grand bonheur des fans de college football que nous sommes !

FACTEUR X

Nombreux seront les playmakers présents sur le terrain de Columbus ce samedi, et parmi eux certains seront plus attendus que d’autres pour faire pencher la balance du côté de leur équipe. QB JT Barrett aura évidemment un rôle prépondérant pour l’attaque des Buckeyes, mais tout le monde aura davantage les yeux rivés sur l’étoile montante du football, la superstar des Wolverines LB Jabrill Peppers.

Le jeune joueur, véritable monstre athlétique pouvant être aligné aussi bien linebacker que receveur, coureur que safety et même returner ou quarterback, va jouer ce week-end le match le plus important de sa jeune carrière, devant plus de 100 000 personnes et avec un enjeu considérable : le genre de match qui peut porter aux nues ou bien enterrer pour un temps un étudiant athlète de sa dimension. Mais une chose est sûre, LB Jabrill Peppers n’est pas un joueur comme un autre. Même coach Jim Harbaugh est en totale admiration devant lui, affirmant qu’il « n’a jamais entraîné un joueur plus polyvalent. Il n’y a rien qu’il ne puisse faire ». Cette saison, il a été aligné à 13 postes différents sur le terrain et en plus d’être finaliste pour les trophées Maxwell du meilleur joueur et Bednarik du meilleur défenseur, il fait bien sûr partie de la liste de prétendants pour le trophée Heisman. Sa capacité à briller en défense mais aussi en attaque et sur équipes spéciales fait remonter chez les fans des Wolverines le souvenir d’un certain Charles Woodson, utilisé de la même manière sur le terrain lors de la fabuleuse saison 1997 où il remporta le trophée Heisman et emmena son équipe jusqu’au titre de champion national. Heureux présage ?

A propos de l’affrontement à venir face aux Buckeyes, le jeune athlète a déclaré, confiant : « ils ont une bonne équipe mais je ne pense pas qu’il fassent des choses auxquelles on ne puisse pas faire face », et n’a pas manqué de souligner l’importance de ces matchs de rivalité : « Si vous voulez laisser une trace sur ce campus, vous devez réussir contre Ohio State ». Il a aussi pointé du doigt le fait que leurs rivaux de toujours ont rencontré des difficultés cette saison contre des équipes au jeu rugueux comme Northwestern, Wisconsin et Penn State. D’où sa stratégie clairement affichée pour samedi : jouer physique et frapper très fort. Avec deux attaques au sol surpuissantes et deux défenses imperméables, attendez-vous donc à un énorme combat sur la pelouse du Ohio stadium, avec un certain Jabrill Peppers en première ligne.

STUFF

• Avec 112 affrontements, la rivalité entre Michigan et Ohio State est sans doute la plus fameuse du football universitaire. La toute première rencontre remonte à 1897, et les deux équipes se rencontrent chaque année depuis 1918. Michigan mène la série 58-47-6, mais reste sur 11 défaites lors des 12 derniers matchs. La saison passée, Ohio State avait ridiculisé Michigan à Ann Arbor pour le premier derby de coach Jim Harbaugh sur le banc de touche (42-13). Les Buckeyes ont d’ailleurs inscrits 42 points lors des trois dernières saisons (42-13 en 2015, 42-28 en 2014 et 42-41 en 2013). Il y a dix ans, l’affrontement entre #2 Michigan et #1 Ohio State donna lieu au « Game of the Century », rencontre épique remportée 42-39 par les Buckeyes, qui tombèrent cette année-là en finale nationale face aux Gators de Florida (14-41) entrainés par un certain Urban Meyer.

• Le match de ce week-end marquera la 11ème fois que les deux équipes se rencontrent en étant classées toutes les deux dans le Top 5 de l’Associated Press, le plus grand total de toutes les rivalités du football universitaire (le classement AP ayant débuté en 1936). Le vainqueur de 3 de ces 10 derniers matchs a terminé la saison avec un titre national : Ohio State en 1942 et 1968, Michigan en 1997.

• Tous les moyens sont bons pour motiver les jeunes Buckeyes à l’entrainement avant d’affronter les rivaux historiques !

• Sur le campus et les réseaux sociaux, les fans d’Ohio State ne sont pas en reste : toutes les lettres « M » ont été recouvertes !

• La dernière visite de coach Jim Harbaugh à Ohio Stadium ? C’était il y a 30 ans exactement, et cette année-là il était le quarterback des Wolverines qui mena son équipe à la victoire (26-24), qualifiant le programme d’Ann Arbor pour le Rose Bowl. Il a admis ne pas avoir beaucoup de souvenirs de ce match, juste d’avoir prédit à un journaliste la semaine précédente qu’il « garantissait que son équipe allait battre Ohio State et serait à Pasadena le jour de l’an ». Prédiction qui s’est donc avérée exacte.

• Mardi dernier, le jour de son 22ème anniversaire, QB John O’Korn s’est préparé pour le choc du week-end d’une manière très personnelle. Accompagné de l’ex-QB Jake Rudock, il est allé se recueillir sur la tombe de coach Bo Schembechler, visite traditionnelle de la part des fans des Wolverines la semaine précédant le match contre Ohio State. Pour pousser le rituel païen jusqu’au bout, il a écrasé un marron (« buckeye ») avec un marteau jaune et bleu devant la pierre tombale !

• LB Jabrill Peppers n’est pas le seul joueur de Michigan finaliste pour des trophées nationaux. CB Jourdan Lewis figure parmi les trois finalistes du trophée Jim Thorpe du meilleur defensive back et TE Jake Butt fait partie de la liste pour le trophée John Mackey du meilleur tight-end.

• Du côté des Buckeyes, deux finalistes « seulement » avec OG Pat Elflein pour le trophée Outland du meilleur joueur de ligne intérieure et P Cameron Johnston pour le trophée Ray Guy du meilleur punter du pays.

• S’il est encore derrière coach Urban Meyer pour le pourcentage de victoires, coach Jim Harbaugh devance néanmoins son rival au moins sur un point: la fiche de paie. Avec 9 millions de dollars par an, il est même l’entraîneur le mieux rémunéré de tout le college football. Son rival se place lui au troisième rang, avec 6.75 millions de dollars par saison. $$$!

• On peut dire que coach Woody Hayes avait le sens de la formule…

• Et enfin, histoire de se mettre un peu plus dans l’ambiance ! Ladies and gentlemen, enjoy the show !

PRONOSTIC

Michigan 21, Ohio State 17. That Team Up North vers le CFP !

Passionné de football depuis une quinzaine d'années, il est propriétaire des Packers de Green Bay (NFL) et a un petit faible pour les Golden Bears de Californie depuis son passage au Memorial Stadium en 2012. Suivant tout particulièrement la Pac 12 et la Big 10, il rejoint l'équipe de rédacteurs de The Blue Pennant à l'automne 2014.

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College Gameday : le guide de la week 3

Suivez le guide pour découvrir le programme complet de la 3ème semaine de la saison régulière de College Football.

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Crédit photo : Adam Hagy-USA TODAY Sports

Cette 3ème semaine de la saison régulière de College Football est marqué par trois matchs entre équipes classées dont la revanche de la dernière finale de conférence SEC.

Le Crimson Tide de #1 Alabama (2-0), impressionnant depuis le début de la saison, se déplace au Swamp pour y affronter des Gators de #11 Florida (2-0) qui n’ont pas oublié leur défaite de décembre dernier lors du SEC Championship Game. Revanche ou confirmation de la supériorité de la troupe de Nick Saban sur la SEC ? Réponse à partir de 15h30 (21h30 en France).

Ce sera soir de « White Out » du côté du Beaver Stadium de University Park : les Nittany Lions de #15 Penn State (2-0) sont les hôtes des Tigers de #22 Auburn (2-0) qui feront leur premier déplacement dans la Big Ten depuis près d’un siècle.

On gardera également un oeil sur le match #3 Oklahoma vs Nebraska, qui ne sera pas sans nous rappeler les heures de Gloire de la conférence Big Eight.

Voici le programme complet de la week 3 de la saison 2021 :

Le Match de la Semaine

#1 Alabama (2-0) @ #11 Florida (2-0)

Ben Hill Griffin Stadium, Gainesville, Floride
Samedi 18 septembre à 15h30 (21h30 en France)
CBS

Crédit photo : Crimson Tide Photos / UA Athletics

Pronostic : Alabama 45, Florida 20

Samedi 18 septembre

À partir de 18h00

Nebraska (1-1) @ #3 Oklahoma (2-0)

Memorial Stadium, Norman, Oklahoma
Samedi 18 septembre à 12h00 (18h00 en France)
FOX

Oklahoma vs Nebraska – Crédit photo : Getty Images

Pronostic : Oklahoma 37, Nebraska 20.

#8 Cincinnati (2-0) @ Indiana (1-1)

Memorial Stadium, Bloomington, Indiana
Samedi 18 septembre à 12h00 (18h00 en France)
ESPN

Pronostic : Cincinnati 23, Indiana 20.

Autres matchs

  • New Mexico @ #7 Texas A&M à 12h00 (18h00 en France)
  • Purdue @ #12 Notre Dame à 14h30 (20h30 en France)
  • #15 Virginia Tech @ West Virginia à 12h00 (18h00 en France)
  • #16 Coastal Carolina @ Bufffalo à 12h00 (18h00 en France)
  • Michigan State @ #24 Miami à 12h00 (18h00 en France)
  • Northern Illinois @ #25 Michigan à 12h00 (18h00 en France)
  • Chattanooga (FCS) @ Kentucky à 12h00 (18h00 en France)
  • Southeast Missouri State (FCS) @ Missouri à 12h00 (18h00 en France)
  • Tennessee Tech (FCS) @ Tennessee à 12h00 (18h00 en France)
  • Western Michigan @ Pittsburgh à 12h00 (18h00 en France)
  • Boston College @ Temple à 12h00 (18h00 en France)
  • UConn @ Army à 12h00 (18h00 en France)
  • Minnesota @ Colorado à 13h00 (19h00 en France)
  • Nevada @ Kansas State à 14h00 (20h00 en France)

À partir de 21h00

Georgia Tech (1-1) vs #6 Clemson (1-1)

Memorial Stadium , Clemson, Caroline du Sud
Samedi 18 septembre à 15h30 (21h30 en France)
ABC

Clemson vs Georgia Tech – Crédit photo : Pool Photo-USA TODAY Sports


Pronostic : Clemson 42, Georgia Tech 17.

Autres matchs

  • Kent State @ #5 Iowa à 15h30 (21h30 en France)
  • Tulsa @ #9 Ohio State à 15h30 (21h30 en France)
  • Georgia Southern @ #20 Arkansas à 16h00 (22h00 en France)
  • SMU @ Louisiana Tech à 15h30 (21h30 en France)
  • Virginia Tech @ Wake Forest à 15h30 (21h30 en France)
  • Baylor @ Kansas à 15h30 (21h30 en France)
  • Idaho (FCS) @ Oregon State à 15h30 (21h30 en France)
  • USC @ Washington State à 15h30 (21h30 en France)
  • Mississippi State @ Memphis à 16h00 (22h00 en France)
  • Northwestern @ Duke à 16h00 (22h00 en France)
  • Colorado State @ Toledo à 16h00 (22h00 en France)
  • Ball State @ Wyoming à 16h00 (22h00 en France)
  • Sacramento State (FC) @ California à 16h00 (22h00 en France)
  • Arkansas State @ Washington à 16h15 (22h15 en France)
  • East Carolina @ Marshall à 18h00 (00h00 en France)
  • Old Dominion @ Liberty à 18h00 (00h00 en France)

À partir de 01h00

#22 Auburn (2-0) @ #15 Penn State (2-0)

Beaver Stadium, University Park, Pennsylvanie
Samedi 18 septembre à 19h30 (01h30 en France)
ABC

Crédit photo : AP Photo/Gene J. Puskar

Pronostic : Penn State 20, Auburn 17.

Autres matchs

  • South Carolina @ #2 Georgia à 19h00 (01h00 en France)
  • Stony Brook (FCS) @ #4 Oregon à 19h30 (01h30 en France)
  • Tulane @ #17 Ole Miss à 20h00 (02h00 en France)
  • Virginia @ #21 North Carolina à 19h30 (01h30 en France)
  • Charlotte @ Georgia State à 19h00 (01h00 en France)
  • Florida International @ Texas Tech à 19h00 (01h00 en France)
  • Utah @ San Diego State à 19h00 (01h00 en France)
  • Central Michigan @ LSU à 19h30 (01h30 en France)
  • Furman (FCS) @ North Carolina State à 19h30 (01h30 en France)
  • Stanford @ Vanderbilt à 20h00 (02h00 en France)
  • Rice @ Texas à 20h00 (02h00 en France)
  • Jackson State (FCS) @ Louisiana-Monroe à 20h00 (02h00 en France)
  • Oklahoma State @ Boise State à 21h00 (02h00 en France)

À partir de 04h00

#19 Arizona State (2-0) @ #23 Brigham Young (2-0)

LaVell Edwards Stadium, Provo, Utah
Samedi 18 septembre à 22h15 (04h15 en France)
ESPN

BYU – Crédit photo : Doc’s sports

Pronostic : Brigham Young 27, Arizona State 24.

Autres matchs

  • Fresno State @ #13 UCLA à 22h45 (04h45 en France)
  • #14 Iowa State @ UNLV à 22h30 (04h30 en France)
  • San Jose State @ Hawaii à 00h30 (06h30 en France)

Bons matchs à tous !

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Preview

Le guide de la week 2 : remake de la finale 2014 et ¡El Assico!

Publié

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Crédit photo : David Purdy/Getty Images

La saison 2021 de College Football a démarré en force la semaine dernière avec au programme plusieurs big games (Clemson-Georgia et Alabama-Miami notamment) et au final 8 équipes classées à l’AP Poll au tapis.

Cette week 2 parait moins séduisante sur le papier, et pourtant, elle pourrait s’avérer tout autant excitante avec notamment de nombreux Rivalry Games dont les explosifs Iowa State-Iowa et la Holy War entre BYU et Utah.

Bien sûr, le choc entre #3 Ohio State et #12 Oregon, revanche de la première finale du College Football Playoff en 2014, attirera notre attention tout comme le déplacement de Texas à Arkansas dans un revival d’une ancienne rivalité de la conférence Southwest.

Voici le programme complet de la week 2 de la saison 2021 :

Le Match de la Semaine

#10 Iowa (1-0) @ #9 Iowa State (1-0)

Jack Trice Stadium, Ames, Iowa
Samedi 11 septembre à 16h30 (22h30 en France)
ABC

Cy-Hawk Trophy – Crédit photo : David Purdy/Getty Images

68ème édition de l’une des rivalités les plus sous-estimées du College Football : ¡El Assico!, la bataille pour le Cy-Hawk Trophy. Pour la première fois de leur Histoire, Cyclones et Hawkeyes vont s’affronter alors que les deux équipes sont classées à l’AP Poll. #10 Iowa est parfaitement entré dans cette saison 2021 en terrassant 34-6 une autre équipe classée de la Big Ten, Indiana, grâce notamment à un jeu au sol explosif et une défense de fer. De son côté, #9 Iowa State a démarré en douceur s’imposant à l’arrâché face à Northern Iowa (FCS). La recette des deux équipes est quasiment identique : défense solide, jeu au sol puissant et expérience au poste de quarterback. Les Cyclones n’ont plus battus les Hawkeyes depuis 2014. Est-ce au tour des QB Brock Purdy, RB Breece Hall et WR Xavier Hutchinson de mettre la main sur le Cy-Hawk Trophy ? L’avantage du terrain pourrait être décisive dans l’ambiance infernale du Jack Trice Stadium d’Ames.
Pronostic : Iowa State 23, Iowa 21

Samedi 11 septembre

À partir de 17h00

#12 Oregon (1-0) @ #3 Ohio State (1-0)

Ohio Stadium, Columbus, Ohio
Samedi 11 septembre à 12h00 (18h00 en France)
FOX

RB Zeke Elliott, Ohio State – Crédit photo : Kevin C. Cox/Getty Images

Remake de la finale nationale 2014 ! C’est l’un des matchs hors-conférence les plus attendus de cette saison entre deux favoris au sein de leur conférence respective. Ducks et Buckeyes ont laissé leurs fans sur leur faim lors de la week 1 mais les deux équipes ont tous les éléments pour offrir une bien meilleure prestation lors de ce choc de la week 2. #12 Oregon pourra compter sur le retour de DB DJ James et DB Jamal Hill, deux éléments essentiels de la défense aérienne des Ducks d’autant plus important que la présence sur la ligne défensive du pass rusher DE Kayvon Thibodeaux est encore incertaine. QB CJ Stroud et tous ses playmakers (RB Miyan Williams, WR Chris Olave, WR Garrett Wilson) ont déjà démontré que l’attaque des Buckeyes sera aussi explosive que lors de la période Justin Fields. Les Ducks ne pourront s’en sortir que s’ils parviennent à tenir sur le même rythme offensif que leur adversaire du jour. QB Anthony Brown en a-t-il les capacités ? Il ne l’a pas encore démontré, ni à #12 Oregon, ni lorsqu’il jouait à Boston College. À noter que #3 Ohio State n’a jamais perdu face à #12 Oregon (bilan de 9-0).
Pronostic : Ohio State 38, Oregon 23.

Autres matchs

  • Toledo @ #8 Notre Dame à 14h30 (20h30 en France)
  • #13 Florida @ South Florida à 13h00 (19h00 en France)
  • Middle Tennessee @ #19 Virginia Tech à 14h00 (20h00 en France)
  • Alabama State (FCS) @ #25 Auburn à 12h00 (18h00 en France)
  • Illinois @ Virginia à 11h00 (17h00 en France)
  • Western Kentucky @ Army à 11h30 (17h30 en France)
  • Youngstown State @ Michigan State à 12h00 (18h00 en France)
  • South Carolina @ East Carolina à 12h00 (18h00 en France)
  • Miami (Ohio) @ Minnesota à 12h00 (18h00 en France)
  • Tulsa @ Oklahoma State à 12h00 (18h00 en France)
  • Kennesaw State (FCS) @ Georgia Tech à 12h00 (18h00 en France)
  • Norfolk State (FCS) @ Wake Forest à 12h00 (18h00 en France)
  • Syracuse @ Rutgers à 14h00 (20h00 en France)

À partir de 21h00

#5 Texas A&M (1-0) vs Colorado (1-0)

Empower Field at Mile High, Denver, Colorado
Samedi 11 septembre à 15h30 (21h30 en France)
FOX

Colorado vs Texas A&M – Crédit photo : Byron Hetzler-USA TODAY Sports

Revival d’une ancienne rivalité de la Big 12 entre ces deux équipes qui n’en font plus partie. Ce match sera également un duel à distance entre deux quarerbacks freshman : QB Haynes King (Texas A&M) vs QB Brandon Lewis (Colorado). Le sort du match pourrait dépendre de la performance d’une ligne offensive des Aggies recomposée face à un front seven des Buffaloes qui pourra compter sur le retour de DT Mustafa Johnson aux côtés de DL Jalen Sami et DL Terrance Lang. Jimbo Fisher n’a jamais perdu un match sur terrain neutre (bilan de 5-0) depuis sa prise de fonction à #5 Texas A&M. Les Aggies ont l’ambition de jouer les playoffs : défaite interdite dans ce match joué dans le stade des Denver Broncos.
Pronostic : Texas A&M 30, Colorado 13.

Autres matchs

  • Mercer (FCS) @ #1 Alabama à 16h00 (22h00 en France)
  • UAB @ #2 Georgia à 15h30 (21h30 en France)
  • South Carolina State (FCS) @ #6 Clemson à 17h00 (23h00 en France)
  • Murray State (FCS) @ #7 Cincinnati à 15h30 (21h30 en France)
  • Ball State @ #11 Penn State à 15h30 (21h30 en France)
  • Purdue @ UConn à 15h00 (21h00 en France)
  • Boston College @ UMass à 15h30 (21h30 en France)
  • Buffalo @ Nebraska à 15h30 (21h30 en France)
  • California @ Texas Christian à 15h30 (21h30 en France)
  • Air Force @ Navy à 15h30 (21h30 en France)
  • Long Island @ West Virginia à 17h00 (23h00 en France)
  • Portland State @ Washington State à 18h00 (minuit en France)
  • Houston @ Rice à 18h30 (00h30 en France)
  • Bethune-Cookman @ Central Florida à 18h30 (00h30 en France)

À partir de 01h00

#15 Texas (1-0) @ Arkansas (1-0)

Razorback Stadium, Fayetteville, Arkansas
Samedi 11 septembre à 19h00 (01h00 en France)
ESPN

RB Alex Collins, Arkansas – Crédit photo : USA Today

Revival d’une ancienne rivalité de la Feu Southwest Conference ! Les Longhorns de #15 Texas sont parfaitement entrés dans cette saison en s’imposant à domicile face à une équipe classée (Louisiana) pour le premier match de Steve Sarkisian. Les Texans se rendent cette fois-ci dans un environnement hostile qui pourrait déstabiliser le true freshman QB Hudson Card. Du coup, RB Bijan Robinson pourrait devoir porter encore plus le ballon face à la puissante mais inconstante défense ses Razorbacks. La défense des Longhorns voudra assurément forcer le QB dual-threat KJ Jefferson à gagner le match dans les airs. Les deux playmakers d’Arkansas, RB Trelon Smith et WR Trey Burks, ont une occasion unique de frapper les esprits en vue de la draft NFL.
Pronostic : Texas 24, Arkansas 20.

Washington (0-1) @ Michigan (1-0)

Michigan Stadium, Ann Arbor, Michigan
Samedi 11 septembre à 20h00 (02h00 en France)
ABC

Ce match diffusé en primetime à la TV américaine devait être l’un match phare de cette week 2. La défaite à domicile de Washington face à Montana (FCS) a fait retomber la hype. Rien a fonctionné du côté des Huskies lors de la week 1 : contre-performance de QB Dylan Morris (3 INTs) et jeu au sol anémique. On attend le réveil immédiat d’une équipe qui veut jouer les premiers rôles dans la conférence Pac-12. Du côté de Michigan, tout est au beau fixe hormis la blessure couteuse du receveur #1, WR Ronnie Bell. QB Cade McNamara a semblé très à l’aise face à Western Michigan et le jeu au sol s’est montré performant à l’image de RB Blake Corum, auteur de sa meilleure performance en carrière. C’est un match pivot pour ces deux équipes qui voudront surtout éviter les erreurs d’indiscipline.
Pronostic : Michigan 23, Washington 17.

Autres matchs

  • Eastern Michigan @ #18 Wisconsin à 19h00 (01h00 en France)
  • Austin Peay (FCS) @ #20 Ole Miss à 19h30 (01h30 en France)
  • Appalachian State @ #22 Miami à 19h00 (01h00 en France)
  • Georgia State @ #24 North Carolina à 19h30 (01h30 en France)
  • NC State @ Mississippi State à 19h00 (01h00 en France)
  • North Texas @ SMU à 19h00 (01h00 en France)
  • Eastern Kentucky @ Louisville à 19h00 (01h00 en France)
  • Texas Southern (FCS) @ Baylor à 19h00 (01h00 en France)
  • Southern Illinois (FCS) à Kansas State à 19h00 (01h00 en France)
  • Stephen F. Austin @ Texas Tech à 19h00 (01h00 en France)
  • Memphis @ Arkansas State à 19h00 (01h00 en France)
  • New Mexico State @ New Mexico à 19h00 (01h00 en France)
  • Missouri @ Kentucky à 19h30 (01h30 en France)
  • Idaho (FCS) à Indiana à 19h30 (01h30 en France)
  • Howard (FCS) à Maryland à 19h30 (01h30 en France)
  • McNeese State (FCS) à LSU à 20h00 (02h00 en France)
  • Jacksonville State (FCS) à Florida State à 20h00 (02h00 en France)

À partir de 04h00

#21 Utah (1-0) @ Brigham Young (1-0)

LaVell Edwards Stadium, Provo, Utah
Samedi 11 septembre à 22h15 (04h15 en France)
ESPN

Utah vs BYU – Crédit photo : Steve Wilson

95ème édition de la Holy War que les Cougars de BYU n’ont plus remporté depuis 2009. Les deux équipes ont semblé un peu rouillée lors de leur premier match de la saison (victoire 41-17 de #21 Utah face à Weber State et victoire 24-16 de BYU face à Arizona). Les Utes semblent avoir l’avantage du talent et de la profondeur dans tous les secteurs de jeu à commencer par le poste de quarterback (QB Charlie Brewer vs QB Jaren Hall). Le jeu au sol des Cougars est-il réellement capable de bousculer le puissant rideau défensif des Utes ? Peut-être bien. #21 Utah a remporté les 9 derniers matchs entre les deux équipes mais les Utes seront en mode #UpsetAlert à Provo.
Pronostic : Brigham Young 24, Utah 23.

Autres matchs

  • Stanford @ #14 USC à 22h30 (04h30 en France)
  • UNLV @ #23 Arizona State à 22h30 (04h30 en France)
  • Vanderbilt @ Colorado State à 22h00 (04h00 en France)
  • San Diego State @ Arizona à 22h00 (04h00 en France)
  • Cal Poly (FCS) @ Fresno State à 22h00 (04h00 en France)
  • Hawaii @ Oregon State à 23h00 (05h00 en France)

Bons matchs à tous !

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Preview

Le guide de la week 1 : 6 jours de folie, clash entre Clemson et Georgia !

Coup d’envoi de la saison 2021 de College Football marqué par 5 duels entre équipes classées dont le clash entre #3 Clemson et #5 Georgia.

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Crédit photo : Streeter Lecka/Getty Images

Football is back !

C’est le grand retour du College Football et comme d’habitude depuis plusieurs années, le programme de cette 1ère semaine est plus qu’alléchant avec notamment 5 duels entre équipes classées.

Le clash de cette week 1 verra s’opposer deux équipes qui ont participé à la finale nationale il n’y a pas si longtemps que ça : #3 Clemson (en 2019) vs #5 Georgia (en 2017). On suivra également avec attention les débuts des champions nationaux en titre (#1 Alabama) face à l’un des prétendants dans l’ACC (#14 Miami).

La Big Ten sera également à l’honneur avec notament deux chocs crossover : #12 Penn State @ #19 Wisconsin et #17 Iowa @ #18 Indiana. De son côté, #21 Texas n’aura pas le droit à l’erreur face à #23 Louisiana pour les grands débuts de coach Steve Sarkisian à la tête des Longhorns.

Enfin, cette week 1 prendra fin avec l’opposition de deux programmes mythiques du College Football, #9 Notre Dame vs Florida State (dimanche soir), avant le bouquet final de lundi prochain entre Ole Miss et Louisville.

Voici le programme complet de la week 1 de la saison 2021 :

Le Match de la Semaine

#3 Clemson (0-0) vs #5 Georgia (0-0)

Bank of America Stadium, Charlotte, Caroline du Nord
Samedi 4 septembre à 19h30 (01h30 en France)
ABC

C’est le big clash de cette 1ère semaine de la saison. Face à face, deux équipes prétendantes à une place en College Football Playoff. Cette rencontre sera avant tout l’opposition de deux énormes défenses remplies d’anciens prospects 4 et 5 étoiles et dirigées par de fins stratèges défensifs (Brent Venables à Clemson, Todd Grantham à Georgia). Du coup, la pression sera énorme sur les deux quarterbacks. QB DJ Uiagalelei aura la lourde tâche de faire oublier son prédécesseur, QB Trevor Lawrence. Son entente avec le talentueux groupe de receveurs des TIgers sera cruciale pour déterminer l’issue de ce match. De con côté, QB JT Daniels tentera de poursuivre sur une fin de saison dernière encourageante malgré l’absence de ses deux cibles, WR George Pickens et TE Arik Gilbert. L’intensité sera à son maximum.
Pronostic : Clemson 27, Georgia 26.

Mercredi 1er septembre

À partir de 1h00

UAB (0-0) vs Jacksonville State (0-0)

Cramton Bowl, Montgomery, Alabama
Mercredi 1er septembre à 19h00 (01h00 en France)
ESPN

Rare match entre une équipe FBS et une équipe FCS disputée sur terrain neutre… en prime time sur ESPN ! UAB a remporté deux titres de champion de C-USA lors des 3 dernières saisons tandis que les Gamecocks de Jacksonville State ont été battus en 1/4 de finale des FCS Playoffs au cours du printemps. Sans leur leader offensif RB SPencer Brown (parti pour la NFL), les Blazers vont surement donner les clés de l’attaque au duo RB DeWayne McBride/RB Jermaine Brown Jr. Du côté de Jacksonville State, verra-t-on l’explosif QB Zion Webb, l’une des révélations du printemps dans la FCS ou QB Zerrick Cooper, ancienne recrue de Clemson qui n’a pas joué depuis près d’un an ? Mais on doit surtout s’attendre à un duel au sol avec la présence des puissants RB Josh Samuel et RB Uriah West chez les Gamecocks. Cependant, la défense des Blazers devrait faire la différence.
Pronostic : UAB 31, Jacksonville State 17.

WR Chris Olave, Ohio State – Crédit photo : Getty Images

Jeudi 2 septembre

À partir de 00h30

Boise State (0-0) @ Central Florida (0-0)

Bounce House, Orlando, Floride
Jeudi 2 septembre à 19h00 (01h00 en France)
ESPN

Clash entre deux des principaux programmes du Group of Five. Depuis l’époque Chris Petersen et QB Kellen Moore, les Broncos de Boise State ont régulièrement été dans la course à une place dans un bowl du Nouvel An. De son côté, Central Florida a mis son nom sur la carte en s’auto-proclamant champion national en 2017 au terme d’une saison invaincue. Menés par le talentueux QB Dillon Gabriel, les Knights vont tenter d’imposer leur rythme dès les premiers drives face à une équipe de Boise State exprimentée et qui ne devrait pas être sans répondant offensivement grâce à la présence de QB Hank Bachmeier.
Pronostic : UCF 34, Boise State 24.

#2 Ohio State (0-0) @ Minnesota (0-0)

TCF Bank Stadium, Minneapolis, Minnesota
Jeudi 2 septembre à 20h00 (02h00 en France)
FOX

Les Buckeyes seront les premiers participants des derniers playoffs à faire leur entrée dans cette saison 2021. L’effectif a bien changé suite notamment au départ de 10 joueurs draftés au cours du printemps dont le leader offensif, QB Justin Fields. Le freshman QB CJ Stroud sera titularisé pour la 1ère fois de sa carrière dans l’ambiance hostile du TCF Bank Stadium de Minneapolis. RB Master Teague III tentera de libérer de la pression sur le jeune QB des Buckeyes en portant le jeu au sol des champions de Big Ten en titre. Minnesota n’a plus battu #2 Ohio State depuis 2000. Deux ans après avoir atteint le plateau des 11 victoires, les Golden Gophers pourront encore compter sur QB Tanner Morgan et RB Mohamed Ibrahim pour tenter de dicter le tempo du match.
Pronostic : Ohio State 27, Minnesota 17.

Autres matchs

  • The Citadel (FCS) @ #22 Coastal Carolina à 19h00 (01h00 en France)
  • Weber State (FCS) @ #24 Utah à 19h30 (01h30 en France)
  • Western Illinois (FCS) @ Ball State à 19h00 (01h00 en France)
  • Wagner (FCS) @ Buffalo à 19h00 (01h00 en France)
  • South Florida @ NC State à 19h30 (01h30 en France)
  • East Carolina @ Appalachian State à 19h30 (01h30 en France)
  • UC Davis (FCS) @ Tulsa à 19h30 (01h30 en France)
  • Bowling Green @ Tennessee à 20h00 (02h00 en France)
  • Tennessee-Martin (FCS) @ Western Kentucky à 20h00 (02h00 en France)
  • Houston Baptist (FCS) @ New Mexico à 20h00 (02h00 en France)

À partir de 04h00

Southern Utah (0-1) @ #25 Arizona State (0-0)

Sun Devil Stadium, Tempe, Arizona
Jeudi 2 septembre à 22h30 (04h30 en France)

Les Thunderbirds de Southern Utah (FCS) ont déjà joué un match… et ce ne fût pas très glorieux : malgré un jeu au sol productif, ils se sont inclinés lourdement (45-14) à San Jose State accordant presque 400 yards dans les airs poru 4 TDs à QB Nick Starkel. Quatre jours après cette première sortie, les Thunderbirds tenteront de ralentir l’électrique QB Jayden Daniels. Bonne chance. La soirée pourrait être longue pour Southern Utah.
Pronostic : Arizona State 48, Southern Utah 10.

Autres matchs

  • Eastern Washington (FCS) @ UNLV à 22h00 (04h00 en France)
North Carolina vs Virginia Tech 2020 – Crédit photo : Bob Donnan-USA TODAY Sports

Vendredi 3 septembre

À partir de 00h00

#10 North Carolina (0-0) @ Virginia Tech (0-0)

Lane Stadium, Blacksburg, Virginie
Vendredi 3 septembre à 18h00 (00h00 en France)
ESPN

Les Tar Heels de #10 North Carolina avaient détruit la défense des Hokies en 2020 mais cette escouade de UNC a perdu de nombreux playmakers (WR Dyami Brown, WR Dazz Newsome, RB JaVonte Williams et RB Michael Carter) au cours de l’intersaison laissant QB Sam Howell seul maître à bord. Est-ce une garantie suffisante pour la troupe de Mack Brown ? Pas si sûr. D’autant que les Hokies auront du répondant autour de QB Braxton Burmeister. Finalement, c’est peut-être en passant par le sol par l’intermédiaire de RB Ty Chandler (ex-Tennessee) que les Tar Heels s’assureront une victoire cruciale dans la course au titre de division ACC Coastal.
Pronostic : North Carolina 26, Virginia Tech 23.

Autres matchs

  • Duke @ Charlotte à 19h00 (à 01h00 en France)
  • Old Dominion @ Wake Forest à 19h00 (à 01h00 en France)
  • South Dakota (FCS) @ Kansas à 20h00 (à 02h00 en France)

À partir de 03h00

Michigan State (0-0) @ Northwestern (0-0)

Ryan Field, Evanston, Illinois
Vendredi 3 septembre à 21h00 (03h00 en France)
ESPN

Autre clash intra-conférence dans la Big Ten. Champion de division West, Northwestern pourrait subir une nette baisse de régime en attaque en raison de la perte sur blessure de RB Cam Porter pour l’intégralité de la saison d’autant que QB Hunter Johnson (ex-Clemson) n’a pas encore trouvé ses marques au sein de l’attaque des Wildcats. La situation n’est pas forcément plus réjouissante du côté des Spartans. L’attaque fût anémique l’an dernier et c’est encore le flou le plus total concernant l’identité du quarterback titulaire. Défensivement, Michigan State devrait être plus solide qu’en 2019 pour la 2ème saison de coach Mel Tucker. La lutte des tranchées devrait être intense et tout se jouera peut-être dans la bataille des turnovers.
Pronostic : Michigan State 24, Northwestern 21.

Autres matchs

  • Northern Colorado (FCS) @ Colorado à 21h00 (à 03h00 en France)
  • South Dakota State (FCS) @ Colorado State à 21h00 (à 03h00 en France)
Wisconsin vs Penn State 2013 – Crédit photo : Mike McGinnis/Getty Images

Samedi 4 septembre

À partir de 18h00

#19 Penn State (0-0) @ #12 Wisconsin (0-0)

Camp Randall Stadium, Madison, Wisconsin
Samedi 4 septembre à 18h00 (00h00 en France)
FOX

Bataille intra-conférence entre ces deux mastodontes de la Big Ten. Les deux équipes entâment cette saison 2021 avec la ferme intention de démontrer que les déboires de l’an passé sont derrière eux. Les Nittany Lions miseront sur le duo QB Sean Clifford / WR Jahan Dotson pour surfer sur un fin de saison 2020 encourageante (4 succès d’affilée). Du côté des Badgers, tous les espoirs sont portés sur QB Graham Mertz dont les coups d’état du début de la saison dernière donnent beaucoup d’ambition à une équipe de Wisconsin favorite dans la division Big Ten West. Le duel à distance entre les deux jeux au sol s’annonce également épique. Match disputé en perspective qui pourrait déjà avoir un impact majeur sur le futur proche des deux équipes.
Pronostic : Penn State 24, Wisconsin 20.

Autres matchs

  • Tulane @ #2 Oklahoma à 12h00 (18h00 en France)
  • Fresno State @ #11 Oregon à 14h00 (20h00 en France)
  • Louisiana-Monroe @ Kentucky à 12h00 (18h00 en France)
  • Colgate (FCS) @ Boston College à 12h00 (18h00 en France)
  • Western Michigan @ Michigan à 12h00 (18h00 en France)
  • Stanford vs Kansas State à 12h00 (18h00 en France)
  • Army @ Georgia State à 12h00 (18h00 en France)
  • Fordham (FCS) @ Nebraska à 12h00 (18h00 en France)
  • Temple @ Rutgers à 12h00 (18h00 en France)
  • Rice @ Arkansas à 14h00 (20h00 en France)
Alabama vs Miami – Crédit photo : Tim DeFrisco, Getty Images

À partir de 21h30

#1 Alabama (0-0) vs #14 Miami (0-0)

Mercedes-Benz Stadium, Atlanta, Géorgie
Samedi 4 septembre à 15h30 (21h30 en France)
ABC

Assistera-t-on au retour de The U ? Quelle meilleure opportunité pour les Hurricanes d’affirmer ses ambitions que de se frotter aux champions nationaux sortant, le Crimson Tide de #1 Alabama ? Lors de ce match organisé au Mercedes-Benz Stadium d’Atlanta, tous les yeux seront tournés vers QB D’Eriq King dont le retour de blessure (genou) sera déterminant pour les Sud-Floridiens. Le défi sera énorme face à l’une des meilleures défenses du pays et probablement l’une des plus complètes de l’ère Nick Saban. Ce match sera également l’occasion d’observer les premiers pas de QB Bryce Young que l’on annonce déjà comme l’un des candidats pour le trophée Heisman. #1 Alabama déborde de futurs joueurs NFL. La marche est-elle trop haute pour Miami. Réponse samedi soir à 15h30 (21h30 en France).
Pronostic : Alabama 38, Miami 17.

#17 Indiana (0-0) @ #18 Iowa (0-0)

Kinnick Stadium, Iowa City, Iowa
Samedi 4 septembre à 15h30 (21h30 en France)
Big Ten Network

Grâce au retour du duo QB Michael Penix / WR Ty Fryfogle, les Hoosiers d’Indiana débuteront la saison en étant classés, une première depuis 1969. Lors de cette week 1, ils feront face à l’une des équipes les plus athlétiques de la Big Ten. Un test grandeur nature pour évaluer leurs réelles chances de faire aussi bien que la saison dernière (2ème de la division East). Comme souvent, les Hawkeyes voudront imposer le combat au sol en raison de la présence du puissant RB Tyler Goodson qui sera encore protégé par le fabuleux C Tyler Linderbaum. Au final, tout se jouera peut-être sur les équipes spéciales, les Hoosiers ayant un certain avantage avec le retour de K Charles Campbell.
Pronostic : Iowa 27, Indiana 20

#23 Louisiana (0-0) @ #21 Texas (0-0)

DKR-Texas Memorial Stadium, Austin, Texas
Samedi 4 septembre à 16h30 (22h30 en France)
Big Ten Network

L’ère Sam Ehlinger est révolu à Texas. Place au coach Steve Sarkisian et son attaque explosive ! Le freshman QB Hudson Card et le junior QB Casey Thompson seront tous les deux utilisés lors de ce match entre deux équipes classées à l’AP Poll. Ils auront l’aide de la superstar RB Bijan Robinson dont on attend monts et merveilles sur le campus d’Austin (Texas). Bien que favoris pour ce match, les Longhorns devront trouver une parade pour ralentir le puissant jeu au sol des Ragin’ Cajuns mené par RB Chris Smith. QB Levi Lewis aura également une belle opportunité de marquer des points en vue de la prochaine draft NFL. Louisiana réussira-t-il à faire tomber une équipe de la Big 12 pour la 2ème saison consécutive ?
Pronostic : Texas 38, Louisiana 27.

Autres matchs

  • Northern Iowa (FCS) @ #7 Iowa State à 16h30 (22h30 en France)
  • Miami (Ohio) @ #8 Cincinnati à 15h30 (21h30 en France)
  • San Jose State @ #15 USC à 17h00 (23h00 en France)
  • Marshall @ Navy à 15h30 (21h30 en France)
  • West Virginia @ Maryland à 15h30 (21h30 en France)
  • Louisiana Tech @ Mississippi State à 16h00 (22h00 en France)
  • Central Michigan @ Missouri à 16h00 (22h00 en France)
  • UMass @ Pittsburgh à 16h00 (22h00 en France)
QB Dorian Thompson-Robinson, UCLA – Crédit photo : Jayne Kamin-Oncea-USA TODAY Sports

À partir de 01h00

#16 LSU (0-0) @ UCLA (1-0)

Rose Bowl, Pasadena, Californie
Samedi 4 septembre à 20h30 (02h30 en France)
FOX

Les Tigers de #16 LSU ont fait le ménage dans leur coaching au cours de l’intersaison avec pour objectif de redynamiser une équipe décevante la saison dernière (5-5). Malgré la perte de son QB, Myles Brennan, la troupe de coach Ed Orgeront a affiché ses ambitions et cela passe par une victoire au Rose Bowl, dans un stade que le programme de Bâton-Rouge visitera pour la 1ère fois de son Histoire. De leur côté, les Bruins de UCLA ont brillamment remporté leur premier match (face à Hawaii) lors de la week 0. La marche sera cette fois-ci plus haute pour QB Dorian Thompson-Robinson. Mais la dernière équipe de la SEC venue défier les Bruins (Texas A&M) à Pasadena s’est cassée les dents…
Pronostic : UCLA 34, LSU 31.

Autres matchs

  • Kent State @ #6 Texas A&M à 20h00 (02h00 en France)
  • Florida Atlantic @ #13 Florida à 19h30 (01h30 en France)
  • Montana (FCS) @ #20 Washington à 20h00 (02h00 en France)
  • Akron @ Auburn à 19h00 (01h00 en France)
  • Eastern Illinois (FCS) @ South Carolina à 19h00 (01h00 en France)
  • Oregon State @ Purdue à 19h00 (01h00 en France)
  • Texas Tech @ Houston à 19h00 (01h00 en France)
  • Missouri State @ Oklahoma State à 19h00 (01h00 en France)
  • Baylor @ Texas State à 19h00 (01h00 en France)
  • Nicholls (FCS) @ Memphis à 19h00 (01h00 en France)
  • Abilene Christian (FCS) @ SMU à 19h00 (01h00 en France)
  • UTSA @ Illinois à 19h30 (01h30 en France)
  • Northern Illinois @ Georgia Tech à 19h30 (01h30 en France)
  • William & Mary (FCS) @ Virginia à 19h30 (01h30 en France)
  • East Tennessee State (FCS) @ Vanderbilt à 20h00 (02h00 en France)
  • Duquesne (FCS) @ Texas Christian à 20h00 (02h00 en France)
  • Bethune-Cookman @ UTEP à 21h00 (03h00 en France)

À partir de 04h00

Arizona (0-0) vs Brigham Young (0-0)

Allegiant Stadium, Las Vegas, Nevada
Samedi 4 septembre à 22h30 (04h30 en France)
ESPN

QB Zach Wilson est parti mais les Cougars de Brigham Young restent ambitieux. Entouré d’un groupe de receveurs très fourni, QB Jaren Hall fera ses débuts comme titulaire bien aidé par un jeu au sol toujours aussi puissant. Du côté d’Arizona, ce seront les débuts de coach Jedd Fisch qui a repris en main un programme traumatisé par les années Kevin Sumlin.
Pronostic : Brigham Young 34, Arizona 20.

Autres matchs

  • Nevada @ California à 22h30 (04h30 en France)
  • New Mexico State @ San Diego State à 22h30 (04h30 en France)
  • Utah State @ Washington State à 23h00 (05h00 en France)
  • Portland State (FCS) @ Hawaii à 23h59 (05h59 en France)
Florida State vs Notre Dame – Crédit photo : Joe Robbins/Getty Images

Dimanche 5 septembre

À partir de 01h30

#9 Notre Dame (0-0) @ Florida State (0-0)

Doak Campbell Stadium, Tallahassee, Floride
Dimanche 5 septembre à 19h30 (01h30 en France)
ABC

Beaucoup d’inconnus pour ce match tant les deux équipes ont changé par rapport à la saison passée. Les Fighting Irish de #9 Notre Dame ont tourné la page QB Ian Book donnant les clés de l’attaque à QB Jack Coan (ex-Wisconsin). Ce dernier se reposera surement sur son solide duo de running back, RB Kyren Williams et RB Chris Tyree, pour pilonner une défense des Seminoles en reconstruction après de nombreux départs. L’une des attractions de cette rencontre sera l’ancien QB de UCF, McKenzie Milton (Florida State), qui pourrait faire son retour trois ans après avoir subi une terrible blessure de la jambe droite. L’écart entre Notre Dame et Florida State devrait se réduire mais avantage Irish.
Pronostic : Notre Dame 31, Florida State 24.

Lundi 6 septembre

À partir de 02h00

Louisville (0-0) vs Ole Miss (0-0)

Mercedes-Benz Stadium, Atlanta, Géorgie
Lundi 6 septembre à 20h00 (02h00 en France)
ESPN

QB Matt Corral et les Rebels seront favoris pour ce dernier match de la week 1. Ole Miss a souffert l’an dernier lorsque son QB vedette enchainait les turnovers or la défense des Cardinals fût l’une des plus mauvaises du pays dans ce registre la saison dernière. Si cette tendance se confirme, les Rebels devraient connaitre une soirée tranquille face à une équipe de Louisville dont l’attaque sera en reconstruction autour de QB Malik Cunningham et WR Shai Werts.
Pronostic : Ole Miss 42, Louisville 31.

Bons matchs à tous !

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Preview

Preview 2021 : Qui peut vaincre le Crimson Tide dans la SEC ?

Publié

le

Crédit photo : Fox Sports

50 previews en 50 jours, c’est une série estivale de 50 présentations exclusives préparées par toute l’équipe TBP afin de vous permettre de tout savoir concernant la prochaine saison de College Football. On s’attarde aujourd’hui à une présentation complète de la conférence SEC. 

Podcast

Tour d’horizon dans la conférence Pac-12 

Irrésistible Division Ouest ? 

Elle est devenue une anomalie de plus en plus notable. La saison 2017 est en effet la seule saison qui avait vu le titre de conférence SEC atterrir dans la division Est au cours de la dernière décennie. A l’époque, Georgia avait mis la main sur la couronne avant de perdre en finale nationale … contre Alabama, programme de la division Ouest !

Au-delà du profil plus homogène de ses membres, et de la domination outrageante du Crimson Tide, la division Ouest s’est adjugée onze des douze derniers titres de SEC et sera de nouveau favorite à l’orée de cet exercice 2021.

De l’autre côté, les menaces ne semblent pas légion et au-delà de Florida et de Georgia, difficile d’imaginer une formation de l’Est s’inviter au Mercedes-Benz Stadium d’Atlanta. 

Changements de casting aux commandes 

Ce n’est pas une première, mais ça a le mérite d’être signalé. Sur les 14 programmes qui composent la conférence SEC, 7 vont démarrer la saison avec un nouveau quarterback, et non des moindres (Alabama, Florida, Texas A&M, Arkansas, Kentucky, South Carolina, Tennessee). A cela peut s’ajouter l’imbroglio autour du poste à Mississippi State ou celui à LSU, au lendemain de la blessure de Myles Brennan.

C’est donc une très large revue d’effectif à laquelle se prépare la conférence dans une ère où l’attaque aérienne a pris une place prépondérante dans la SEC. Pour qui cela passera ou cassera ? Verdict à partir du 2 septembre. 

Calendrier 

Match de l’année   

Texas A&M vs. Alabama 

Où ? Kyle Field (College Station, Texas).
Quand ? Samedi 9 octobre 2021. 

De par l’opposition des forces en présence, d’autres affiches auraient pu être mises à l’honneur, comme Florida-Alabama ou Florida-Georgia. Mais la symbolique du déplacement d’Alabama à Texas A&M est importante. Devenu le principal rempart contre la domination du Tide dans la division Ouest, le programme de College Station va aussi devoir se sublimer pour terrasser un adversaire qui le domaine systématiquement depuis 2012.

Jimbo Fisher le sait : son arrivée à A&M n’a pas uniquement pour but de bien figurer dans la conférence SEC, mais bien de faire atteindre le palier des playoffs aux Aggies. Une étape majeure voire historique qui ne pourra se faire qu’en battant Alabama, une équipe qui n’a manqué le dernier carré qu’en seule fois en sept éditions. Plus spécifiquement, la bataille de coaches sera notable, car si tout le monde suit la passe d’armes avec Kirby Smart, depuis plusieurs années, Jimbo Fisher pourrait aussi devenir le premier à dominer Nick Saban après avoir été son assistant, au début des années 2000, à LSU. 

Nos prédictions   

Division East   

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1. Georgia Bulldogs   

En 2020 : 8-2, 7-2 SEC.
Prédiction : 11-1.
Match décisif : vs. Florida, le 30 octobre.
Joueurs-clés partis : TE Tre’ Mc Kitty,G Ben Cleveland, C Trey Hill, DL Malik Herring, EDGE Azeez Ojulari, S Richard LeCounte, CB Eric Stokes, CB Tyson Campbell. 
Joueurs à suivre :  QB JT Daniels, RB Zamir White, WR George Pickens, OT Jamaree Salyer, DL Jordan Davis, LB Nakobe Dean, EDGE Adam Anderson, S Lewis Cine.
Future star : DL Jalen Carter. 

Prétendant annuel à une place en playoffs, depuis l’arrivée du head coach Kirby Smart, Georgia a à faire à une conférence musclée, dans laquelle Alabama, LSU et Florida ont tour à tour déjoué leurs projets. En 2021, les Bulldogs espèrent enfin trouver la bonne recette, avec des adversaires directs en plus nette transition et un roster complet, malgré des pépins physiques à répétition au poste de receveur pendant l’intersaison. Le quarterback JT Daniels, lui-même absent pendant une bonne partie de la campagne 2020, est un facteur X indéniable, mais s’il parvient à rester en forme, le programme d’Athens a de quoi faire de sérieux dégâts et remettre a minima la main sur la division SEC Est. 

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2. Florida Gators   

En 2020 : 8-4, 8-2 SEC.
Prédiction : 10-2.
Match décisif : vs. Georgia, le 30 octobre.
Joueurs-clés partis : QB Kyle Trask, WR Trevon Grimes, WR Kadarius Toney, TE Kyle Pitts, OT Stone Forsythe, DT Tedarrell Slaton, CB Marco Wilson, S Shawn Davis, S Donovan Stiner.
Joueurs à suivre :  QB Emory Jones, WR Jacob Copeland, OL Richard Gouraige, EDGE Brenton Cox, LB Ventrell Miller, CB Kaiir Elam.
Future star :  CB Jason Marshall. 

La progression du programme de Gainesville se poursuit, sous la coupe du head coach Dan Mullen. Redevenus finalistes de conférence, grâce à une attaque ébouriffante, les Gators ont perdu trois de leurs joueurs clés dans ce domaine et amorcent une légère reconstruction offensive. Le nouveau quarterback en place, Emory Jones, est plus taillé pour un jeu double-menace que ne l’était son prédécesseur, Kyle Trask, et pourra compter sur un backfield offensif fourni et un corps de cible de grande taille pour faire bouger les chaînes. Si des réglages sont à trouver en attaque, le coordinateur défensif, Todd Grantham, joue plus que jamais sa tête, après un exercice 2020 globalement calamiteux. 

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3. Kentucky Wildcats   

En 2020 : 5-6, 4-6 SEC.
Prédiction : 8-4.
Match décisif : vs. Missouri, le 11 septembre.
Joueurs-clés partis : RB Asim Rose, OT Landon Young, C Drake Jackson, DL Quinton Bohanna, LB Jamin Davis, LB Boogie Watson, CB Kelvin Joseph.
Joueurs à suivre : RB Chris Rodriguez, WR Josh Ali, WR Wan’Dale Robinson, OT Darian Kinnard, DL Marquan McCall, DL Josh Paschal, LB DeAndre Square.
Future star : LB J.J. Weaver. 

Du cœur, Kentucky n’en manque pas. Les Wildcats seront encore sûrement représentés par une défense déterminée, en dépit du départ de Jamin Davis, récent premier tour de draft, mais c’est comme souvent en attaque que les joueurs de Mark Stoops ont besoin de franchir un palier. Terry Wilson, abonné aux blessures, a laissé les commandes à Will Levis, transfert de Penn State, pour instaurer une attaque double-menace plus constante, dans laquelle le receveur explosif Wan’Dale Robinson (ex-Nebraska) aurait de quoi se régaler, sur le modèle de Lynn Bowden, il y a deux ans. A n’en pas douter, aucune victoire ne sera facile à aller chercher contre le programme de Lexington, et une place en bowl, systématiquement glanée depuis 2016, parait largement jouable, au vu du potentiel de cette formation. 

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4. Missouri Tigers   

En 2020 : 5-5, 5-5 SEC.
Prédiction : 7-5.
Match décisif : @ Kentucky, le 11 septembre.
Joueurs-clés partis : RB Larry Roundtree, WR Damon Hazelton, LB Nick Bolton, S Tyree Gillespie, S Joshuah Bledsoe.
Joueurs à suivre :  QB Connor Bazelak, RB Tyler Badie, WR Keke Chism, C Michael Maietti, DE Trajan Jeffcoat, LB Devin Nicholson, LB Blaze Alldredge, CB Akayleb Evans, CB Allie Green IV, S Martez Manuel.
Future star :  WR Mookie Cooper. 

Pour sa première année, en tant que head coach de Missouri, Eli Drinkwitz s’est avant tout évertué à bâtir sur certains postes clés. Le poste de quarterback en premier lieu, avec la montée en puissance de Connor Bazelak, dont on attendra encore plus en 2021, surtout avec un groupe de receveurs plus aguerri. En défense, la perte de Nick Bolton est majeure mais pourrait être a minima compensée par des transferts de qualité, comme celui de Blaze Alldredge (ex-Rice) sur le deuxième rideau ou ceux des anciens cornerbacks de Tulsa, Akayleb Evans et Allie Green IV. Sur le papier, les Tigers ont largement les moyens d’aller chercher sept victoires et améliorer la fiche égale du dernier exercice. 

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5. South Carolina Gamecocks   

En 2020 : 2-8, 2-8 SEC.
Prédiction : 5-7.
Match décisif : vs. Kentucky, le 25 septembre.
Joueurs-clés partis : QB Ryan Hillinski, WR Shi Smith, G Sadarius Hutcherson, DE Keir Thomas, LB Ernest Jones, CB Jaycee Horn, DB Israel Mukuamu, S Jammie Robinson.
Joueurs à suivre :  RB Kevin Harris, TE Nick Muse, OT Dylan Wonnum, DE Kingsley Enagbare, DE Jordan Strachan, LB Sherrod Greene.
Future star :  DL Jordan Burch. 

Ce n’est pas sans pression que le head coach, Shane Beamer, a posé ses bagages à Columbia. Non content d’être le fils de l’emblématique entraîneur de Virginia Tech, Frank, l’ancien assistant d’Oklahoma arrive au milieu d’un bien beau chantier chez les Gamecocks. Symbole de tout cela : le poste de quarterback, décerné à Zeb Noland, pourtant arrivé au sein du programme en tant que membre du coaching staff. L’ancien de North Dakota State va devoir trouver sa carburation car au-delà d’un backfield offensif très prometteur et d’une ligne défensive intimidante, c’est presque d’une feuille blanche que South Carolina repart pour tenter d’accrocher au moins un bilan égal en fin de saison. 

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6. Tennessee Volunteers   

En 2020 : 3-7, 3-7 SEC.
Prédiction : 4-8.
Match décisif : vs. South Carolina, le 9 octobre.
Joueurs-clés partis : QB Jarrett Guarantano, RB Eric Gray, RB Ty Chandler, WR Josh Palmer, OT Wanya Morris, G Trey Smith, EDGE Deandre Johnson, LB Henry To’oto’o, LB Quavaris Crouch, CB Bryce Thompson.
Joueurs à suivre :  WR Jalin Hyatt, G Cade Mays, DL Matthew Butler, S Jaylen McCollough.
Future star : C Cooper Mays. 

Parlant de chantier, la fin de l’ère Jeremy Pruitt a tout d’une politique de la terre brûlée, à Tennessee. Hormis le départ du head coach, pour cause de recrutement illicite, c’est une armée de transferts qui a quitté Knoxville, à l’image de certains cadres (Eric Gray, Henry To’oto’o), ce qui risque de laisser peu de latitude au nouvel homme fort, Josh Heupel, pour trouver la recette rapidement. Dans la guerre des quarterbacks, c’est l’ancien de Michigan, Joe Milton, qui a marqué le plus de points et qui devrait démarrer la saison aux commandes. Mais autour de lui, le casting ne fait guère rêver, et il faudra sans doute compter sur les récentes classes de recrutement dans les tranchées pour espérer être au minimum efficace dans ce secteur. 

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7. Vanderbilt Commodores   

En 2020 : 0-9, 0-9 SEC.
Prédiction : 2-10.
Match décisif : @ Tennessee, le 27 novembre.
Joueurs-clés partis : DE Dayo Odeyingbo, DL Cameron Tidd, LB Andreas Mintze
Joueurs à suivre : RB Re’Mahn Davis, WR Cam Johnson, TE Ben Bresnahan, LB Dimitri Moore, LB Anfernee Orji, CB Jaylen Mahoney, S Brendon Harris.
Future star : OT Bradley Ashmore. 

En renouant avec son « alma mater », Clark Lea n’a pas choisi la facilité. Car l’ancien coordinateur de Notre Dame reprend un programme qui a servi de véritable serpillère dans la SEC en 2020. Zéro victoire et un poste de quarterback, où le sophomore Ken Seals va devoir démontrer plus d’assurance, surtout avec un corps de receveur relativement honnête. L’un des avantages pour Lea est aussi de garder une certaine ossature, avec pas moins de 17 titulaires de retour pour rattraper une partie du temps perdu. Cette saison devrait néanmoins rimer avec transition, pour espérer construire des fondations solides, notamment d’un point de vue recrutement. 

Division West   

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1. Alabama Crimson Tide   

En 2020 : 13-0, 10-0 SEC.
Prédiction : 12-0.
Match décisif : @ Texas A&M, le 9 octobre.
Joueurs-clés partis : QB Mac Jones, RB Najee Harris, WR DeVonta Smith, WR Jaylen Waddle, OT Alex Leatherwood, G Deonte Brown, DL Christian Barmore, LB Dylan Moses, CB Patrick Surtain II.
Joueurs à suivre :  WR John Metchie, TE Jahleel Billingsley, OT Evan Neal, LB Christian Harris, LB Henry To’oto’o, LB Will Anderson, LB Christopher Allen, CB Josh Jobe, S Jordan Battle.
Future star : CB Kool-Aid McKinstry. 

De retour sur le toit du monde, Alabama va devoir orchestrer une large revue d’effectif, surtout en attaque, mais restera l’équipe à abattre, de par l’incroyable profusion de talent, les classes de recrutement canons et un coaching staff apte à s’adapter. Le Tide ne s’est pas facilité la tâche, avec des déplacements à Florida, à Texas A&M et à Auburn, en dernière semaine, mais même à domicile, se défaire du Tide n’a rien de facile, au vu de leur profondeur délirante sur certains postes. Plus profilé pour du double-menace, leur nouveau quarterback Bryce Young est la nouvelle curiosité que tout le monde veut voir et est déjà, de par son statut de recrue 5 étoiles très courtisée, un candidat crédible au trophée Heisman. Rien de bien nouveau sous le soleil de Tuscaloosa. Les playoffs ou rien (enfin, pas grand-chose …). 

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2. Texas A&M Aggies   

En 2020 : 9-1, 8-1 SEC.
Prédiction : 10-2.
Match décisif : vs. Alabama, le 9 octobre.
Joueurs-clés partis : QB Kellen Mond, WR Jhamon Ausbon, OT Dan Moore, OL Carson Green, DT Bobby Brown III, LB Buddy Johnson.
Joueurs à suivre :  RB Isaiah Spiller, TE Jalen Wydermyer, OL Kenyon Green, DE DeMarvin Leal, DE Micheal Clemons, LB Aaron Hansford, CB Jaylon Jones, S Leon O’Neal, S Demani Richardson.
Future star :  QB Haynes King. 

La saison 2020 a validé le bon travail du head coach Jimbo Fisher depuis son arrivée à College Station. Mais cette année, Texas A&M est à la croisée des chemins, et pour faire encore mieux, il faut espérer battre l’ogre Alabama, dans l’antre du Kyle Field. Pour aborder ce palier importantissime, les Aggies devront compter sur un nouveau quarterback, Haynes King, un profil double-menace à même de faire tourner la tête des défenseurs. Aux côtés d’Isaiah Spiller, l’un des coureurs les plus craints du pays, et l’un des run stops les plus dangereux à l’échelon national l’an passé, le programme texan a de quoi briguer un nouveau bowl majeur, mais devra se mettre vite en jambe pour espérer viser plus haut. 

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3. LSU Tigers   

En 2020 : 5-5, 5-5 SEC.
Prédiction : 8-4.
Match décisif : vs. Auburn, le 2 octobre.
Joueurs-clés partis : WR Ja’Marr Chase, WR Terrace Marshall, TE Arik Gilbert, OT Dare Rosenthal, LB Jabril Cox, S JaCoby Stevens.
Joueurs à suivre : WR Kayshon Boutte, DE Ali Gaye, LB Mike Jones, CB Derek Stingley, CB Eli Ricks.
Future star : DT Maason Smith. 

Comme à chaque intersaison, on ne s’ennuie pas trop du côté de Baton Rouge. Cette saison, ce n’est peut-être pas une bonne chose. Car offensivement, les joueurs d’Ed Orgeron cherchent encore pas mal de repères, que le transfert du tight end Arik Gilbert ou la blessure du quarterback Myles Brennan n’ont pas facilité. La connexion Max Johnson-Kayshon Boutte a laissé entrevoir des choses intéressantes qu’il faudra confirmer, dans les airs, en 2021. Plus important, encore, LSU devra sans doute retrouver une identité au sol, derrière le duo Davis-Price – Emery et de l’agressivité sur le front seven en défense, au vu du faible taux de pression l’an passé. Des données qui, même dans la SEC moderne, plus virevoltante, semble rédhibitoire. 

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4. Auburn Tigers   

En 2020 : 6-5, 6-4 SEC.
Prédiction : 7-5.
Match décisif : vs. Alabama, le 27 novembre.
Joueurs-clés partis : WR Seth Williams, WR Anthony Schwartz, WR Eli Stove, DE Big Kat Bryant, LB KJ Britt, S Jamien Sherwood.
Joueurs à suivre :  QB Bo Nix, RB Tank Bigsby, C Nick Brahms, LB Zakoby McClain, LB Owen Pappoe, S Smoke Monday, CB Roger McCrary, CB Dreshun Miller
Future star :  DE Colby Wooden. 

Être le rival d’Alabama peut être une source de pression exceptionnelle. Gus Malzahn l’a appris à ses dépens, en quittant Auburn par la petite porte, après tout de même huit saisons en poste et une finale nationale perdue en 2013. Son successeur, Bryan Harsin, arrive de Boise State pour faire des Tigers une force plus constante de la conférence SEC, et peut d’ailleurs s’appuyer sur un solide duo de playmakers en attaque, avec le quarterback Bo Nix et le coureur Tank Bigsby, ainsi que sur une ligne offensive expérimentée. Les principales interrogations se trouvent en défense, avec tout de même de belles recrues sur le papier qui rempilent pour la plupart, sous les ordres de l’ancien head coach de Vanderbilt, Derek Mason. Même lors de la première année de leur nouvel homme fort, il ne faudra pas sous-estimer les Tigers en confrontation directe, même si l’objectif des neuf ou dix victoires parait encore difficilement atteignable. 

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5. Ole Miss Rebels   

En 2020 : 5-5, 4-5 SEC.
Prédiction : 7-5.
Match décisif : @ Mississippi State, le 25 novembre.
Joueurs-clés partis : WR Elijah Moore, TE Kenny Yeboah, DE Ryder Anderson, LB Jacquez Jones.
Joueurs à suivre : QB Matt Corral, RB Jerrion Ealy, G Ben Brown, DL Tariqious Tisdale, LB Sam Williams, DB Keidron Smith, S AJ Finley, S Otis Reese.
Future star : WR Dannis Jackson. 

Du spectacle, mais encore peu de garanties. Sans trop de surprise, l’arrivée de Lane Kiffin, comme head coach, en 2020, a permis à l’attaque d’Ole Miss d’exploser littéralement. Plus de 39 points par match, dans la conférence la plus relevée du pays, et l’éclosion attendue du quarterback Matt Corral. Les Rebels doivent maintenant se montrer bien plus fringants en défense, au vu de certains boulevards encore aperçus l’année dernière. Avec 16 sacks et 6 interceptions en dix matches, le programme d’Oxford doit encore réaliser des actions clés pour casser le momentum adverse. Le potentiel est tout de même bien là pour améliorer le bilan de l’an passé et aller chercher un bowl. 

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6. Arkansas Razorbacks   

En 2020 : 3-7, 3-7 SEC.
Prédiction : 6-6.
Match décisif : vs. Missouri, le 26 novembre.
Joueurs-clés partis : QB Feleipe Franks, RB Rakeem Boyd, WR Mike Woods, DL Jonathan Marshall.
Joueurs à suivre : RB Trelon Smith, WR Treylon Burks, OT Myron Cunningham, C Ty Clary, LB Grant Morgan, LB Bumper Pool, CB Montaric Brown, S Jalen Catalon, S Joe Foucha.
Future star : DB Myles Slusher. 

Dans les bas-fonds de la conférence, avant l’arrivée du head coach Sam Pittman, Arkansas a démontré des ressources insoupçonnées au début de la dernière campagne. Insuffisant pour faire mieux que 3-7 comme bilan final, mais forts d’une défense désormais fournie et d’une ligne offensive expérimentée, les Razorbacks n’ont plus besoin de beaucoup d’ingrédients pour espérer faire mieux. L’une des clés inévitables sera l’acclimatation du nouveau quarterback K.J. Jefferson, appelé à prendre la suite d’un vaillant Feleipe Franks, cette année. Sur ses quelques apparitions de l’an passé, le numéro 1 de Fayetteville a connu un bilan de 5 touchdowns cumulés pour 0 interception. De quoi aller un bowl ? 

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7. Mississippi State Bulldogs   

En 2020 : 4-7, 3-7 SEC.
Prédiction : 5-7.
Match décisif : vs. Ole Miss, le 25 novembre.
Joueurs-clés partis : RB Kylin Hill, WR Osirus Mitchell, DE Kobe Jones, DE Marquiss Spencer, LB Erroll Thompson.
Joueurs à suivre : WR Jaden Walley, DL Jaden Crumedy, LB Aaron Brule, LB Tyrus Wheat, CB Martin Emerson, CB Emmanuel Forbes, S Jalen Green.
Future star : OT Charles Cross. 

En passant de Joe Morehead à Mike Leach, comme head coach, l’an passé, Mississippi State s’attendait sans doute à une année de transition. Les Bulldogs ont été servi avec des tâtonnements constants au poste de quarterback et un niveau offensif qui en a forcément pâti. Tout n’est pourtant pas à jeter dans cette jeune formation de Starkville. La défense a montré du mieux en 2020, notamment dans le backfield, l’attaque peut s’appuyer sur un corps de receveur plus dense et le quarterback Will Rogers semble être plus préparé à cette nouvelle saison, même avec l’arrivée du transfert de Southern Miss, Jack Abraham. Nul ne sait si la sauce peut prendre rapidement, mais capable de tenir certaines rencontres de 2020, Mississippi State a le potentiel d’aller chercher au moins cinq succès pour faire mieux. Une fiche égale ou mieux n’aurait rien de farfelu mais dans une telle conférence, il va avant tout falloir suivre le rythme, toujours soutenu, d’une telle attaque.

Champion et trophées   

Champion 2021 : Alabama.
Champion de division East : Georgia.
Champion de division West : Alabama.
MVP : QB Bryce Young, Alabama.
Meilleur joueur offensif : QB Matt Corral, Ole Miss.
Meilleur joueur défensif : DL DeMarvin Leal, Texas A&M.
Freshman de l’année : QB Haynes King, Texas A&M. 

Prospects NFL à suivre : EDGE Adam Anderson (Georgia), S Jordan Battle (Alabama), TE Jahleel Billingsley (Alabama), WR Treylon Burks (Arkansas), DB Jalen Catalon (Arkansas), QB Matt Corral (Ole Miss), EDGE Brenton Cox (Florida), OT Charles Cross (Mississippi State), QB J.T. Daniels (Georgia), DL Jordan Davis (Georgia), LB Nakobe Dean (Georgia), CB Kair Elam (Florida), DE Kingsley Enagbare (South Carolina), CB Akayleb Evans (Missouri), DE Ali Gaye (LSU), OL Kenyon Green (Texas A&M), LB Christian Harris (Alabama), RB Kevin Harris (South Carolina), CB Derion Kendrick (Georgia), DL DeMarvin Leal (Texas A&M), OL Cade Mays (Tennessee), CB Roger McCreary (Auburn), WR John Metchie (Alabama), LB Ventrell Miller (Florida), S Smoke Monday (Auburn), LB Dimitri Moore (Vanderbilt), OT Evan Neal (Alabama), QB Bo Nix (Auburn), WR George Pickens (Georgia), S Demani Richardson (Texas A&M), WR Wan’Dale Robinson (Kentucky), RB Chris Rodriguez (Kentucky), OL Jamaree Salyer (Georgia), RB Isaiah Spiller (Texas A&M), CB Derek Stingley (LSU), RB Zamir White (Georgia), TE Jalen Wydermyer (Texas A&M). 

 

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