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[preview] CFB Playoff – Orange Bowl : Clemson vs Oklahoma

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Les très attendus College Football Playoffs débutent au Sun Life Stadium de Miami Gardens (Floride) par le choc entre les Tigers de #1 Clemson et les Sooners de #4 Oklahoma dans le cadre de l’Orange Bowl.

#1 Clemson a conclu la saison avec un titre de champion de conférence ACC et un bilan parfait de 13-0 devenant le seul programme invaincu en 2015. De son côté, #4 Oklahoma a parfaitement rebondi après une surprenante défaite au mois d’octobre face à son rival Texas finissant la saison en boulet de canon pour finalement obtenir son billet pour les playoffs en tant que champion de la conférence Big 12.

#1 Clemson (13-0) vs #4 Oklahoma (11-1)
Orange Bowl

Sun Life Stadium
Miami Gardens (Floride)
Jeudi 31 décembre 2015
16h00 (22h00, heure française)
En différé le 1er janvier à 21h45 et le 2 janvier à 11h45.
Spread : Oklahoma -3.5

Avec coach Dabo Swinney à la barre, les Tigers de #1 Clemson ont remporté au moins 10 matchs par année lors des 5 dernières saisons. Dans l’ombre de Florida State au sein de la conférence ACC ces dernières années, l’élève a dépassé le maître au soir du 7 novembre dernier lors d’un succès 23-13 des Tigers sur les Seminoles qui a confirmé son statut de candidat à une place en College Football Playoff acquis un mois auparavant en battant Notre Dame, 24-22. #1 Clemson est désormais à deux victoires de remporter son premier titre national depuis 1981. Malgré le départ de 17 titulaires à la fin de la saison 2014, les Tigers se sont montrés ultra-compétitifs des deux côtés du ballon. Défensivement, ils ont limité leurs adversaires à une moyenne de 4.7 yards par jeu et offensivement, ils ont inscrits 38.5 points par match derrière le leader et finaliste du dernier trophée Heisman, le sophomore QB Deshaun Watson (3517 yards à la passe, 30 TD, 11 INTs et 887 yards au sol, 11 TD en 2015).

QB Deshaun Watson, Clemson – Crédits photo : Gwinn Davis/Special to The Post and Courier

Sous les ordres de coach Bob Stoops, #4 Oklahoma a longtemps été un modèle de constance et de succès. Pourtant, les Sooners ont débuté cette campagne 2015 suite à une saison 2014 catastrophique conclue par un bilan de 8-5 et une humiliation, 40-6, subie lors du Russell Athletic Bowl face à… Clemson !

Le coach des Sooners a su prendre les bonnes décisions en remaniant son coaching staff et l’arrivée du coordinateur offensif Lincoln Riley en provenance d’East Carolina a tout changé. Le système Air Raid de ce dernier a permis l’éclosion du junior QB Baker Mayfield (3389 yards, 35 TD, 5 INT et 420 yards au sol, 7 TD en 2015). La défaite encaissée lors du Red River Showdown contre Texas a faire ressurgir certains doutes mais une fin de saison mémorable avec de brillants succès contre Baylor, TCU et Oklahoma State ont confirmé que les Sooners sont bel et bien de retour parmi l’élite.

Un duel de quarterback : QB Baker Mayfield vs QB Deshaun Watson

Cet Orange Bowl nous propose l’un des meilleurs duels de quarterbacks de cette fin d’année 2015. Ancienne recrue de Texas Tech transféré à Oklahoma en 2014, QB Baker Mayfield (Oklahoma) s’est affirmé comme l’un des quarterbacks les plus mobiles du pays parvenant régulièrement à éviter la pression adverse grâce à un jeu de jambe hors-norme. L’an passé, le sophomore QB Deshaun Watson (Clemson) a montré l’étendue de son talent lors d’une saison freshman écourtée par les blessures. Malgré le départ du coordinateur offensif Chad Morris pour SMU, il a confirmé son immense talent en inscrivant 41 TDs en 2015. Comme son adversaire du jour, QB Deshaun Watson est capable de gagner beaucoup de yards au sol : ces 4 matchs à plus de 100 yards au sol en fin de saison en sont la preuve. Ce sont donc deux quarterbacks similaires qui vont s’affronter lors de cet Orange Bowl. Tous les deux peuvent créer des opportunités avec leur jeu au sol mais ils possèdent surtout une excellente lecture du jeu qui leur a permis de dépasser les 3000 yards à la passe tout en évitant de couteux turnovers.

 

Le choc entre la ligne défensive de Clemson et la ligne offensive d’Oklahoma

QB Baker Mayfield, Oklahoma – Crédits photo : Mark D. Smith, USA TODAY Sports

Malgré le départ pour la NFL de plusieurs leaders (DE Vic Beasley, DT Grady Jarrett, LB Stephone Anthony), la défense n’en a pas souffert en 2015 démontrant, encore une fois, l’incroyable réservoir de joueurs qu’a su composer coach Dabo Swinney. Sous la houlette du coordinateur défensif Brent Venables (tiens-tiens, un ancien d’Oklahoma), le front seven s’est affirmé comme l’un des plus dominant au niveau national réussissant un total de 108 plaquages pour perte et 38 sacks ! Le duo composé du pass-rusher DE Shaq Lawson (9.5 sacks) et du run stopper DT Carlos Watkins a semé la terreur à travers la conférence ACC tout au long de la saison. L’inexpérimentée ligne offensive des Sooners pourrait ainsi faire face à son plus gros challenge de la saison. Certes, l’éclosion du true freshman RG Dru Samia et la présence du solide LT Orlando Brown ont amené une certaine stabilité mais #4 Oklahoma a tout de même accordé 36 sacks en 12 matchs cette saison. Sans une grande performance de cette ligne offensive comment l’explosif duo de running backs, RB Samaje Perine (1201 yards au sol, 15 TD) / RB Joe Mixon (749 yards au sol, 7 TD), pourra-t-il être décisif dans ce match ?

La clé du match : les running backs ?

Si toute l’attention d’avant-match est portée sur les deux quarterbacks, le sort de cet Orange Bowl pourrait être entre les mains de RB Wayne Gallman (Clemson, 1319 yards, 10 TD) et du duo des Sooners, RB Samaje Perine / RB Joe Mixon. Sans une solide performance de leur jeu au sol, les deux attaques auront beaucoup de difficultés à imposer leur tempo. Dans ce registre, la défense des Tigers s’est montrée extrêmement solide toute au long de la saison. Les Sooners devront impérativement éviter des situations de 3ème tentative avec des longs gains à réussir pour avoir la moindre chance dans cette rencontre.

Conclusion

La lourde défaite de #4 Oklahoma lors du Russell Athletic Bowl 2014 ne nous apprend rien de ce duel entre ces deux équipes au style offensif similaire tant les deux formations ont changé en un an. Les deux attaques espèrent imposer leur tempo grâce à la présence de leur quarterback mobile. Toutefois, le sort de cette demi-finale devrait se jouer dans les tranchées. Offense wins game, defense wins championship ! #1 Clemson a probablement l’avantage au niveau défensif particulièrement sur le front four. Cependant, les Tigers manquent de profondeur notamment sur le second rideau ce qui pourrait s’avérer préjudiciable si RB Perine et RB Mixon trouvaient le bon rythme en début de rencontre. Les Sooners ont terminé la saison avec un énorme momentum, un peu comme les champions 2014, les Buckeyes d’Ohio State. De plus, ils seront animés d’un esprit de revanche après la déroute de l’an passé face aux Tigers. On doit s’attendre à un chassé-croisé pendant 60 minutes. Le senior WR Sterling Shepard a régulièrement été la bougie d’allumage des Sooners cette saison. Comme il l’avait fait face à Tennessee en septembre dernier, il pourrait donner le coup de grâce dans cet Orange Bowl qui s’annonce passionnant.
Prédiction : Oklahoma 34, Clemson 31.

Clemson Tigers Trailer

 

Oklahoma Sooners Trailer

 

Fondateur et rédacteur en chef de The Blue Pennant, Morgan Lagrée couvre le College Football depuis plus de 10 ans. En 2016, Morgan fût le premier reporter à couvrir le CFP National Championship Game pour un média francophone. Il co-anime le Podcast Bowl. Expert NFL et NBA. Grand amateur de la NHL. Fan ultime des Red Sox de Boston (MLB). Ancien étudiant de l'université McGill. #Redmen4Life

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Clemson Tigers

La blessure de QB Taisun Phommachanh complique les affaires de Clemson

Le départ de QB Trevor Lawrence pour la NFL a laissé un certain vide au sein de la QB Room des Tigers de Clemson mais les affaires se compliquent encore un peu plus pour coach Dabo Swinney après la sérieuse blessure de QB Taisun Phommachanh.

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Crédit photo : Todd Kirkland, Getty Images

Dabo Swinney était tout sourire tout au long du Spring game des sextuple champions de conférence ACC. Micro d’ESPN à la main pour des commentaires live et sur le terrain, ce devait être un simple match d’entrainement. Orange contre Blanc. L’après-midi a pourtant tourné au vinaigre pour le coach des Tigers qui a vu la profondeur de son groupe de quarterbacks fondre au soleil en quelques minutes.

Pour une fois, Clemson devait débuter une saison sans aucune incertitude dans le depth chart au poste de quarterback. Le sophomore QB DJ Uiagalelei comme QB#1 (781 yards, 4 TDs et aucune INT en 2020) et QB Taisun Phommachanh dans le rôle de backup. Deux quarterbacks « dual threat » recrutés en grande pompe qui ont su prendre leur temps derrière le charismatique QB Trevor Lawrence.

Mais le plan est donc tombé à l’eau lorsque QB Taisun Phommachanh est sorti sur une blessure sans contact (jamais bon signe…) lors du Spring Game du samedi 4 avril dernier. Et un diagnostic sans appel qui fait mal : rupture partielle du tendon d’Achille et saison terminée pour le quarterback sophomore !

QB Taisun Phommachanh, Clemson – Crédit photo : Clemson Athletics

Cette blessure est d’autant plus dommage que QB Taisun Phommachanh avait montré de belles choses au cours de cette répétition grandeur nature : 14 sur 25, 163 yards et une passe de TD dans le dos de la défense à destination du prometteur WR Ajou Ajou. On ne peut pas en dire autant de QB Hunter Helms, qui a a semblé chancelant et peu à l’aise lors de la rencontre de samedi dernier.

Pourtant, le passé récent du programme de Clemson a montré l’importance d’avoir un backup de qualité pour espérer parer à toute éventualité. En octobre dernier, QB Trevor Lawrence a été écarté des terrains après avoir été infecté par le virus de la covid-19. Le jeu offensif des Tigers n’en avait pas trop souffert grâce à la présence et aux excellentes performances de son backup, QB DJ Uiagalelei.

Ce dernier sera bien aux commandes de l’attaque de Clemson au moment du coup d’envoi de la saison 2021. Mais derrière lui, c’est désormais le grand vide. Ou presque. QB Hunter Helms est un ancien prospect 3-étoiles dont le talent est encore à démontrer. Il sera en concurrence pour le poste de QB#2 avec trois freshmen peu côtés et qui ne feront leur arrivée sur le campus que cet été : l’ancien 3-étoiles QB Bubba Chandler (#18 QB pro-style, #383 National en 2021), QB Will Taylor (#91 ATH, #1242 National en 2021) et QB Billy Wiles (#71 QB, #2077 National en 2021).

Aucun de ces quatre-là a le potentiel d’un futur titulaire. Ainsi, il ne serait pas surprenant de voir les Tigers de Clemson très actif sur le portail des transferts…

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Derion Kendrick écarté du programme de Clemson

L’université Clemson a annoncé que le cornerback titulaire des Tigers, Derion Kendrick, ne fait plus partir du programme sans donner d’explications à cette décision.

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La saison 2020 de CB Derion Kendrick avait déjà été perturbée par des problèmes disciplinaires qui l’ont privé de plusieurs matchs. Il semble que le défenseur des Tigers ait franchi une ligne rouge aux yeux de Dabo Swinney. Conséquence : il ne fait plus partie du programme de Clemson.

Malgré cette saison 2020 perturbée, CB Derion Kendrick fût le meilleur cornerback des Tigers ce qui lui a permis d’obtenir une sélection dans la 1ère équipe All-ACC.

Il a réussi une interception et 20 plaquages lors de sa saison junior.

Bien que son stock semblait bon pour la prochaine draft NFL, il avait finalement décidé de faire son retour au niveau NCAA en 2021.

Clemson pensait pouvoir compter sur le retour de l’ensemble de ses défenseurs titulaires mais en plus de ce départ soudain de CB Derion Kendrick, LB Mike Jones (transféré à LSU) et DE Justin Foster (retraite) ont également quitter le programme au cours de l’intersaison.

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28 étudiants-athlètes de Clemson testés positifs au covid-19

L’université Clemson a annoncé que 28 étudiants-athlètes dont 23 du programme de football ont été testés positifs au nouveau coronavirus depuis le début du mois de juin.

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Crédit photo : Clemson Athletics

L’université Clemson a également indiqué que la plupart des étudiants-athlètes testés positifs sont asymptômatiques et parmi ceux qui ont présenté certains symptômes, aucun d’entre-eux n’a été hospitalisés.

L’ensemble des étudiants-athlètes testés positifs seront isolés pour une période de 10 jours et devront démontrer aucun symptôme pendant un minumum de trois jours avant de pouvoir réintégrer l’équipe. Toutes les personnes étant entrées en contact avec eux devront s’imposer une période de quarantaine de 14 jours.

Les entrainements volontaires sont autorisés depuis le 8 juin tandis que les joueurs peuvent revenir sur le campus depuis le 1er juin. À l’inverse d’autres universités (comme Houston par exemple), Clemson n’a pas choisi d’annuler les entrainements volontaires malgré ces tests positifs au nouveau coronavirus.

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Travis Etienne reste à Clemson en 2020

À la surprise générale, le meilleur joueur de la conférence ACC lors des deux dernières saisons vient d’annoncer son retour chez les Tigers de Clemson pour jouer son année senior.

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Crédit photo : Mike Ehrmann, Getty Images

Le nouveau recordman du nombre de yards au sol en carrière du programme de Clemson a fait cette annonce suprenante, vendredi 17 janvier, via son compte Twitter.

Dans le message accompagnant cette annonce, le running back de Clemson indique que ses coaches, ses coéquipiers et les fans l’ont aidé à devenir un homme plus fort et un meilleur joueur lors de ses trois années passées sur le campus avant d’ajouter qu’il « n’en a pas fini de rêver à Clemson ».

Pourtant, après une superbe saison 2019 (1614 yards au sol, 19 TD) également marquée par un record dans la conférence ACC avec 56 TD au sol en carrière, Travis Etienne était considéré comme un potentiel choix de 2ème tour lors de la prochaine draft NFL. Il suit donc le chemin des deux anciens All-American, Clelin Ferrell et Christian Wilkins, qui avait tous les deux pris tout le monde par surprise en 2018 en annonçant leur retour à Clemson pour leur année senior avant d’être drafté au 1er tour au printemps 2019.

En accumulant 78 yards au sol face à LSU lors du National Championship Game pour un total de 4038 yards en carrière, Travis Etienne a battu le record détenu jusque-là par Raymond Priester.

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