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Preview 2018 : conférence SEC

Avec deux programmes au National Championship l’an passé et un 5ème titre national pour Alabama en 9ans, la conférence SEC a fait taire ses détracteurs en réaffirmant qu’elle est la meilleure conférence du pays.

Crédit photo : Kevin C. Cox/Getty Images

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Si la Big Ten a passé une partie de la saison dernière à s’auto-proclamer meilleure conférence du pays, lorsque le mois de janvier est arrivé, ce sont bien deux programmes de la SEC qui étaient opposés lors du National Championship. Froide réalité.

L’absence des champions de la Big Ten (Ohio State) et de la Pac-12 (USC) en College Football Playoff ont semé la controverse, en décembre dernier, mais les démonstrations d’Alabama et de Georgia en demi-finale nationale ont démontré que le comité de sélection avait eu raison offrant ainsi à tous les fans de College Football un match au final d’anthologie. Alabama a remporté son 5ème titre de champion national en 9 ans et le Crimson Tide sera encore le grand favori en 2018… avec les Bulldogs de Georgia dans son sillage.

Prédictions 2018 dans la conférence SEC

Champion 2018 : Alabama.
Champion de division East : Georgia.
Champion de division West : Alabama.
MVP : QB Drew Lock, Missouri.
Meilleur joueur offensif : QB Tua Tagovailoa, Alabama.
Meilleur joueur défensif : LB Devin White, LSU.
Freshman de l’année : CB Tyson Campbell, Georgia.
Prospects NFL à suivre : QB Drew Lock (Missouri), WR AJ Brown (Ole Miss), OT Jonah Williams (Alabama), OL Greg Little (Ole Miss), DL Jeffery Simmons (Mississippi State), DL Raekwon Davis (Alabama), DE Marlon Davidson (Auburn), DT Derek Brown (Auburn), DE Cece Jefferson (Florida), DE Jonathan Ledbetter (Georgia).

Du 14 août au 22 août 2018, The Blue Pennant vous a présenté les principaux programmes de la conférence SEC :
Alabama Crimson Tide.
Auburn Tigers.
Florida Gators.
Georgia Bulldogs.
LSU Tigers.
Mississippi State Bulldogs.
Ole Miss Rebels.
South Carolina Gamecocks.
Texas A&M Aggies.
Tennessee Volunteers.

Tour d’horizon dans la conférence SEC

Saban pour un 7ème titre ?

À peine les confettis étaient ramassés sur le terrain du Mercedes-Benz Stadium d’Atlanta que le programme d’Alabama faisait face à l’incertitude. Les coordinateurs offensifs (Brian Daboll) et défensifs (Jeremy Pruitt) allaient plier bagages et plus d’une douzaine de titulaires allaient faire le saut chez les pros de la NFL. Puis, pour la première fois depuis une éternité, Alabama n’assemblera pas la meilleure promotion de recrues du pays, ni même de la SEC. Lorsque septembre arrivera, le Crimson Tide sera bien différent de celui qui a débuté la saison passée. Pourtant, qu’on ne s’y trompe pas. Quand les polls de pré-saison seront publiés, c’est bien le Crimson Tide que retrouverez #1. La raison ? Nick Saban et son « process ».

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S’il parvient à conserver le titre national remporté la saison dernière, le coach du Crimson Tide égalera le record de la légende Bear Bryant avec 6 titres nationaux remportés à Alabama. Mais il deviendra le coach le plus titré de l’Histoire du College Football, lui qui a également gagné un titre à LSU (en 2003). Bear Bryant a mis 19 ans pour réussir un tel exploit (avec 2 titres encore contestés). Nick Saban pourrait remporter un 6ème titre… en 10 ans ! À lui seul, il possède aujourd’hui plus de titres nationaux que l’ensemble de tous les autres coachs de l’élite du College Football encore en activité. En remportant un titre supplémentaire, il mettrait fin à tout débat. Il sera le G.O.A.T.

La valse des coachs

Les attentes sont toujours substantielles dans la SEC; c’est donc sans surprise que les directions athlétiques sont impatientes et que la moindre saison décevante est souvent sanctionnée par des changements dans le coaching staff.

Deux puissances de la SEC ont ainsi fait le ménage : Tennessee a mis fin à la galère Butch Davis tandis que Jim McElwain a été remercié à Florida. Après des recherches chaotiques, les Volunteers ont finalement trouvé en Jeremy Pruitt (ex-coordinateur défensif d’Alabama) celui qui doit relancer un programme qui n’a plus remporté sa division East depuis 2007. À Florida, Dan Mullen (ex-Mississippi State) fait son retour chez les Gators après avoir été celui qui a développé un certain… Tim Tebow.

Après l’échec Kevin Sumlin, les Aggies de Texas A&M ont sorti le carnet de chèques (75 millions de $ sur 10 ans) pour aller débaucher Jimbo Fisher à Florida State. Mississippi State a mis la main sur l’assistant-coach le plus convoité de l’intersaison, Jim Moorhead (ex-Penn State), pour succéder à Dan Mullen. Ole Miss a confirmé Matt Luke dans ses fonctions (il assurait l’intérim après le renvoi de Hugh Freeze) et Arkansas a tourné la page Bret Bielema pour entamer une mini-Révolution en engageant Chad Morris (ex-SMU) et son attaque spread. On vous l’a dit : une vraie valse !

L’année des quarterbacks ?

OK. On vous a déjà fait le coup l’an passé… mais cette saison, on vous le jure, c’est bien « The Year of Quarterbacks » dans la SEC ! 12 des 14 programmes pourront compter sur leur quarterback titulaire de l’an passé et plusieurs d’entre-eux sont déjà sur la liste des candidats au trophée Heisman. On n’a pas vu ça dans la SEC depuis des lustres.

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Le senior QB Drew Lock (Missouri) a terminé #1 du pays avec 44 TD à la passe ce qui lui a valu une sélection dans l’équipe All-SEC. Pour plusieurs observateurs, il est le quarterback le plus « NFL-Ready » du pays. Si un autre joueur peut lui tenir la comparaison, il s’agit du senior QB Jarrett Stidham. Coéquipier modèle et combatif, il a réussi sa transition entre Baylor et Auburn. Mais il n’est pas du tout impossible qu’à la fin de la saison, le trophée de champion national soit soulevé par le sophomore QB Jake Fromm (bilan de 12-2 comme titulaire à Georgia). À ceux qui doutaient de sa capacité à élever son niveau de jeu dans les moments cruciaux, il a répondu par deux fantastiques performances lors du Rose Bowl et en finale nationale. Finalement, il a été privé du titre par un autre phénomène freshman, QB Tua Tagovailoa. Héroïque en 2ème mi-temps du dernier National Championship, il a pris le relais d’un QB Jalen Hurts en déroute avant d’offrir le titre de champion à Alabama grâce à 3 passes de TD après la pause.

Mais le talent est aussi du côté de Mississippi State avec le dual-threat QB Nick Fitzgerald. QB Jake Bentley (South Carolina), QB Kyle Shurmur (Vanderbilt) et QB Jordan Ta’amu (Ole Miss) sont également de retour après de convaincantes saisons 2017. À Texas A&M, Jimbo Fisher pourrait transformer QB Nick Starkel (ou QB Kellen Mond) en un solide leader. Même Tennessee pourrait être compétitif au poste de quarterback grâce au transfert du senior QB Keller Chryst (ex-Stanford) !

Nos prédictions

Division East

Champion de la division en 2017 grâce à une défense étouffante, à un jeu au sol dévastateur et à un QB true freshman sensationnel (Jake Fromm), Georgia sera favori pour conserver son titre cette saison, et ce, malgré la perte de 7 titulaires en défense. Le talent est partout en attaque et avec l’aide de la meilleure promotion de recrues du pays en 2018, les Bulldogs semblent un ton au-dessus des trois outsiders : Florida, South Carolina et Missouri.

Florida avait représenté la division en finale de conférence en 2015 et 2016 mais les déboires de l’attaque des Gators et une saison 2017 catastrophique ont été fatales à coach McElwain remplacé par Dan Mullen (ex-Mississippi State). Missouri peut compter sur le meilleur QB de la conférence, QB Drew Lock, tandis que South Carolina pourrait avoir l’une des meilleures attaques de la conférence. Tennessee entame sa reconstruction avec un nouveau coach.

1. Georgia Bulldogs

En 2017 : 13-2, 7-1 SEC. Champion de conférence.
Prédiction : 11-2, 7-1 SEC.
Match décisif : à LSU, 13 octobre.
Joueurs-clés partis : QB Jacob Eason, RB Nick Chubb, RB Sony Michel, WR Javon Wims, OT Isaiah Wynn, ILB Roquan Smith, OLB Lorenzo Carter, LB Davin Bellamy.
Joueurs à suivre : QB Jake Fromm, RB D’Andre Swift, WR Demetris Robertson, WR Terry Godwin, WR Riley Ridley, DT Julian Rochester, DL Jonathan Ledbetter, CB Deandre Baker, S J.R. Reed.
Future star : RB Zamir White.

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Quelques mois après avoir manqué de peu de remporter leur premier titre de champion national depuis 1980, les Bulldogs seront encore dans la course en 2018. Certes, le départ pour la NFL de ILB Roquan Smith laisse un trou béant au sein d’une défense qui a limité ses adversaires à 16.4 points en moyenne l’an dernier mais le coeur expérimenté de cette escouade est de retour pour encadrer la meilleure promotion de recrues du pays en 2018. QB Jake Fromm a réussi une saison freshman sensationnel forçant le titulaire, QB Jacob Eason, sur le banc. Pourtant, son statut de QB#1 pourrait être contesté par le phénoménal true freshman 5-étoiles QB Justin Fields. Quelque soit le quarterback titulaire, il bénéficiera du soutien d’un backfield offensif en or (D’Andre Swift, Elijah Holyfield) et d’un groupe de receveurs ultra-talentueux (Tony Godwin, Demetris Robertson, Nicole Herdman, Riley Ridley). Si Georgia parvient à éviter les contre-performances inattendues, le duel face à Auburn (10 novembre) pourrait être le seul obstacle vers une saison régulière invaincue.

2. Florida Gators

En 2017 : 4-7, 3-5 SEC.
Prédiction : 8-4, 5-3 SEC.
Match décisif : contre Georgia, le 27 octobre.
Joueurs-clés partis : WR Antonio Callaway, DT Taven Bryan, DB Duke Dawson, K Eddy Pineiro, P Johnny Townsend.
Joueurs à suivre : RB Jordan Scarlett, RB Lamical Perine, WR Van Jefferson, WR Tyrie Cleveland, DE Cece Jefferson, DB Chauncey Gardner-Johnson, CB Marco Wilson, CB C.J. Henderson.
Future star : CB Marco Wilson.

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Les Gators ont réussi l’un des plus beaux coups de l’intersaison en engageant le convoité Dan Mullen (ex-Mississippi State) au poste de head coach. Florida s’attend à des résultats immédiats. Malgré un total de 4 petites victoires remportées l’an dernier, le talent reste important dans tous les secteurs de l’effectif. Bien que Dan Mullen est avant tout un stratège offensif, c’est par la défense que les Gators devraient construire leurs succès en 2018. Six titulaires sont de retour dont DL Cece Jefferson (blessé en début de saison) et LB David Reese. La ligne défensive et le backfield défensif sont parmi les meilleurs de la conférence SEC. Offensivement, le chantier est plus grand. Depuis 5 ans, les Gators font partie des plus mauvaises attaques de la conférence SEC (335.9 yards en 2017, #110 du pays). Toutefois, deux running backs expérimentés (Jordan Scarlett, Lamical Perine) et un quarterback au talent indiscutable (Feleipe Franks) pourraient permettre l’émergence d’une attaque retrouvée. Un calendrier plutôt favorable fera l’affaire de Dan Mullen qui tentera de doubler le nombre de victoires par rapport à l’an dernier.

3. Missouri Tigers

En 2017 : 7-6, 4-4 SEC.
Prédiction : 7-5, 4-4 SEC.
Match décisif : contre Georgia, le 22 septembre.
Joueurs-clés partis : RB Ish Witter, WR J’Mon Moore, DE Marcell Frazier, S Anthony Sherrils, S Kaleb Prewett.
Joueurs à suivre : QB Drew Lock, RB Damarea Crockett, WR Emmanuel Hall, TE Albert Okwuegbunam, RT Paul Adams, DT Terry Beckner, LB Cale Garrett, LB Terez Hall.
Future star : DL Jordan Elliott.

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En 2017, peu d’équipes ont connu un tel renversement de situation en milieu de saison. La question que tout le monde se pose : est-ce que cela peut durer ? Offensivement, tous les voyants sont au vert. QB Drew Lock est fidèle au poste pour diriger une escouade qui devra trouver un successeur au receveur J’Mon Moore (WR Emmanuel Hall ?). Cependant, cette attaque aura peut-être une période d’adaptation suite au départ du coordinateur offensif Josh Heupel à UCF. Son remplaçant, Derek Dooley, pourra compter sur le sous-estimé junior RB Damarea Crockett. Défensivement, les Tigers ont connu des hauts et des bas mais les 42 points accordés en moyenne contre des équipes qualifiées à un bowl a de quoi inquiéter. Le poste de defensive end, habituellement une force du programme, est particulièrement préoccupant. Toutefois, Missouri a tout d’une équipe du Top 25. Si les Tigers conservent le momentum de la fin de saison régulière 2017, ils seront en lutte pour la 2ème place dans la division SEC East.

4. South Carolina Gamecocks

En 2017 : 9-4, 5-3 SEC.
Prédiction : 7-5, 4-4 SEC.
Match décisif : contre Missouri, le 6 octobre.
Joueurs-clés partis : TE Hayden Hurst, DT Taylor Stallworth, LB Skai Moore, DB Chris Lammons, S D.J. Smith.
Joueurs à suivre : QB Jake Bentley, WR Deebo Samuel, WR Bryan Edwards, OL Zack Bailey, LB Bryson Allen-Williams, CB Rashad Fenton.
Future star : LB Rosendo Louis.

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Les Gamecocks ont été chanceux l’an dernier gagnant 6 matchs par moins de 8 points grâce à l’opportunisme de leur défense (différentiel de turnovers de +11). Répéter un tel exploit en 2018 est quasi-inespéré pour la troupe de coach Will Muschamp. Mais il n’en aura peut-être pas besoin. L’attaque expérimentée de South Carolina (8 titulaires de retour), désormais dirigé par le coordinateur offensif Bryan McClendon et ses systèmes accélérés, peut compter sur un trio de playmakers fantastiques (QB Jake Bentley, WR Deebo Samuel, WR Bryan Edwards). L’exécution offensive sera cruciale car la défense a perdu des éléments-clés durant l’intersaison. Le backfield défensif est notamment inquiétant. Si Bryan McClendon trouve le bon rythme rapidement, le plateau des 9 victoires est accessible.

5. Tennessee Volunteers

En 2017 : 4-8, 0-8 SEC.
Prédiction : 6-6, 3-5 SEC.
Match décisif : contre Kentucky, le 10 novembre.
Joueurs-clés partis : RB John Kelly, TE Ethan Wolfe, OL Jashon Robertson, CB Rashaan Gaulden, P Trevor Daniel.
Joueurs à suivre : QB Keller Chryst, RB Ty Chandler, WR Jauan Jennings, WR Brandon Johnson, WR Marquez Callaway, OL Trey Smith, NT Shy Tuttle, LB Darrin Kirkland, LB Daniel Bituli, FS Nigel Warrior.
Future star : RB Ty Chandler.

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Pour la première fois de leur Histoire, les Volunteers n’ont pas gagné le moindre match de conférence SEC en une saison au terme d’une campagne 2017 chaotique. Pour succéder à Butch Jones, l’ancien coordinateur défensif d’Alabama, Jeremy Pruitt, a été embauché au poste de coach principal après des tergiversations non-moins chaotiques. Il hérite d’une équipe avec de nombreuses interrogations des deux côtés du ballon. Et pour ne rien arranger, le calendrier des Vols est l’un des plus compliqué de la conférence SEC. La défense a souffert l’an dernier, particulièrement contre la course (251.3 yards accordés au sol, #126 du pays). Le passé de Jeremy Pruitt et le retour de LB Darrin Kirkland pourrait améliorer ce secteur de jeu… mais c’est toujours l’incertitude dans les tranchées et dans le backfield défensif. La ligne offensive a appris une bonne nouvelle avec le retour sur les terrains du prometteur OT Trey Smith. L’ajout de QB Keller Chryst (ex-Stanford) et le retour en grâce de WR Jauan Jennings sont également des points positifs pour une attaque aux abonnés absents la saison dernière (19.8 points en moyenne par match, #118 du pays)

6. Kentucky Wildcats

En 2017 : 7-6, 4-4 SEC.
Prédiction : 5-7, 2-6 SEC.
Match décisif : contre South Carolina, le 29 septembre.
Joueurs-clés partis : QB Stephen Johnson, WR Garrett Johnson, OT Kyle Meadows, LB Courtney Love, K Austin MacGinnis.
Joueurs à suivre : QB Terry Wilson, RB Benny Snell, WR Tavin Richardson, WR Dorian Baker, TE CJ Conrad, LB Jordan Jones, LB Josh Allen, CB Derrick Baity, S Mike Edwards.
Future star : QB Terry Wilson.

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L’an passé, Kentucky était à deux jeux – face à Florida et Ole Miss – de remporter un total de 6 victoires en match de conférence SEC ! La mauvaise nouvelle : les Wildcats débuteront la saison 2018 après avoir perdu 4 de leurs 5 derniers matchs de la saison dernière. Pire : Kentucky commencera l’année sans un seul QB ayant pris un snap dans l’élite du College Football. Tous les espoirs seront mis entre les mains de l’ancien Duck d’Oregon, QB Terry Wilson, qui arrive du Junior College et de RB Benny Snell dont l’objectif est toujours de réécrire les livres d’Histoire de l’université. L’inquiétude est plus importante du côté des receveurs suite au départ de Garrett Johnson. Avec 8 titulaires de retour, la défense devrait démontrer certains progrès. Si le poste de quarterback parvient à afficher une certaine stabilité, les Wildcats pourraient participer à un bowl pour une 3ème année consécutive.

7. Vanderbilt Commodores

En 2017 : 5-7, 1-7 SEC.
Prédiction : 4-8, 1-7 SEC.
Match décisif : contre Tennessee, le 24 novembre.
Joueurs-clés partis : RB Ralph Webb, WR Trent Sherfield, DT Nifae Lealao, LB Oren Burks, S Ryan White.
Joueurs à suivre : QB Kyle Shurmur, RB Ke’Shawn Vaughn, WR Kalija Lipscomb, RG Bruno Reagan, DE Dare Odeyingbo, LB Charles Wright, CB JoeJuan Williams, S LaDarius Wiley.
Future star : TE Ben Bresnahan.

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Après une fin de saison 2016 prometteuse, tout s’est écroulé pour Vanderbilt en 2017. Les Commodores ont été dominés par près de 125 yards en moyenne en match de conférence. Certes, QB Kyle Shurmur (26 TD à la passe l’an dernier) est de retour mais ce n’est pas le cas de RB Ralph Webb et des trois meilleurs receveurs de l’équipe. Les nouveaux-venus RB Ke’Shawn Vaughn et WR Alex Stump devront contribuer de façon immédiate. Vanderbilt a accordé près de 7 yards par jeu en match de conférence SEC… coach Derek Mason a donc donné les responsabilités du play-calling à son ancien collègue de Stanford, Jason Tarver. L’escouade défensive a beaucoup souffert contre le jeu au sol en 2017 et semblait incapable de créer des turnovers (9 seulement l’an passé). Avec seulement 4 titulaires de retour ce côté du ballon, les espoirs de participation à un bowl sont assez minces.

Division West

Auburn a surpris tout le monde en remportant la redoutable division West en battant Alabama et Georgia au mois de novembre. Les Tigers se sont finalement effondrés en finale de conférence face à Georgia. La troupe de coach Malzahn tentera de défendre son titre de division tandis qu’Alabama cherchera à conserver son titre… national !

Malgré le départ de 14 titulaires, le Crimson Tide reste la référence de la division et de la conférence. Sa défaite dans l’Iron Bowl l’a privé de SEC Championship Game en 2017 mais coach Nick Saban a pris sa revanche en s’imposant face à Georgia en finale nationale. Avec une attaque redoutable menée et une défense bourrée de talent, Alabama est le grand favori pour reconquérir son bien.

Auburn et Mississippi State semblent les mieux armés pour contester la suprématie du Crimson Tide. L’arrivée de Jimbo Fisher à Texas A&M devrait relancer les Aggies mais il faudra patienter avant de les voir se mêler à la lutte au titre. LSU chercher toujours son attaque.

1. Alabama Crimson Tide

En 2017 : 13-1, 7-1 SEC. Champion national.
Prédiction : 13-0, 8-0 SEC. Champion de conférence.
Match décisif : contre Auburn, le 24 novembre.
Joueurs-clés partis : WR Calvin Ridley, DL Da’Ron Payne, ILB Rashaan Evans, S Ronnie Harrison, DB Minkah Fitzpatrick.
Joueurs à suivre : QB Tua Tagovailoa, RB Damien Harris, RB Najee Harris, WR Jerry Jeudy, WR Henry Ruggs, OL Jonah Williams, C Ross Pierschbacher, DL Raekwon Davis, LB Mack Wilson, LB Dylan Moses, LB Anfernee Jennings.
Future star : WR Jerry Jeudy.

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Grosse surprise : le Crimson Tide d’Alabama est le grand favori pour remporter un 6ème titre de champion national en 10 ans. Vainqueur du dernier National Championship Game, l’équipe de coach Saban est bourrée de talent en défense mais c’est peut-être en attaque que le champion national est le plus prometteur en raison de l’émergence du sophomore QB Tua Tagovailoa. Effrayant. Le quarterback hawaiien est peut-être le meilleur joueur recruté par Nick Saban à ce poste. Pour favoriser son développement, il aura pour cible un trio de receveurs prêts à tout casser (Jerry Jeudy, Henry Ruggs III, Davonta Smith) en succession de Calvin Ridley. Comme d’habitude, le backfield offensif est dense (Damien Harris, Najae Harris) et la ligne offensive est la meilleure de la conférence SEC. Défensivement, DL Da’Ron Payne sera regretté et le secondary est en reconstruction mais le talent des jeunes pousses parait inépuisable. Les ambitions de Nick Saban de remporter un 6ème titre à Tuscaloosa sont intacts et il faudra encore être très fort pour écarter cette équipe d’Alabama.

2. Auburn Tigers

En 2017 : 10-4, 7-1 SEC.
Prédiction : 10-2, 6-2 SEC.
Match décisif : à Alabama, le 24 novembre.
Joueurs-clés partis : RB Kerryon Johnson, DE Jeff Holland, OL Austin Golson, S Tray Matthews, PK Daniel Carlson.
Joueurs à suivre : QB Jarrett Stidham, WR Darius Slayton, WR Ryan Davis, DE Marlon Davidson, DT Derrick Brown, LB TD Moultry, LB Deshaun Davis, LB Darrell Williams, CB Jamel Dean, K Anders Carlson.
Future star : K Anders Carlson.

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Les Tigers d’Auburn ont réussi l’impensable en 2017 : mettre un terme au règne d’Alabama sur la division SEC West… avant de perdre les deux matchs les plus importants de leur saison face à Georgia (finale de conférence) et face à UCF (Peach Bowl). Pour se maintenir au top, coach Malzahn devra remplacer des joueurs-clés des deux côtés du ballon. Pour sa 2ème saison à la tête de l’attaque, QB Jarrett Stidham sera privé du soutien de RB Kerryon Johnson et évoluera derrière une ligne offensive remaniée. Les groupes de running backs (Kam Martin, JaTarvious Whitlow) et de receveurs (Ryan Davis, Darius Slayton, Nate Craig-Myers) sont prometteurs. En défense, DE Jeff Holland et CB Carlton Davis, deux jouers partis pour la NFL, laissent un trou béant. Mais Auburn a un point commun avec le rival Alabama : le talent est inépuisable sur le ligne défensive et le second rideau. À l’inverse de l’an dernier, le calendrier des Tigers ne leur est pas favorable en 2018 (deux déplacements à Georgia et à Alabama). Toutefois, tout pourrait se jouer dans l’Iron Bowl. Encore une fois.

3. Mississippi State Bulldogs

En 2017 : 9-4, 4-4 SEC.
Prédiction : 9-3, 5-3 SEC.
Match décisif : à LSU, le 20 octobre.
Joueurs-clés partis : WR Donald Gray, OT Martinas Rankin, LB Dez Harris, CB Tolando Cleveland, P Logan Cooke.
Joueurs à suivre : QB Nick Fitzgerald, RB Aeris Williams, RG Darryl Williams, DE Montez Sweat, DL Jeffery Simmons, DE Gerri Green, LB Erroll Thompson, SS Mark McLaurin.
Future star : WR Stephen Guidry.

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Fraichement arrivé de Penn State, coach Joe Moorehead bénéficiera d’une situation idéale pour sa première saison chez les Bulldogs : 16 titulaires sont de retour dans une équipe qui a terminé la saison dernière avec un bilan de 9-4. Sa première priorité : dessiner une attaque autour du dynamique QB Nick Fitzgerald. Le quarterback senior était classé #3 de la SEC pour le nombre de yards offensifs et il sera de retour à 100% après avoir subi une sévère blessure de la cheville lors de l’Egg Bowl. Il sera protégé par une excellente ligne offensive qui a permis à RB Aeris Williams d’atteindre le plateau des 1000 yards au sol l’an dernier. Avec un front seven quasi-inchangé, la défense devrait être capable de garder le rythme après avoir limité ses adversaires à 20.9 points par match en 2017. De plus Mississippi State bénéficie d’un calendrier favorable (réceptions de Florida, Auburn et Texas A&M). Ainsi, les Bulldogs pourraient très bien flirter avec les 10 victoires en 2018.

4. LSU Tigers

En 2017 : 9-4, 6-2 SEC.
Prédiction : 8-4, 5-3 SEC.
Match décisif : contre Mississippi State, le 20 octobre.
Joueurs-clés partis : QB Danny Etling, RB Derrius Guice, WR DJ Chark, C Will Clapp, DE Christian Lacouture.
Joueurs à suivre : QB Joe Burrow, WR Jonathan Giles, TE Foster Moreau, LB Garrett Brumfield, RG Ed Ingram, DT Rashad Lawrence, LB Devin White, CB Andreaz « Greedy » Williams, SS John Battle.
Future star : WR Jonathan Giles.

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Habitués du Top 25, les Tigers semblent avoir des ambitions revues à la baisse à l’aube de cette saison 2018. Encore une fois, l’attaque est le sujet de toutes les discussions. Steve Ensminger a été promu de son rôle de coach des tight ends au poste de coordinateur offensif en remplacement de Matt Canada. Il a promis des progrès dans le jeu aérien. Les arrivées du senior QB Joe Burrow (ex-Ohio State) et de la star montante WR Jonathan Giles (ex-Texas Tech) pourraient enfin débloquer un secteur de jeu déficient depuis… une éternité ! Il le faudra car l’incertitude règne au niveau d’un backfield offensif orphelin de RB Derrius Guice. Défensivement, seuls 5 titulaires de l’an dernier sont de retour mais ce n’est pas le talent qui manque (LB Devin White, LB K’Lavon Chaisson, DB Andreaz Williams). Une baisse de performance n’est pas à attendre dans ce domaine. Le calendrier pourrait être fatal à LSU : match d’ouverture contre Miami, des déplacements à Texas A&M et Auburn et des matchs crossover contre Georgia et Florida. Ouch ! Ça sent la fin pour coach Ed Orgeron ?

5. Texas A&M Aggies

En 2017 : 7-6, 4-4 SEC.
Prédiction : 7-5, 4-4 SEC.
Match décisif : contre LSU, le 24 novembre.
Joueurs-clés partis : RB Keith Ford, WR Christian Kirk, WR Ramion Ratley, DT Zaycoven Henderson, S Armani Watts.
Joueurs à suivre : QB Nick Starkel, RB Trayveon Williams, WR Jhamon Ausbon, TE Jace Sternberger, DE Landis Durham, LB Tyrel Dodson, DB Donovan Wilson.
Future star : LB Anthony Hines.

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Comme l’a démontré les 75 millions de $ sur 10 ans accordés à coach Jimbo Fisher (ex-Florida State), Texas A&M met les moyens pour – enfin – briller dans la division SEC West. Sous les ordres de Fisher, les Seminoles ont atteint le plateau des 10 victoires à 6 reprises lors des 8 dernières années. C’est le type de succès attendu à College Station et un impact immédiat de l’ancien Seminole est attendu dès 2018. L’an passé, les Aggies ont fait confiance en la jeunesse à des postes clés. Cette expérience pourrait payer sous la direction du nouveau coordinateur défensif Mike Elko (ex-Notre Dame). Vrai stratège offensif, Jimbo Fisher devrait permettre à l’attaque de rester compétitive malgré la perte du playmaker WR Christian Kirk. Les Aggies n’auront pas le droit d’avoir du retard à l’allumage avec des matchs contre Clemson et Alabama en septembre. Cependant, si ce groupe jeune et talentueux se développe comme attendu, Texas A&M peut viser une place dans le Top 25 final au terme de cette saison.

6. Ole Miss Rebels

En 2017 : 6-6, 3-5 SEC.
Prédiction : 5-7, 1-7 SEC.
Match décisif : contre Mississippi State, le 22 novembre.
Joueurs-clés partis : QB Shea Patterson, RB Jordan Wilkins, WR Van Jefferson, DE Marquis Haynes, DL Breeland Speaks, LB Demarquis Gates.
Joueurs à suivre : QB Jordan Ta’amu, WR AJ Brown, WR DK Metcalf, WR DeMarkus Lodge, LT Greg Little, C Sean Rawlings, DT Benito Jones, CB Ken Webster, S Zedrick Woods.
Future star : DB Vernon Dasher.

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Malgré le scandale qui a amené au renvoi du coach Hugh Freeze quelques jours avant le début de la saison, coach Matt Luke a démontré sa capacité de diriger un programme FBS. Personne ne s’attendait à ce qu’Ole Miss remporte 6 victoires en 2017. Comme l’an passé, le défi de Matt Luke sera de motiver son équipe malgré la suspension de bowl en fin d’année. L’attaque devrait continuer d’inscrire beaucoup de points au tableau d’affichage en raison de la présence de l’un des meilleurs groupes de receveurs du pays (AJ Brown, DeKaylin Metcalf, DeMarkus Lodge) et de l’étonnant QB Jordan Ta’Amu. Ce secteur offensif pourrait même être inarrêtable si un successeur de RB Jordan Wilkins peut émerger rapidement. Finalement, le destin des Rebels en 2018 est entre les mains d’une défense qui s’est fait marcher dessus en match de conférence l’an dernier (270.5 yards au sol accordés en moyenne par match !). Si le front seven parvient à resserrer les rangs, Ole Miss pourrait être la belle surprise de la saison dans la SEC.

7. Arkansas Razorbacks

En 2017 : 4-8, 1-7 SEC.
Prédiction : 5-7, 1-7 SEC.
Match décisif : contre Ole Miss, le 13 octobre.
Joueurs-clés partis : QB Austin Allen, RB David Williams, C Frank Ragnow, NG Bijhon Jackson, CB Henre’ Toliver.
Joueurs à suivre : OG Hjalte Froholdt, DL McTelvin Agim, DE Randy Ramsey, LB Dre Greenlaw, LB De’Jon Harris, CB Ryan Pulley, FS Santos Ramirez.
Future star : DE Gabe Richardson.

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Arkansas est un programme en transition. L’attaque innovante du nouveau coach principal, Chad Morris, prendra du temps à s’installer mais le recrutement dans le Texas réussi par l’ancien de SMU devrait aider les Razorbacks à réduire la période d’adaptation entre un système pro-style et des schémas de type « spread ». Arkansas est toujours à la recherche d’un QB#1 qui devra évoluer derrière une ligne poreuse l’an dernier. Ainsi, l’attaque devra miser sur son excellent duo de running backs (Devwah Whaley, Chase Hayden). Défensivement, les Razorbacks ont terminé bon dernier dans la SEC pour la 3ème année consécutive. Toutefois, le nouveau coordinateur défensif, John Chavis, comptera sur le retour de 7 titulaires. Un calendrier avantageux devrait permettre à Arkansas de limiter les dégâts mais il faudra de la patience avant de revoir les Razorbacks dans un bowl game.

Fondateur et rédacteur en chef de The Blue Pennant, Morgan Lagrée couvre le College Football depuis plus de 10 ans. En 2016, Morgan fût le premier reporter à couvrir le CFP National Championship Game pour un média francophone. Il co-anime le Podcast Bowl. Expert NFL et MLB. Grand amateur de la NHL. Fan ultime des Red Sox de Boston (MLB). Ancien étudiant de l'université McGill. #Redmen4Life

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Preview 2021 : Arizona State Sun Devils

Un effectif expérimenté et affamé à l’image de l’explosif QB Jayden Daniels : et si les Sun Devils d’Arizona State étaient le prétendant numéro 1 au titre de champion de division Pac-12 South ?

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Crédit photo : Arizona State Athletics

50 previews en 50 jours, c’est une série estivale de 50 présentations exclusives préparées par toute l’équipe TBP afin de vous permettre de tout savoir concernant la prochaine saison de College Football. On retrouve aujourd’hui les Sun Devils d’Arizona State.

Arizona State Sun Devils

Pac-12

Division South
 

En 2020 : 2-2 (2-2 Pac-12).
Head Coach : Herm Edwards, 4e année (17-13). Résultat en carrière : 17-13.
Coordinateur offensif : Zak Hill.
Coordinateur défensif : Antonio Pierce.
Titulaires de retour : 18, 9 en attaque, 9 en défense.
Joueurs-clés partis : WR Frank Darby.
Joueurs à suivre : QB Jayden Daniels, RB Rachaad White, WR Geordon Porter, OT Kellen Diesch, DT Jermayne Lole, DT DJ Davidson, DE Tyler Johnson, DE Travez Moore, LB Darien Butler, S Evan Fields.

Cette année, Arizona State est l’épouvantail de la conférence Pac-12. Si les grosses écuries comme Washington, Oregon ou USC font à nouveau figures de favoris pour le titre final à Las Vegas, leurs plans pourraient bien être déjoués par une éventuelle surprise venue du désert. Il faut dire que les Sun Devils ont montré des signes évidents de progression depuis l’arrivée d’Herm Edwards sur le campus de Tempe. L’ancien coach des New York Jets et des Kansas City Chiefs, réputé pour ses discours de vestiaire légendaires à la Al Pacino dans Any Given Sunday, a transformé une équipe correcte à son meilleur niveau en un contender de Division South en trois saisons.

Abandonné par sa défense et une attaque irrégulière l’an dernier, Arizona State a néanmoins bouclé son bilan de quatre matches à l’équilibre, avec deux victoires et autant de défaites, mais le potentiel de l’effectif actuel annonce de beaux jours sous le soleil de l’Arizona. Les médias sont unanimes : ces Sun Devils cuvée 2021 ont tout pour retourner la Pac-12 et s’inviter là où on ne les attend habituellement pas. Reste à voir si les planètes s’alignent, surtout dans une situation tendue alors que la NCAA conduit actuellement une enquête sur des violations dans le recrutement à Arizona State.

Une attaque portée par le QB le plus explosif de la Pac-12

À commencer par QB Jayden Daniels (701 yards à la passe, 5 TD, 1 INT et 223 yards au sol, 4 TDs en 4 matchs), dont les performances seront observées à la loupe. Titulaire pour la troisième année consécutive, le patron de l’attaque d’Arizona State est attendu comme l’un des meilleurs joueurs offensifs de Pac-12 si sa progression se déroule comme prévu.

QB Jayden Daniels (#5), Arizona State – Crédit photo : Felix Mattos

Extrêmement athlétique, un peu frêle cependant pour se risquer trop souvent à courir, Daniels semble capable de monter en puissance après une saison 2020 décevante où il n’a pas été gâté par le manque de talent chez ses receveurs. Avec 60,7% de passes complétées en 2019 et 58,3% en 2020, sa précision fait tâche mais l’espoir est de mise avec une ligne offensive expérimentée et un groupe de receveurs enfin au niveau malgré l’absence d’un vrai numéro 1.

Malgré la relative inexpérience de cette escouade, qui a seulement perdu Frank Darby cette saison et tout de même renforcée par l’arrivée de WR Bryan Thompson sur transfert en provenance de Utah, le sophomore WR Geordon Porter (5 réceptions, 120 yards, 1 TD) et le freshman WR Elijhah Badger, déjà comparé à Brandon Aiyuk et révélation du spring practice, seront des soutiens de poids dans le jeu aérien.

Un jeu au sol dévastateur

Herm Edwards a déjà fait savoir que cette attaque misera sur l’équilibre entre jeu de passe et course, probablement à raison alors que les Sun Devils ont fini en première position en attaque au sol l’an dernier (234.2 yards en moyenne par match, #7 du pays). La ligne offensive retrouve quatre titulaires, dont le vétéran OT Kellen Diesch et la star montante OG Dohnovan West, 1st-Team All-Pac-12 en 2020, avec pour objectif de faire briller RB Rachaad White (42 courses, 420 yards, 5 TD, 8 réceptions, 151 yards, 1 TD), premier en yards à la course et à la réception l’an dernier, le mammouth RB Chip Trayanum (49 courses, 290 yards, 4 TD) et le bolide RB Daniyel Ngata. Sans oublier Jayden Daniels, capable de prendre ses jambes à son cou lorsqu’il le faudra. L’ancien joueur de North Carolina, OT Triston Miller, est également attendu comme une recrue de choix pour renforcer une ligne offensive prometteuse.

Il fait ainsi peu de doute quant au fait que l’attaque des Sun Devils, qui a fini la saison passée avec 70 points face à Arizona et 46 contre Oregon State, sera l’une des attractions de la saison sur la côte Ouest.

OLB Merlin Robertson, Arizona State – Crédit photo : Arizona State Athletics

Une défense opportuniste

L’ancien All Pro NFL Antonio Pierce sera donc à la tête de la défense des Sun Devils, pas forcément attendue au tournant car l’attaque devrait suffire à faire gagner des matches dans un football moderne où la défense ne gagne plus forcément le championnat. L’objectif sera ainsi de contenir suffisamment les attaques adverses pour permettre à Jayden Daniels et sa troupe de faire la différence.

Arizona State pourra compter sur un groupe solide, expérimenté, qui alignera un front four absolument effrayant, composé de DT DJ Davidson (19 plaquages, 1 sack) et DT Jermaine Lole (24 plaquages, 1.5 sacks), deux joueurs aux mensurations NFL qui semblent promis à une carrière future chez les pros. Assistés de DE Tyler Johnson (16 plaquages, 5 sacks), 2nd-Team All-Pac-12 en 2020 et numéro un en sacks chez les Sun Devils l’an dernier, et de DE Travez Moore, transféré de LSU, ils devraient permettre au pass rush de progresser encore après une courte campagne prometteuse dans le système 4-3 de Robert Rodriguez, coach de la DL en provenance des Minnesota Vikings l’année passée.

Les vétérans LB Merlin Robertson (24 plaquages, 1 INT) et LB Darien Butler (15 plaquages), titulaires depuis quatre ans déjà, patrouilleront au milieu de la défense et feront profiter de leur expérience aux jeunes et futurs tauliers d’Arizona State. Malgré cet étalage de talent dans le front seven, c’est bel et bien la secondary des Sun Devils qui pourrait jouer les premiers rôles en 2021.

Le meilleur backfield défensif de la Pac-12

Avec la superstar CB Chase Lucas (15 plaquages, 5 passes défendues, 1 fumble forcé) et CB Jack Jones (5 plaquages) aux extrémités, soutenus par le duo de safeties S Evan Fields (38 plaquages, 3 fumbles forcés), meilleur plaqueur de l’équipe l’année dernière, et S DeAndre Pierce (24 plaquages, 1 INT), le potentiel est visiblement là pour continuer sur la lancée de l’année dernière, alors que cette défense était numéro un en Pac-12 en points inscrits sur des actions défensives.

DB Chase Lucas, Arizona State – Crédit photo : Jennifer Stewart, Getty Images

Double 1st-Team All-Pac-12, P Michael Turk est déjà considéré comme l’un des meilleurs punters de l’histoire d’Arizona State et il devrait logiquement reprendre sa place, sauf catastrophe majeure. Le poste de kicker demeure à l’inverse une réelle interrogation et la compétition se poursuivra durant le fall camp pour définir un titulaire. Enfin, le sophomore DJ Taylor reprendra son rôle de kick returner après avoir été nommé au sein de la 2nd-Team All-Pac-12 l’an dernier en tant que true freshman.

Calendrier

Arizona State devrait débuter tranquillement sa saison avec deux victoires, à la maison, face à Southern Utah puis UNLV. Le calme avant la tempête puisqu’il faudra affronter BYU à Provo dans un match déjà couperet. La réception de Colorado, le déplacement à UCLA et la rencontre contre Stanford à Tempe semblent des formalités pour une équipe attendue potentiellement en finale de conférence.

Les Sun Devils se déplaceront ensuite à Utah avant une bye week bienvenue avant d’affronter Washington State et surtout le grand rival pour le titre de Division South, USC. Arizona State n’aura pas le temps de souffler puisqu’il faudra ensuite aller jouer à Washington et Oregon State, pour finir sur la réception du rival Arizona qui voudra probablement prendre sa revanche après la raclée reçue en 2020.

La troupe de coach Edwards pourrait donc boucler la saison régulière avec un bilan très positif, nécessaire pour s’inviter en finale de conférence Pac-12 à Las Vegas le 3 décembre.

Conclusion

En 2020, les Sun Devils ont manqué de mordant lorsqu’il le fallait, en attaque comme en défense. Du côté offensif, il faut souligner une irrégularité parfois décisive, comme dans la défaite face à USC après une seconde mi-temps plafonnée à trois points sur field goal, qui devrait cependant s’améliorer avec des playmakers en puissance à tous les postes. En face, défensivement, il faudra résister mieux qu’en 2020, alors que les adversaires du programme de Tempe ont converti 45% de leurs tentatives sur 3rd downs.

Le pedigree NFL du coach Herm Edwards semble commencer à porter ses fruits, à condition de voir l’éclosion annoncée du quarterback Jayden Daniels, nouveau messie du côté d’Arizona State. Si le joueur s’impose enfin comme le patron qu’il devrait être, cette attaque pourrait bien être presque inarrêtable, comme face à Arizona l’an dernier, quand les Sun Devils s’étaient imposés 70-7. En manœuvrant habilement un calendrier abordable, Arizona State pourrait ainsi remporter son second titre de Division South après celui de 2013, et même son premier titre de conférence Pac-12 depuis 2007.

Les chiffres records de ventes de billets à Tempe montrent en tout cas le fort engouement autour du programme de football, en dépit de l’atmosphère tendue actuellement suite à l’enquête de la NCAA concernant de multiples violations des règles concernant le recrutement. Même si Herm Edwards pourrait être évincé en fonction des conclusions de l’enquête, l’ancien coach NFL a tenu à rassurer les fans, expliquant que la situation ne perturbera pas les joueurs. À suivre, donc.

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Preview

Preview 2021 : Utah Utes

Avec l’arrivée de QB Charlie Brewer, les Utes de Utah possèdent peut-être le leader offensif qui manquait à un programme toujours aussi redoutable en défense.

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Crédit photo : Rick Bowmer, Associated Press

50 previews en 50 jours, c’est une série estivale de 50 présentations exclusives préparées par toute l’équipe TBP afin de vous permettre de tout savoir concernant la prochaine saison de College Football. On retrouve aujourd’hui les Utes d’Utah.

Utah Utes

Pac-12

Division South
 

En 2020 : 3-2, 3-2 Pac-12.
Head Coach : Kyle Whittingham, 17ème année (134-66). Résultat en carrière : 134-66.
Coordinateur offensif : Andy Ludwig.
Coordinateur défensif : Morgan Scalley.
Titulaires de retour : 18, 9 en attaque, 9 en défense.
Joueurs-clés partis : QB Jake Bentley, RB Devin Brumfield, WR Bryan Thompson, S Nate Ritchie.
Joueurs à suivre : QB Charlie Brewer, WR Britain Covey, TE Brant Kuithe, C Nick Ford, OG Sataoa Laumea, DE Mika Tafua, LB Devin Lloyd, LB Nephi Sewell, CB JaTravis Broughton, CB Clark Phillips.

« Je pense que nous aurons une équipe de football complète. Nous avions des interrogations à certains postes mais je pense que nous y avons répondu. » – Kyle Whittingham, head coach des Utes de Utah.

Après une saison 2020 tronquée en guise d’échauffement pour une équipe des Utes en transition, Kyle Whittingham est ressorti du spring practice confiant. Il faut dire qu’Utah a fait peau neuve à différents niveaux, depuis son quarterback jusqu’à son nouveau stade, le Rice-Eccles Stadium, rénové et agrandi.

Le coach des Utes, qui aborde sa dix-septième saison à la tête du programme de Salt Lake City, espère remporter son quatrième titre de Division South après ceux de 2015, 2018 et 2019, et même aller plus loin avec un couronnement en Pac-12, récompense qui échappe à Utah depuis son arrivée en 2011 dans la conférence Pacific.

Les Utes auront également à cœur d’honorer la mémoire du running back Ty Jordan, décédé à Noël dernier d’un tir à l’abdomen qu’il se serait infligé accidentellement. Le jeune joueur de 19 ans, Pac-12 Offensive Freshman of the Year en 2020, sera dans tous les esprits au moment de fouler la pelouse à la rentrée.

QB Charlie Brewer, Utah – Crédit photo : Kevin Cody, Daily Utah Chronicle

Charlie Brewer, meilleur QB depuis Alex Smith ?

Si les Utes n’ont pas été aussi dangereux l’an passé, c’est aussi parce que leur quarterback Jake Bentley n’avait rien d’un foudre de guerre. Désormais transféré à South Alabama, il devrait être remplacé par QB Charlie Brewer (9700 yards à la passe, 65 TDs, 28 INTs en carrière), titulaire pendant quatre ans à Baylor où il a obtenu ses lettres de noblesse. Ce dernier peut-il être le meilleur quarterback à Utah depuis Alex Smith ? Yes, he can. Sous son impulsion, Baylor était devenu un sérieux prétendant en Big 12 et il devrait être au sommet de ses capacités pour son ultime campagne universitaire. À moins de perdre la compétition pour le poste, avec QB Cameron Rising de retour de blessure, et les arrivées sur le campus du freshman QB Ja’Quinden Jackson, transféré de Texas, et de la recrue quatre étoiles QB Peter Costelli.

Brewer pourra compter sur le vétéran WR Britain Covey (19 réceptions, 264 yds, 3 TD), l’un des piliers de cette attaque des Utes, mais aussi sur le nouvel arrivant WR Theo Howard, ancien top prospect, passé par UCLA et Oklahoma. Malheureusement, Bryan Thompson est aussi passé par le portail des transferts pour déménager de Salt Lake City au désert, à Arizona State, mais les géants WR Devaughn Vele (1m95) et WR Solomon Enis (11 réceptions, 108 yards, 1 TD) devraient pouvoir assurer la transition. Le premier s’est d’ailleurs imposé comme l’une des stars du spring practice. Sans oublier TE Brant Kuithe (25 réceptions, 236 yards), 2nd-Team All-Pac-12 en 2020, capable d’aller chercher la profondeur si besoin.

Un jeu au sol au niveau d’un vrai prétendant ?

Tout ce beau monde sera bien entouré, avec une ligne offensive au potentiel monstre, qui retrouve ses cinq titulaires, dont C Nick Ford, 1st-Team All-Pac-12 l’an dernier et futur choix de premier tour grâce à ses qualités sur la ligne et sa polyvalence à tous les postes de l’OL. Il sera notamment épaulé par le sophomore OG Sataoa Laumea, 2nd-Team All-Pac-12 en 2020.

De quoi paver une voie royale à une escouade de coureurs remplumée malgré la perte tragique de Ty Jordan, qui accueille ainsi RB TJ Pledger (695 yards au sol, 6 TDs en carrière) en provenance d’Oklahoma et RB Chris Curry débarqué de LSU. Avec le jeune RB Micah Bernard dans la rotation, les Utes devraient amortir sans souci les départs de Devin Brumfield à Tulane et Jordan Wilmore à Fresno State.

LB Devin Lloyd (#0), Utah – Crédit photo : Utah Athletics

Une défense surpuissante

Il ne fait absolument aucun doute que la défense des Utes devrait faire son retour en grâce après une saison médiocre en 2020, avec un monstre à deux têtes au milieu, en l’occurence le duo LB Devin Lloyd (48 plaquages, 10 pour perte, 2 sacks), 2nd-Team All-American, et LB Nephi Sewell (40 plaquages, 1 fumble forcé, 2 fumbles recouverts, 2 INT, 1 TD), deux joueurs au potentiel NFL évident. De quoi continuer à piétiner les coureurs adverses, surtout avec la ligne défensive effrayante composée du senior DT Viane Moala et de DE Mike Tafua (14 plaquages, 3 sacks) et DE Maxs Tupai (5 plaquages), trois immenses bonhommes qui poseront de vrais problèmes aux lignes offensives adverses.

Les errances défensives de l’an passé étaient surtout dues à une secondary en reconstruction quasi totale après de nombreux départs de joueurs chez les pros à l’issue de la campagne 2019. Avec une année d’expérience au compteur, les sophomores CB JaTravis Broughton (26 plaquages) et CB Clark Phillips (25 plaquages, 1 INT, 1 TD) devraient composer l’un des meilleurs duos de cornerbacks de Pac-12. S Vonte Davis (16 plaquages, 1 sack, 2 INT), omniprésent à l’arrière de la défense l’an dernier, reprendra sa place mais les Utes devront trouver un remplaçant à Nate Ritchie, désormais en mission pour son église pour les deux prochaines années.

La blessure du vétéran S RJ Hubert n’arrange donc pas les affaires de coach Whittingham et le true freshman S Cole Bishop devrait ainsi être lancé dans le grand bain plus tôt que prévu. Il ne sera pas la seule recrue à être impliqué dès ses débuts à la fac puisque le top prospect LB Ethan Calvert, l’une des meilleures recrues de l’histoire du programme, devrait passer pas mal de temps sur le terrain pour donner un coup de main à ses aînés.

Dans l’ensemble, avec une secondary potentiellement bien meilleure qu’en 2020, une ligne défensive monstrueuse et des superstars aux postes de linebacker, Utah devrait retrouver la solidité défensive qui faisait sa force ces dernières années.

CB Clark Phillips (#8), Utah – Crédit photo : Utah Athletics

Vainqueur de la compétition durant le fall camp 2020 pour le rôle de kicker titulaire, K Jadon Redding reprendra sa place après 100% de field goals réussis la saison dernière, portant son total en carrière à 18/21 et 73 conversions réussies sur 73. Le receveur vedette Briton Covey reprendra quant à lui son statut de returner numéro un après avoir été nommé au sein de la 1st-Team All-Pac-12 l’an passé avec une moyenne de 28,3 yards sur kick return et 16,1 sur punt return. P Jared March devrait démarrer comme titulaire mais il faudra patienter jusqu’au fall camp pour s’en assurer.

Calendrier

L’ouverture de la saison se déroulera donc le jeudi 2 septembre dans le stade flambant neuf des Utes, le Rice-Eccles Stadium de Salt Lake City, face à la modeste équipe de Weber State. Une rencontre qui devrait être riche d’enseignements, avant deux déplacements périlleux face au rival BYU à Provo, puis à San Diego State. Utah retrouvera ensuite son stade pour le début des rencontres de conférence Pac-12, avec la réception de Washington State avant une bye week précoce.

Les joueurs de Kyle Whittingham auront donc peu de répit à partir de début octobre, avec un enchaînement de matches incluant des déplacements à USC, Oregon State, Stanford, Arizona et des rencontres à domicile contre Arizona State, UCLA, Oregon et enfin Colorado. Un calendrier monstrueux, malgré l’absence de Washington, qui voit cependant Utah recevoir ses principaux rivaux de division, à savoir Arizona State et UCLA. Le déplacement à USC se fera ainsi après la bye week, avec des Utes frais et reposés.

Une victoire face aux Trojans et un parcours sans faute face aux prétendants à la Division South permettraient ainsi aux Utes de s’inviter pour la troisième fois en quatre ans en finale de conférence Pac-12, à Las Vegas, avec l’espoir de se voir enfin couronné champion de la côte Ouest.

Source : FBS Schedules

Conclusion

Avec ses 18 titulaires de retour cette année, il n’est pas déraisonnable de penser que cette équipe 2021 des Utes est peut être la meilleure qu’ait pu diriger Kyle Whittingham au cours de sa longue carrière à Utah. La défense paraît insubmersible, plus expérimentée en secondary et composée d’un front seven redoutable, et l’attaque devrait encore progresser avec une situation en net progrès au poste de quarterback. Charlie Brewer semble le favori pour le rôle de titulaire après son impressionnant parcours à Baylor mais il devra gagner la compétition au fall camp face à Cameron Rising, désigné titulaire avant la saison 2020 mais blessé rapidement.

Utah fait forcément office de contender pour le titre de division, et une victoire face à USC à Los Angeles en début de saison pourrait être déterminante, alors que les Utes n’ont pas gagné face aux Trojans à LA depuis 1916. Avec Arizona State au calendrier la semaine suivante, à la maison cette fois, les joueurs de Kyle Whittingham ont les cartes en main pour se révéler comme l’une des équipes surprises de la saison au niveau national, et pourquoi pas aller chatouiller des cadors dans un bowl majeur.

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Coaching
  • Potentiel
3.8

Résumé

Points forts :
– Un quarterback expérimenté.
– Un jeu au sol puissant.
– L’effectif le plus physique de la conférence.

Points faibles :
– Absence d’un vrai receveur #1.
– Un backfield défensif encore très jeune.

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Preview

Podcast Bowl – Episode 142 : Spécial Preview de la Pac-12

Traumatisée par une saison 2020 chaotique, la Pac-12 retrouve une certaine normalité… et espère placer une équipe en playoffs (Oregon ?) pour la 1ère fois depuis 2017.

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On poursuit nos previews 2021 avec notre présentation complète de la conférence de la côte ouest américaine, la Pac-12.

Grégory Richard et Morgan Lagrée vous présentent les 12 programmes de la Pac-12. Oregon a-t-il le quarterback pour faire un Three-peat ? La der des ders pour Clay Helton à USC ? Et si les Bruins de Chip Kelly étaient l’équipe surprise ? La jeunesse d’Arizona State prendra-t-elle le pouvoir ?

Vous saurez tout à l’aube du début de saison 2021 dans la Pac-12.

Au programme :

  • Oregon a-t-il le quarterback pour faire un Three-peat ? La der des ders pour Clay Helton à USC ? Et si les Bruins de Chip Kelly étaient l’équipe surprise ? La jeunesse d’Arizona State prendra-t-elle le pouvoir ?
  • Hot seat : quel coach de la Pac-12 est le plus menacé ?
  • Nos pronostics.

Bonne écoute !

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Preview 2021 : USC Trojans

Un effectif talentueux, de nombreux playmakers dans tous les secteurs, le meilleur QB de la Pac-12 : mais que manque-t-il aux Trojans de USC pour retrouver le premier plan national ?

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Crédit photo : Jayne Kamin-Oncea-USA TODAY Sports

50 previews en 50 jours, c’est une série estivale de 50 présentations exclusives préparées par toute l’équipe TBP afin de vous permettre de tout savoir concernant la prochaine saison de College Football. On retrouve aujourd’hui les Trojans de USC.

USC Trojans

Pac-12

Division South
 

En 2020 : 5-1 (5-0 Pac-12).
Head coach : Clay Helton, 6e année (45-23). Résultat en carrière : 45-23.
Coordinateur offensif : Graham Harrell.
Coordinateur défensif : Todd Orlando.
Titulaires de retour : 15, 8 en attaque, 7 en défense.
Joueurs-clés partis : RB Stephen Carr, WR Amon-Ra St. Brown, WR Tyler Vaughns, OT Elijah Vera-Tucker, DT Marlon Tuipulotu, DT Jay Tufele, LB Palaie Gaoteote, CB Olaijah Griffin, S Talanoa Hufanga.
Joueurs à suivre : QB Kedon Slovis, RB Keaontay Ingram, WR Drake London, WR Bru McCoy, DT Ishmael Sopsher, DE Drake Jackson, DE Korey Foreman, CB Chris Steele, S Isaiah Pola-Mao.

Sixième année à la tête des Trojans pour le décrié Clay Helton, qui affiche un palmarès bien maigre de 45-23 à USC, dont un faible 2-3 en bowls : une hérésie pour les fans et les boosters. Si l’histoire entre le coach et la fac californienne avait bien débuté, avec une victoire épique au Rose Bowl en 2017 et un titre de conférence Pac-12 en 2018, la suite s’est nettement compliquée, au point que Helton est constamment pointé du doigt. Difficile cependant de casser le contrat du coach, protégé en 2020 par un parachute doré d’une valeur exorbitante de 20 millions de dollars, une somme impensable en période de pertes financières dues au Covid.

Néanmoins, USC pourrait finir par se séparer de Clay Helton en 2021 puisque ses indemnités en cas de licenciement s’élèveront à 10 millions de dollars cette saison, un montant plus abordable pour la riche fac privée de Los Angeles. En attendant, le coach bénéficiera du bénéfice du doute et d’un effectif à la fois expérimenté et extrêmement talentueux, malgré de nombreux départs pour la NFL ou sur transfert.

Avec une attaque annoncée comme renversante, blindée de playmakers et protégée par une OL en progrès, et une défense qui voit le retour de nombreux piliers, USC espère au moins remporter le titre de Division South, déjà acquis l’an passé, pour remporter cette fois-ci la Pac-12. Avec dans un coin de la tête l’objectif de s’inviter pour la première fois au College Football Playoff.

USC doit mieux protéger QB Kedon Slovis

Les Trojans vont jouer par les airs, beaucoup, passionnément, à la folie. Graham Harrell, disciple de Mike Leach et de l’attaque Air Raid, connait bien son groupe pour sa troisième année comme coordinateur offensif et il dispose surtout de QB Kedon Slovis (1921 yards à la passe, 17 TD, 7 INT en 6 matchs en 2020), l’un des favoris pour le Heisman Trophy, désormais junior et titulaire depuis 2019. Malgré un spring practice en dents de scie, le quarterback est devenu le vrai leader de cette attaque et ses qualités de passe en font un pion parfait dans le jeu de Harrell.

QB Kedon Slovis, USC – Crédit photo : Keith Birmingham, Pasadena Star-News

Si le jeune quarterback n’a pas été franchement aidé par une ligne offensive un peu à la ramasse l’an dernier en protection de passe, les choses devraient s’améliorer cette saison avec des joueurs plus expérimentés et une concurrence saine à plusieurs postes, notamment celui de right tackle où le vétéran OT Jalen McKenzie a été bousculé pendant le spring practice par le redshirt freshman OT Jonah Monheim, top prospect en 2019. Le rôle de left tackle, précédemment occupé par Austin Jackson puis Elijah Vera-Tucker, deux choix de premier tour à la draft NFL, échoira au freshman OT Courtland Ford qui s’est révélé au printemps et qui aura donc la lourde tâche de succéder aux deux superstars.

Beaucoup de talent au skill positions

Comme d’habitude, le groupe de receveurs des Trojans est blindé en qualité, et ce malgré les pertes d’Amon-Ra St. Brown et Tyler Vaughns, deux des cibles les plus prolifiques de Slovis ces deux dernières années. Heureusement, la vedette WR Drake London sera là, promue au rang de cible numéro un, épaulé par l’ancien prospect cinq étoiles WR Bru McCoy et WR KD Nixon, transféré de Colorado. Les freshmen WR Gary Bryant et WR Michael Jackson devraient également apporter leur pierre à l’édifice.

Enfin, le jeu au sol ne sera encore qu’un prétexte pour surprendre l’adversaire, alors qu’il n’est absolument pas au centre du système offensif des Trojans (97.3 yards au sol, #120 National). Surtout après les départs de RB Stephen Carr à Indiana et RB Markese Stepp à Nebraska. Il ne reste désormais que le vétéran RB Vavae Malepeai et RB Keaontay Ingram, débarqué en provenance de Texas cette saison, pour faire souffler Slovis et ses receveurs. L’un des deux devrait émerger comme coureur principal alors que Mike Jinks, coach des running backs, envisage de changer sa stratégie qui consistait à impliquer plusieurs joueurs dans la rotation. Un volte-face qui s’explique par les médiocres résultats des Trojans au sol en 2020.

USC ajoute le prospect #1 du recrutement 2021 à un solide front four

USC voulait take back the West (« re-conquérir l’Ouest ») cette année au niveau du recrutement et l’objectif numéro un, le prospect cinq étoiles numéro un du pays, DE Korey Foreman, a rejoint les Trojans après une intense cour de Clay Helton. Il devrait vraisemblablement entrer dans la rotation mais il n’est pas assuré d’un rôle de titulaire puisque DE Drake Jackson est la superstar de cette défense californienne, attendu au premier tour de la prochaine draft et déjà ultra dominant au spring practice, et que le vétéran DE Nick Figueroa a assuré en 2020.

DL Drake Jackson (#99), USC – Crédit photo : Sean M. Haffey/Getty Images

Le plus gros chantier défensif se trouve ainsi à l’intérieur de la ligne, après les départs de Jay Tufele et Marlon Tuipulotu pour la NFL, celui de Caleb Tremblay pour Tennessee, sans oublier l’absence sur blessure de DT Brandon Pili. Le coaching staff travaillera donc avec un groupe quasi inédit, renforcé par le transfuge d’Alabama DT Ishmael Sopsher (#5 DT, #47 National du recrutement 2019), ancien top prospect du Crimson Tide. Le redshirt freshman DT Jamar Sekona a quant à lui retourné le spring practice et la recrue quatre étoiles NT Jay Toia est déjà prêt physiquement pour le jeu universitaire. Avec en outre un DT Tuli Tuipulotu impressionnant au printemps, cette ligne défensive pourrait finalement s’avérer le point fort de la défense, contre toute attente.

Un backfield défensif déplûmé

À moins que la secondary ne continue sur sa lancée, en dépit du départ de Talanoa Hufanga pour la NFL. L’ancien Pac-12 Defensive Player of the Year laisse un vide énorme au sein de la défense des Trojans mais le vétéran S Isaiah Pola-Mao devrait assurer la succession, avec ses 121 plaquages et 5 interceptions en carrière. Le renfort de S Xavion Alford sera le bienvenu, dans un groupe de defensive backs qui inclut de nombreux cadors de Pac-12 ; l’ancien prospect cinq étoiles CB Chris Steele et CB Isaac Taylor-Stuart formeront l’une des paires les plus solides du pays, avec CB Greg Johnson ou encore DB Max Williams en soutien. Il faudra également compter sur le top prospect CB Ceyair Wright pour donner un coup de main régulier.

Le milieu de la défense sera tenu par les vétérans LB Ralen Goforth et LB Kana’i Mauga suite au départ de Palaie Gaoteote pour Ohio State. Goforth prendra donc la place de ce dernier, déjà auréolé d’une grosse expérience avec USC. Cette défense paraît en tout cas suffisamment équilibrée et expérimentée pour progresser sous la direction du defensive coordinator Todd Orlando, dans sa seconde année à LA, et s’imposer comme l’une des meilleures de la conférence. Du côté des Trojans, on espère évidemment faire mieux dans la red zone, le point faible en 2020, tout en conservant les habitudes de turnovers prises l’an passé.

S Isaiah Pola-Mao (#21), USC – Crédit photo : Harry How, Getty Images

Les Trojans ne manquent jamais de joueurs explosifs à faire évoluer sur retours de coups de pied et une solide rotation devrait s’établir, même si les titulaires dans l’exercice en 2020 sont tous partis, à l’exception de Gary Bryant.

Chez les spécialistes, l’Australien P Ben Griffiths sera de retour pour une troisième saison comme titulaire alors que sa moyenne de 46,4 yards par punt en 2020 est la meilleure à USC depuis 2003. Le sophomore K Parker Lewis sera le kicker des Trojans pour la seconde année consécutive, après avoir terminé 20e au rang national en field goals en tant que true freshman, avec 60% de touchbacks sur ses kickoffs. Pour finir, le vétéran LS Damon Johnson sera long snapper pour une cinquième saison en 2021.

Calendrier

Pour la première fois depuis 2009, les Trojans joueront tous leurs matches de saison régulière les samedis. En apparence accessible, ce calendrier ne le sera pas tant que ça, avec trois opposants hors-conférence tous classés dans le top 25 l’an dernier. Cependant, avec sept matches à domicile contre cinq à l’extérieur, USC espère bien profiter de l’avantage du terrain, bien que les déplacements à Notre Dame et Arizona State s’annoncent périlleux, avec de possibles surprises à Washington State, Colorado ou California, des équipes en forme récemment.

Si les Trojans éviteront Oregon et Washington au calendrier cette année, le match d’ouverture face au champion régnant de Mountain West San Jose State ne sera pas une partie de plaisir. En conférence, USC recevra Stanford, Oregon State, Utah, Arizona et UCLA, avant de conclure la saison régulière face à BYU, qui s’était imposé en 2019 contre les joueurs de Clay Helton.

La fac de LA peut espérer s’inviter en finale de conférence le 3 décembre à Las Vegas, même si les Trojans perdent une ou deux rencontres au calendrier, mais il faudra sans doute être quasi parfait pour accrocher l’une des quatre places disponibles pour des playoffs qui se jouent presque traditionnellement sans équipe de Pac-12.

Source : FBS schedules

Conclusion

Après une saison régulière 2020 réussie, conclue par cinq victoires en cinq matches, USC s’est écrasé en finale de conférence Pac-12 face à une équipe d’Oregon qui remplaçait Washington, privé de match pour cause de Covid. Cette année, avec un groupe expérimenté, un quarterback dans la meilleure forme de sa carrière et des systèmes de jeu bien établis, l’objectif est clair : remporter la conférence Pac-12. Il faudra déjà s’imposer au sein d’une division robuste, qui compte Arizona State, Utah et potentiellement UCLA comme outsiders sérieux.

Les Trojans espèrent ainsi faire du bruit au niveau national et se rapprocher d’une place en playoffs qui leur échappe depuis la création du CFP en 2014. Il faudra pour ça se montrer plus réguliers que lors des campagnes précédentes et éviter les erreurs de débutant de la part d’un coach dans sa sixième année à la tête du programme. En cas de nouvelle désillusion, Clay Helton devrait ainsi faire ses adieux à la cité des anges, pour le plus grand bonheur de fans qui n’attendent qu’une seule chose : le retour au premier plan national de USC.

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Coaching
  • Potentiel
4

Résumé

Points forts :
– Le meilleur quarterback de la Pac-12.
– De nombreux playmakers offensifs.
– Un front fort intimidant.

Points faibles :
– Une ligne offensive dysfonctionnelle.
– Un backfield défensif en chantier.
– Un coach condamné.

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