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Conférence Big Ten : objectif Playoffs !

Considérée comme la meilleure conférence du pays l’an dernier, la Big Ten a paradoxalement été écartée des playoffs en 2017. Ohio State, Penn State et Wisconsin sont les favoris pour lui permettre de faire son retour dans le dernier carré en 2018.

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Contradiction. Alors qu’elle fût probablement la meilleure conférence du pays l’an dernier, la Big Ten a été privée de playoffs. Avec deux défaites au compteur, les Buckeyes d’Ohio State, bien que champion de conférence, ont été négligés au profit du Crimson Tide d’Alabama (pourtant 2ème dans la division SEC West).

En devenant plus performante grâce à la progression de plusieurs de ses programmes, la Big Ten s’est mise dans une situation difficile où tout le monde peut battre tout le monde. Pas vraiment favorable pour présenter un candidat aux playoffs avec un bilan reluisant. Un vrai problème pour une Big Ten en plein essor.

La conférence Big 12 a perdu de nombreux playmakers dont le plus célèbre d’entre-eux, QB Baker Mayfield, et la conférence Pac-12 est toujours à la recherche de sa gloire passée. Ainsi, la porte s’est peut-être ré-ouverte pour la Big Ten. Toutefois, le problème reste entier : avec 5 équipes considérées comme des prétendantes légitimes à une place en playoffs, la Big Ten pourrait encore se cannibaliser. On rappelle qu’aucune équipe avec deux défaites n’a participé au College Football Playoff.

Prédictions 2018 dans la conférence Big Ten

Champion 2018 : Ohio State.
MVP : RB Jonathan Taylor, Wisconsin.
Meilleur joueur offensif : QB Trace McSorley, Penn State.
Meilleur joueur défensif : DE Nick Bosa, Ohio State.
Freshman de l’année : LB Micah Parsons, Penn State.
Prospects NFL à suivre : QB Shea Patterson (Michigan), QB Clayton Thorson (Northwestern), WR Parris Campbell (Ohio State), OG Beau Benzschawel (Wisconsin), OG Michael Jordan (Ohio State), OT David Edwards (Wisconsin), DE Nick Bosa (Ohio State), DE Rashan Gary (Michigan), DE Anthony Nelson (Iowa), S Khaleke Hudson (Michigan).

Du 28 juillet au 2 aout 2018, The Blue Pennant vous proposera les présentations des principaux programmes de la conférence Big Ten :
– Iowa Hawkeyes
– Michigan Wolverines
– Michigan State Spartans
– Nebraska Cornhuskers
– Ohio State Buckeyes
– Penn State Nittany Lions
– Wisconsin Badgers

Tour d’horizon dans la conférence Big Ten

La meilleure conférence du pays ?

Il n’y a pas si longtemps la conférence Big Ten était la risée de tous les fans de College Football. Tout a changé lorsque Urban Meyer a pris les rênes du programme d’Ohio State, en 2011. Alors qu’elle avait des difficultés à recruter des joueurs talentueux en dehors de sa zone d’influence géographique et qu’elle se faisait régulièrement martyriser par des programmes du Group of Five, la Big Ten commença à retrouver une certaine respectabilité. Jim Harbaugh (Michigan), James Franklin (Penn State), Paul Chryst (Wisconsin), PJ Fleck (Minnesota), Jeff Brohm (Purdue) et Scott Frost (Nebraska) ont rejoint des coachs réputés comme Mark Dantonio (Michigan State) ou Kirk Ferentz (Iowa).

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En à peine 5 ans, le Big Ten a fait son retour parmi l’élite nationale devenant, pour certains observateurs, la meilleure conférence du pays. En 2017, trois équipes (Ohio State, Wisconsin, Penn State) ont terminé dans le Top 8 du dernier classement AP Top 25 pour la première fois depuis 2009 et sans un effondrement de Michigan face à South Carolina, la Big Ten aurait conclu sa saison de bowls avec un bilan parfait de 8-0.

La Big Ten sait garder ses talents

106 étudiants-athlètes éligibles (underclassmen) ont fait le choix de quitter leur université pour se présenter à la draft NFL du printemps dernier. Et la Big Ten a été épargnée. Certes, le MVP offensif de la saison 2017 (RB Saquon Barkley, Penn State) est parti. Le tandem de défenseurs des Buckeyes, Sam Hubbard et Denzel Ward, ont quitté le campus de Columbus (Ohio) mais le total de 13 underclassmen est nettement moindre que les 23 de la SEC, par exemple. Ainsi, Ohio State pourra compter sur le retour inattendu de DT Dre’Mont Jones, WR Parris Campbell et WR Johnnie Dixon. À Penn State, RB Saquon Barkley a été le seul à quitter le campus prématurément. Le meilleur quarterback du pays, Trace McSorley, est fidèle au poste à la tête de l’attaque des Nittany Lions. Même chose à Wisconsin, LB TJ Edwards, OL Beau Benzschawel et OL Michael Deiter sont de retour au sein de la meilleure ligne offensive du pays pour protéger le phénomène RB Jonathan Taylor.

Ohio state au-dessus du lot ?

Malgré les pertes de QB J.T. Barrett et de plusieurs joueurs précieux en attaque et en défense, la troupe d’Urban Meyer reste la plus talentueuse de la conférence… et de loin. Des classes de recrutement successives exceptionnelles permettent au coach des Buckeyes de recharger rapidement les batteries. Excellent face à Michigan l’an passé, QB Dwayne Haskins est promis à un bel avenir aux côtés de RB JK Dobbins, de RB Mike Weber et d’une pléthore de receveurs. Défensivement, la ligne est probablement la 2ème meilleure du pays derrière celle de Clemson et le secondary est bourré talent (DB Kendall Sheffield, S Jordan Fuller, CB Jeffrey Okudah). Les Buckeyes seront encore l’équipe à battre en 2018.

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Jim Harbaugh sous pression

Après avoir atteint le plateau des 10 victoires lors de ses deux premières saisons à Ann Arbor, coach Harbaugh a régressé l’an dernier (bilan de 8-5). Depuis l’arrivée de l’ancien coach de Stanford, les Wolverines n’ont jamais fait mieux que terminer 3ème de la division Big Ten East. La Direction athlétique de Michigan n’a pas accordé un contrat de 7.5 millions de $ par année pour terminer 3ème de division. C’est donc avec le sens de l’urgence que Jim Harbaugh tentera de détrôner Ohio State. Pour y parvenir, il a convaincu l’ancien prospect 5-étoiles, QB Shea Patterson, de quitter Ole Miss pour se joindre à une attaque prometteuse (RB Karan Higdon, WR Tarik Black, WR Donovan Peoples-Jones). Est-ce que ce sera suffisant pour sauver sa tête ?

Le match de l’année

Ohio State @ Penn State
le 29 septembre 2018
Organisé plus tôt qu’à l’habitude, cette opposition entre les Buckeyes et les Nittany Lions a décidé du sort de la redoutable division Big Ten East lors des deux dernières saisons et le vainqueur de ce choc a remporté le titre de champion de conférence par la suite. Tout indique qu’Ohio State et Penn State seront encore aux avant-postes en 2018. Le vainqueur de ce match prendra assurément une option sur une participation à la finale de conférence Big Ten.

Calendrier complet de la conférence Big Ten

Nos prédictions

Division East

1. Ohio State Buckeyes

En 2017 : 12-2, 8-1 Big Ten. Champion de conférence Big Ten.
Prédiction : 12-1, 8-1 Big Ten. Champion de conférence Big Ten.
Match décisif : à Penn State, 29 septembre.
Joueurs-clés partis : QB J.T. Barrett, C Billy Price, CB Denzel Ward.
Joueurs à suivre : QB Dwayne Haskins, RB JK Dobbins, WR Paris Campbell, DL Nick Bosa, DT Dre’Mont Jones, DL Chase Young, CB Kendall Sheffield, S Jordan Fuller.
Future star : CB Jeffrey Okudah.

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Malgré la perte de QB J.T. Barrett et de nombreux playmakers en attaque et en défense, Ohio State sera encore la référence dans la Big Ten. Le talent pur est partout dans l’effectif mais coach Urban Meyer devra néanmoins gérer l’après-J.T. Barrett en donnant les clés du secteur offensif à l’inexpérimenté QB Dwayne Haskins et en trouvant un successeur à C Billy Price. Toutefois, les playmakers offensifs ne manquent pas (RB JK Dobbins, RB Mike Weber, WR Parris Campbell, WR KJ Hill). Comme souvent à Ohio State, la défense est pétri de talent sur la ligne et sur le backfield défensif. DE Nick Bosa et DT Dre’Mont Jones forment un duo terrifiant tandis que CB Damon Arnette, SS Jordan Fuller et la star annoncée CB Jeffrey Okudah devraient permettre aux Buckeyes d’être encore solides défensivement malgré quelques inquiétudes concernant le second rideau. Seul un calendrier difficile (à Penn State et à Michigan State) semble pouvoir empêcher Ohio State de conserver son titre de champion de conférence.

2. Penn State Nittany Lions

En 2017 : 11-2, 7-2 Big Ten.
Prédiction : 10-2, 7-2 Big Ten.
Match décisif : contre Michigan State, le 13 octobre.
Joueurs-clés partis : RB Saquon Barkley, TE Mike Gesicki, FS Marcus Allen.
Joueurs à suivre : QB Trace McSorley, RB Mike Sanders, WR Juwon Johnson, C Connor McGovern, DT Ryan Bates, DE Shareef Miller, CB Amani Oruwariye.
Future star : DE Micah Parsons.

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Les coups de génie de RB Saquon Barkley manqueront aux Nittany Lions mais ils seront encore de sérieux candidats au titre de champion de conférence Big Ten en raison des excellentes promotions de recrues de coach James Franklin lors des dernières années. La ligne offensive a plus de talent et de profondeur que jamais ce qui réjouira le meilleur quarterback du pays, QB Trace McSorley. Défensivement, il y a quelques interrogations mais le retour de CB John Reid (blessé en 2017) et l’émergence annoncée du prospect 5-étoiles LB Micah Parsons devraient permettre aux Nittany Lions de tenir le choc. Penn State jouera tous ses gros matchs à domicile (Michigan State, Ohio State, Wisconsin) ce qui pourrait apporter aux Nittany Lions un avantage décisif.

3. Michigan State Spartans

En 2017 : 10-3, 7-2 Big Ten.
Prédiction : 9-3, 6-3 Big Ten.
Match décisif : à Penn State, le 13 octobre.
Joueurs-clés partis : C Brian Allen, WR Hunter Rison, LB Chris Frey.
Joueurs à suivre : QB Brian Lewerke, RB LJ Scott, WR Cody White, WR Felton Davis, DT Raequan Williams, LB Joe Bachie, CB Josiah Scott, S David Dowell.
Future star : RB Connor Heyward.

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Bonne nouvelle pour les Spartans : le retour de 19 titulaires d’une équipe qui a remporté 10 victoires en 2017 et qui possède tous les éléments pour jouer les premiers rôles dans la Big Ten en 2018. Mauvaise nouvelle : Michigan State évolue dans une division East aujourd’hui considérée comme la plus compétitive du pays. Afin d’être de réels prétendants au titre de conférence et à une place en College Football Playoff, Michigan State devra être plus agressif dans le jeu aérien et plus discipliné dans le jeu au sol. QB Brian Lewerke a démontré tout son talent en fin de saison dernière et il pourrait porter encore une fois son équipe à partir de septembre prochain. Défensivement, les Spartans n’ont accordé que 297 yards en moyenne par match l’an dernier (#7 du pays) et tous les leaders de ce côté du ballon (DT Raequan Williams, LB Joe Bachie, CB Josiah Scott, S David Dowell) sont de retour en 2018. Avec un calendrier plutôt favorable (Ohio State et Michigan à domicile, pas de match face à Wisconsin), Michigan State est l’ultime outsider pour remporter le titre de conférence Big Ten.

4. Michigan Wolverines

En 2017 : 8-5, 5-4 Big Ten.
Prédiction : 9-3, 6-3 Big Ten.
Match décisif : à Penn State, 10 novembre.
Joueurs-clés partis : LT Mason Cole, DT Maurice Hurst, LB Mike McCray.
Joueurs à suivre : QB Shea Patterson, RB Karan Higdon, WR Donovan Peoples-Jones, WR Tarik Black, TE Sean McKeon, C Cesar Ruiz, DL Rashan Gary, LB Devin Bush, DB Lavert Hill.
Future star : DT Michael Dwumfour.

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C’est une saison cruciale pour coach Jim Harbaugh dont le bilan face aux trois autres ténors de la division East (Ohio State, Michigan State, Penn State) est très insuffisant (3-6). Encore une fois, les Wolverines seront avant tout dominant en défense (la meilleure du pays ?) grâce à la présence de deux des meilleurs joueurs au niveau national, tout poste confondu, DE Rashan Gary et LB Devin Bush. Si cette équipe parvient à trouver son identité et son rythme en attaque, elle peut légitimement avoir l’ambition d’une participation au College Football Playoff. Pour y parvenir, Jim Harbaugh a convaincu le junior QB Shea Patterson de quitter Ole Miss pour rejoindre Ann Arbor (Michigan) via un transfert. L’ancien Rebel devra être mieux protégé par une ligne offensive décevante l’an dernier. Le calendrier des Wolverines sera épique (à Notre Dame, à Wisconsin, à Michigan State, à Ohio State !!!). Ce groupe de joueurs est-il capable d’enchainer les big games en déplacement. On doute encore.

5. Maryland Terrapins

En 2017 : 4-8, 2-7 Big Ten.
Prédiction : 6-6, 4-5 Big Ten.
Match décisif : à Indiana, le 10 novembre.
Joueurs-clés partis : WR DJ Moore, MLB Jermaine Carter Jr, CB JC Jackson.
Joueurs à suivre : QB Kasim Hill, RG Ty Johnson, WR Taivon Jacobs, LT Derwin Gray, RB Terrance Davis, DE Jesse Aniebonam, MLB Tre Watson, NB Antoine Brooks, FS Darnell Savage.
Future star : OT Marcus Minor.

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Les blessures au poste de quarterback ont ruiné la saison 2017 des Terrapins qui avait pourtant bien débuté par un succès retentissant à Texas et un bilan de 3-1 après 4 matchs. Maryland a finalement perdu 7 de ses 8 derniers matchs. Si les joueurs-clés des Terrapins parviennent à se tenir loin de l’infirmerie, Maryland pourrait être l’une des équipes de la Big Ten ayant le plus progressée. Les 5 titulaires de la ligne offensive sont de retour ce qui devrait permettre au tandem RB Ty Johnson/RB Lorenzo Harrison de poursuivre leur développement. C’est toujours l’incertitude concernant l’identité du quarterback titulaire, QB Tyrell Pigrome et QB Kasim Hill étant en concurrence après avoir réussi des coups d’éclat en 2017 avant de se blesser. Le retour de blessure de DE Jesse Aniebonam fera du bien à un pass rush anémique l’an passé. Dans une division East surchargée, Maryland a peu de marge de progression mais une participation à un bowl est dans les cordes de la troupe de coach DJ Durkin.

6. Indiana Hoosiers

En 2017 : 5-7, 2-7 Big Ten.
Prédiction : 6-6, 3-6 Big Ten.
Match décisif : contre Maryland, 10 novembre.
Joueurs-clés partis : WR Simmie Cobbs, LB Tegray Scales, LB Chris Covington.
Joueurs à suivre : QB Peyton Ramsey, QB Brandon Dawkins, RB Morgan Ellison, WR Nick Westbrook, OL Wes Martin, DL Jacob Robinson, DB Marcelino Ball.
Future star : WR Whop Philyor.

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Pour sa première saison à la tête des Hoosiers, tout n’a pas été rose pour coach Tom Allen. Indiana a souffert de nombreuses blessures et l’équipe du campus de Bloomington a subi 4 défaites par moins de 8 points au cours d’un calendrier 2017 infernal. En 2018, ce calendrier est plus favorable mais il faudra que des playmakers émergent rapidement des deux côtés de la ligne de scrimmage pour réussir à atteindre une participation à un bowl. Surprenante l’an passé, la défense a limité ses adversaires à une moyenne de 340.1 yards par matchs (#27 du pays). Toutefois, elle devra garder le rythme sans son leader, LB Tegray Scales. L’attaque devra également faire mieux que la saison dernière (26.8 points par match, #78 du pays). L’arrivée de l’ancien quarterback d’Arizona State, QB Brandon Dawkins, pourrait mettre le titulaire QB Peyton Ramsey sous pression et redonner de l’énergie à ce secteur. Le jeu aérien bénéficiera du retour attendu de WR Nick Westbrook qui devrait succéder à Simmie Cobbs comme cible #1 après avoir manqué l’intégralité de la saison passée.

7. Rutgers Scarlet Knights

En 2017 : 4-8, 3-6 Big Ten.
Prédiction : 4-8, 1-8 Big Ten.
Match décisif : Indiana, le 29 septembre.
Joueurs-clés partis : RB Gus Edwards, WR Janarion Grant, DE Kemoko Turay.
Joueurs à suivre : QB Arthur Sitkowski, RB Raheem Blackshear, WR Bo Melton, TE Jerome Washington, DT Jon Bateky, LB Trevor Morris, LB Deonte Roberts, CB Blessuan Austin, CB Isaiah Wharton.
Future star : RB Raheem Blackshear.

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Après une première saison de coach David Ash inquiétante en 2016 (2-10), Rutgers s’est montré en net progrès l’an passé en remportant 4 victoires dont 3 face à des adversaires de la Big Ten. Si le programme du New Jersey est sur la bonne voie, il ne sera pas facile de faire mieux que l’an passé. John McNulty est le 9ème coordinateur offensif des Scarlet Knights lors des… 9 dernières saisons. Il hérite d’une attaque qui n’a réussi que 13.8 points en moyenne lors des matchs intra-conférence. Encore une fois, c’est l’incertitude au poste de quarterback (Arthur Sitkowski ou Giovannu Rescigno ?). En défense, les progrès ont été énormes l’an dernier (de 37.5 points en moyenne par match à 28.3). Avec le retour de 8 titulaires, c’est par ce secteur défensif que les victoires de Rutgers passeront en 2018. Le programme est sur la bonne voie mais ce sera encore un peu juste pour une qualification pour un bowl.

Division West

1. Wisconsin Badgers

En 2017 : 13-1, 9-0 Big Ten. Champion de division Big Ten West.
Prédiction : 10-3, 7-2 Big Ten. Champion de division Big Ten West..
Match décisif : à Iowa, le 22 septembre.
Joueurs-clés partis : TE Troy Fumagalli, DE Alec James, CB Nick Nelson.
Joueurs à suivre : QB Alex Hornibrook, RB Jonathan Taylor, WR Quintez Cephus, OL Michael Delter, LT David Edwards, LB Ryan Connelly, LB TJ Edwards, S D’Cota Dixon.
Future star : CB Dontye Carriere-Williams.

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Menés par une défense étouffante (13.9 points accordés par match), les Badgers n’étaient finalement qu’à une seule victoire d’une participation au College Football Playoff et une baisse de régime n’est pas attendu en 2018. Certes, le coordinateur défensif Jim Leonhard aura le défi de rebâtir l’extérieur du second rideau et le backfield défensif mais Wisconsin possède suffisamment de talent en attaque pour compenser pendant la période de transition. Avec la présence de QB Alex Hornibrook, le phénoménal sophomore RB Jonathan Taylor (1977 yards au sol en 2017) et un groupe de receveurs fourni, cette attaque est la plus équilibrée depuis l’arrivée de coach Paul Chryst à Wisconsin. Finalement, seul un calendrier difficile (déplacement à Penn State, Iowa et Michigan) pourrait être un obstacle à un 4ème titre de champion de division West en 5 ans.

2. Iowa Hawkeyes

En 2017 : 8-5, 4-5 Big Ten.
Prédiction : 8-4, 5-4 Big Ten.
Match décisif : contre Wisconsin, le 22 septembre.
Joueurs-clés partis : C James Daniels, LB Josey Jewell, CB Josh Jackson.
Joueurs à suivre : QB Nate Stanley, WR Nick Easley, TE Noah Fant, OT Tristan Wirf, DE Anthony Nelson, DE Parker Heese, DE A.J. Epenesa, S Amani Hooker.
Future star : WR Brandon Smith.

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Si les Hawkeyes sont peut-être moins talentueux que les Badgers sur le papier, Iowa est probablement l’équipe la plus menaçante pour le champion de division West en titre, Wisconsin. Les Hawkeyes accueillent les Badgers dans leur Kinnick Stadium (22 septembre) et ils ne croiseront pas trois des quatre meilleures équipes de la redoutable Big Ten East (Penn State mais pas Ohio State, Michigan State et Michigan). Pour sa 2ème saison comme titulaire, QB Nate Stanley pourrait s’affirmer comme l’un des meilleurs joueurs de la conférence à son poste. Toutefois, Iowa misera toujours, avant tout, sur son jeu au sol. Défensivement, les Hawkeyes ont perdu deux leaders en LB Josey Jewell et CB Josh Jackson. Trouver des playmakers sera l’un des défis de coach Kirk Ferentz au sein d’une défense redoutable sur le front four grâce à la présence de DE Anthony Nelson, DE Parker Hesse et DE E.J. Epenesa. Un calendrier favorable pourrait permettre à ces combatifs Hawkeyes de flirter avec les 10 victoires.

3. Purdue Boilermakers

En 2017 : 7-6, 4-5 Big Ten.
Prédiction : 7-5, 5-4 Big Ten.
Match décisif : contre Iowa, le 3 novembre.
Joueurs-clés partis : WR Anthony Mahoungou, OT David Steinmetz, LB Ja’Whaun Bentley, CB Da’wan Hunte.
Joueurs à suivre : QB David Blough, QB Elijah Sindelar, RB Markell Jones, RB Tario Fuller, WR Rondale Moore, TE Brycen Hopkins, LB Markus Bailey, S Jacob Thieneman.
Future star : WR Rondale Moore.

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La première saison de coach Jeff Brohm à la tête des Boilermakers aura été un franc succès : après n’avoir remporté que 9 matchs lors des 4 saisons précédentes, Purdue a conclu sa campagne 2017 avec un encourageant bilan de 7-6. La capacité de l’ancien coach de Western Kentucky de maximiser le talent de ses joueurs a encore frappé et il devra encore faire de la magie en 2018 en raison du départ de plusieurs cadres (WR Anthony Mahoungou, LB Ja’Whaun Bentley, CB Da’Wan Hunte). Derrière une ligne offensive expérimentée, les deux quarterbacks, QB David Blough et QB Elijah Sindelar, pourraient continuer de se partager le temps de jeu. Cela avait bien fonctionné l’an dernier même si de nouveaux receveurs devront émerger en 2018. Défensivement, le junior MLB Markus Bailey aura un rôle primordial en tentant d’assumer le leadership du néo-Patriot, LB Ja’Whaun Bentley. Si les Boilermakers devront affronter Ohio State et Michigan State en match crossover, ils auront l’avantage de jouer leurs 4 premiers matchs à domicile et recevoir leurs concurrents directs dans la division West (Iowa et Northwestern) dans leur Ross-Ade Stadium.

4. Northwestern Wildcats

En 2017 : 10-3, 7-2 Big Ten.
Prédiction : 6-6, 3-6 Big Ten.
Match décisif : contre Nebraska, le 13 octobre.
Joueurs-clés partis : RB Justin Jackson, DT Tyler Lancaster, S Godwin Igwebuike.
Joueurs à suivre : QB Clayton Thorson, RB Jeremy Larkin, WR Bennett Skowronek, DT Jordan Thompson, DE Joe Gaziano, LB Paddy Fisher, CB Montre Hartage, KR Solomon Vault.
Future star : WR Berkeley Holman.

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Northwestern est probablement l’équipe la plus imprévisible de la conférence Big Ten. Le senior QB Clayton Thorson revient pour une dernière saison au niveau NCAA après avoir subi une sérieuse blessure du genou l’an passé. Le flou règne autour de sa participation au début de saison des Wildcats. S’il parvient à retrouver toutes ses capacités, Northwestern sera dans la course à la 2ème place de la division West. Sans leur quarterback vedette, les Wildcats lutteront peut-être pour se qualifier pour un bowl. En plus de l’incertitude concernant le poste de QB, coach Pat Fitzgerald devra trouver un successeur au productif RB Justin Jackson et il devra également reconstruire le backfield défensif. Et pour ne rien arranger, le calendrier 2018 des Wildcats ne leur est pas favorable. Northwestern débute sa saison à Purdue dans un match déjà décisif, puis sera opposé à Notre Dame et Duke en match inter-conférence. Les Wildcats devront aussi affronter Michigan et Michigan State en match crossover. Une participation à un bowl semble un objectif raisonnable mais le retour de QB Clayton Thorson à son meilleur niveau pourrait permettre à NU de rester le plus dangereux concurrent de Wisconsin dans la division West.

5. Nebraska Cornhuskers

En 2017 : 4-8, 3-6 Big Ten.
Prédiction : 6-6, 3-6 Big Ten.
Match décisif : à Northwestern, le 13 octobre.
Joueurs-clés partis : WR De’Mornay Piersen-El, LB Chris Weber, S Joshua Kalu.
Joueurs à suivre : RB Greg Bell, WR Stanley Morgan, WR JD Spielman, LG Jerald Foster, DE Carlos Davis, LB Will Honas, S Aaron Williams, P Caleb Lightbourn.
Future star : WR Miles Jones.

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De l’élite du College Football, Nebraska est rentré dans le rang depuis plus d’une décennie mais l’arrivée de l’ancien Husker, coach Scott Frost, a ranimé la flamme du côté de Lincoln. Si l’optimisme est de rigueur, de nombreuses interrogations persistent d’autant que le nouvel head coach devra gérer une transition de style de jeu en attaque et en défense. Le true freshman QB Adrian Martinez pourrait avoir la confiance de l’ancien coach de UCF. Il bénéficiera de la présence de playmakers autour de lui à commencer par WR Stanley Morgan et RB Greg Bell mais d’autres leaders devront apparaitre. Le chantier est énorme en défense après une saison 2017 catastrophique (36.4 points accordés par match, #116 du pays). Et le calendrier ne sera pas de tout repos, les Huskers devant affronter trois des quatre ténors de la division Big Ten East en match crossover en plus de déplacements à Wisconsin, Iowa et Northwestern ! Une qualification pour un bowl serait déjà un belle satisfaction pour la 1ère saison de Scott Frost.

6. Minnesota Golden Gophers

En 2017 : 5-7, 2-7 Big Ten.
Prédiction : 6-6, 3-6 Big Ten.
Match décisif : à Nebraska, le 20 octobre.
Joueurs-clés partis : RB Shannon Brooks, DT Steven Richardson, LB Jon Celestin.
Joueurs à suivre : RB Rodney Smith, WR Tyler Johnson, RG Conner Olson, OT Donnell Greene, DE Carter Coughlin, LB Kamal Martin, LB Thomas Barber, CB Antonio Shenault, S Jacob Huff, S Antonio Winfield Jr.
Future star : WR Rashod Bateman.

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PJ Fleck fera-t-il aussi bien qu’avec son ancienne équipe (Western Michigan) lorsqu’il remporta 7 victoires de plus entre sa 1ère et sa 2ème année comme head coach. On n’y croit pas même si des progrès pourraient être visibles. Les espoirs de participation à un bowl seront probablement entre les mains du quarterback (les Gophers n’ont réussi que 7 TD à la passe en match de conférence la saison dernière). Or, QB Tanner Morgan et QB Vic Viramontes n’ont aucune expérience au niveau FBS… comme la ligne offensive qui ne compte qu’un seul titulaire de retour. Autour de WR Tyler Johnson et RB Rodney Smith, d’autres playmakers devront émerger. Mené par LB Thomas Barber, la défense s’est montrée solide l’an dernier (346 yards accordés par match, #30 du pays) mais elle ne pourra pas suffire sans une nette amélioration en attaque (308 yards en moyenne par match, #123 du pays). Patience sera encore demandée aux fans de Minnesota.

7. Illinois Fighting Illini

En 2017 : 3-9, 0-9 Big Ten.
Prédiction : 3-9, 1-8 Big Ten.
Match décisif : contre Minnesota, le 3 novembre.
Joueurs-clés partis : QB Jeff George, WR Malik Turner, OL Christian DiLaurio.
Joueurs à suivre : WR Mikey Dudek, WR Ricky Smalling, TE Louis Dorsey, OG Nick Allegretti, DE Bobby Roundtree, DT Tymir Oliver, LB Del’Shawn Phillips, CB Nate Hobbs.
Future star : WR Ricky Smalling.

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Peu d’amélioration depuis l’arrivée de coach Lovie Smith, il y a deux ans : un total de 5 victoires en deux saisons et aucun succès en match de conférence Big Ten l’an dernier. Pour sa 3ème saison à la tête des Fighting Ilini, on s’attend à ce que l’équipe franchisse un cap d’autant que l’ancien coach des Bears de Chicago avait misé sur un groupe jeune à son arrivée; groupe qui devrait atteindre sa maturité en 2018. Toutefois, Illinois est toujours à la recherche de son quarterback. Le nouveau coordinateur offensif Rod Smith fera-t-il confiance en l’ancien joueur de Nebraska et Virginia Tech, QB AJ Bush, ou donnera-t-il les clés de l’attaque à l’un des trois QBs freshmen ? Si la défense a beaucoup souffert l’an passé (218.5 yards accordés au sol, #117 du pays), elle pourra compter sur le retour de 7 titulaires. Mais sans une amélioration importante en attaque (15.4 points par match en 2017, #127 du pays), les Fighting Illini seront condamnés à la dernière place de la division West.

Fondateur et rédacteur en chef de The Blue Pennant, Morgan Lagrée couvre le College Football depuis plus de 10 ans. En 2016, Morgan fût le premier reporter à couvrir le CFP National Championship Game pour un média francophone. Il co-anime le Podcast Bowl. Expert NFL et NBA. Grand amateur de la NHL. Fan ultime des Red Sox de Boston (MLB). Ancien étudiant de l'université McGill. #Redmen4Life

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Jour de match : le programme de la week 8

Big Ten is back ! #5 Ohio State, #6 Penn State, #14 Wisconsin, #18 Michigan, #23 Minnesota sont de retour cette semaine !

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Crédit photo : Jamie Sabau/Getty Images

Big Ten is back !

Après avoir annoncé le report de ses compétitions automnales au mois d’aout dernier, la conférence Big Ten est finalement revenue sur sa décision (pour le football) et c’est ce week-end qu’elle donne le coup d’envoi d’une saison 2020 écourtée dont la calendrier a été réduit à 8 matchs intra-conférence.

#14 Wisconsin et Illinois ouvriront le bal dès vendredi soir tandis que le match #5 Ohio State vs Nebraska, suivi du rivalry game entre #23 Minnesota et #18 Michigan seront les moments forts de cette kickoff week pour la Big Ten.

Cette week 8 marque également le début de la saison dans la Mountain West, le favori Boise State accueillant Utah State sur son Smurf Turf.

En plus du match Minnesota-Michigan, deux autres affrontements entre équipes classées seront au programme ce week-end. #6 Oklahoma State reçoit #17 Iowa State dans ce qui pourrait bien être une répétition de la finale de conférence Big 12 et à Chapel Hill, #14 North Carolina et #23 North Carolina State seront opposés pour la 110ème édition d’une rivalité bouillante. Cette 8ème semaine de la saison aura des allures de Rivalry Week puisque #20 Kansas State reçoit Kansas lors du classique Sunflower Showdown.

À noter qu’à chaque fois lors des 4 dernières semaines, au moins une équipe du Top 10 a été battue par une équipe non-classée… Quelle sera la victime de la week 8 ? #2 Alabama à Tennessee ? #3 Notre Dame à Pittsburgh ? #8 Penn State à Indiana ?

Pour tout savoir de la week 8, suivez-le guide !

RB Spencer Sanders (#3), Oklahoma State – Crédit photo : SI

L’affiche de la semaine

#17 Iowa State (3-1) @ #6 Oklahoma State (3-0)

Où ? Boone Pickens Stadium, Stillwater, Oklahoma
Quand ? Samedi 24 octobre à 15h30 (21h30 en France)

Les Cowboys de #6 Oklahoma State et les Cyclones de #17 Iowa State sont peut-être les deux meilleures équipes de la conférence Big 12 depuis septembre dernier. #6 Oklahoma State, qui n’a pas joué depuis le 3 octobre, représente sans doute le dernier espoir de la Big 12 d’envoyer un de ses représentants en playoffs. Défaite interdite pour des Cowboys qui pourront compter sur le retour de blessure de QB Spencer Sanders. Face à la solide défense des Cowboys, RB Breece Hall et QB Brock Purdy ont une occasion en or de faire oublier la défaite surprise de #17 Iowa State face à Louisiana. Dans ce duel qui s’annonce serré, la clé du match sera surement la bataille des turnovers.
Pronostic : Iowa State 24, Oklahoma State 23.

Appalachian State football – Crédit photo : AppStateSports.com

Jeudi 22 octobre 2020

À partir de 01h30

Arkansas State (3-2) @ Appalachian State (2-1)

Où ? Kidd Brewer Stadium, Boone, Virginia occidentale
Quand ? Jeudi 23 octobre 2020 à 19h30 (01h30 en France)

Ça fait presque un mois qu’Appalachian State a joué son dernier match. Les Mountaineers savent qu’ils devront ralentir le jeu aérien d’Arkansas State qui a réussi 551 yards à la passe et 8 TD lors de son dernier match, contre Georgia State. RB Daetrich Harrington et le jeu au sol d’Appalachian State devraient faire la différence et ainsi permettre aux Mountaineers de retrouver le chemin de la victoire après leur défaite à Marshall.
Pronostic : Appalachian State 38, Arkansas State 28.

Crédit photo : Fred Zwicky, UI Public Affairs

Vendredi 23 octobre 2020

À partir de 01h00

Illinois (0-0) @ #14 Wisconsin (0-0)

Où ? Camp Randall Stadium, Madison, Wisconsin
Quand ? Vendredi 24 octobre 2020 à 20h00 (02h00 en France)

Début de l’ère QB Graham Mertz à Wisconsin suite à la blessure de QB Jack Coan. Le quarterback prodige des Badgers devra faire ses premiers pas sans RB Jonathan Taylor et WR Quintez Cephus, qui jouent désormais en NFL. Du côté d’Illinois, QB Brandon Peters et WR Josh Imatorbhebhe sont de retour après avoir infligé une défaite surprise aux Badgers l’an passé. Bis repetita ?
Pronostic : Wisconsin 34, Illinois 20.

Autres matchs à partir de 01h00

– Jacksonville State @ Florida International (01h00 en France)
– Tulsa @ South Florida (01h00 en France)
– Louisiana @ UAB (01h00 en France)

QB Justin Fields, Ohio State – Crédit photo : Steven Branscombe/Getty Images

Samedi 24 octobre 2020

À partir de 18h00

Nebraska (0-0) @ #5 Ohio State (0-0)

Où ? Ohio Stadium, Columbus, Ohio
Quand ? Samedi 24 octobre à 12h00 (18h00 en France)

Nebraska a été au premier rang de la contestation à travers la conférence Big Ten lorsque cette dernière a annoncé le report de sa saison de football au printemps. Du coup, cadeau : les Cornhuskers ont récupéré #5 Ohio State à Columbus pour débuter une saison qui se veut celle de la concrétisation pour coach Scott Frost. Nebraska reste sur un bilan de 9-15 lors des deux dernières saisons et les Cornhuskers n’ont pas rendu une fiche positive depuis 2016. De leur côté, les Buckeyes de #5 Ohio State restent sur une saison régulière 2019 invaincue. La courte défaite contre #1 Clemson en 1/2 finale des playoffs a donné un gout amer à l’intersaison. QB Justin Fields voudra débuter sa saison par une mise au point. Ça pourrait être douloureux pour Nebraska.
Pronostic : Ohio State 45, Nebraska 17.

#23 North Carolina State (4-1) @ #14 North Carolina (3-1)

Où ? Kenan Stadium, Chapel Hill, Caroline du Nord
Quand ? Samedi 24 octobre à 12h00 (18h00 en France)

On attendait avec impatience le duel à distance entre QB Sam Howell et QB Devin Leary… le quarterback de NC State sera finalement absent en raison d’une fracture de la jambe. La défense et le pass rush du Wolfpack ne suffiront peut-être pas pour faire subir aux Tar Heels une seconde défaite d’affilée après leur revers surprise à Florida State. L’an passé, North Carolina s’était imposé 41-10.
Pronostic : North Carolina 38, North Carolina State 17.

Autres matchs à partir de 18h00

– Syracuse @ #1 Clemson (18h00 en France)
– Kansas @ #20 Kansas State (18h00 en France)
– Florida Atlantic @ #22 Marshall (20h30 en France)
– Georgia Southern @ #25 Coastal Carolina (18h00 en France)
– Auburn @ Ole Miss (18h00 en France)
– TCU @ Oklahoma (18h00 en France)
– Temple @ Memphis (18h00 en France)
– Florida State @ Louisville (18h00 en France)
– Rutgers @ Michigan State (18h00 en France)
– Tulane @ UCF (20h00 en France)

WR Jaylen Waddle (#17), Alabama – Crédit photo : Donald Page, Getty Images

À partir de 21h30

#2 Alabama (4-0) @ Tennessee (2-2)

Où ? Neyland Stadium, Knoxville, Tennessee
Quand ? Samedi 24 octobre à 15h30 (21h30 en France)

L’attaque du Crimson Tide de #2 Alabama est irresistible depuis le début de la saison. QB Mac Jones marche dans les pas de Tua Tagovailoa et WR Jaylen Waddle, WR DeVonta Smith et RB Najee Harris semblent tout simplement inarrêtables. Le jeu au sol de Tennessee pourra-t-il profiter de la seule faille de Bama : la défense contre la course ? Nah. Le Crimson Tide en route vers une 14ème victoire contre son rival historique.
Pronostic : Alabama 45, Tennessee 17.

#3 Notre Dame (4-0) @ Pittsburgh (2-2)

Où ? Heinz Field, Pittsburgh, Pennsylvanie
Quand ? Samedi 24 octobre à 15h30 (21h30 en France)

L’absence de QB Ryan Pickett a été dramatique pour une attaque de Pittsburgh privée de son leader. Problème pour les Panthers : il devrait encore manquer le match de cette semaine en raison de sa blessure de la cheville. Du côté de #3 Notre Dame, QB Ian Book et l’attaque aérienne ont été horribles depuis le début de la saison. Les Fighting Irish sont restés invaincus en raison de l’émergence de RB Kyren Williams au poste de running back. La clé du match sera assurément l’opposition entre la ligne offensive des Fighting Irish (la meilleure du pays ?) et le pass rush dévastateur de Pittsburgh. Pour justifier sa 3ème place de l’AP Poll, #3 Notre Dame se doit de s’imposer largement dans ce match. L’équipe de coach Brian Kelly en est-elle capable ? Pas sûr.
Pronostic : Notre Dame 24, Pittsburgh 20.

Autres matchs à partir de 21h30

– #8 Penn State @ Indiana à 15h30 (21h30 en France)
– #19 Virginia Tech @ Wake Forest à 15h30 (21h30 en France)
– Houston @ Navy à 15h30 (21h30 en France)
– Baylor @ Texas à 15h30 (21h30 en France)
– Iowa @ Purdue à 15h30 (21h30 en France)
– Georgia Tech @ Boston College à 16h00 (22h00 en France)
– Kentucky @ Missouri à 16h00 (22h00 en France)
– West Virginia @ Texas Tech à 17h30 (23h30 en France)

Crédit photo : John Autey / Pioneer Press

À partir de 01h00

#18 Michigan (0-0) @ #23 Minnesota (0-0)

Où ? Doak Campbell Stadium, Tallahassee, Floride
Quand ? Samedi 17 octobre à 19h30 (01h30 en France).

6ème saison de coach Jim Harbaugh chez les Wolverines et toujours autant d’incertitude au poste de quarterback. QB Joe Milton devrait débuter la saison derrière une ligne offensive très rajeunie. Le groupe de receveurs manquant d’expérience, on devrait retrouver RB Zach Charbonnet comme fer de lance de l’attaque. Menée par le duo DE Kwity Paye et DE Aidan Hutchinson, la défense de #18 Michigan tentera de ralentir le duo infernal, QB Tanner Morgan / WR Rashod Bateman, qui a permis à #23 Minnesota de terminer la saison dernière avec un bilan étonnant de 11-2. Une victoire des Golden Gophers mettrait déjà l’équipe de DB Benjamin St-Juste en excellente position pour se lancer à l’attaque du titre de division Big Ten West.
Pronostic : Minnesota 27, Michigan 24.

#9 Cincinnati (3-0) @ #16 SMU (5-0)

Où ? Gerald J. Ford Stadium, Dallas, Texas
Quand ? Samedi 24 octobre à 21h00 (03h00 en France).

Ce sont les deux meilleures équipes du Group of Five qui s’affrontent à l’occasion de ce duel intra-AAC entre #9 Cincinnati et #16 SMU. Qui sortira vainqueur entre la défense de fer des Bearcats et l’attaque explosive des Mustangs ? #16 SMU reste sur deux succès acquis à l’arrâché (30-27 contre Memphis et 37-34 en overtime contre Tulane). Ce sera le premier match en déplacement de la saison pour #9 Cincinnati après trois victoires à domicile (Austin Peay, Army et South Florida).
Pronostic : SMU 23, Cincinnati 20.

Autres matchs à partir de 01h00

– Virginia @ #11 Miami à 19h00 (01h00 en France)
– South Carolina @ LSU à 19h00 (01h00 en France)
– Utah State @ Boise State à 19h00 (01h00 en France)
– Wyoming @ Nevada à 19h00 (01h00 en France)
– Hawai’i @ Fresno State à 19h30 (01h30 en France)
– Maryland @ Northwestern à 19h30 (01h30 en France)

QB Zach Wilson (#1), BYU – Crédit photo : USA Today Sports

À partir de 04h00

Texas State (1-5) @ #12 Brigham Young (5-0)

Où ? LaVell Edwards Stadium, Provo, Utah
Quand ? Samedi 24 octobre à 22h00 (04h00 en France).

Face à des Bobcats de Texas State qui mériteraient mieux que leur bilan actuel de 1-5, les Cougars de #12 Brigham Young viseront une 6ème victoire en autant de match. QB Zach Wilson semble avoir franchit un cap lors de ce début de saison. Difficile d’imaginer une défaite des Cougars dans ce match… qui se jouera à l’heure de #Pac12AfterDark ! Donc…
Pronostic : BYU 45, Texas State 20.

Autres matchs à partir de 04h00

– UNLV @ San Diego State à 22h30 (04h30 en France)
– Air Force @ San Jose State à 22h30 (04h30 en France)

Matchs annulés

– New Mexico @ Colorado State

Bonne semaine à tous !

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Preview

Preview 2020 : Ohio State Buckeyes

Menés par un candidat au trophée Heisman, QB Justin Fields, et une attaque de feu, ces Buckeyes d’Ohio State sont-ils l’équipe la plus complète du pays ?

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50 previews en 50 jours, c’est une série estivale de 50 présentations exclusives préparées par toute l’équipe TBP afin de vous permettre de tout savoir concernant la prochaine saison de College Football. On retrouve aujourd’hui les Buckeyes d’Ohio State.

Ohio State Buckeyes

Conférence Big Ten

Division East
 

En 2019 : 13-1, 9-0 Big Ten. Champion de conférence Big Ten. Demi-finale du College Football Playoff : défaite contre Clemson (23-29).
Head coach : Ryan Day, 2ème année (13-1). Résultats en carrière : 16-1 (3 matchs en intérim en 2019).
Coordinateur offensif : Kevin Wilson 4ème année).
Co-cordinateur défensif : Greg Mattison (2ème année).
Co-coordinateur défensif : Kerry Coombs (1ère année).
Titulaires de retour : 15 (6/11 en attaque, 5/11 en défense, 4/4 en équipes spéciales).
Joueurs clés partis : CB Damon Arnette, TE Rashod Berry, OL Brandon Bowen, DT Jashon Cornell, RB J.K. Dobbins, S Jordan Fuller, DT DaVon Hamilton, LB Malik Harrison, WR K.J. Hill, OL Jonah Jackson, WR Austin Mack, CB Jeff Okudah, WR Binjinmen Victor, DE Chase Young.
Joueurs à suivre : QB Justin Fields, WR Chris Olave, OT Thayer Munford, OG Wyatt Davis, RB Trey Sermon, DB Shaun Wade, DE Zach Harrison, LB Pete Werner, LB Tuf Borland, LB Baron Browning.

Depuis un demi-siècle, 1971 précisément, Ohio State carbure à la moyenne impressionnante de 9.67 victoires et 2.75 défaites par saison. Depuis leur titre national de 1970, les Buckeyes ont remporté près de la moitié des titres de conférence Big Ten (23) mais, malgré cette domination quasiment sans partage dans le Midwest et quasiment inégalée dans le pays, ils n’ont accroché à leur tableau de chasse que deux bagues de champions nationaux (2002 et 2014 – NDLR : l’équipe de 2012 (12-0, 8-0) était inéligible à la post-saison pour raison de « Tattoogate » en 2010). Le dernier titre national de THE Ohio State University remonte au premier College Football Playoff en 2014 et, si OSU a participé à la moitié d’entre eux (3/6) depuis, il est temps pour les « Scarlet and Gray » de mettre fin à la domination récente d’Alabama (5 participations, 2 titres) et de Clemson (5 participations, 2 titres).

En 2019, après un blanchissage en saison régulière, Ohio State semblait bien parti pour faire perdre sa couronne à Clemson et aller défier LSU et son ancien poulain QB Joe Burrow. Mais, grâce à une interception cruciale dans l’en-but en toute fin de match, le champion en titre a privé OSU du voyage à La Nouvelle-Orléans (23-29). Un goût d’inachevé que les Buckeyes auront à cœur d’effacer en 2020.

Avec dix joueurs sélectionnés à la dernière draft NFL, dont deux des trois premiers choix (DE Chase Young, 1er, et CB Jeff Okudah, 3ème), et cinq autres vétérans embauchés en agents libres, 2020 est à nouveau une année où il faut remplacer une tonne de talent du coté de Columbus. L’an passé, pour sa première saison à la tête des Buckeyes, Ryan Day a hérité d’une écurie de course : la majorité de ses joueurs étaient issus des superbes cycles de recrutement des classes de 2017 et 2018, toutes deux classées deuxièmes dans le pays. Ses propres recrues forment la cinquième meilleure classe de 2020. Sur le papier, Ohio State version 2020 apparait plus talentueuse que la version 2019. Quand on sait que les meilleures classes sont signées par Alabama, Clemson, Georgia et autre Oklahoma, force est de constater la solide corrélation entre talent des recrues et performance sur le terrain. Il faudra attendre quelques années pour juger Ryan Day sur ses propres mérites mais, cette année, son escouade est suffisamment talentueuse pour décrocher le titre national 2020.

QB Justin Fields – Crédit photo : Jamie Sabau, Getty Images

Le meilleur quarterback du pays ?

Sans vouloir manquer de respect à Trevor Lawrence (QB, Clemson), QB Justin Fields est le favori pour le Trophée Heisman 2020. Ses statistiques 2019 (238/354, 3273 yards, 41 TD, 3 INT / 137 courses, 484 yards, 10 TD) devraient gonfler cette année et le positionner idéalement pour la fameuse cérémonie new-yorkaise et la Draft NFL 2021. Avec son arsenal offensif complet, Justin Fields est difficilement maitrisable sur un terrain, ce qui donne un avantage conséquent à Ohio State sur la majorité de ses adversaires. Comme si les Buckeyes avaient, en plus, besoin de ça…

Un jeu au sol tributaire de Justin Fields et Trey Sermon

Peut-on vraiment parler de faiblesses à Ohio State…?

Le challenge principal des Buckeyes en attaque est de remplacer RB J.K. Dobbins et trois de leurs cinq receveurs majeurs (K.J. Hill, Binjimen Victor et Austin Mack). A eux quatre, c’est 52% de la production offensive et 46% des touchdowns d’OSU qui regardera désormais les « Scarlet and Gray » à la télévision le samedi en attendant ses matchs du dimanche.

Ohio State a un riche héritage de porteurs de ballons, depuis le double-Heisman Archie Griffin jusqu’à Ezekiel Elliott en passant par Eddie George, Maurice Clarrett, Antonio Pittman ou encore Chris « Beanie » Wells. Avec un QB mobile comme Justin Fields, le jeu au sol sera encore l’un des points forts de l’attaque des Buckeyes. RB J.K. Dobbins est désormais chez les pros et RB Master Teague III (789 yards, 4 TD) était son successeur naturel pour prendre position cinq yards derrière la ligne de mêlée avant qu’une blessure au talon d’Achille ne mette en péril sa participation à la saison 2020. Ainsi, le poste de titulaire devrait revenir à RB Trey Sermon, fraichement débarqué d’Oklahoma après avoir manqué le dernier tiers de la saison 2019 suite à une blessure au genou. Le meilleur coureur des Sooners en 2018 (968 yards, 12 TD) apporte des munitions supplémentaires à ce qui s’annonce à nouveau comme un rouleau compresseur dévastateur à la course (5ème de FBS en 2019).

Dans les airs, OSU conserve son meilleur receveur de 2019 en la personne de WR Chris Olave (840 yards, 12 TD). A l’opposé de la ligne offensive, WR Garrett Wilson (432 yards, 5 TD) devrait capitaliser sur sa production 2019 à Columbus où il s’est imposé comme receveur #4 lors de sa première saison.

WR Chris Olave – Crédit photo : Cori Wade, The Lantern

La meilleure ligne offensive de la Big Ten

L’an dernier, la ligne offensive a permis à Ohio State de dramatiquement améliorer sa production au sol : +56% de yards et +70% de TD. Évidemment, Justin Fields est autrement mobile que QB Dwayne Haskins mais, même sans la contribution de son QB, le progrès de la ligne offensive est notable. Le talent de RB J.K. Dobbins n’est sans doute également pas étranger au succès 2019.

Néanmoins, les 35 sacks accordés en 2019 représentent moitié plus qu’en 2018. Cette année, la ligne perd OL Brandon Bowen et OL Jonah Jackson mais OG Wyatt Davis, OT Thayer Munford, OT Nicholas Petit-Frere et C Josh Myers ont tous un avenir professionnel et le groupe a le potentiel d’être le meilleur de la conférence Big Ten.

Un pass rush et un backfield défensif renouvelés

L’an passé, la défense au sol d’Ohio State a terminé huitième de FBS. En 2020, le groupe de linebackers perd son meilleur élément, LB Malik Harrison, mais les trois autres meilleurs plaqueurs à la position, LB Pete Werner (65 plaquages), LB Baron Browning (11 plaquages pour perte et 5 sacks) et LB Turf Borland (55 plaquages), sont tous de retour pour leur dernière année universitaire. C’est donc un deuxième rideau défensif très expérimenté qui devrait être l’atout principal de la défense des Buckeyes.

En revanche, la grande question est de savoir comment Ohio State va générer de la pression défensive. Le secondaire d’OSU est désormais à 75% en NFL et seul CB Shaun Wade reprend du service cette année. CB Sevyn Banks et CB Cameron Brown vont donc devoir se mettre au niveau de la meilleure défense contre la passe du pays en 2019.

La meilleure façon de les mettre à l’aise serait encore d’harasser le quarterback adverse mais, petit problème, l’inarrêtable et intraitable DE Chase Young est, lui aussi, devenu un joueur du dimanche. Exit également DT Jashon Cornell, DT DaVon Hamilton et LB Malik Harrison qui ont fourni l’an dernier la majorité des sacks et plaquages pour perte laissés en cadeau par Chase Young. En tout, ce sont cinq des six meilleurs « pass rushers » et sept des dix meilleurs plaqueurs qui ont terminé leurs carrières universitaires. DE Zach Harrison et DE Tyreke Smith vont donc se retrouver aux commandes, épaulés, ils l’espèrent, par DE Jonathon Cooper, de retour de blessure pour sa dernière saison à Columbus.

La plus grosse incertitude à Ohio State demeure néanmoins sa capacité à rester concentré pendant trois mois… Cela pourrait éviter un nouvel épisode de gelage de cerveau comme ceux qui ont provoqué les naufrages à Iowa en 2017 (24-55) et à Purdue en 2018 (20-49).

Conclusion

Depuis 2004, Ohio State n’a perdu plus de deux matchs de saison régulière qu’une seule fois, en 2011, l’année du limogeage de Jim Tressell suite au « Tattoogate ». Lors des huit saisons régulières qui ont suivi ce passage à vide temporaire, les Buckeyes n’ont perdu que six fois. Autant dire qu’il n’est pas très populaire du coté de Las Vegas de miser contre les hommes de Ryan Day.

Si les Buckeyes ont perdu un paquet de joueurs lors de la draft NFL, le talent n’a pas diminué d’un pouce. L’équipe a quelques points d’interrogation (« pass rush », secondaire, remplacement de la production offensive) mais pas vraiment de points d’inquiétude. En outre, Ohio State possède le meilleur (?) quarterback de la ligue ce qui, sauf blessure ou maladie, donne l’avantage théorique aux Buckeyes dans toutes leurs confrontations de la saison.

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Coaching
  • Potentiel
4.6

Résumé

Points forts
– Le meilleur quarterback du pays
– Un jeu au sol prometteur
– Une défense barrage contre la course

Points faibles
– Un secondaire relativement inexpérimenté
– Un « pass rush » à reconstruire
– Plus de la moitié de la production offensive à remplacer

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Preview

Preview 2020 : Michigan Wolverines

Un effectif rajeuni, de nouveaux leaders en défense et un nouveau quarterback titulaire : les Wolverines sont-ils suffisamment armés pour survivre dans l’impitoyable division Big Ten East ?

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Crédit photo : Getty Images

50 previews en 50 jours, c’est une série estivale de 50 présentations exclusives préparées par toute l’équipe TBP afin de vous permettre de tout savoir concernant la prochaine saison de College Football. On retrouve aujourd’hui les Wolverines de Michigan.

Michigan Wolverines

Conférence Big Ten

Division East
 

En 2019 : 9-4, 6-3 Big Ten. Citrus Bowl : défaite contre Alabama (16-35).
Head Coach : Jim Harbaugh, 6ème année (47-18). Résultats en carrière : 105-45.
Coordinateur offensif :  Josh Gattis (2ème année).
Coordinateur défensif : Don Brown (5ème année).
Titulaires de retour : 12 (5/11 en attaque, 6/11 en défense, 1/4 en équipes spéciales).
Joueurs clés partis : WR Tarik Black, OL Ben Bredeson, DL Michael Danna, LB Jordan Glasgow, CB Lavert Hill, LB Khaleke Hudson, S Josh Metellus, OL Michael Onwenu, QB Shea Patterson, WR Donovan Peoples-Jones, OL Cesar Ruiz, OL Jon Runyan Jr, LB Josh Uche, CB Ambry Thomas.
Joueurs à suivre : WR Ronnie Bell, RB Zach Charbonnet, WR Nico Collins, OT Jalen Mayfield, QB Joe Milton, S Brad Hawkins, DE Aidan Hutchinson, LB Cameron McGrone, DE Kwity Paye.

Pour tout le mal que l’on dit de Jim Harbaugh, l’ancien head coach des San Francisco 49ers a gagné 47 matchs en cinq saisons à Michigan. Peu d’entraineurs encore en activité peuvent se targuer d’un tel bilan. Depuis 2015, les Wolverines ont aussi battu cinq équipes du Top 25 par plus de 31 points, mieux que Clemson ou Alabama (4).

Le reste du tableau est néanmoins moins rose… Dans l’ère Harbaugh, Michigan a une fiche de 10-14 contre des équipes classées, 2-10 contre le Top 10, 1-4 en post-saison (dont quatre défaites de rang) et, surtout, 0-5 contre Ohio State. Gagner dix matchs par saison, oui, perdre contre le grand rival et en bowl, non !

Michigan peut se vanter de posséder chaque année l’une des meilleures défenses de FBS mais les Wolverines peinent en attaque, saison après saison. En 2019, Michigan était 11ème du pays en défense mais 68ème attaque. Il a fallu attendre la seconde mi-temps du match à Penn State (21-28) pour que l’attaque des Wolverines semble enfin cliquer. Notre Dame, balayée 45-14 à Ann Arbor, en a fait les frais. Mais Michigan a terminé sa saison régulière par une nouvelle déroute contre Ohio State (27-56) avant d’oublier de sortir du vestiaire au Citrus Bowl contre Alabama (16-35).

Avec dix joueurs sélectionnés en NFL et un nouveau quarterback aux manettes, Michigan est dans une année de transition mais conserve toujours un avantage conséquent au niveau du talent sur la majorité des équipes de la Big Ten.

RB Zach Charbonnet (#24) – Credit photo : Associated Press

Un jeu au sol salvateur

Le jeu de course enregistre le retour de RB Zach Charbonnet (726 yards, 11 TD) et RB Hassan Haskins (622 yards, 4 TD). L’an passé, l’attaque au sol de Michigan s’est progressivement amélioré une fois qu’Hassan Haskins a intégré la rotation. Aucun des deux joueurs ne sera dans la lutte au trophée Doak Walker mais le duo forme un solide « 1-2 punch ».

Après une saison de suspension (problèmes académiques), RB Chris Evans (1722 yards et 14 TD en trois ans) apportera son expérience et sa polyvalence. Plus léger que ses deux cadets, il est aussi plus à l’aise en réception et pourrait être utilisé sur jeu de passe.

Les Wolverines sont bien équipés dans le secteur de la course mais tout dépendra aussi de la ligne devant eux !

Le meilleur tandem de pass rushers de la Big Ten

L’extérieur de la ligne défensive pourrait avoir le meilleur tandem de la conférence avec DE Aidan Hutchinson (69 plaquages dont 10 pour perte et 3.5 sacks, 6 passes défendues) et DE Kwity Paye (50 plaquages dont 12.5 pour perte et 6.5 sacks), ce qui placerait encore Michigan tout prêt du Top 10 défensif de la ligue et du podium en conférence Big Ten. A l’intérieur, DT Christopher Hinton et DT Carlo Kemp sont également des murs contre la course, ce qui sera crucial contre les gros jeux de course de Wisconsin, Ohio State ou Penn State.

Le secondaire perd CB Lavert Hill (9 passes défendues, 3 INT) et S Josh Metellus (74 plaquages, 2 INT) mais S Brad Hawkins est entouré par pléthore de talent, à commencer par DB Daxton Hill, la recrue cinq étoiles et future star de la ligne arrière des Wolverines. DB Vincent Gray, déjà bien en place dans la rotation défensive en 2019, devrait voir son temps de jeu augmenter en 2020.

Un effectif amoindri par de nombreux départs

Quatre joueurs de la ligne offensive joueront désormais les dimanches après-midi. OT Jalen Mayfield est le seul titulaire de retour et il y a peu d’expérience autour de lui. Quand on connait l’importance de la ligne offensive et du temps qu’il faut pour la développer…

Le meilleur plaqueur, LB Khaleke Hudson (101 plaquages), et le meilleur sackeur, LB Josh Uche (7.5 sacks), de l’équipe sont désormais en NFL. LB Cameron McGrone (65 plaquages, 9 pour perte dont 2.5 sacks) a fait du bon boulot l’an dernier et mais il aura besoin que le « All-Big Ten 2018 » LB John Ross, blessé en 2019, revienne à son meilleur niveau.

DE Kwity Paye – Crédit photo : Associated Press

K Quinn Nordin (28/29 XP / 10/13 FG), P Will Hart (44.2 yards par punt, 23ème de FBS) et WR/PR Donovan People-Jones ont tous quitté Ann Arbor. Les spécialistes auront donc peu d’expérience en 2020 même si K Jake Moody (18/18 XP / 6/9 FG) a pris un tiers des coups de pieds placés et si le vétéran P Brad Robbins a déjà eu une solide expérience du terrain en 2017.

Des Wolverines toujours à la recherche d’un QB

Qui pour remplacer QB Shea Patterson ? Le titulaire à Michigan en 2018 et 2019, ancien transfuge d’Ole Miss, n’a pas eu une mauvaise carrière à Ann Arbor mais il n’a pas non plus été le David qui fait tomber le Goliath Buckeye. On ne peut guère lui jeter la pierre, les derniers quarterbacks des Wolverines (Jake Rudock, Wilton Speight, John O’Korn, Shane Morris, Brandon Peters ou encore Shea Patterson) n’ont pas vraiment marqué les annales, sans toutefois avoir été des catastrophes. Mais le coordinateur offensif Josh Gattis et les Wolverines attendent un peu plus de la position la plus importante sur le terrain. QB Joe Milton saura-t-il élever son niveau de jeu ?

WR Ronnie Bell (758 yards, 1 TD) et WR Nico Collins (729 yards, 7 TD) les leaders respectifs au nombre de yards et touchdowns en 2019 sont de retour pour mener le groupe des receveurs. Les pertes de WR Donovan Peoples-Jones et de WR Tarik Black seront délicate à mitiger compte tenu de la peu de profondeur du banc à la position qui comptera tout de même sur le vétéran TE Nick Eubanks comme soupape de sécurité.

Conclusion

Pour espérer détrôner Ohio State, Michigan va devoir s’améliorer dans deux catégories statistiques. Offensivement, Michigan est 1-5 ces trois dernières années quand son taux de réussite sur troisième tentative est inférieur à 30%. Défensivement, les Wolverines ont accordé plus de 4.7 yards par jeu à quatre reprises en 2019 (Wisconsin, Penn State, Ohio State et Alabama) pour autant de défaites. La défense de UM a perdu les sept derniers matchs dans lesquels la défense a accordé plus de six yards par jeu et est 28-1 lorsqu’elle en accorde mois de quatre.

Autre statistique intéressante pour l’une des meilleures défenses de la ligue : dans la zone rouge, l’attaque produit en moyenne 4.9 yards par jeu (34ème de FBS) mais la défense concède en moyenne 5.0 yards par jeu (115ème de FBS). Chiffres et lettres mis à part, Michigan luttera pour le titre de conférence Big Ten en 2020, il ne sera juste pas favori. Comme tous les ans depuis que Jim Harbaugh est aux commandes à Ann Arbor, Michigan va gagner dix matchs, perdre contre Ohio State, et tout le monde réclamera sa tête. A moins que…

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Coaching
  • Potentiel
4

Résumé

Points forts
– Le meilleur groupe de porteurs de ballon de l’ère Harbaugh.
– Le meilleur tandem de defensive ends de la Big Ten.
– Un secondaire qui mixe expérience et talent prometteur.

Points faibles
– Une ligne offensive qui perd 80% de ses joueurs pour la NFL.
– Des linebackers clés à remplacer.
– Des équipes spéciales décimées.

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Preview

Preview 2020 : Wisconsin Badgers

Wisconsin a tourné la page « Jonathan Taylor » mais les Badgers sauront-ils préserver leur suprématie sur la division Big Ten West malgré le départ pour la NFL de leur running back superstar ? Éléments de réponse.

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Crédit photo : Andy Lyons, Getty Images

50 previews en 50 jours, c’est une série estivale de 50 présentations exclusives préparées par toute l’équipe TBP afin de vous permettre de tout savoir concernant la prochaine saison de College Football. On retrouve aujourd’hui les Badgers de Wisconsin.

Wisconsin Badgers

Conférence Big Ten

Division West
 

En 2019 : 10-4, 7-2 Big Ten. Champion de division Big Ten West. Rose Bowl : défaite contre Oregon (27-28).
Head coach : Paul Chryst, 6ème année (52-16). Résultats en carrière : 71-35.
Coordinateur offensif : Joe Rudolph (6ème année).
Coordinateur défensif : Jim Leonhard (4ème année).
Titulaires de retour : 18 (6/11 en attaque, 9/11 en défense, 3/4 en équipes spéciales).
Joueurs clés partis : LB Zach Baun, OL Tyler Biadasz, WR Quintez Cephus, P Anthony Lotti, OL David Moorman, LB Chris Orr, WR A.J. Taylor, RB Jonathan Taylor,
Joueurs à suivre : QB Jack Coan, RB Jalen Berger, OT Logan Bruss, OT Colan Van Lanen, TE Jake Ferguson, DE Isaiahh Loudermilk, LB Jack Sanborn, S Eric Burrell, CB Rachad Wildgoose, CB Faion Hicks.

On ne devient pas meilleur en attaque en perdant un joueur du calibre de RB Jonathan Taylor (320 courses, 2003 yards, 21 TD / 6 réceptions, 252 yards, 5 TD). Tout ce qu’a fait le néo Colt d’Indianapolis est d’être le premier joueur de Division 1 (FBS et FCS confondus) à atteindre la barre des 6000 yards au sol en trois saisons. Ses 6174 yards en carrière universitaire sont le deuxième plus gros total à Wisconsin (derrière Ron Dayne et ses 7125 yards) et le placent au sixième rang de la D1 de NCAA.

En 2019, les Badgers ont terminé 10-2 en saison régulière et remporté au moins dix victoires pour la quatrième fois en cinq ans. Une courte défaite au Rose Bowl contre Oregon (27-28) a ponctué une saison satisfaisante amis néanmoins marquée par deux nouveaux échecs contre Ohio State (7-38 et 21-34), dont le second en finale de conférence Big Ten, et un improbable revers à Illinois (23-24).

En 2020, Wisconsin est armé pour conserver son titre de division Big Ten West et espère évidemment s’adjuger la couronne de conférence qui lui échappe depuis 2012 malgré quatre voyages à Indianapolis ces sept dernières années. Pour la petite histoire, les Badgers n’ont jamais terminé au-delà de la deuxième place de la Big Ten West depuis ses débuts en 2014…

QB Jack Coan, Wisconsin – Crédit photo : AP

QB Jack Coan (236/339, 2727 yards, 18 TD, 5 INT) s’est montré plus que décent en 2019 avec quelques prestations contre Michigan et Michigan State dignes de l’échelon supérieur… mais aussi des performances assez douteuses contre Illinois et Oregon. QB Graham Mertz (9/10, 73 yards), qui est sans doute la meilleure recrue au poste de l’histoire des Badgers, est juste sur ses talons pour offrir un peu de compétition au poste qui devrait faire la différence entre un nouveau titre de la Big Ten West et une place en playoff.

Une robuste défense… orpheline des ses deux leaders de 2019

La défense de Wisconsin était 4ème de FBS en 2019. La vaste majorité des pièces majeures est de retour, ce qui inclut 18 des 20 meilleurs plaqueurs. Néanmoins, les deux leaders manquantes, LB Zach Baun (75 placages dont 19.5 pour perte et 12.5 sacks) et LB Chris Orr (78 placages dont 14 pour perte et 11.5 sacks) étaient, de très loin, les principaux perturbateurs derrière la ligne de mêlée adverse. À LB Jack Sanborn (80 placages, 5.5 sacks, 3 INT) et LB Noah Burks de prendre la relève.

DE Isaiahh Loudermilk (24 placages dont 5 pour perte et 3 sacks) et DL Garrett Rand (27 placages dont 3 pour perte) ne sont pas exactement des adeptes de la mise sous pression du quarterback adverse mais ils sont performants contre la course. Les Badgers étaient 5ème de FBS au niveau des sacks l’an dernier mais 50% de leur production s’envole avec Zach Braun et Nick Orr. DE Matt Henningsen (24 placages dont 5 pour perte et 4 sacks) apportera sa pierre à l’édifice pour un groupe qui pourrait partager la tâche. Certes, s’il n’est pas idéal de perdre autant de production de la part du « front seven », cela pourrait ne pas avoir grande incidence puisque…

Au fond du terrain, le secondaire récupère tout son beau monde, à commencer par CB Caesar Williams (9 passes défendues), CB Rachad Wildgoose, S Reggie Pearson (60 placages) et S Eric Burrell (2 INT). CB Faion Hicks et S Colin Wilder procurent de solides secondes options pour la 12ème défense contre la passe du pays en 2019 et qui peut légitimement viser le Top 10 en 2020 avec tout le monde de retour.

LB Jack Sanborn (#57) – Crédit photo : Stacy Revere, Getty Images

À quoi va ressembler l’attaque des Badgers sans Jonathan Taylor ?

Wisconsin perd son meilleur receveur, WR Quintez Cephus (901 yards, 7 TD), et, avec les départs de Jonathan Taylor et WR A.J. Taylor (263 yards, 2 TD), ce sont quatorze des dix-huit touchdowns aériens de 2019 qui s’envolent pour d’autres cieux. TE Jake Ferguson (407 yards, 2 TD) est donc la cible la plus expérimentée pour QB Jack Coan en 2020. Derrière lui, RB Garrett Groshek, WR Kendric Pryor et WR Danny Davis sont les seuls joueurs avec plus de six réceptions en 2019. Pas idéal.

La ligne offensive, qui n’a accordé que 1.43 sacks par match en 2019, perd trois titulaires mais Wisconsin n’a jamais trop de mal à remplacer ce côté des tranchées. Mis sur orbite par OL Cole Van Lanen et OL Logan Bruss, le jeu au sol devrait à nouveau être le fer de lance de l’attaque des Badgers, quelle surprise…

La question est davantage de savoir qui remplacera Jonathan Taylor derrière cette ligne. RB Nakia Watson (331 yards, 2 TD) et Garrett Groshek pourraient fort bien regarder le nouvel arrivant RB Jalen Berger porter la majorité des ballons et devenir la prochaine star des Badgers.

La protection du ballon a couté à Wisconsin cette risible défaite à Illinois (trois balles perdues dont deux dans le dernier quart temps) et le Rose Bowl (quatre balles perdues dont la dernière sur ses propres 30 yards). Au final, la saison des Badgers n’aurait pas été différente (sauf dans les tablettes de la NCAA et sur les brochures médias de l’école) s’ils avaient été plus précautionneux avec ces sept ballons mais control what you can control

WR Danny Davis (#6) – Crédit photo : Jeff Hanish, USA Today Sports

Un kicking game inquiétant

Autre point d’inquiétude, K Collin Larsh (12/18 FG) a manqué la moitié de ses tentatives entre 30 et 39 yards (3/6) en 2019. Et le titulaire P Anthony Lotti a quitté Madison. Ses 39.7 yards par punt l’ont placé au 105ème rang de la FBS l’an passé. Son remplaçant, P Connor Allen a tapé trois coups de pied en 2019 pour une moyenne encore plus faible de 38.3 yards. Beaucoup de marge de progression du côté des équipes spéciales donc…

Conclusion

Wisconsin a, à nouveau, l’équipe pour remporter la Big Ten West et menacer la suprématie d’Ohio State au Big Ten Championship Game. Les Badgers perdent Jonathan Taylor, 60% de leur ligne offensive et leur meilleur receveur mais l’intégralité de la ligne défensive et du backfield défensif reprend du service. La défense de Wisconsin était l’une des cinq meilleures du pays en 2019 et ne devrait pas perdre un poil de son efficacité contre la course ou le jeu aérien. Madison est une fabrique à joueurs de ligne offensive et porteurs de ballons. L’an passé, le temps de possession des Badgers (59.5%) était le plus haut du pays, plus d’une minute trente supérieur au second de FBS, Utah. Il faudra s’attendre au même plan de jeu cette saison, on ne change pas une recette qui gagne…

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Coaching
  • Potentiel
4.1

Résumé

Points forts
– Une défense aérienne qui récupère toutes ses pièces maitresses.
– La défense au sol.
– La promesse de continuité.

Points faibles
– Un groupe de receveurs inexpérimenté.
– Des équipes pas si spéciales.
– Une première partie de calendrier meurtrière.

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