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Dans les coulisses des media days du National Championship 2018

Les Media Days avaient lieu, samedi 6 janvier, au Phillips Arena d’Atlanta (Géorgie), l’occasion donnée aux journalistes de rencontrer les joueurs et le staff des deux équipes 48h avant le National Championship Game de lundi prochain.

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On y apprend rien de nouveau. Les protagonistes répêtent invariablement les mêmes choses mais l’ambience est souvent électrique, les deux équipes sentant bien la pression monter de plus en plus.

Suivez Morgan Lagrée qui vous fait rentrer dans les coulisses de l’événement le plus cool du College Football Playoff.

L'équipe TBP est composée de passionnés qui vous informent quotidiennement sur l'actualité du College Football et qui vous proposent des analyses et des points de vue originaux sur le 2ème sport le plus médiatisé aux Etats-Unis.

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National Championship

Clemson, champion national !

Menés par une performance sensationnelle du quarterback true freshman Trevor Lawrence, les Tigers de #2 Clemson terrassent le Crimson Tide de #1 Alabama, 44-16, et deviennent champions nationaux 2018 !

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Crédit photo : Matthew Emmons-USA TODAY Sports

Grâce à un match exceptionnel de son quarterback true freshman QB Trevor Lawrence (20/32, 347 yards, 3 TD) et d’une défense phénoménale, les Tigers de #2 Clemson remportent leur 3ème titre national et le premier depuis 1981. Les Tigers rejoignent le Crimson Tide avec un 2ème titre national de l’ère College Football Playoff après celui de 2016.

Grâce à ce succès #2 Clemson devient le premier programme de l’ère moderne à conclure une saison avec un bilan parfait de 15-0 (Penn avait réussit cet exploit en…1897). Ainsi, les seniors de #2 Clemson (et ceux d’Alabama) ont gagné 55 matchs au cours de leur carrière, un record au niveau de l’élite du College Football. Ces seniors ont d’ailleurs terminé les quatre dernières saisons dans le Top 5. Ce n’était arrivé qu’une seule fois auparavant, lors de l’année du titre national en 1981.

Dominé dans tous les secteurs de jeu, le Crimson Tide de #1 Alabama n’a jamais semblé rentrer dans ce National Championship accordant 482 yards offensifs aux Tigers. Défensivement, les champions nationaux en titre ont commis trop d’erreurs avec des couvertures défensives hasardeuses et une incapacité de stopper les Tigers dans la red zone. De plus, les équipes spéciales ont encore joué des mauvais tours à une équipe de #1 Alabama bousculée par le puissance athlétique de son adversaire.

Les 31 points accordés à #2 Clemson en première mi-temps sont un record (égalé) pour une équipe le programme d’Alabama depuis qu’il est dirigé par coach Nick Saban. Ce dernier espérait remporter un 6ème titre de champion national en 10 ans. En vain. Jamais le Crimson Tide de l’ère Nick Saban ne s’était incliné par un écart de plus de 14 points. Les Tigers l’ont emporté dans cette finale avec 28 points d’écart. Monumental.

Crédit photo : Jeff Chiu, AP

Car l’équipe de coach Dabo Swinney a bien offert un récital (6 TD dont un Pick Six). Le plus effrayant pour les prochaines saisons : ce sont deux true freshman qui ont fait basculer cette finale nationale : QB Trevor Lawrence et WR Justyn Ross (6 réceptions, 153 yards, 1 TD). Avec deux réceptions spectaculaires dont une à une main qui rentre dans la légende des finales, le jeune receveur des Tigers a également scellé le sort de ce match sur une réception de 74 yards dans le 3ème quart-temps qui porta le score à 37-16 enterrant les derniers espoirs du Crimson Tide.

Du côté de #1 Alabama, QB Tua Tagovailoa (22/34, 295 yards, 2 TD, 2 INT) n’a su donner le rythme habituel à son équipe. Pire, son Pick Six d’entrée de jeu a donné un élan aux Tigers, qui ont su construire leur confiance autour de ce big play défensif.

Le film du match

Après un 3-and-out des Tigers, premier coup de théâtre : QB Tua Tagovailoa se fit intercepter par CB AJ Terrell sur le 3ème jeu du match. Résultat : un Pick Six de 42 yards, qui mit le feu au Levi’s Stadium ! Quel entame de match pour l’équipe de Dabo Swinney. Les Tigers ne pouvaient rêver de meilleurs débuts.

Pourtant, le quarterback sophomore du Crimson Tide ne tarda pas à répliquer et sans paniquer, il retrouva immédiatement sa confiance avec une bombe à destination de WR Jerry Jeudy (5 réceptions, 139 yards, 1 TD) dans le dos de S Tanner Muse. Boom ! TD de 62 yards des champions nationaux qui n’ont pas eu le temps de gamberger.

Mais il était dit que ce début de match serait un festival offensif ! Après 3 passes incomplètes pour commencer cette finale, le true freshman QB Trevor Lawrence se connecta d’abord avec WR Trevion Thompson (2 réceptions, 27 yards) sur 8 yards avant de tenter la passe longue sur WR Tee Higgins (3 réceptions, 81 yards, 1 TD) dans le dos de DB Savion Smith. Rebelotte ! Passe de 62 yards. Et dès le snap suivant, RB Travis Etienne (92 yards au sol, 2 TD et 1 réception, 5 yards, 1 TD) s’échappe sur le côté gauche de la ligne de scrimmage pour un TD de 17 yards. C’est alors la folie du côté des fans des Tigers. 14-7 après 4 minutes et 30 secondes.

Crédit photo : Micah Green, The Sumter Item

Et le rythme complètement fou de ce début de National Championship s’emballa encore un peu plus. Un drive de 75 yards en 10 jeux parfaitement dirigé par QB Tua Tagovailoa et conlut par l’inattendu TE Hale Hentges pour un TD aérien de 9 yards. On n’a pas encore passé les 9 minutes de jeu que les deux équipes ont déjà inscrit 2 TD chacune. Mais voilà, les vieux démons du Crimson Tide sont revenus le hanter… lorsque K Joseph Bulovas (1/1 FG, 1/2 XP) manqua la conversion. Cette erreur allait-elle couter cher en fin de rencontre ? 14-13 pour #2 Clemson.

Le Crimson Tide reprit la possession du ballon en fin de premier quart-temps et la troupe de coach Nick Saban entra dans la redzone sans tarder. Tout laissait penser qu’on allait encore assister à un TD… DT Austin Bryant se chargea de stopper l’attaque au sol de #1 Alabama qui dût se contenter d’un FG de 25 yards de K Joseph Bulovas. 16-14 pour #1 Alabama.

Vous pensez que le tempo allait baisser ? Absolument pas ! QB Trevor Lawrence appuya encore là où ça faisait mal du côté de #1 Alabama : DB Savion Smith. Le defensive back du Crimson Tide commit une interférence défensive sur WR Tee Higgins et RB Travis Etienne conclut ce 3ème drive des Tigers par son second TD de la soirée. Une course à travers la défense passoire de #1 Alabama. #2 Clemson repassait devant 21-16.

Plus agressif et quasi-parfait dans l’exécution offensive et défensive, #2 Clemson provoqua alors le 2ème turnover du match : une interception de la star défensive de ce match, CB Trayvon Mullen, sur une très mauvaise lecture de QB Tua Tagovailoa. Le defensive back des Tigers remonta le ballon sur 46 yards jusqu’à la ligne de 47 yards du Crimson Tide.

QB Trevor Lawrence trouva alors WR Hunter Renfrow à deux reprises, puis WR Amari Rodgers (2 réceptions, 30 yards) pour un gain de 26 yards. Les Tigers étaient encore aux portes de l’end-zone de #1 Alabama et qui d’autre que RB Travis Etienne pour terminer le travail ? Le running back des Tigers capta une passe à la cuillère pour son 3ème TD de cette finale ! #2 Clemson venait de faire le premier break. 28-16 à 4:38 de la fin de ce second quart-temps.

Crédit photo : Marc Revilas, USA Today Sports

Le score sera finalement de 31-16 à la mi-temps en faveur de #2 Clemson grâce à un FG de K Greg Huegel. La défense du Crimson Tide était alors incapable de stopper un QB Trevor Lawrence parfaitement protégé par une ligne offensive étonnement imperméable (aucun sack concédé). Le second rideau du Crimson Tide était également gêné par l’explosivité d’un RB Travis Etienne de gala. Nick Saban fût tellement désespéré par sa défense (et de ses équipes spéciales), qu’il tenta deux 4ème downs. Malgré un net avantage concernant la possession du ballon (19:26), les champions nationaux semblaient vacillants après ces 30 premières minutes.

#1 Alabama se devait de marquer des points rapidement au retour des vestaires et le Crimson Tide ressorti alors le bon vieux smashmouth football. Les Tigers résistèrent forçant K Joseph Bulovas à entrer sur le terrain. Tout le monde sentait le fake FG… et #2 Clemson aussi ! DL Nyles Pinckney stoppa le holder QB Mac Jones pour le 3ème turnover de #1 Alabama !

QB Trevor Lawrence fit alors payer cash cette erreur de Nick Saban. Une passe magique du quarterback des Tigers pour un WR Justyn Ross qui profita de la glissade (et de la blessure de CB Savion Smith) pour inscrire le 5ème TD des Tigers sur un catch-and-run de 74 yards. K Greg Huegel envoya la conversion sur le poteau mais les Tigers creusaient un écart définitif. 37-16 pour #2 Clemson en milieu de 3ème quart-temps.

Et les choses n’allaient pas s’arranger pour #1 Alabama. QB Trevor Lawrence et WR Justyn Ross offrirent alors un show sensationnel, le receveur du Crimson Tide réussissant deux réceptions acrobatiques le long de la sideline. Son coéquipier WR Tee Higgins inscrira quelques instants plus tard le 6ème TD des Tigers sur une réception de 5 yards. 44-16 pour une équipe de #2 Clemson, qui filait vers le titre national.

Résumé en vidéo

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Alabama vs Clemson, Acte IV : l’ultime preview

Pour tout savoir sur le National Championship Game 2019.

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The Blue Pennant vous propose une couverture exceptionnelle du CFP National Championship Game 2019 qui verra s’affronter le Crimson Tide de #1 Alabama et les Tigers de #2 Clemson, lundi 7 janvier prochain.

#1 Alabama (14-0) vs #2 Clemson (14-0)

CFP NATIONAL CHAMPIONSHIP
Santa Clara, Californie
Levi’s Stadium
Lundi 7 janvier 2019
20h00 (heure Est, 02h00 en France)

Jusqu’au coup d’envoi, toute la rédaction se met sur le pont pour vous présenter une série d’articles quotidiens concernant ce duel entre les deux meilleurs programmes de College Football depuis quatre ans :

Présentation du match dans l’épisode 80 du Podcast.
La saison des Clemson Tigers.
La saison du Crimson Tide d’Alabama.
La méthode Saban.
Le face-à-face à chaque poste.
Les clés du match.
Les media days.

Et n’oubliez pas : à partir du jeudi 3 janvier 2019, notre rédacteur en chef et reporter, Morgan Lagrée, sera sur place pour couvrir l’événement ! Vous pourrez suivre de l’intérieur et en temps réel, les différents événements médiatiques via notre compte Twitter @thebluepennant et notre page Facebook pour des LIVE exclusifs.

Vous aurez un accès exclusif aux coulisses de cet événement planétaire avec des videos Live et un montage quotidien !

Le samedi 5 janvier, vous pourrez suivre les Media Days en direct du SAP Arena de San José (à partir de 11h30, 17h30 en France).

Le lendemain, dimanche 6 janvier, ce sera l’heure des conférences de presse des deux coachs finalistes, en direct du de l’Executive Ballroom du San Jose McEnery Convention Center (à partir de 12h, 18h00 en France).

Enfin, le lundi 7 janvier, Morgan Lagrée sera accrédité en tribune de presse au Levi’s Stadium de Santa Clara pour vous proposer un récit au plus près de l’action !

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[CFP National Championship 2019] Les clés du match

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Sur bien des points, l’Alabama Crimson Tide et les Clemson Tigers, qui s’affronteront en finale du College Football Playoff 2018 pour la troisième fois en quatre ans, sont très similaires.

Elles sont toutes les deux entrainées par des head coaches brillants, dirigées en attaque par des jeunes quarterbacks qui sont meilleurs passeurs que la majorité des QB NFL, soutenues par des jeux au sol efficaces et défendues par des lignes défensives dévastatrices. Elles possèdent également des équipes spéciales qui sont parmi les pires du pays. Personne n’est parfait mais ces deux équipes-là s’en approchent dangereusement, il n’y a qu’à constater le fossé qui les sépare du reste de la FBS.

En plus des deux finales précédemment jouées (1 victoire partout), Alabama et Clemson se sont également affrontées l’an dernier en demi-finale. C’est donc le quatrième acte qui nous sera proposé le 7 janvier au Levi’s Stadium de Santa Clara, antre des San Francisco 49ers. Et il y a fort à parier que le spectacle sera à nouveau au rendez-vous. La fatigue d’une majorité du public à l’égard de ces deux équipes et de cette confrontation devenue annuelle au plus haut niveau du College Football ne devrait pourtant pas être : le College Football a travaillé depuis des années à couronner la meilleure équipe universitaire, d’abord avec le système BCS, puis en introduisant un facteur humain plus prépondérant avec ce playoff et son comité de sélection, et Alabama et Clemson sont clairement les deux meilleures équipes de cette saison de College Football et des saisons passées. Et, n’en déplaisent à certains, elles se retrouveront probablement en finale l’an prochain compte tenu de la jeunesse de leurs effectifs respectifs.

En route donc pour Alabama-Clemson Round 4 ! La belle après la victoire d’Alabama en janvier 2016 (CFP 2015) et celle de Clemson en janvier 2017. Fait intéressant, le plus mal classé des deux a toujours remporté le match : #2 Alabama 45-40 #1 Clemson (2016), #2 Clemson 35-31 #1 Alabama (2017), #4 Alabama 24-6 #1 Clemson (2018). La tendance se poursuivra-t-elle ? Rien n’est moins sûr si l’on se penche attentivement sur les clés du match.

Quelques chiffres pour commencer

Statistiques Alabama Clemson
Adversaires Tide Tigers Adversaires
Points par match 16.2 47.5 44.0 13.4
Jeu au sol
yards/match
109.2 202.9 256.8 90.8
Jeu au sol
yards/course
3.4 5.3 6.9 2.4
Jeu aérien
yards/match
202.1 322.2 273.5 192.5
Jeu aérien
yards/passe
5.9 11.3 8.1 6.3
Conversion 3ème tentative 31.4% 53.7% 44.6% 27.8%
Conversion 4ème tentative 44.4% 50.0% 60.0% 33.3%
Taux de réussite (TD+FG
dans la zone rouge
71.4% 81.4% 86.7% 76.7%
Différence ballons gagnés/perdus
par match
0.8 0.2
Pénalités
Yard/match
54.9 51.4 53.6 47.1
Sack/match 1.1 3.4 3.8 1.2
Efficacité des équipes spéciales
Rang national (sur 130)
77ème 125ème
Field Goal
Pourcentage de réussite
72.2 60.0
Punt
Yard/match
34.0 36.6

Alabama possède la meilleure attaque du pays et Clemson la meilleure défense. Mais le Tide est deuxième en défense et les Tigers sont quatrième en attaque, ce qui ne constitue pas des écarts significatifs.

En apparence, Alabama semble dominer dans le jeu aérien et Clemson dans le jeu au sol. Les 2.4 yards par course accordés par les Tigers à leurs adversaires sont la troisième meilleure performance défensive contre la course de ces dix dernières années derrière Alabama en 2016 (2.0 ypc) et Texas en 2009 (2.2 ypc). Le Crimson Tide n’a pas grand-chose à envier à Clemson dans ce secteur mais peut, en revanche, faire valoir son différentiel attaque-défense bien supérieur à la passe (11.3 – 5.9 = 6.4 contre 8.1 – 6.3 = 1.8).

Le taux de conversion en troisième tentative de Clemson n’est pas brillant, encore faut-il pouvoir forcer les Tigers à jouer des troisièmes tentatives. Clemson manque surtout d’efficacité sur les situations de gains courts.

Autre enseignement de ce tableau de statistiques, Clemson est une machine à sack (numéro 1 dans le pays) mais Alabama n’est pas loin derrière.

Les deux équipes ont des faiblesses notoires du coté de leurs équipes spéciales. Dans un match serré où elles devront punter plus qu’à leur habitude, la bataille de position sur le terrain sera cruciale et les coups de pieds pourraient s’avérer déterminants.

L’approche physique et mentale

Une des composantes importantes de ce match sera la fraicheur physique et mentale des deux équipes. Ce quinzième match mettra un terme à une longue saison, la plus longue jouée par tous les joueurs de première année, on pense notamment à Trevor Lawrence (239/366, 2933 yards, 27 TD, 4 INT / 54 courses, 157 yards, 1 TD). La gestion des petits bobos est également essentielle, comme la cheville de Tua Tagovailoa (223/331, 3671 yards, 41 TD, 4 INT / 53 courses, 199 yards, 5 TD).

Facteur supplémentaire qu’il faudra bien gérer : les trois heures de décalage horaire entre la Californie et la côte Est qui peut dérégler les organismes et perturber le sommeil. Les deux équipes n’ont que peu l’habitude de voyager pour jouer sur la côte Ouest.

Le meilleur QB gagnera-t-il le match ?

Il faudrait déjà déterminer lequel de Tua Tagovailoa ou de Trevor Lawrence est le meilleur quarterback. Et l’on se gardera bien de répondre directement à cette question.

Le QB d’Alabama est plus expérimenté à ce niveau de la compétition, ayant déjà (brillamment) joué (et gagné) une finale l’an passé. Trevor Lawrence est le petit nouveau à ce stade mais il n’a toujours pas montré de signe de faiblesse sous les spotlights.

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Sans l’avouer publiquement, Dabo Swinney a préparé Trevor Lawrence pour ce match. Pas pour gagner contre South Carolina ou Notre Dame mais pour battre Alabama. Conscient que le jeu de passe est sans doute ce qui a couté le titre 2017 aux Tigers, le HC de Clemson a ajouté à son armada offensive l’arme ultime destinée à faire tomber le roi Alabama. Le jeune QB de Clemson est un joueur générationnel, déjà comparé à Andrew Luck ou Peyton Manning, talentueux, mature, doté d’un bras solide, calme dans la poche, capable de lire une défense et d’identifier les blitz. Son seul défaut est peut-être sa baisse de productivité lorsqu’il n’est mis sous pression que par les quatre hommes de ligne défensive, ce qui laisse plus de défenseurs pour couvrir les receveurs. Dans ces situations, son pourcentage de complétion est l’un des plus mauvais de FBS et Alabama est la meilleure équipe pour mettre de la pression défensive sans blitzer. L’une des clés de ce match sera donc la capacité d’Alabama à déguiser son schéma défensif, montrer un blitz pré-snap pour décrocher en couverture de passe en envoyant un rush traditionnel à quatre joueurs. En revanche, si le Tide laisse trop de temps à Trevor Lawrence pour lancer, la soirée pourrait être longue pour son secondaire.

De l’autre côté, il y a Tua Tagovailoa, l’homme le plus populaire de l’état d’Alabama hormis dans cette petite enclave nommée Auburn. Le QB de Bama est un phénomène athlétique, précis dans ses passes, notamment lorsqu’il est en mouvement, doté d’une mécanique impeccable et qui est maitre dans l’art de ne donner aucun indice sur le jeu à venir lorsque Bama sort son arsenal de « run-pass option ». Grâce à ses jambes il peut étendre la durée d’un jeu jusqu’à trouver un receveur ouvert ou glaner lui-même les yards à la course, même si ce n’est pas la composante principale de son jeu.

Les deux quarterbacks sont essentiellement des purs passeurs mais ne se dérobent pas quand il s’agit de courir. C’est comme ça que Trevor Lawrence s’est blessé contre Syracuse. Clemson préfèrerait donc sans doute ne pas avoir à mettre son QB dans cette situation mais il faudra aussi compter sur ses jambes dans ce match car il n’hésitera pas à les utiliser si besoin est.

Avec quatre interceptions chacun au cours de la saison, les deux quarterbacks sont plutôt prudents avec le ballon. Les deux équipes ne perdant pas beaucoup de ballons, il est peu probable que l’on voit beaucoup d’interceptions dans cette finale. Ce qui peut vouloir dire que la première équipe à perdre le ballon pourrait le payer cher au final.

Au final, la clé réside essentiellement dans lequel des deux QB sera capable de mieux résister à la pression défensive et délivrer des passes dans des fenêtres de tir réduites.

Ligne défensive : avantage Clemson

Si Clemson a un avantage sur Alabama, et c’est peut-être le seul, c’est au niveau de la ligne défensive. DE Clelin Ferrell, DT Christian Wilkins et DE Austin Bryant ont tous choisi de faire l’impasse sur la Draft NFL pour rester à Clemson. Un seul objectif en tête : battre Alabama et remporter le titre national.

Cette ligne défensive est l’une des meilleures que le College Football ait vu depuis longtemps. Et cela tombe à pic pour Clemson puisque ce match pourrait se gagner dans les tranchées, notamment sur les courses intérieures. Les Tigers n’ont eu aucun mal à défendre contre la course dans leur demi-finale contre Notre Dame (88 yards accordés au sol) au Cotton Bowl et ce malgré la suspension de DT Dexter Lawrence. Mais il pourrait faire cruellement défaut contre le jeu au sol d’Alabama qui est, comme presque tous les ans, d’une autre dimension.

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Alabama peut aussi se vanter d’avoir l’une des meilleures lignes défensives du pays. Elle l’a montré à l’Orange Bowl contre Oklahoma. L’an passé, la ligne offensive de Clemson n’avait pas trouvé la solution contre les DL de Bama et les Tigers avaient été sévèrement battus. Ce ne sera à nouveau pas une partie de plaisir, notamment quand il faut deux joueurs offensifs pour bloquer DT Quinnen Williams. Ce qui laisse plus de liberté à DE Isaiah Buggs et DE Raekwon Davis pour aller titiller le quarterback adverse. La solution pour Clemson sera peut-être de jouer avec du tempo pour fatiguer la défense d’Alabama. Tout aussi talentueuse qu’il soit, le groupe de joueurs de ligne défensive manque un peu de profondeur de banc, ce qui pourrait tourner à l’avantage des Tigers s’ils forcent Bama à jouer avec des remplaçants un brin moins talentueux.

Comme le montre le tableau de statistiques, les deux unités sont très performantes à stopper la course et à atteindre le quarterback. Clemson a légèrement plus de talent pur mais la ligne offensive d’Alabama est légèrement meilleure que celle des Tigers. Ce qui nous ramène à la capacité des deux quarterbacks à gérer la pression des lignes défensives adverses pour trouver leurs receveurs et à celle des lignes offensives d’ouvrir des trous pour le jeu au sol. Ce qui nous amène à…

« Skill players » : Alabama un cran au-dessus

Clemson possède avec RB Travis Etienne (190 courses, 1572 yards, 22 TD / 11 réceptions, 73 yards, 1 TD) l’un des tous meilleurs coureurs du College Football. Le joueur de deuxième année a été instrumental tout au long de la saison pour Clemson, permettant aux Tigers de se sortir de situations parfois mal embarquées. Néanmoins, un gouffre le sépare statistiquement des autres options au sol de Clemson, RB Tavien Feaster (75 courses, 429 yards, 6 TD), RB Adam Choice (70 courses, 536 yards, 7 TD) ou RB Lyn-J Dixon (62 courses, 547 yards, 5 TD).

Alabama n’a pas ce genre de problème avec un groupe beaucoup plus homogène composé de RB Damien Harris (139 courses, 819 yards, 9 TD), RB Josh Jacobs (109 courses, 593 yards, 11 TD) et RB Najee Harris (108 courses, 724 yards, 4 TD).

Malgré plus de 200 yards au sol contre Notre Dame, le jeu de course de Clemson n’a pas été aussi percutant qu’à son habitude et Alabama présente un tout autre challenge que le Fighting Irish. Compte tenu que personne ne parvient vraiment à courir contre les Tigers, si la versatilité du Tide lui permet d’engranger les yards au sol, le match pourrait être rapidement plié. Et Alabama a prouvé par le passé qu’il y a toujours un coureur sur son banc qui peut apporter une solution quand les titulaires peinent. Pour Clemson, en revanche, si le jeu au sol n’est pas productif, il faudra mettre le match dans les mains de son jeune et (relativement) inexpérimenté QB. Une situation pas désespérée mais loin d’être idéale.
La spécificité des deux équipes cette année est qu’elles peuvent très bien gagner des matchs sans leurs jeux au sol grâce à leurs corps de talentueux receveurs. Là encore, l’avantage du talent va à Alabama avec notamment WR Jerry Jeudy (63 réceptions, 1176 yards, 13 TD), WR Henry Ruggs III (45 réceptions, 738 yards, 11 TD) WR Jaylen Waddle (43 réceptions, 823 yards, 7 TD) ou encore WR Irv Smith (40 réceptions, 667 yards, 7 TD). Et on peut ajouter WR Devonta Smith (36 réceptions, 628 yards, 6 TD) qui a rendu la meilleure fiche statistique du lot en demi-finale contre Oklahoma.

De leur côté, les Tigers peuvent compter sur des receveurs très physique avec Tee Higgins (56 réceptions, 855 yards, 11 TD) et Justyn Ross (40 réceptions, 847 yards, 8 TD) et le joueur de quinzième année Hunter Renfrow (47 réceptions, 534 yards, 1 TD). Les deux premiers ont puni Notre Dame en demi-finale. Le dernier était le héros de la finale de 2016, offrant la victoire et le titre national à Clemson.

Les receveurs des deux équipes seront opposés à des secondaires qui n’ont pas fait preuve d’une solidité à toute épreuve. Alabama a perdu cinq de ses six defensive backs de l’an dernier (seul Trevon Diggs était de retour cette année). Oklahoma l’avait bien compris en mettant Patrick Surtain II en grande difficulté à l’Orange Bowl et il y a fort à parier que le jeune joueur sera testé par l’escouade aérienne de Clemson. Les Tigers ont aussi souffert par moment cette saison lâchant plus de 300 yards à quatre reprises et plus de 500 yards par deux fois.

Dans les deux cas, le problème est identique : le secondaire est toujours laissé à lui-même lorsque la défense envoie des blitz. D’où l’importance pour l’une comme l’autre des deux équipes de pouvoir mettre de la pression sur la ligne offensive sans dépeupler le « back 7 ». Les deux équipes sont certaines de concéder des gros jeux à la passe. Et l’on sait que c’est une statistique, comme les pertes de balles, qui détermine souvent l’issue des matchs.

En guise de conclusion…

Les deux équipes ont des quarterbacks talenteux qui se feront un plaisir de découper la défense adverse si le temps leur en est laissé. Comme toujours, établir le jeu au sol, notamment à l’intérieur entre les tackles, permettra d’enlever un peu de pression sur le jeu aérien et les play-actions pourraient être dévastatrices contre les secondaires un peu fragiles des deux équipes. A ce petit jeu, Alabama a un petit avantage grâce à son groupe de coureurs plus complet.

Clemson possède la meilleure ligne défensive mais sa ligne offensive pourrait davantage souffrir contre la ligne défensive du Tide. Si les deux QBs ont un peu de temps pour lancer, il y aura de gros gains dans les airs, les receveurs de chaque équipe étant clairement supérieurs à leurs adversaires directs. Les receveurs d’Alabama sont plus talentueux mais ceux de Clemson devraient avoir moins de difficultés contre les DBs du Tide.

Le match ne se jouera pas à grand-chose. Toutes choses égales, et si les points forts de deux équipes se neutralisent, les équipes spéciales pourraient décider du sort de cette rencontre. Alabama a un maigre avantage dans ce secteur.

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National Championship

[CFP National Championship 2019] La saison 2018 d’Alabama

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Crédit photo : Jason Clark / Daily Mountain Eagle

Avant la confrontation entre les deux monstres du College Football pour la quatrième année consécutive, et la troisième fois en finale, petit retour sur les saisons respectives des deux équipes. Après #2 Clemson, on poursuit avec #1 Alabama.

#1 Alabama Crimson Tide

Pour Alabama, la chiffre à retenir est peut-être le « 5 ». Comme le nombre de participations du Tide au College Football Playoff en autant d’éditions ? Oui. Et non. Aussi comme le pourcentage du temps pendant lequel Bama a été menée en 2018 : moins de 5% de leurs 840 minutes de matchs. Et si on retire Georgia du mix, les éléphants de Tuscaloosa n’ont été derrière au score que pendant soixante-dix secondes sur leurs treize autres matchs… A ce niveau, on peut parler de statistiques de mammouth…

La saison a débuté par une atomisation en règle de Louisville (51-14). QB Tua Tagovailoa (2 TD à la passe et 1 TD à la course dans ce match) a débuté la rencontre, reléguant QB Jalen Hurst (26 victoires et 1 titre national à la ceinture pour seulement 2 défaites à l’entame de la saison) au rang de remplaçant de luxe. C’est un peu laisser la Ferrari au garage parce que la Lamborghini a fini sa période de rodage… Cette démonstration de force sera quelque peu revue à la baisse une fois que le pays aura réalisé le niveau apathique de Louisville post Lamar Jackson (2-10 dont 0-8 en conférence ACC).

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Néanmoins, Alabama a commencé à faire jaser les médias avec son attaque jugée par beaucoup comme la meilleure de son histoire. Ce n’est pas Arkansas State (défaite 7-57) qui contestera l’éloge après une nouvelle démonstration de force du duo de quarterbacks du Tide (4 TD pour Tua dont 3 dans le premier quart temps et 2 TD pour Jalen dans deuxième quart temps). Et si la défense d’Alabama ne semble pas aussi solide que les années passées (Arkansas State a amassé 391 yards dans ce match), elle fait le toutefois boulot (un seul TD pour les Red Wolves).

On aurait pu facilement croire à un écran de fumée lorsque Ole Miss a marqué sur son tout premier jeu du match pour l’entrée en lice d’Alabama en conférence SEC. Écran de fumée, certes, mais plutôt pour les Rebels dont le groupe de receveurs, l’un des tous meilleurs du pays, ne réceptionnera que pour 58 yards sur les 59 minutes et 49 secondes restantes du match. Alabama est revenue au score en soixante-dix secondes avant d’envoyer l’artillerie lourde. Score final : 62-7.

Le match le plus accroché de toute la saison d’Alabama est peut-être, en tout cas au niveau du score, celui à College Station ou Texas A&M ne s’est incliné « que » de 22 points (45-23). Avant la finale de conférence SEC, c’est le score le plus serré du Tide. C’est dire la domination de Bama, illustrée à merveille par une nouvelle démonstration de Tua Tagovailoa (5 TD dont 1 à la course dans ce match) qui n’a pas pris un snap dans le quatrième quart temps pendant les 2/3 de la saison régulière.

Les matchs contre Louisiana-Lafayette (56-14) et à Arkansas (65-31) ont été deux autres promenades de santé pour le Crimson Tide. Et l’on a vu tout le fossé qui sépare le haut de tableau de la SEC des pauvres Razorbacks avec lesquels Tua Tagovailoa s’est amusé (334 yards et 4 TD en 10 passes) en deux quart temps et demi.

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Et si la venue de QB Drew Lock et de Missouri aurait pu constituer une menace pour la défense d’Alabama, le futur pro n’a réussi que 50% de ses passes pour 142 yards, 1 TD et 2 interceptions. Dans le même temps, Tua restait fidèle à lui-même (265 yards et 3 TD) et Alabama ressortait du match avec une nouvelle victoire facile (39-10).

Ce n’est évidemment pas Tennessee qui allait mettre à mal la machine Alabama. Le Tide est reparti de Knoxville avec un succès de plus (58-21) et une semaine de repos à l’horizon pour préparer le choc à LSU.

En fait de choc, le déplacement d’Alabama à Baton Rouge face à LSU sera l’occasion pour Tua Tagovailoa d’enfin prendre un snap dans le dernier quart temps mais surtout de montrer que la défense est aussi l’une des forces de l’équipe, ce qu’elle confirmera la semaine suivante contre Mississippi State. Dans les ceux cas (29-0 à LSU et 24-0 contre Mississippi State), le Tide a étouffé le jeu au sol de ses adversaires (12 yards pour les Tigers et 44 yards pour les Bulldogs), pourtant traditionnellement l’un de leurs points forts. Pas que leurs attaques aériennes (184 yards pour LSU et 125 yards pour MSU) aient fait des étincelles, cela dit.

Avec autant de puissance de feu, on pouvait s’attendre à ce que The Citadel soit une victime expiatoire de plus sur la route de Bama. On pouvait craindre la centaine de points, bien que Nick Saban ait probablement opté pour un peu de clémence en fin de match. Il n’en fut rien et, même si le Tide en planta tout de même cinquante, la grosse surprise de ce match a été son score à la mi-temps : 10-10 ! Plus d’un fan d’Alabama a dû se gratter la tête à la pause en se demandant comment, au nom de Dieu, ce fut possible que The Citadel, THE CITADEL !!!, tienne en échec la 33ème équipe de NFL…Bon, Alabama a vite remis les choses à leur place en seconde mi-temps (et évité de peu d’être menée au score sur un FG raté des Bulldogs) et terminé la partie avec une confortable avance (50-17). Peut-être le Tide avait-il déjà la tête à l’Iron Bowl… ?

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Il ne fallait pourtant pas se faire tant de mouron pour le choc annuel d’avec le rival Auburn. Les Tigers ont maintenu le suspense une mi-temps avant d’exploser en seconde période. 52-21 au final et 5 TD à la passe de Tua Tagovailoa (record de l’école égalé) et 6 TD au total en ajoutant son TD à la course (record de l’école). Rien que cette performance lui aurait assuré une place au panthéon d’Alabama.

Et c’est ainsi que, forte de son record de 12-0, Alabama pouvait s’envoler vers Atlanta pour affronter Georgia, que beaucoup d’observateurs considéraient, à juste titre, comme son adversaire le plus coriace de la saison. Les fans des Dawgs doivent encore se demander comment Georgia a laissé échapper ce match qu’elle menait 28-21 à l’entame du dernier quart temps et dans lequel leur bourreau de l’année passée en finale nationale s’est montré sous un plutôt mauvais jour avec 40% de complétion seulement et deux interceptions au compteur. La réponse ? Une quatrième tentative pauvrement exécutée au milieu du terrain à trois minutes de la fin du temps réglementaire qui a mis Alabama dans un fauteuil et des pantoufles pour aller chercher une victoire inespérée grâce à l’ancien titulaire remplaçant le nouveau titulaire qui l’avait auparavant remplacé. Autrement dit, Jalen Hurts a sauvé la soirée pour le Tide avec un premier TD à la passe en mouvement puis un second à la course pour offrir le titre de la SEC à Alabama (35-28) et envoyer le Tide en playoff. Pas mal pour un joueur qui avait toutes les raisons de demander son transfert après avoir perdu le poste de QB #1 mais qui a choisi de rester fidèle à son université malgré tout.

Pour la cinquième fois sur cinq, Alabama s’est donc qualifiée pour le playoff. Sur sa route en demi-finale, la meilleure attaque du College Football, mais aussi une de ses pires défenses. Les spectateurs de l’Orange Bowl ont à peine eu le temps de terminer leur premier seau de pop-corn qu’Alabama avait déjà vingt-huit points d’avance sur Oklahoma. Et même si les Sooners ont maintenu un semblant de suspense en dominant statistiquement la seconde moitié du match et en revenant par trois fois à onze points du Tide, Kyler Murray et Cie n’ont jamais été en mesure de vraiment inquiéter Bama qui s’est imposée avec une avance somme tout confortable (45-34) pour accéder à une nouvelle finale nationale, sa quatrième consécutive en cinq ans.

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