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Preview 2020 : LSU Tigers

LSU a tourné la page de la fabuleuse saison dernière mais ces Tigers version 2020 désormais menés par QB Myles Brennan ont-ils le talent suffisant pour réussir un back-to-back ?

Crédit photo : Kevin C. Cox/Getty Images

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50 previews en 50 jours, c’est une série estivale de 50 présentations exclusives préparées par toute l’équipe TBP afin de vous permettre de tout savoir concernant la prochaine saison de College Football. On retrouve aujourd’hui les Tigers de LSU.

LSU Tigers

Conférence SEC

Division West
 

En 2019 : 15-0, 8-0 SEC. National Championship Game : victoire contre Clemson (42-25).
Head coach : Ed Orgeron, 4ème année (40-9). Résultats en carrière : 56-36.
Coordinateur offensif : Steve Ensminger.
Coordinateur défensif : Bo Pelini.
Titulaires de retour : 9 (2 en attaque, 5 en défense, kicker, punter).
Joueurs clés partis : QB Joe Burrow, RB Clyde Edwards-Helaire, WR Justin Jefferson, LB Jacob Phillips, LB Patrick Queen, S Grant Delpit.
Joueurs à suivre : QB Myles Brennan, WR Terrace Marshall, LB Jabril Cox, DB Derek Stingley, S Jacoby Stevens.

Même les plus optimistes des plus fervants fans de LSU n’auraient jamais rêvés d’une telle saison 2019 marquée par l’éclosion surnaturelle d’un QB Joe Burrow auteur de 60 TD à la passe et conclue par un bilan parfait de 15-0 et par le 3ème titre national remporté par les Tigers depuis 2003 (le 4ème au total).

Très contesté depuis son arrivée à la tête du programme de Bâton-Rouge, coach Ed Orgeron est devenu, en quelques mois, un héros national incarnant à lui tout seul les valeurs de courage et d’abnégation de sa Louisiane natale et faisant taire les critiques dont il était régulièrement la cible. Toutefois, une fois terminées les célébrations de ce National Championship historique remporté à domicile dans le Superdome de La Nouvelle-Orléans, la gueule de bois a frappé fort et vite le programme de Bâton-Rouge qui fera face à de nombreux défis en 2020.

Le quarterback senior de LSU a fait ses valises pour la NFL emportant avec lui le 2ème trophée Heisman de l’Histoire des Tigers après Billy Cannon en 1959. Le coordinateur offensif Joe Brady a également filé chez les professionnels de la NFL tandis que le génial (et très bien payé) coordinateur défensif Dave Aranda a accepté le poste de head coach à Baylor forçant ainsi Ed Orgeron a recomposé quasiment entièrement son coaching staff.

La ligne offensive et le groupe linebackers se sont faits éviscérés par le départ de seniors (OG Adrian Magee, OG Damian Lewis, LB Michael Divinity) et de certains underclassmen attirés par la NFL (OL Lloyd Cushenberry II, OT Saadhiq Charles, LB Jacob Phillips, LB Patrick Queen, K’Lavon Chaisson). La liste des joueurs pourtant éligibles au niveau NCAA en 2020, qui ont également décidé de quitter LSU au cours de l’intersaison, n’a cessé de s’allonger : RB Clyde Edwards-Helaire, WR Ja’Marr Chase, WR Justin Jefferson, TE Thaddeus Moss et S Grant Delpit. LB Marcel Brooks et S Eric Monroe ont eux quitté les Tigers sur transfert.

Ed Orgeron – Crédit photo : Alika Jenner, Getty Images

C’est donc un effectif très largement modifié qui tentera de défendre un titre national très convoité au sein même de la SEC. Malgré tous ces départs, les Tigers conservent des atouts importants, notamment en défense, et le talent de la nouvelle génération est indéniable mais le défi ne sera-t-il pas trop grand pour une équipe largement inexpérimentée ?

Un coaching staff complètement remanié

Les succès retentissants des Tigers en 2019 ont naturellement attiré les convoitises de la NFL et de plusieurs programmes FBS à la recherche de la perle rare pour prendre le poste de coach principal.

Vainqueur du trophée Broyles récompensant le meilleur assistant coach de l’année, Joe Brady ne pouvait pas refuser l’opportunité de rebâtir le secteur offensif des Carolina Panthers (NFL) auprès de l’ancien head coach de Baylor, Matt Ruhle. Responsable du jeu aérien de LSU l’an passé, son impact a été immense sur la phénoménale saison de QB Joe Burrow et plus généralement d’une attaque des Tigers qui a terminé sa saison 2019 au premier rang national avec une moyenne hallucinante de 568.5 yards et 48.4 points par match. Son successeur sera le vétéran de la NFL, Scott Linehan, dont la dernière expérience de coaching remonte à 2018 en tant que coordinateur offensif des Dallas Cowboys (NFL). Sa philosophie est dans la même ligne que son prédécesseur. Ainsi, la Spread Offense sera toujours le système privilégié par l’attaque des Tigers en 2020.

Après quatre saisons à LSU, l’ex-coordinateur défensif Dave Aranda est désormais le head coach des Bears de Baylor. C’est un autre stratège défensif réputé qui lui succédera, Bo Pelini, qui fait un retour à Bâton-Rouge après avoir été le coordinateur défensif des Tigers de 2005 à 2007 remportant au passage le titre national en 2006. Toutefois, son style est bien différent de celui de Dave Aranda. La défense 3-4 laissera place à un système plus classique 4-3 mais plus agressif qui mettra l’accent sur une ligne défense dominante, des linebackers hyper-actifs et des defensive backs capables d’être efficace en man-to-man.

QB Myles Brennan – Crédit photo : Jonathan Bachman/Getty Images

Une attaque recomposée autour d’un quarterback inexpérimenté

5671 yards et 60 TD à la passe. Ce sont les statistiques irréelles auxquelles le prochain quarterback titulaire des Tigers sera régulièrement comparé. Le junior de 4ème année QB Myles Brennan (24/40, 353 yards, 1 TD, 1 INT en 2019) est le favori pour prendre la succession de QB Joe Burrow après deux années comme backup du premier choix de la draft NFL 2020. Joueur au bras puissant, il est davantage un classique drop-back passer qu’un quarterback mobile capable de coups d’éclat sur le jeu au sol comme l’était son prédécesseur. En cas de défaillance de sa part, le true freshman QB Max Johnson et le redshirt freshman QB Peter Parrish (suspendu pour les spring practices) seraient lancés dans le grand bain.

Quelque soit le quarterback titulaire, il devra évoluer derrière une ligne offensive complètement remaniée en raison de multiples départs. Le senior RT Austin Deculus est le seul rescapé de ce qui était la meilleure ligne du pays en 2019. Toutefois, le système offensif des Tigers des deux dernières saisons a forcé le coaching staff à utiliser différentes combinaisons permettant à de nombreux joueurs d’acquérir une certaine expérience. Ainsi, les juniors LG Ed Ingram et C Chasen Hines n’en seront pas à leur premiers pas au niveau de l’élite du College Football. Ce ne sera pas le cas du futur tackle gauche responsable de protéger le quarterback sur le côté aveugle. Le sophomore LT Dare Rosenthal devrait débuter la saison comme titulaire à ce poste crucial; un autre sophomore LT Cameron Wire servant de backup dans la rotation. Le redshirt freshman 4-étoiles RG Anthony Bradford fera ses grands débuts à l’intérieur de cette ligne offensive.

Un manque de playmakers au poste de receveur

QB Joe Burrow n’est pas le seul joueur offensif des Tigers à avoir battu tous les records l’an dernier. Avec ses 84 réceptions pour 1780 yards (21.2 yards par réception) et 20 TD, WR Ja’Marr Chase a réécrit les livres d’Histoire de l’université Louisiana State remportant au passage le 2ème trophée Biletnikoff des Tigers après Josh Reed en 2001. Son retour aurait pu atténuer le contrecoup d’avoir perdu WR Justin Jefferson et ses 111 réceptions pour 18 TD mais le receveur junior a décidé de renoncer à la saison 2020, le dimanche 30 aout, pour se préparer en vue de la draft NFL. Du coup, le junior WR Terrace Marshall Jr (46 réceptions, 671 yards, 13 TD) se sentira un peu seul après une saison 2019 en constante progression.

Le poste de WR#3 sera ouvert à la concurrence entre l’ancien prospect 4-étoiles WR Trey Palmer et le senior WR Racey McMath (17 réceptions, 285 yards, 3 TD). Mais l’attaque aérienne des Tigers pourrait être boostée par le recrutement du true freshman 5-étoiles TE Arik Gilbert, meilleur joueur à sortir des lycées américains en 2020, dont on attend un impact immédiat dès le mois de septembre. Avec tous ces éléments, le jeu aérien est entre de bonnes mains et devrait rester le moteur de l’attaque des Tigers malgré la perte du duo Joe Burrow / Justin Jefferson.

WR Terrace Marshall Jr – Crédit photo : ESPN

En dépit du départ du prolifique RB Clyde Edwards-Helaire, l’optimisme règne à Bâton-Rouge concernant le jeu au sol. Le sophomore RB Chris Curry a démontré l’étendue de son talent lors du Peach Bowl remportée contre Oklahoma (90 yards en 16 courses) et le puissant RB Tyrion Davis-Price (295 yards au sol, 6 TD) est lui aussi de retour. À eux-deux, ils vont former un duo ultra-complémentaire capable de dominer la SEC. Mais la carte cachée des Tigers dans le jeu de courses est peut-être l’ancien prospect 5-étoiles RB John Emery Jr (188 yards au sol, 4 TD) qui retrouve sa place dans l’équipe après avoir subie une chirurgie corrective de la vue. Annoncé comme le prochain Leonard Fournette lors de son arrivée à LSU, il tarde à atteindre tout son potentiel. La saison 2020 sera peut-être celle de sa consécration.

Un backfield défensif toujours aussi dominant

DBU. LSU s’est régulièrement auto-proclamé « Defensive Back University ». Il faut dire que Tyrann Mathieu, Patrick Peterson, Jamal Adams ou Tre’Davious White sont passés par le programme de Bâton-Rouge ces dernières années.

En décembre 2018, le sophomore CB Derek Stingley Jr (38 plaquages, 6 INT) était déjà considéré comme le meilleur cornerback de l’équipe selon l’ex-coordinateur défensif Dave Aranda. Pourtant, il n’avait pas encore foulé une seule fois un terrain NCAA, tout juste sorti de son lycée Dunham de Bâton-Rouge. Il fait désormais parti des 2-3 meilleurs défenseurs du pays après une remarquable saison 2019 et des performances mémorables en playoffs. Kristian Fulton étant parti pour la NFL, le poste de CB#2 devrait revenir au sophomore CB Cordale Flott (15 plaquages) ou à la prochaine superstar défensive des Tigers, le true freshman CB Elias Ricks. Coach Ed Orgeron pourrait également passer par le portail des transferts pour renforcer encore un peu plus un poste déjà bien garni.

Si les Tigers ont perdu le dernier vainqueur du trophée Jim Thorpe avec le départ pour la NFL du safety Grant Delpy, ils pourront compter sur le retour inattendu du senior SS JaCoby Stevens (92 plaquages, 3 INT), le meilleur plaqueur de l’équipe en 2019. L’exubérant et expressif FS Todd Harris Jr prend la succession de S Kary Vincent Jr, qui a renoncé de jouer cette saison en raison de la covid-19.

CB Derek Stingley – Crédit photo : Getty Images

Jabril Cox, un game changer ?

La gueule de bois post-National Championship des Tigers ne peut pas être mieux symbolisée que par la situation au poste de linebacker : LB Jacob Phillips (113 plaquages en 2019), LB Patrick Queen (85 plaquages) et LB K’Lavon Chaisson ont tous les trois pris le chemin de la NFL. Ouch !

Toutefois, les Tigers ne se sont pas apitoyés sur leur sort et ont fait le forcing pour attirer le meilleur défenseur de la FCS depuis deux ans : le senior LB Jabril Cox (92 plaquages, 5.5 sacks en 2019). Deux fois sélectionnés dans l’équipe FCS All-America, 258 plaquages en carrière, 14 sacks et trois titres de champion national remportés avec North Dakota State. Une légende. Et le vrai leader et game changer dont avait besoin LSU. Probablement aligné au poste de strongside linebacker, il sera un excellent exemple à suivre pour MLB Danone Clark (50 plaquages, 3.5 sacks) dont le rôle sera essentiel dans les nouveaux systèmes défensifs de Bo Pelini. L’éternel backup OLB Ray Thornton devrait (enfin) trouver une place de titulaire mais la jeune garde (LB Antoine Sampah, LB Micah Baskerville, LB Soni Fonua) apportera aussi sa contribution à un poste de linebacker qui sera amené à blitzer davantage cette année.

La grande force de cette défense des Tigers réside probablement dans un front four taillé pour les batailles de la SEC. La défense de LSU va connaitre une Révolution en 2020 après 4 ans en formation 3-4. Par chance, LSU peut compter sur un quatuor ultra-compétitif et expérimenté. À l’intérieur, le junior DT Tyler Shelvin (39 plaquages) était peut-être le meilleur joueur du pays à son poste mais il a finalement décidé de renoncer à la saison 2020 en raison de la pandémie de covid-19. Le sophomore DT Siaki Ika (17 plaquages) a été l’une des révélations de la saison passée et ces deux-là auront pour backup l’ancien titulaire, le senior DT Glen Logan (20 plaquages), qui revient pour une 4ème saison sous le maillot des Tigers. Sur les extérieurs, le senior DE Justin Thomas et l’ancien tight-end DE TK McLendon sont de futures stars en puissance tandis que le senior DE Andre Anthony et le true freshman DE BJ Ojulari (le next great one ?) apportent une profondeur talentueuse.

Le kicking game retrouve ses deux titulaires de la saison passée : K Cade York (21/27 FG) et P Zach Von Rosenberg (42.8 yards par punt) garantissant une stabilité avantageuse dans une conférence SEC régulièrement moquée pour la médiocrité de ses kickers/punters.

Calendrier

Ci-dessous le calendrier revisé des Tigers de LSU en 2020.

Conclusion

Coach Ed Orgeron souhaite surement tourner la page de la fabuleuse saison 2019 des Tigers. Plus facile à dire qu’à faire. Un pléthore de joueurs ont quitté Bâton-Rouge pour la NFL et le coordinateur du jeu aérien, Joe Brady, les a suivi alors que le stratège défensif Dave Aranda a filé à Baylor. Est-ce que LSU sera toujours compétitif ? Probablement. À un niveau capable de jouer le titre national ? Moins sûr. D’ailleurs aucun programme n’a réussi de back-to-back depuis Alabama en 2011-12. QB Myles Brennan aura la difficile tâche de succéder à QB Joe Burrow. Les espoirs des Tigers en 2020 dépendront largement de sa capacité (ou non) de diriger avec efficacité l’attaque des Tigers. Le calendrier revisé de la SEC n’a pas été tendre avec LSU qui affrontera Florida, Auburn, Alabama et Texas A&M en déplacement. Une place dans le Top 10 national en fin de saison serait déjà une saison réussie.

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Coaching
  • Potentiel
4.2

Résumé

Points forts
– Une ligne défensive dominante.
– Les meilleurs defensive backs de la SEC ?
– Un momentum né du titre national 2019.

Points faibles
– Un quarterback sans expérience.
– Une ligne offensive en reconstruction.
– Manque de playmakers au poste de receveur.

Fondateur et rédacteur en chef de The Blue Pennant, Morgan Lagrée couvre le College Football depuis plus de 10 ans. En 2016, Morgan fût le premier reporter à couvrir le CFP National Championship Game pour un média francophone. Il co-anime le Podcast Bowl. Expert NFL et MLB. Grand amateur de la NHL. Fan ultime des Red Sox de Boston (MLB). Ancien étudiant de l'université McGill. #Redmen4Life

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Preview 2021 : UCLA Bruins

Chip Kelly possède son effectif le plus expérimenté depuis son arrivée à Westwood : les Bruins de UCLA menés par QB Dorian Thompson-Robinson seront-ils l’équipe surprise de la Pac-12 en 2021 ?

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Crédit photo : bruinsnation.com

50 previews en 50 jours, c’est une série estivale de 50 présentations exclusives préparées par toute l’équipe TBP afin de vous permettre de tout savoir concernant la prochaine saison de College Football. On retrouve aujourd’hui les Huskies de Washington.

UCLA Bruins

Pac-12

Division South
 

En 2020 : 3-4 (3-4 Pac-12).
Head Coach : Chip Kelly, 4e année (10-21). Résultat en carrière : 56-28.
Coordinateur offensif : Justin Frye.
Coordinateur défensif : Jerry Azzinaro.
Titulaires de retour : 19, 9 en attaque, 10 en défense.
Joueurs-clés partis : RB Demetric Felton, DE Osa Odighizuwa, CB Elijah Gates.
Joueurs à suivre : QB Dorian Thompson-Robinson, RB Zach Charbonnet, RB Brittain Brown, WR Kyle Philips, TE Greg Dulcich, C Sam Marrazzo, LB Caleb Johnson, LB Bo Calvert, S Quentin Lake, DB Qwuantrezz Knight.

En 1919, le programme de football de la branche sud de l’Université de Californie à Westwood est créé, sous le nom de Southern Branch Grizzlies. Les débuts de l’équipe ne sont guère glorieux mais la fin des années 1920 et le changement d’appellation vers UCLA Grizzlies, puis UCLA Bruins, marque le début d’une longue tradition de victoires pour un programme qui remporte le titre national en 1954.

Quel rapport avec Chip Kelly, qui aborde sa quatrième saison sur un siège éjectable après une arrivée tonitruante à UCLA comme fils prodigue de la Pac-12 ? Sa série actuelle de trois saisons sans bilan de victoires positif est la plus longue depuis le début des années 20, quand les Bruins s’appelaient donc les Southern Branch Grizzlies. Autant dire une éternité.

On se souvient que Jim Mora, lui-aussi considéré à son arrivée comme le futur sauveur d’un programme en perte de vitesse, avait été renvoyé au terme de la conférence de presse suivant une défaite face à USC au Coliseum, le 18 novembre 2017. Kelly pourrait bien connaitre le même sort; l’ancien d’Oregon a eu carte blanche pour composer son staff, bâtir son équipe après trois cycles de recrutement et surtout distiller sa science du jeu offensif. Un échec jusque-là mais cette saison 2021 s’annonce comme un véritable tournant, qui conclura potentiellement le passage du coach à LA en cas de nouvelle défaillance ou qui lui permettra de sauver sa tête si la mayonnaise prend enfin.

La montée en puissance de DTR

Lorsque le célèbre Chip Kelly a signé à Westwood, il faut avouer qu’on s’attendait à une déferlante de points du côté de Pasadena. Il aura cependant fallu attendre 2020 pour retrouver un semblant de l’attaque explosive mise en place à Oregon, avec 455 yards et 35 points en moyenne par match.

QB Dorian Thompson-Robinson, UCLA – Crédit photo : Ashley Landis, AP

Le mérite en revient d’abord à une ligne offensive enfin efficace après des années de naufrage dans ce domaine. Il faut croire que Justin Frye, coordinateur offensif et coach de ligne, a fait du bon travail de ce côté-là.

L’an dernier, la ligne des Bruins a permis au jeu de course de s’installer à la 12ème place nationale au classement des meilleurs jeux au sol tout en protégeant efficacement QB Dorian Thompson-Robinson (1 120 yards à la passe, 65% d’efficacité, 12 TD, 4 INT et 306 yards au sol, 3 TD en 5 matchs joués en 2020), enfin en position de briller pour sa 3ème année comme titulaire à UCLA. Plus précis et efficace à la passe mais également redoutable pour progresser à la course, il sera l’un des éléments principaux de la réussite ou de l’échec des Bruins cette saison.

Un jeu au sol redoutable

Parmi les dix titulaires offensifs de retour figurent donc les cinq joueurs de ligne alignés l’an passé, dont le vétéran C Sam Marrazzo, leader incontesté et pilier de l’OL, et OT Sean Rhyan. Malgré le départ du meilleur coureur Demetric Felton vers la NFL, Chip Kelly pourra compter sur RB Brittain Brown (543 yards au sol, 4 TD) et RB Kazmeir Allen pour assurer la transition, avec en guest star RB Zach Charbonnet, ancien top prospect transféré de Michigan où il avait brillé pour sa saison freshman. Il ne fait aucun doute que les Bruins devraient donc à nouveau se reposer sur un jeu au sol très solide, en espérant être épargnés par les blessures.

Le jeu aérien, emmené par Thompson-Robinson donc, profitera de la présence de TE Greg Dulcich (26 réceptions, 517 yards, 5 TD), probable futur prospect NFL, et de l’imposant TE Mike Martinez, sans oublier évidemment le junior WR Kyle Philips (38 réceptions, 370 yards, 2 TD), leader au nombre de réceptions lors des saisons 2019 et 2020. Là encore, UCLA a su profiter d’un portail des transferts en plein effervescence pour attirer du talent avec WR Kam Brown, ancien de Texas A&M, destiné à rapidement contribuer au secteur offensif. Enfin, WR Logan Loya pourrait bien être la révélation de la saison s’il justifie son statut de jeune espoir, au sein d’une attaque qui devrait continuer sur sa belle lancée pour permettre aux Bruins de gagner enfin des matches.

LB Caleb Johnson (#40), UCLA – Crédit photo : UCLA Athletics

Un pass rush très agressif

Après deux saisons catastrophiques en 2018 et 2019, l’arrivée de Brian Norwood comme assistant au coach principal a changé la donne; si le coordinateur défensif Jerry Azzinaro, qui suit Chip Kelly depuis l’époque Oregon, avec un passage aux Eagles et aux Niners en NFL, semblait sur la sellette, il a finalement conservé son poste mais a pu profiter du souffle apporté par les systèmes de Norwood, ancien coordinateur défensif de Navy. En 2020, les Bruins ont ainsi dominé la Pac-12 en moyenne de sacks par match (3.29) et de yards concédés par portée (3.6).

De quoi envisager la saison 2021 avec des étoiles dans les yeux alors que la défense a perdu un seul titulaire, la superstar Osa Odighizuwa, sélectionné au troisième tour de la dernière draft, qui pourrait cependant manquer aux Bruins au centre de la ligne. Le staff espère trouver en NT Otito Ogbonnia (16 plaquages, 1.5 pour perte, 1.5 sacks), DT Tyler ManoaDE Mitchell Agude (24 plaquages, 9 pour perte dont 2.5 sacks, 3 fumbles forcés) et DE Datona Jackson (15 plaquages, 2.5 pour perte) une rotation capable de faire oublier l’ancien mastodonte.

Norwood et Azzinaro espèrent probablement capitaliser sur leur réussite défensive de l’an passée, basée sur des pass rushers agressifs et explosifs, en particulier le vétéran LB Caleb Johnson (44 plaquages, 7 pour perte, 5.5 sacks, 1 INT). UCLA s’est même arrangé pour faire venir du renfort de poids, en l’occurrence les linebackers LB Ale Kaho, ancien top prospect transféré d’Alabama, et LB Jordan Genmark Heath, en provenance de Notre Dame. Avec en plus un LB Bo Calvert (28 plaquages) taille patron pour contrôler le milieu de la défense et le vétéran LB Martell Irby, ancien running back absent en 2020 sur blessure, enfin de retour, la profondeur est assurée.

Une défense en déficit de turnovers en 2020

Au niveau de la secondary, le spring practice a montré la même tendance qu’en fin de saison dernière : un manque de capacité à créer des turnovers (seulement 11 en 7 matchs en 2020) et un manque de cohésion et d’automatisme responsables de beaucoup de yards accordés.

L’un des leaders de l’escouade, S Quentin Lake (33 plaquages, 1 INT), et la recrue DB Devin Kirkwood ont fait sensation, mais il ne fait aucun doute que S Stephan Blaylock (42 plaquages, 2 INT) et CB Obi Eboh (19 plaquages, 2 pour perte, 1 sack) sauront se mettre en valeur au sein d’une unité qui retrouve tous ses éléments de 2020. En particulier l’excellent DB Qwuantrezz Knight (39 plaquages, 4.5 pour perte, 1 sack, 1 fumble récupéré, 1 TD), leader vocal et tour de contrôle de cette secondary depuis son poste de nickelback.

DB Qwuantrezz Knight (#24), UCLA – Crédit photo : Kelvin Kuo, AP

Cette défense est donc attendue comme l’une des plus féroces de Pac-12 cette année, avec des joueurs expérimentés qui ont montré une vraie progression en 2020 et qui espèrent ainsi s’affirmer comme la principale ressource de cette équipe de UCLA.

K Nicholas Barr-Mira a réussi 6 field goals sur 7 l’an dernier et 30 conversions de touchdown sur 31, de quoi lui assurer de conserver son rôle de titulaire en 2021. Même continuité au poste de punter où P Luke Akers, fils de l’ancien kicker NFL David Akers, reprendra sa place après sa première campagne comme titulaire l’an dernier. Reste à voir si la couverture et les retours feront mieux après une saison moyenne dans ces secteurs en 2020, avec un Kyle Philips qui n’a pas été transcendant sur retours de punt.

Calendrier

Malheureusement pour Chip Kelly, les Bruins n’auront pas le calendrier le plus simple du pays en 2021, loin de là. Si le match d’ouverture face à Hawaii à Pasadena est largement à la portée de UCLA, il faudra enchaîner face à LSU la semaine suivante pour la toute première apparition des Tigers au Rose Bowl, puis Fresno State, l’un des cadors du Group of Five. En ce qui concerne la Pac-12, les joueurs de Kelly se déplaceront à Stanford, Arizona, Washington, Utah et USC et un bilan positif à l’extérieur serait une superbe performance.

UCLA recevra également de gros clients au Rose Bowl outre LSU et Fresno State puisqu’il faudra affronter Arizona State à Pasadena début octobre et Oregon fin octobre pour le Homecoming. Enfin, les hommes de Kelly recevront Colorado mi-novembre après une semaine de repos pour ce qui devrait être une victoire, avant de conclure la saison régulière avec la réception de Cal.

Source : FBS Schedule

Conclusion

Débarqué en grandes pompes en 2017 pour un contrat de cinq ans, l’ancien coach d’Oregon était censé rendre au programme de Westwood sa gloire passée et se repositionner comme l’une des grosses écuries de la côte Ouest. Son bilan étant ce qu’il est après trois saisons, bien pâle, Kelly pourrait donc prendre la porte rapidement si la situation ne s’améliore pas, surtout au regard de ses nombreuses sorties de route, comme son obstination à conserver un defensive coordinator complètement largué depuis quatre ans.

Il convient cependant de laisser le bénéfice du doute à l’ancien artificier de génie de la Pac-12, qui a révolutionné le jeu offensif de la côte pacifique lors de son passage à Oregon. Premièrement, car les quatre défaites subies en 2020 l’ont été par six points d’écart maximum, avec une courte défaite contre Oregon au Autzen Stadium, face à USC, et au terme de deux prolongations contre Stanford. Deuxièmement, car l’attaque et la défense des Bruins ont énormément progressé l’an dernier. Et troisièmement, pour finir, parce que cette équipe construite patiemment par Chip Kelly ressemble enfin à quelque chose avec ses 19 titulaires de retour.

Avec une ligne offensive digne d’un programme majeur de Pac-12 et des playmakers en nombre, UCLA pourrait finalement renverser la situation et signer sa première saison au bilan positif sous l’ère Chip Kelly, à condition d’afficher une solidité défensive qui a longtemps manqué aux Bruins de l’ancien coach d’Oregon et de maîtriser un calendrier qui s’annonce déjà épuisant. Il faudra au minimum se qualifier pour un bowl de fin de saison, un objectif qui échappe au programme de Westwood depuis 2017 et une défaite au Cactus Bowl contre Kansas State.

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Coaching
  • Potentiel
3.4

Résumé

Points forts :
– Le QB le plus explosif de la Pac-12.
– Une ligne offensive expérimentée.
– Un pass rush dominant.

Points faibles :
– Manque de profondeur au poste de receveur.
– Une inconstance générale.
– La défense aérienne.

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Preview 2021 : Washington Huskies

Portés par un jeu au sol au fort potentiel et une défense de fer, les Huskies de Washington ont les armes pour jouer les premiers rôles dans la Pac-12 North.

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Washington Huskies

Pac-12

Division North
 

En 2020 : 3-1.
Head Coach : Jimmy Lake, 2e année (3-1). Résultat en carrière : 3-1.
Coordinateur offensif : John Donovan.
Coordinateur défensif : Bob Gregory.
Titulaires de retour : 17, 9 en attaque, 8 en défense.
Joueurs-clés partis : WR Puka Nacua, DT Levi Onwuzurike, LB Joe Tryon, CB Elijah Molden, CB Keith Taylor.
Joueurs à suivre : QB Dylan Morris, TE Cade Otton, OT Jaxson Kirkland, LB Edefuan Ulofoshio, LB Ryan Bowman,CB Brendan Radley-Hiles, CB Trent McDuffie.

Si le programme de football de Washington est aujourd’hui une référence au sein de la conférence Pac-12, il revient de loin. Un an après leur second titre national en 1991, les Huskies ont subi de lourdes sanctions imposées par la NCAA et la Pac-10 pour une affaire on ne peut plus classique à cette époque du College Football de joueurs payés par les boosters. S’ensuit une période de disette, avant un retour aux premiers rangs de Pac-10 sous Rick Neuheisel entre 1999 et 2004, coach finalement accusé de multiples violations des règles universitaires concernant le recrutement. Les Huskies touchent définitivement le fond en 2008 sous Tyrone Willingham, avec un affreux bilan de 0-12. À cette période où la conférence Pacific réfléchit à l’intégration de nouveaux programmes, Washington semble menacé de céder sa place. Heureusement, la Pac-10 décide de s’étendre et devient la Pac-12 en 2012, alors que Steve Sarkisian a déjà remis le programme des Huskies sur les bons rails.

En 2014, Chris Petersen, coach de Boise State convoité par de grands programmes à travers le pays, est embauché pour remplacer Sarkisian avec la réussite que l’on connait aujourd’hui; champion de conférence Pac-12 en 2016 et 2018, invité au College Football Playoff en 2016, Washington s’impose désormais comme un cador sur la côte ouest, champion de Division North l’an dernier sous la direction de Jimmy Lake, successeur de Petersen.

Les Huskies ont dû céder leur place en finale de conférence à Oregon au terme d’une saison 2020 galère minée par la pandémie mais le retour à un calendrier plus commun devrait leur permettre de laisser exprimer tout leur talent après plusieurs années d’un recrutement de haut niveau.

Incertitude au poste de quarterback…

Depuis l’exceptionnelle saison 2016 de Jake Browning, les Huskies n’ont pas été gâtés au poste de quarterback; Browning a finalement régressé en 2017 et 2018, tandis que son successeur Jacob Eason n’a pas su reprendre le flambeau en 2019. Convaincant lors des quatre sorties de Washington l’an dernier, QB Dylan Morris semble néanmoins en mesure de mettre fin à cette mauvaise série, dans un système offensif très conservateur porté sur le jeu au sol en 2020. Dans sa deuxième année, le coordinateur offensif John Donovan pourrait cependant donner plus de responsabilités au quarterback sophomore.

QB Dylan Morris, Washington – Crédit photo : Ted Warren, AP

Menacé pendant le spring practice par deux nouveaux quarterbacks, la recrue cinq étoiles QB Sam Huard et le transfuge de Colorado State QB Patrick O’Brien, Morris semble cependant le mieux armé pour conserver le poste de titulaire. Le fall camp permettra de trancher, même si le fils de Damon Huard et neveu de Brock Huard, deux anciens quarterbacks des Huskies avec une belle carrière NFL, semble encore trop inexpérimenté tandis qu’O’Brien sort d’une saison décevante en 2020.

Le quarterback titulaire sera en tout cas bien protégé derrière la ligne offensive la plus imposante de l’histoire de Washington, qui retrouve ses cinq titulaires, dont le gigantesque OG Ulumoo Ale, le vétéran C Luke Wattenberg, de retour pour une sixième saison, et OT Jaxson Kirkand, 1st-Team All-Pac-12 l’an passé. Avec TE Cade Otton, également 1st-Team All-Pac-12 et considéré comme l’un des meilleurs bloqueurs du pays à son poste, le backfield offensif des Huskies semble extrêmement bien entouré.

…compensée par un jeu au sol ultra-dominant

Le jeu au sol sera au centre de l’attention après une campagne 2020 où Washington s’est beaucoup reposé sur ce secteur pour l’animation offensive. Les Huskies ont utilisé quatre running backs l’an dernier dans leur rotation, et tous sont de retour. Le junior RB Richard Newton apparaît comme le chouchou du coach, après 11 touchdowns en 2019 comme freshman, mais il devra s’imposer comme numéro un face aux seniors RB Sean McGrew et RB Kamari Pleasant, tous deux dans leur sixième année, sans oublier RB Cameron Davis, impliqué dans les quatre rencontres disputées par les Huskies l’an dernier.

John Donovan devrait donc se reposer à nouveau sur son jeu au sol, porté par quatre coureurs expérimentés et une ligne offensive en béton armé, en attendant peut être de trouver une vraie cible numéro un dans le jeu aérien. Le départ de Puka Nacua sur transfert a fait mal mais WR Ja’Lynn Polk, transféré de Texas Tech, espère bien s’affirmer dans ce rôle, à moins que l’un des vétérans WR Terrell BynumWR Jalen McMillan ou WR Rome Odunze ne s’impose comme go-to guy du quarterback titulaire. On suivra attentivement le développement de la recrue WR Jabez Tinae, potentiel joyau d’une solide classe 2021.

TE Cade Otton, Washington – Crédit photo : Ben Margot, AP

Cette attaque des Huskies semble donc en mesure de continuer à gagner des matches au sein d’une Division North qui s’annonce disputée, avec presque l’intégralité de ses titulaires de retour et une marge de progression intéressante aux postes clés dans le jeu aérien.

Du changement dans la continuité en défense

La nouveauté en défense, c’est surtout le départ du coordinateur défensif Pete Kwiatkowski pour Texas, où exerce désormais l’ancien coach des Huskies Steve Sarkisian. Washington a néanmoins choisi la continuité avec la promotion de Bob Gregory au poste; l’ancien coach des linebackers et des special teams depuis 2016 est membre du staff depuis l’arrivée de Chris Petersen à Seattle, en 2014. Reste à voir si la philosophie défensive sera chamboulée ou si Gregory continuera sur la lancée de son prédécesseur.

Malheureusement, il faudra se passer de LB Zion Tupuola-Fetui, l’une des révélations en 2020, après sa blessure au tendon d’Achille durant le spring practice, synonyme de fin de saison précoce. Attendu comme l’un des pass rushers les plus féroces du pays après sept sacks en quatre matches, il devrait faire son retour en 2022. Washington pourra néanmoins se reposer sur des joueurs de qualité pour le pass rush, avec l’expérimenté LB Ryan Bowman dans sa sixième année, l’ancienne recrue cinq étoiles LB Sav’ell Smalls prêt à assumer son statut et le transfuge de Texas A&M DE Jeremiah Martin, révélation du spring practice.

Au milieu de la défense, Bob Gregory aura à disposition un tandem de choc, entre la star montante et ancien walk-on LB Edefuan Ulofoshio, 2nd-Team All-Pac-12 en 2020, et LB Jackson Sirmon. Titulaires l’an dernier, tous deux sophomores, ils seront d’une importance capitale pour soutenir une secondary en chantier.

S Asa Turner, Washington – Crédit photo : AP Photo/Ted S. Warren

Effectivement, les Huskies ont besoin de deux nouveaux cornerbacks titulaires suite aux départs d’Elijah Molden et Keith Taylor. CB Trent McDuffie et CB Kyler Gordon devraient prendre leurs responsabilités, après une sélection 2nd-Team All-Pac-12 pour le premier, tandis que CB Brendan Radley-Hiles, transféré d’Oklahoma après trois saisons comme titulaire, est un renfort de poids pour le rôle de nickel cornerback orphelin du génie Molden. Les postes de safeties seront sans doute soumis à une rotation intensive, tant les deux titulaires S Asa Turner et S Alex Cook n’ont pas convaincu la saison passée. Avec DB Kyler Gordon et le redshirt freshman S Jacobe Covington en embuscade, il faut ainsi s’attendre à voir tourner les joueurs à ces postes.

Pour finir avec le nerf de la guerre, les tranchées, malgré la perte préjudiciable du mammouth Levi Onwuzurike, le retour de DT Tuli Letuligasenoa après sa blessure en 2020 devrait être extrêmement bénéfique pour une ligne défensive qui alternera avec DT Sam Taimani et DT Faatui Tuitele. Avec plus de 400 kg au total pour ces trois beaux specimens, c’est un euphémisme de conclure que l’avant-garde défensive sera solidement ancrée sur sa ligne de scrimmage.

Les Huskies ont investi en special teams ces dernières années, avec deux joueurs boursiers aux postes de kicker et punter. K Peyton Henry est déjà titulaire depuis trois saisons alors que P Race Porter reprendra son statut de titulaire pour une seconde année consécutive et Washington n’a pas vraiment de souci à se faire pour ses équipes spéciales.

Calendrier

Après une mise en jambe face à un sparring-partner largement à la portée des Huskies, Montana en l’occurrence, le déplacement à Michigan pourrait s’avérer très délicat. Malgré tout, les principales difficultés au calendrier de Washington, Oregon et Arizona State, deux favoris pour le titre de leur division respective, se joueront à domicile sous la pluie de Seattle. Reste à voir si les Huskies feront un sans faute en conférence, au sein d’une Pac-12 qui se cannibalise chaque année. Oregon State, Stanford et Arizona à l’extérieur pourraient poser problème mais Washington évitera USC et Utah, deux adversaires coriaces que l’équipe de Jimmy Lake pourrait retrouver en finale de conférence le 3 décembre à Las Vegas.

Conclusion

Champion de Division North avec un bilan de 3-1 en 2020, la saison passée tronquée a ressemblé à un tour de chauffe pour un programme des Huskies en transition suite au départ de Chris Petersen. Blindé à tous les postes après des années d’un recrutement judicieux et qualitatif, avec presque tous les titulaires de retour, grâce notamment à l’extension de l’éligibilité des seniors à six ans suite au Covid, il ne reste plus aux Huskies qu’à maîtriser un calendrier homogène. À condition d’affirmer son identité offensive, entre philosophie conservatrice portée sur le jeu au sol et adaptation au football moderne tourné vers la passe.

Le changement de direction défensive, avec le passage de témoin entre Pete Kwiatkowski et Bob Gregory, ne devrait pas entraîner de profonde révolution pour un groupe qui s’est affirmé comme l’atout des Huskies en 2020. Avec l’émergence annoncée de différents jeunes joueurs à tous les niveaux, Washington fait peur à la Pac-12 et cherchera évidemment à s’inviter en playoffs. Au sein d’une conférence visiblement plus compétitive que la saison dernière, le programme de Seattle devra éviter les erreurs de parcours, souvent synonymes de game over, en dépit de son coaching staff paradoxalement expérimenté mais jeune sur divers postes à responsabilité.

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Coaching
  • Potentiel
3.6

Résumé

Points forts :
– Une ligne offensive All-conference.
– Un backfield offensif fourni.
– Du leadership sur le second rideau défensif.

Points faibles :
– Incertitude au poste de quarterback.
– Absence d’un vrai receveur #1.
– Un pass rush en chantier.

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Preview

Preview 2021 : Oregon Ducks

Renforcés par d’excellentes promotions de recrues successives, les Ducks d’Oregon seront-ils la première équipe de la Pac-12 à participer aux playoffs depuis 2017 ?

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50 previews en 50 jours, c’est une série estivale de 50 présentations exclusives préparées par toute l’équipe TBP afin de vous permettre de tout savoir concernant la prochaine saison de College Football. On retrouve aujourd’hui les Ducks d’Oregon.

Oregon Ducks

Pac-12

Division North
 

En 2020 : 4-3 (3-2 Pac-12). Pac-12 Champions.
Head Coach : Mario Cristobal, 4e année (25-10). Résultat en carrière : 52-57.
Coordinateur offensif : Joe Moorhead.
Coordinateur défensif : Tim DeRuyter.
Titulaires de retour : 15, 9 en attaque, 6 en défense.
Joueurs-clés partis : QB Tyler Shough, OT Penei Sewell, DT Austin Faoliu, CB Thomas Graham, CB Deommodore Lenoir, S Jevon Holland, S Brady Breeze.
Joueurs à suivre : QB Anthony Brown, RB CJ Verdell, WR Johnny Johnson, C Alex Forsyth, DE Kayvon Thibodeaux, LB Noah Sewell, LB Mase Funa, LB Isaac Slade-Matautia, CB Mykael Wright.

Depuis les débuts de la Pac-12 en 2011 et le passage à deux divisions au sein de la conférence Pacific, Oregon s’est adjugé quatre fois le titre de champion, c’est le record, avec un doublé ces deux dernières années. À l’image de la Pac-12, les Ducks ont connu des fortunes diverses au cours de la décennie écoulée et peu de réussite en playoffs, malgré une finale nationale disputée en 2014, et perdue face à Ohio State. C’est donc évidemment l’objectif numéro un pour la saison 2021, après un back-to-back en Pac-12 (2019-20).

La fac du boss de Nike, Phil Knight, est attendue au tournant, avec un match de gala face aux Buckeyes, à Columbus, dès la week 2. Invités surprise en finale de conférence 2020 malgré leur saison médiocre, suite à l’abandon de Washington dû au Covid, les Ducks se sont vautrés au Fiesta Bowl face à une surprenante écurie d’Iowa State et il faudra gommer les défauts de cette équipe dans l’espoir d’un triplé historique, alors que Stanford avait déjà réussi le doublé en 2012 et 2013. À commencer par l’animation offensive.

Le recrutement indécent de Nike U, avec quatre classes de recrues consécutives dans le top 15 national depuis 2018, devrait fournir les armes nécessaires au coach Mario Cristobal, désormais éprouvé à Eugene (Oregon), dans le but de conserver le titre de champion de conférence Pac-12 et de retrouver le College Football Playoff. Une ambition à la hauteur du talent d’un effectif pléthorique.

Anthony Brown peut-il vraiment porter les Ducks jusqu’en playoffs ?

Habitués à des scores de fête foraine, les fans des Ducks ont déchanté en 2020 avec une moyenne de 413 yards et 31 points par match. Loin d’être famélique mais loin des standards offensifs élevés auxquels nous avaient habitués les joueurs d’Oregon depuis plus d’une décennie, surtout en deuxième partie de saison où le mécanisme s’est enrayé.

Le titulaire de l’an dernier, QB Tyler Shough, ayant été transféré à Texas Tech, les Ducks débutent donc leur campagne 2021 avec la recherche capitale d’un quarterback. Impliqué dans une rotation avec Shough en fin de saison passée, QB Anthony Brown (15/23, 164 yds, 2 TD), transfuge de Boston College en 2020, est annoncé comme favori mais le coaching staff attend patiemment le fall camp pour juger des capacités de la recrue cinq étoiles QB Ty Thompson, débarqué l’hiver dernier, notamment comme scramble quarterback.

QB Anthony Brown, Oregon – Crédit photo : SI

C’est le feuilleton de l’été à Oregon, celui qui excite les médias, notamment car le reste de la hiérarchie offensive est quasiment immuable. Le tandem de choc RB CJ Verdell (285 yards, 3 TD) et RB Travis Dye (443 yards, 1 TD) promet déjà beaucoup, considéré comme l’un des meilleurs duos de coureurs au pays, derrière une ligne offensive presque intacte dirigée par C Alex Forsyth, 2nd-Team All-Pac-12 l’année passée, et OG Malaesala Aumavae-Laulu. La perte de Penei Sewell n’en est finalement pas vraiment une puisque le left tackle des Ducks avait choisi de ne pas jouer en 2020, pour préparer une draft au cours de laquelle il a été sélectionné dans le top 10.

La présence de Joe Moorhead dans le rôle de coordinateur offensif, déjà auréolé d’une longue carrière qui lui a permis notamment de développer Saquon Barkley et Kylin Hill, et de son système RPO devrait garantir un festival en attaque, avec en outre le remuant RB Sean Dollars capable d’adapter ses qualités explosives aux consignes.

Dotée d’un groupe de receveurs expérimentés blindé qui comprend WR Johnny Johnson (19 réceptions, 267 yards, 2 TD), WR Mycah Pittman (8 réceptions, 123 yards) et WR Jaylon Redd (25 rec, 281 yds, 1 TD), renforcé par les jeunes WR Devon Williams (15 réceptions, 286 yards, 2 TD), ancien de USC, WR Troy Franklin et WR Dont’e Thornton ainsi que le tight end vedette TE DJ Johnson (10 réceptions, 113 yards, 3 TD), l’attaque des Ducks possède tous les atouts pour permettre au prochain quarterback d’Oregon de s’imposer dans le jeu aérien et offrir un spectacle pyrotechnique à la hauteur des attentes de l’audience du Autzen Stadium d’Eugene.

L’an passé, le fall camp avait tourné court avec la mise à sac du College Football par la pandémie et Joe Moorhead n’avait finalement pas eu le temps nécessaire pour préparer ses joueurs au système RPO. Il n’en sera pas de même cette fois et il faut donc s’attendre à une progression spectaculaire de l’attaque des Ducks dès la rentrée.

Kayvon Thibodeaux en route vers le Heisman ?

Le départ d’Andy Avalos vers la direction de Boise State a contraint les Ducks à un changement de tête pensante en défense, avec l’arrivée de Tim DeRuyter. Spécialiste défensif depuis ses débuts comme coordinateur défensif à Ohio en 1995, il arrive à Oregon avec une réputation de faiseur de miracles; partout où il est passé, qu’il s’agisse de Texas A&M entre 2010 et 2011 ou de Cal entre 2017 et l’an dernier, le nouveau DC de Nike U a fait progresser la défense sous ses ordres. L’ambition est donc la même à Eugene, après une saison 2020 décevante du côté défensif.

DE Kayvon Thibodeaux, Oregon – Crédit photo : Oregon Athletics

Il faudra tout le talent de l’ancienne recrue cinq étoiles pour soutenir une ligne défensive un peu frêle après le départ des immenses Jordon Scott et Austin Faoliu, qui seront remplacés par des gabarits plus légers avec DT Popo Aumavae (10 tackles, 4 solo) et DT Brandon Dorlus (12 plaquages, 7 solo, 2 pour perte, 1 sack), en attendant l’éclosion du gigantesque freshman NT Jayson Jones. Si la ligne défensive ne sera donc pas la pièce maîtresse de cette défense, elle pourra se reposer sur une secondary capable de gêner le jeu aérien adverse pour donner plus de temps aux rushers afin de pénétrer le backfield.

Un back seven intimidant

DeRuyter aura à disposition un effectif effrayant, avec le Pac-12 Defensive Lineman of the Year 2020 DE Kayvon Thibodeaux (38 plaquages, 23 solo, 9.5 pour perte, 3 sacks) et le Pac-12 Defensive Freshman of the Year l’an dernier LB Noah Sewell (45 plaquages, 24 solo, 6.5 pour perte, 2 sacks, 1 FF) aux commandes. L’escouade de linebackers, organisée en 3-4, aligne ainsi deux des meilleurs joueurs du pays, soutenus par deux des meilleurs linebackers de Pac-12 LB Isaac Slade-Matautia (45 plaquages, 23 solo, 3.5 pour perte, 1 sack) et LB Mase Funa (31 plaquages, 18 solo, 3.5 pour perte), sans oublier le jeune LB Justin Flowe dans la rotation. Le redoutable Thibodeaux, qui fait ses armes en attendant la NFL, bien que promis à un rôle de defensive end dans la ligue, est ainsi capable d’être aligné à l’aile comme linebacker à Oregon et sa polyvalence sera un atout.

CB Mykael Wright (25 plaquages, 9 passes défendues) est déjà l’une des références à son poste, 1st-Team All-Pac-12 en 2020, de même que DB Jamal Hill (20 plaquages, 14 solo, 2 INT), auteur de deux interceptions en finale de conférence 2020 face à USC. L’objectif de DeRuyter étant de multiplier les turnovers en défense pour prendre le contrôle, il faudra donc compter sur CB DJ James (14 plaquages), largement impliqué dans la rotation l’an dernier, mais également sur du sang neuf avec l’ancienne recrue cinq étoiles CB Dontae Manning et la recrue CB Jaylin Davies, déjà en jambes pendant le spring practice. Sans oublier les vétérans S Verone McKinley (41 plaquages, 1 INT) et CB Bryan Addison, ancien receveur quatre étoiles reconverti avec brio en défense.

L’ambition pour la défense des Ducks est donc d’éviter les nombreux big plays qui ont fendu leur arrière-garde l’an passé, en essayant au passage de récupérer le ballon sur turnovers. Face à l’une des escouades de linebackers les plus effrayantes du pays et une secondary capable de faire mieux qu’en 2020, les adversaires du champion régnant auront donc du fil à retordre pour progresser aussi bien dans le jeu au sol que par les airs.

LB Noah Sewell (#1), Oregon – Crédit photo : Sean Meagher, Oregonlive

Mario Cristobal l’a souligné, Oregon doit faire mieux en couverture sur les retours adverses. Un objectif affiché, probablement travaillé en priorité à l’entraînement. Travis Dye et Mykael Wright devraient se charger des retours, respectivement sur punts et kickoffs, avec leurs qualités athlétiques phénoménales.

Chez les spécialistes, on retrouvera deux têtes connues, à savoir P Tom Snee et K Henry Katleman, affublé de sa désormais célèbre moustache. Auteur d’un parfait 4/4 sur field goals en 2020 après sa titularisation en cours de saison, Katleman est déjà l’un des chouchous du public d’Eugene.

Calendrier

Au rang des futures victimes qui se présenteront dans l’enfer du chaudron d’Eugene, le renommé Autzen Stadium, se trouvent majoritairement des adversaires à la portée des Ducks, surtout au regard des ambitions d’Oregon ; Fresno State, Stony Brook, Arizona, Cal, Colorado, Washington State et Oregon State. C’est au niveau des déplacements que la difficulté se présentera principalement, avec un voyage à Columbus pour affronter Ohio State, puis des séjours à Stanford, UCLA, Washington et Utah.

Les Ducks éviteront donc les deux plus grosses écuries de Division South cette année, à savoir USC et Arizona State. Le titre de division est donc à la portée d’Oregon, avec la finale de Pac-12 comme objectif principal, le 3 décembre à Las Vegas.

Conclusion

En dépit de ses deux titres de conférence consécutifs, de son coaching staff talentueux et de son effectif de très grande qualité, Oregon est considéré à l’heure actuelle selon les points de vue soit comme un outsider pour le titre de Pac-12 en 2021, soit comme un futur rouleau-compresseur. Il faut dire que les Ducks n’auraient pas été invités en finale de conférence l’an dernier sans le forfait du rival de division Washington et que les performances globales de la fac d’Eugene n’ont pas été au niveau des attentes. 

L’optimisme est pourtant de mise, étant donné la profondeur et le talent incroyable de l’effectif, avec une vraie préparation cet été au programme afin de satisfaire aux ambitions de grandeur nationale des Ducks. La situation est claire : les Ducks doivent s’imposer comme une référence dès cette saison pour s’installer durablement à la table des grands du college football, c’est-à-dire ceux qui font les playoffs régulièrement. Il manque cependant encore ce grain de folie pour faire du programme d’Oregon l’un des tauliers sur la côte Ouest et enfin retrouver le CFP.

Une victoire face aux Buckeyes dès les prémices de la saison pourrait donner le ton alors que Mario Cristobal espère bien rouler sur la Pac-12 avec sa troupe de vedettes, dans l’espoir de remporter à nouveau un titre national qu’il possède déjà à son palmarès en tant que joueur puis coach assistant. À condition de trouver un quarterback efficace dans le système RPO de Joe Moorhead et une véritable solidité défensive sous l’impulsion de Tim DeRuyter.

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Coaching
  • Potentiel
4
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Preview 2021 : California Golden Bears

Menés par QB Chase Garbers à la tête de l’effectif le plus expérimenté de la Pac-12, les Golden Bears de Cal veulent tirer un trait sur une triste campagne 2020… et se mêler à la lutte dans la division North ?

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Cr/dit photo : Thearon W. Henderson/Getty Images

50 previews en 50 jours, c’est une série estivale de 50 présentations exclusives préparées par toute l’équipe TBP afin de vous permettre de tout savoir concernant la prochaine saison de College Football. On retrouve aujourd’hui les Golden Bears de California.

California Golden Bears

Pac-12

Division North
 

En 2020 : 1-3.
Head coach : Justin Wilcox, 5e année (21-21).
Coordinateur offensif : Bill Musgrave.
Coordinateur défensif : Peter Sirmon.
Titulaires de retour : 18, 10 en attaque, 8 en défense, kicker, punter.
Joueurs-clés partis : OT Jake Curhan, DL Zeandee Johnson, CB Camryn Bynum.
Joueurs à suivre : QB Chase Garbers, RB Christopher Brown, WR Nikko Remigio, LB Kuony Deng, LB Cameron Goode, DB Elijah Hicks.

Une dynamique brisée par la pandémie. En 2020, peu de formations ont autant souffert sportivement de la Covid que California. Programme en plein boom depuis la prise de fonctions de Justin Wilcox, en 2017, Cal s’est contenté d’à peine quatre rencontres la saison passée, et n’a pas pu bonifier un groupe au quasi-complet en raison d’un changement de coaching staff et d’automatismes qui n’ont jamais pu se trouver.

Les Golden Bears n’en demeurent pas moins dangereux pour cette nouvelle campagne, d’autant que 18 titulaires sont de retour sur le campus, dont 10 joueurs offensifs. Leur dernier exercice a mis en exergue tout le paradoxe et le potentiel de cette formation. Capables de perdre leurs trois premiers matches de la saison, dont deux d’une courte tête contre Oregon State et Stanford, les joueurs de Berkeley avaient trouvé le moyen de réagir en s’offrant le scalp d’Oregon, champion en titre et futur vainqueur de la conférence.

Dans une Pac-12 qui s’annonce donc encore homogène, que peuvent résolument espérer les Californiens ? Eléments de réponse.

Enfin un rythme offensif ?

Symbole du manque de repères de California en 2020 : le poste de quarterback. Et ce pour plusieurs raisons. Depuis l’arrivée de Justin Wilcox, le programme traditionnellement tourné vers l’offensive s’est mué en défense de fer au détriment des points et des yards engrangés.

QB Chase Garbers, Cal – Crédit photo : Cal Athletics

Pour remédier à ce problème, le head coach de Berkeley avait embauché Bill Musgrave, coordinateur offensif réputé de NFL. Sur le papier, la collaboration avec le quarterback senior, QB Chase Garbers (771 yards, 6 TD, 3 INT en 2020), avait de quoi faire saliver. Mais au-delà de la préparation faussée par la pandémie, le nouveau système pro-style n’a manifestement pas été assimilé par le playmaker des Bears. Il y a bien eu une bonne sortie contre Oregon State, ponctuée au passage de deux interceptions, dont celle de la défaite, mais les trois autres matches ont paru assez quelconque, au vu du rendement entrevu lors de la saison 2019. On suivra aussi avec attention l’état de forme du quarterback, souvent blessé il y a deux ans, notamment à la clavicule. Derrière lui, la concurrence n’est pas folle, de par l’inexpérience de QB Zach Johnson et le transfert tardif de QB Ryan Glover, en provenance de Penn (FCS). Pas de quoi s’alarmer pour autant, mais le duo Garbers-Musgrave devrait de nouveau détenir la clé de la bonne saison de Cal.

D’autant que l’escouade de receveurs prend forme peu à peu. Le senior WR Nikko Remigio (90 yards, 2 TD) revient revanchard pour démontrer toute son explosivité et sa faculté à casser les plaquages. Il formera un solide duo de titulaires avec l’ancien de Michigan, WR Kekoa Crawford (232 yards, 2 TD). Derrière, les seniors WR Trevon Clark et WR Mason Mangum ont eu de bonnes séquences en 2020. Mais c’est bien le duo de sophomores WR Jeremiah Hunter et WR JR Baker qui offrent le plus de promesses dans le domaine aérien. Plein centre, les seniors TE Jake Tonges et TE Gavin Reinwald sont de retour pour apporter de l’aide au bloc et sur courte distance.

Pour retrouver de sa superbe, California pourra aussi compter sur le senior RB Christopher Brown Jr. (65 yards, TD) dans le backfield offensif. Depuis ses débuts comme titulaire en 2019, les Bears n’ont jamais perdu quand il a franchi la barre des 55 yards. Son association avec le sophomore RB Damien Moore, déjà pleinement intégré l’an passé pour son arrivée sur le campus, voire avec RB DeCarlos Brooks, auteur d’un bon Spring Game, augure de bonnes choses, avec une ligne offensive globalement stable.

Hormis Jake Curhan, parti chez les pros, il n’y a que des revenants, à commencer par RT Valentino Daltoso, blessé toute la saison passée, et qui fera figure de leader dans cette escouade de jeunes loups. Un groupe où LT Will Craig, enfin en forme, a pu faire ses preuves sur le pass pro. LG McKade Mettauer et RG Matthew Cindric devraient compléter le quintet pour faire des Golden Bears une formation dure à manoeuvrer dans les tranchées.

LB Kuony Deng, California – Crédit photo : Getty Images

Terrible tandem sur le pass-rush

On l’a dit : la défense a souvent été le principal poumon de Cal, sous la coupe de Justin Wilcox. Mais c’est une intersaison mouvementée à laquelle a dû faire face l’ancien coordinateur défensif de USC et Wisconsin. L’un de ses patrons défensifs, justement, Tim DeRuyter, a mis les voiles au Nord, pour rallier Oregon. Le cornerback vedette du programme, Camryn Bynum, a été drafté par les Minnesota Vikings. Enfin, Brett Johnson, star en devenir sur le premier rideau, a été victime d’un accident de voiture en avril dernier et doit tirer un trait sur la saison pour soigner sa hanche.

Fort heureusement, il y a aussi de bonnes nouvelles, à commencer par les linebackers, sans doute l’un des tous meilleurs groupes de la conférence Pac-12. Machines à plaquage et à jeux décisifs, les seniors OLB Kuony Deng et OLB Cameron Goode (50 plaquages, dont 10 et demi pour perte à eux deux) formeront un duo détonnant sur le pass rush, le premier quittant son rôle habituel de mike pour montrer aux scouts NFL sa vitesse et son explosivité. Comme si cela ne suffisait pas, le junior OLB Braxten Croteau et le sophomore OLB Orin Patu sont des solutions alternatives pour le coordinateur, et spécialiste des linebackers, Peter Sirmon.

Dans l’axe, le junior ILB Evan Tattersall (14 plaquages) a pleinement la main sur le run stop et a longtemps été présenté comme le nouveau Evan Weaver. Son pendant devrait être un sophomore. ILB Muelu Iosefa a démarré le match contre Oregon et s’est montré très actif sur l’ensemble de la campagne. Mais ILB Trey Paster, safety avancé sur le deuxième rideau, a aussi beaucoup plus au coaching staff dès ses débuts en 2020.

Sur la ligne défensive, avec l’absence de Brett Johnson, avec la fin d’éligibilité de son homonyme, Zeandee, Justin Wilcox doit compenser au mieux. Le junior DE John Henry Tevis (18 plaquages, 2 sacks) est le plus expérimenté du plateau et s’est montré agressif au duel. Son rôle sera crucial car la jeunesse est à l’honneur sur le reste de l’escouade. De retour de blessure, DE Aaron Maldonado devrait hériter d’un rôle de titulaire sur l’extérieur et assistera à une autre bataille de sophomore sur la position de nose guard, entre NG Stanley McKenzie et NG Ricky Correia.

DB Elijah Hicks (#3), California – Crédit photo : Cal Athletics

Comme souvent ces dernières années, et en dépit du départ de Bynum, le backfield défensif est aussi fourni que talentueux. Plein centre, FS Elijah Hicks (28 plaquages, une interception) a confirmé qu’il était aussi efficace en safety qu’en cornerback, et a composé un duo performant avec SS Daniel Scott, même si SS Craig Woodson s’est montré plus intéressant contre la passe. Transfert de Florida State, FS Raymond Woodie III vient apporter une profondeur intéressante sur la position. Sur les extérieurs, CB Josh Drayden (4 passes défendues) devrait quitter son poste de nickelback pour surveiller les principaux receveurs adverses. CB Chigozie Anusiem l’assistera dans cette tâche, tout comme le sophomore CB Collin Gamble, petite pépite annoncée, à qui le poste de nickelback devrait convenir dans un premier temps.

Comme sur le reste des escouades, la stabilité est de mise au sein des équipes spéciales. L’ancien punter K Dario Longhetto (9/10 sur FG, 4/5 sur XP) est de retour aux coups de pied après une saison encourageante, plein que marquée par son extra-point bloqué, en fin de match, contre Stanford. L’Australien P Jamieson Sheahan (39,9 yards de moyenne) rempile aussi au punt. KR/PR Nikko Remigio devrait garder un rôle important sur les phases de retour, à moins que KR/PR Marcel Dancy ne le fasse souffler pour le préserver offensivement.

Calendrier

Conclusion

Peu d’équipes de première division peuvent compter sur un tel nombre de titulaires de retour. Et c’est bien ce qui fera de California un véritable poil-à-gratter en 2021. Capable de compter sur une véritable ossature, surtout en défense, le programme de Berkeley doit surtout relever la tête offensivement et rappeler que c’est en son sein que sont sortis des quarterbacks superstars comme Steve Bartkowski, Aaron Rodgers ou Jared Goff. Avec Chase Garbers, une ligne stable et un groupe de receveurs plus étoffé, Cal peut avoir les moyens de ses ambitions. Mais ce sera aussi sans compter sur un calendrier démentiel, avec par exemple des déplacements à Oregon, Washington et UCLA, ainsi que la réception de USC. Un bilan positif serait, dans un premier temps, un bon moyen de tirer un trait sur une triste campagne 2020 tout en construisant des bases solides pour les années à venir, au vu de l’important contingent de seniors qui composent ce groupe.

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Coaching
  • Potentiel
3.1

Résumé

Points forts :
– Un groupe inchangé et expérimenté.
– Un front seven incisif.
– Une profondeur intéressante.

Points faibles :
– Des réglages à trouver en attaque.
– Une ligne défensive décimée.
– Un calendrier défavorable.

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