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Conférence ACC : les Tigers de Clemson sont-ils indestructibles ?

Preview de saison 2018 dans la conférence ACC.

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Vainqueurs des trois derniers ACC Championship Games et qualifiés pour le College Football Playoff lors des trois dernières saisons, les Tigers de coach Dabo Swinney ont repris le flambeau des Seminoles de Florida State en imposant leur domination incontestable sur la conférence ACC.

Avec la présence de l’une des lignes défensives les plus intimidantes de l’Histoire du College Football, Clemson vit dans un monde à part. Certes, ils ont connu la défaite l’an dernier (à Syracuse) et on sait qu’il est très difficile de conserver un niveau élevé d’intensité et de concentration sur toute une saison mais les Tigers semblent encore largement supérieurs à la concurrence dans une conférence ACC dont Miami essayera, comme l’an passé, de renverser la hiérarchie supposée.

Prédictions 2018 dans la conférence ACC

Champion 2018 : Clemson.
Champion de division Atlantic : Clemson.
Champion de division Coastal : Miami.
MVP : RB Cam Akers, Florida State.
Meilleur joueur offensif : RB A.J. Dillon, Boston College.
Meilleur joueur défensif : CB Mark Gilbert, Duke.
Freshman de l’année : QB Trevor Lawrence, Clemson.
Prospects NFL à suivre : DE Zach Allen (Boston College), CB Essang Bassey (Wake Forest), G Parker Braun (Georgia Tech), DE Austin Bryant (Clemson), DE Brian Burns (Florida State), S Lukas Denis (Boston College), S Myles Dorn (North Carolina), QB Eric Dungey (Syracuse), DE Clelin Ferrell (Clemson), QB Ryan Finley (NC State), LB Joe Giles-Harris (Duke), WR Kelvin Harmon (NC State), DE Trevon Hill (Virginia Tech), RB Travis Homer (Miami), OT Mitch Hyatt (Clemson), DE Joe Jackson (Miami), CB Mike Jackson (Miami), S Jaquan Johnson (Miami), DT Dexter Lawrence (Clemson), CB Trayvon Mullen (Clemson), LB Shaquille Quaterman (Miami), WR Ahmon Richards (Miami), QB Malik Rosier (Miami), WR Jaylen Smith (Louisville), DT Ricky Walker (Virginia Tech), DT Christian Wilkins (Clemson).

Du 8 juillet au 15 juillet 2018, The Blue Pennant vous proposera des présentations des principaux programmes de la conférence ACC :
Boston College.
Clemson Tigers.
Duke Blue Devils.
Florida State Seminoles.
Miami Hurricanes.
North Carolina State Wolfpack.
Virginia Tech Hokies.

Tour d’horizon dans la conférence ACC

L’ACC de retour en finale ?

Elle était devenue la conférence en vogue, avec deux participations de suite en finale de playoffs et le titre national pour Clemson en 2016. Le dernier exercice a clairement laissé un goût amer avec l’élimination « précoce » des Tigers et la présence massive de la conférence SEC.

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Sur le papier, le programme de Caroline du Sud semble le plus armé pour rejouer les premiers rôles, avec du talent sur tous les postes. Qualifié pour l’Orange Bowl l’an passé, Miami est de nouveau une place forte de première division et était encore invaincu mi-novembre la saison passée. Depuis l’instauration des playoffs, l’ACC n’a jamais été exclu du dernier carré. Série à suivre ?

La division Atlantic est-elle intouchable ?

La suprématie dure depuis 2011. Cela fait sept ans que Clemson et Florida State se partagent les titres de conférence, faisant de la division Atlantic la division de référence locale. Les Tigers (2011, 2015, 2016, 2017) et les Seminoles (2012, 2013, 2014) sont encore les mieux armés pour remporter leur division, mais NC State reste en embuscade pour décrocher son premier titre de conférence depuis 1979.

Coastal : vers un énième passage de témoin ?

Si la division Atlantic n’est pas une adepte du partage, la division Coastal est on ne peut plus altruiste. En 2017, Miami est devenu le cinquième vainqueur de division différent sur les cinq dernières années. Avant les Hurricanes, Duke, Georgia Tech, North Carolina et Virginia Tech avaient décroché leur qualification (fatale) pour la finale ACC. Petite pression donc sur les épaules de Pittsburgh et Virginia, les Cavaliers restant à quai dans leur quête de titre local depuis 1995.

Trevor Lawrence peut-il (déjà) bouleverser la hiérarchie ?

On pourrait appeler ça un problème de riche. Même en ayant emmené Clemson en playoffs, la saison dernière, le quarterback Kelly Bryant n’a pas de quoi être serein. La faute à la recrue 5 étoiles du printemps dernier, Trevor Lawrence. Le true freshman a marqué les esprits lors du dernier Spring Game et pourrait clairement bouleverser la hiérarchie chez les Tigers. Son arrivée a déjà provoqué le départ d’Hunter Johnson, ancienne recrue vedette partie s’exiler à Northwestern pour 2019. Le head coach Dabo Swinney devra avant tout privilégier un profil entre un Bryant précieux comme double-menace et un Lawrence chirurgical en tant que pocket passer. Faites vos jeux, rien ne va plus …

Le match de l’année

Florida State @ Miami
Samedi 6 octobre 2018

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Paradoxalement, ce n’est pas le match le plus décisif des deux programmes en 2018. Mais malgré leur division respective, Miami et Florida State ont tous les ingrédients d’un match âpre et intense. Leur rivalité locale a d’ailleurs accouché de deux superbes fins de matches en 2016 et 2017, avec une victoire des Seminoles dans un premier temps et la revanche des ‘Canes l’an passé. Miami n’a d’ailleurs pas manqué de mettre de l’huile sur le feu, en s’affirmant comme le programme floridien actuel de référence, au nez et à la barbe des voisins Florida State et Florida. Enfin, ce match n’est pas un duel intra-division, mais un faux pas dans cette confrontation aurait toutefois des conséquences fâcheuses sur la fiche de conférence, et sur une éventuelle qualification en finale ACC.

Calendrier complet de la conférence ACC

Nos prédictions

Division Atlantic

1. Clemson Tigers

En 2017 : 12-2, 7-1 ACC.
Prédiction : 13-0, 8-0 ACC.
Match décisif : @ Florida State, 27 octobre.
Joueurs-clés partis : WR Deon Cain, WR Ray-Ray McCloud, LB Dorian O’Daniel, S Van Smith.
Joueurs à suivre : RB Travis Etienne, WR Tee Higgins, WR Hunter Renfrow, OT Mitch Hyatt, DE Clelin Ferrell, DE Austin Bryant, DT Dexter Lawrence, DT Christian Wilkins, LB Kendall Joseph, CB Trayvon Muller, S Tanner Muse.
Future star : QB Trevor Lawrence.

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Qualifiés pour les playoffs depuis 2015, les Clemson Tigers ont de la matière pour poursuivre leur bonne série. Défensivement, le programme a réussi un vrai coup de force, en conservant une saison de plus son impressionnant premier rideau, composé de Clelin Ferrell, Dexter Lawrence, Christian Wilkins et Austin Bryant. D’autres anciennes recrues très cotées pourraient exploser en 2018, à l’image du linebacker Tre Lamar ou du cornerback Trayvon Mullen. En attaque, la relève est omniprésente. Outre le true freshman Trevor Lawrence, au poste de quarterback (voir plus haut), Travis Etienne devrait devenir le top running back de cette escouade, après les belles promesses de l’an passé. Côté cible, Deon Cain est parti mais Tee Higgins a démontré de belles qualités, notamment lors du dernier Spring Game. Il est appelé à devenir LE « go-to-guy » des Tigers.

2. North Carolina State Wolfpack

En 2017 : 9-4, 6-2 ACC.
Prédiction : 10-2, 6-2 ACC.
Match décisif : Florida State, 3 novembre.
Joueurs-clés partis : RB Nyheim Hines, TE Jaylen Samuels, DE Bradley Chubb, DT B.J. Hill, DT Justin Jones, DE Kentavious Street, LB Airius Moore, LB Jerod Fernandez.
Joueurs à suivre : QB Ryan Finley, WR Kelvin Harmon, WR Jokobi Meyers, G Terrone Prescod, DE Darian Roseboro, LB Germaine Pratt, S Jarius Morehead.
Future star : DT Shug Frazier.

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Principal dauphin de Clemson, dans la division Atlantic, en 2017, NC State sera un outsider à suivre de près cette saison. Le Wolfpack est armé jusqu’aux dents offensivement, surtout dans le domaine aérien. Le senior Ryan Finley est un des quarterbacks les plus doués au pays et avec trois cibles comme Kelvin Harmon, Jokobi Meyers et Stephen Louis, il pourrait faire de très sérieux dégâts. Certes, le coureur Nyheim Hines a pris la direction de la NFL, mais Dave Doeren s’est souvent appuyé sur de solides lignes capables de libérer des brèches au sol. Le gros point d’interrogation du côté de Raleigh concerne la défense, avec pas moins de 8 titulaires à remplacer, dont le pass rusher Bradley Chubb. La relève reste de qualité, à l’image du defensive end Darian Roseboro ou du linebacker Germaine Pratt.

3. Florida State Seminoles

En 2017 : 7-6, 3-5 ACC.
Prédiction : 8-4, 5-3 ACC.
Match décisif : Clemson, 27 octobre.
Joueurs-clés partis : WR Auden Tate, DE Josh Sweat, DT Derrick Nnadi, LB Matthew Thomas, CB Tarvarus McFadden, S Derwin James.
Joueurs à suivre : RB Cam Akers, RB Jacques Patrick, WR Nyqwan Murray, OT Derrick Kelly, DE Brian Burns, DT Demarcus Christmas, DB A.J. Westbrook, CB Stanford Samuels III.
Future star : DE Joshua Kaindoh.

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Une page s’est tournée à Tallahassee, après le départ du head coach Jimbo Fisher. Sous les ordres de Willie Taggart (ex-Oregon), les Seminoles espèrent oublier une pénible année 2017, marquée par les soucis au poste de quarterback. Deondre François est espéré sur le poste, mais ses pépins physiques laissent planer le doute. Florida State peut en tout cas compter sur l’un des meilleurs backfield offensifs du pays, avec l’explosif sophomore Cam Akers, auteur d’une saison à plus de 1 000 yards l’an passé. En défense, les départs sont nombreux, notamment sur le run stop, mais le programme floridien est resté attractif et capable de s’appuyer sur des jeunes aux dents longues (Joshua Kaindoh, Levonta Taylor, Jaiden Woodbey).

4. Wake Forest Demon Deacons

En 2017 : 8-5, 4-4 ACC.
Prédiction : 7-5, 4-4 ACC.
Match décisif : @ NC State, 8 novembre.
Joueurs-clés partis : WR Tabari Hines, TE Cam Serigne, DE Duke Ejiofor, S Jessie Bates.
Joueurs à suivre : QB Kendall Hinton, RB Matt Colburn, WR Greg Dortch, C Ryan Anderson, DT Willie Yarbary, S Cameron Glenn, CB Essang Bassey, CB Amari Henderson.
Future star : DT Elontae Bateman.

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Equipe poil-à-gratter, Wake Forest sera encore un adversaire à surveiller dans la conférence, derrière un gros jeu au sol et une solide défense aérienne. Après deux saisons dans l’ombre de John Wolford, Kendall Hinton aura enfin sa chance comme quarterback titulaire et pourra compter sur le retour de blessure du receveur star Greg Dortch. En défense, les Demon Deacons accusent deux pertes d’importance, avec Duke Ejiofor et Jessie Bates. Mais avec Essang Bassey et Amari Henderson, ils comptent sur l’un des meilleurs duos de cornerbacks du pays.

5. Boston College Eagles

En 2017 : 7-6, 4-4 ACC.
Prédiction : 5-7, 2-6 ACC.
Match décisif : @ Wake Forest, 13 septembre.
Joueurs-clés partis : RB Jon Hilliman, DE Harold Landry, LB Ty Schwab, CB Kamrin Moore, CB Isaac Yiadom.
Joueurs à suivre : QB Anthony Brown, RB A.J. Dillon, TE Tommy Sweeney, DE Zach Allen, LB John Lamot, S Lukas Denis.
Future star : G/C Ben Petrula.

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De l’enfer au paradis. Après un début de campagne poussif, en 2017, Boston College avait bluffé tous les observateurs, réalisant une fin de saison en boulet de canon. L’émergence du coureur A.J. Dillon, désormais sophomore, n’y est pas étrangère. Le natif du Connecticut devrait mettre moins de pression sur les épaules du quarterback Anthony Brown, dont la connexion avec Tommy Sweeney s’annonce prometteuse. En défense, les Eagles ont du talent à tous les étages, à l’image du safety Lukas Denis, auteur de 7 interceptions en 2017.

6. Louisville Cardinals

En 2017 : 8-5, 4-4 ACC.
Prédiction : 4-8, 1-7 ACC.
Match décisif : @ Boston College, 13 octobre.
Joueurs-clés partis : QB Lamar Jackson, OT Geron Christian, DE James Hearns, DE Trevon Young, LB Stacy Thomas, CB Jaire Alexander.
Joueurs à suivre : WR Jaylen Smith, WR Dez Fitzpatrick, G Lukayus McNeil, DE Jonathan Greenard, LB Dorian Etheridge.
Future star : CB Russ Yeast.

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Laisser partir un Heisman Trophy n’est jamais chose aisée. Mais à Louisville, le départ de Lamar Jackson a de quoi laisser anxieux. Malgré la présence d’excellents receveurs, comme Jaylen Smith, Seth Dawkins ou Dez Fitzpatrick, les Cardinals auront du mal à trouver un joueur aussi productif que leur ancien numéro 8. Sachant que le jeu au sol a rarement été performant ces deux dernières années … En 2017, l’attaque avait une mission : compenser les trous béants de la défense, orpheline de l’ancien coordinateur Todd Grantham. Si Peter Sirmon a été remercié au bout d’une saison, son remplaçant Brian Van Gorder n’a rien de rassurant, lui qui est devenu la risée des programmes d’Auburn et Notre Dame…

7. Syracuse Orange

En 2017 : 4-8, 2-6 ACC.
Prédiction : 3-9, 1-7 ACC.
Match décisif : Louisville, 9 novembre.
Joueurs-clés partis : WR Steve Ishmael, WR Ervin Phillips, LB Parris Bennett, LB Zaire Franklin.
Joueurs à suivre : QB Eric Dungey, DE Alton Robinson, DT Chris Slayton, S Evan Foster.
Future star : WR Nykeim Johnson.

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Seule équipe à avoir épinglé Clemson en saison régulière, l’an passé, Syracuse est à la croisée des chemins. Pour la troisième saison du head coach Dino Babers, les Orangemen espèrent une progression, mais les playmakers ne sont pas légion. Leur fer de lance restera Eric Dungey, quarterback double-menace qui composera tout de même avec les départs des cibles Steve Ishmael et Ervin Phillips. Défensivement, les New-Yorkais commencent à renforcer leur premier rideau. Suffisant pour se qualifier pour un bowl ? Il est trop tôt pour le savoir. A l’instar de son coup de force face aux Tigers, Syracuse reste tout de même armé pour un éventuel upset.

Division Coastal

1. Miami Hurricanes

En 2017 : 10-3, 7-1 ACC.
Prédiction : 11-2, 7-1 ACC.
Match décisif : @ Virginia Tech, 17 novembre.
Joueurs-clés partis : RB Mark Walton, TE Chris Herndon IV, DE Chad Thomas, DT R.J. McIntosh, DT Kendrick Norton.
Joueurs à suivre : QB Malik Rosier, RB Travis Homer, WR Ahmon Richards, G Navaughn Donaldson, DE Joe Jackson, LB Shaquille Quaterman, LB Michael Pickney, CB Mike Jackson, CB Trajan Bandy, S Jaquan Johnson.
Future star : TE Brevin Jordan.

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Le dépucelage a enfin eu lieu. Pour la première fois depuis son arrivée dans la conférence ACC, en 2004, Miami a décroché le titre de division Coastal et entend cette fois mettre la main sur le titre de conférence. Pour ce faire, Mark Richt et ses hommes peuvent compter sur une équipe très complète. Quarterback solide, Malik Rosier aura à ses côtés le receveur Ahmon Richards et comptera sur un backfield offensif explosif, avec Travis Homer, Deejay Dallas voire le true freshman Lorenzo Lingard. En défense, la ligne défensive a vu de nombreux départs, mais Joe Jackson est l’un des meilleurs pass rushers du pays, devant un back-7 de qualité, symbolisé par la fameuse « Turnover Chain ».

2. Duke Blue Devils

En 2017 : 7-6, 3-5 ACC.
Prédiction : 9-3, 5-3 ACC.
Match décisif : Virginia Tech, 29 septembre.
Joueurs-clés partis : RB Shaun Wilson, CB Bryon Fields.
Joueurs à suivre : QB Daniel Jones, RB Brittain Brown, WR T.J. Rahming, TE Daniel Helm, LB Joe Giles-Harris, CB Mark Gilbert, S Jeremy McDuffie.
Future star : S Michael Carter II.

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Après plusieurs années d’atermoiement, dû à des changements réguliers de coaching staff, Duke s’est affirmé comme une menace au sein de la conférence en 2017. Problème : les Blue Devils devront encore gérer le départ d’un coach, le coordinateur défensif Jim Knowles ayant pris la direction d’Oklahoma State. Ses successeurs, Matt Guerrieri et Ben Albert, comptent malgré tout sur une belle génération, à l’image du cornerback Mark Gilbert. Mais le succès de Duke passera forcément par une belle attaque. Avec le quarterback double-menace Daniel Jones et l’élusif Brittain Brown au sol, David Cutcliffe a de la matière.

3. Virginia Tech Hokies

En 2017 : 9-4, 5-3 ACC.
Prédiction : 7-5, 4-4 ACC.
Match décisif : Miami, 17 novembre.
Joueurs-clés partis : RB Travon McMillan, WR Cam Phillips, DT Tim Settle, LB Tremaine Edmunds, LB Andrew Motuapuaka, S Terrell Edmunds, CB Brandon Facyson, CB Greg Stroman, CB Adonis Alexander.
Joueurs à suivre : QB Josh Jackson, RB DeShawn McClease, WR Sean Savoy, DE Trevon Hill, DE Houshun Gaines, DT Ricky Walker, S Reggie Floyd.
Future star : DB Khalil Ladler.

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Le programme de Blacksburg a déjà connu des intersaisons moins mouvementées. Outre la vraie-fausse inéligibilité du quarterback Josh Jackson, pour raisons académiques, Virginia Tech a vu partir une cascade de défenseurs, surtout dans le back-7. Les frères Edmunds, mais aussi Andrew Motuapuaka, Greg Stroman, Adonis Alexander, … Les pertes sont significatives et les Hokies devront compter sur leur excellente ligne défensive pour assurer la transition. Offensivement, le coureur DeShawn McClease est très attendu, après avoir poussé Travon McMillan vers la sortie et un transfert.

4. North Carolina Tar Heels

En 2017 : 3-9, 1-7 ACC.
Prédiction : 7-5, 4-4 ACC.
Match décisif : @ Duke, 10 novembre
Joueurs-clés partis : WR Austin Proehl, OT Bentley Spain, LB Andre Smith, CB M.J. Stewart.
Joueurs à suivre : RB Michael Carter, WR Anthony Ratliff-Williams, DE Malik Carney, LB Cole Holcomb, CB K.J. Sails, S Myles Dorn.
Future star : WR Dazz Newsome.

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La rechute était à craindre après le départ de Mitch Trubisky vers la NFL. Mais c’est une véritable saison noire qu’ont vécu les Tar Heels, à la recherche d’un vrai quarterback d’envergure. Chaz Surratt et Nathan Elliott présentent des profils différents, mais ce dernier semble avoir marqué plus de points en fin de saison passée. Le casting pour les épauler est de qualité avec le receveur Anthony Ratliff-Williams et le duo de choc Jordon Brown – Michael Carter au sol. En défense, Larry Fedora a bien recruté mais va devenir trouver une homogénéité qui a parfois fait défaut après le départ du coordinateur Gene Chizik.

5. Virginia Cavaliers

En 2017 : 6-7, 3-5 ACC.
Prédiction : 7-5, 3-5 ACC.
Match décisif : Pittsburgh, 2 novembre.
Joueurs-clés partis : QB Kurt Benkert, DE Andrew Brown, LB Micah Kiser, S Quin Blanding.
Joueurs à suivre : RB Jordan Ellis, WR Olamide Zaccheus, LB Jordan Mack, LB Chris Peace, CB Juan Thornhill, CB Bryce Hall, S Brenton Nelson.
Future star : DE Mandy Alonso.

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Comme pour North Carolina, la clé devrait se trouver au poste de quarterback, avec l’arrivée du transfert double-menace Bryce Perkins (ex-Arizona State). De quoi donner une attaque mobile et imprévisible, avec le coureur Jordan Ellis et les explosifs receveurs Olamide Zaccheus et Joe Reed. Côté défense, des playmakers ont rallié la NFL (Brown, Kiser, Blanding) mais les successeurs laissent des espoirs légitimes, à l’image d’un imposant backfield défensif.

6. Georgia Tech Yellow Jackets

En 2017 : 5-6, 4-4 ACC.
Prédiction : 6-6, 3-5 ACC.
Match décisif : @ Virginia Tech, 25 octobre.
Joueurs-clés partis : WR Ricky Jeune, DE Antonio Simmons, CB Lawrence Austin, CB Lance Austin, S Corey Griffin.
Joueurs à suivre : QB Ta’Quon Marshall, RB KirVonte Benson, G Parker Braun, LB Brant Mitchell, LB Victor Alexander.
Future star : CB Ajani Kerr.

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Comme souvent, la « Triple Option » devrait être un véritable poison pour toutes les défenses de l’ACC. Encore plus avec le quarterback double-menace Ta’Quon Marshall et le running back KirVonte Benson, les deux hommes ayant cumulé 2 200 yards et 23 touchdowns au sol en 2017. Les zones d’ombre concernent surtout la défense avec le départ du coordinateur Ted Roof. En conséquence, les Yellow Jackers s’orientent vers un nouveau système 3-4 qui ne facilitera pas la tâche d’un backfield défensif totalement renouvelé. Pas sûr que la régularité soit de mise pour la bande de Paul Johnson !

7. Pittsburgh Panthers

En 2017 : 5-7, 3-5 ACC.
Prédiction : 4-8, 3-5 ACC.
Match décisif : Georgia Tech, 15 septembre.
Joueurs-clés partis : WR Jester Weah, WR Quadree Henderson, OT Brian O’Neill, CB Avonte Maddox, S Jordan Whitehead.
Joueurs à suivre : QB Kenny Pickett, DE Dewayne Hendrix, LB Oluwaseun Idowu, LB Saleem Brightwell, CB Dane Jackson.
Future star : DE Rashad Weaver.

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Le départ du coordinateur Matt Canada et du quarterback Nathan Peterman était trop durs à surmonter. De 10e meilleure attaque du pays en 2016, Pittsburgh est passé 101e l’an passé, derrière un poste de quarterback en souffrance. Le sophomore Kenny Pickett s’est montré prêt à prendre le relais mais doit encore prouver sur la durée, avec la perte de ses deux principaux receveurs, Jester Weah et Quadree Henderson. Pitt devra aussi trouver le coureur numéro 1 qui lui manque depuis le départ de James Conner. En défense, le dernier exercice a été fatal au coordinateur Josh Conklin. Son successeur Randy Bates peut compter sur une escouade de qualité mais a parfois pêché en termes de turnovers (1,3 par match en 2017).

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Preview 2021 : Clemson Tigers

Malgré le départ de figures emblématiques des trois dernières saisons, les Tigers de Clemson possèdent en QB DJ Uiagalelei le leader offensif qui en font des favoris pour le titre national.

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Crédit photo : Ken Ruinard, USA Today Sports

50 previews en 50 jours, c’est une série estivale de 50 présentations exclusives préparées par toute l’équipe TBP afin de vous permettre de tout savoir concernant la prochaine saison de College Football. On retrouve aujourd’hui les Tigers de Clemson.

Clemson Tigers

ACC

Division Atlantic
 

En 2020 : 10-2, 8-1 ACC.
Head Coach : Dabo Swinney, 14e année (140-33). Résultat en carrière : 140-33.
Coordinateur offensif : Tony Elliott.
Coordinateur défensif : Brent Venables.
Titulaires de retour : 15, 4 en attaque, 9 en défense, kicker, punter.
Joueurs-clés partis : QB Trevor Lawrence, RB Travis Etienne, WR Amari Rodgers, WR Cornell Powell.
Joueurs à suivre : QB D.J. Uiagalelei, RB Lyn-J Dixon, WR Justyn Ross, WR Joseph Ngata, DE Bryan Bresee, DE Myles Murphy, LB James Skalski, DB Andrew Booth Jr.

Un programme qui vient de perdre le quarterback le plus prolifique de son Histoire, le meilleur running back de l’Histoire de sa conférence et les deux meilleurs receveurs de sa saison précédente serait normalement et irrémédiablement forcer de se mettre en mode « Reconstruction ». Pas Clemson.

En ayant su s’entourer d’un coaching staff exceptionnel et en accumulant d’excellentes promotions de recrues année après année, coach Dabo Swinney a fait des Tigers une puissance nationale. Un programme qui n’a pas seulement pour objectif de remporter sa conférence ou de participer aux playoffs mais de remporter le Saint Graal, le titre de champion national.

Les défis ne vont pas manquer pour Clemson à l’approche du début de cette saison 2021 : QB Trevor Lawrence, RB Travis Etienne, WR Amari Rodgers et WR Cornell Powell ont filé vers la NFL, et malgré le retour de neuf titulaires encadrés par le meilleur coordinateur défensif du pays, la défense des Tigers reste sur deux performances catastrophiques lors des deux derniers matchs de playoffs joués par le programme de Caroline du Sud (LSU, Ohio State).

Dabo Swinney et Brent Venables, Clemson – Crédit photo : IDN

Toutefois, coach Dabo Swinney a construit le programme de Clemson pour absorber ce genre de changement en douceur. Les clés de l’attaque vont être données au sophomore QB D.J. « Big 5inco » Uiagalelei, le prospect #1 du recrutement 2020 au poste de quarterbacké. Ce dernier a déjà démontré l’étendue de son talent la saison dernière et les Tigers possèdent l’un des front four les plus prometteurs du pays. Le coach des Tigers semble confiant à l’aube de cette campagne 2021.

« Le groupe de joueurs est plus avancé dans son développement que celui de la saison dernière. Aucun doute à ce sujet. […] L’équipe 2018 pouvait compter sur tellement de vétérans… j’ai le sentiment que nous avons l’équipe la plus expérimentée depuis notre dernier titre national » – Dabo Swinney, coach des Tigers de Clemson.

Les ressemblances avec l’équipe de l’épopée 2018 sont effectivement nombreuses : un jeune quarterback freshman (Trevor Lawrence à l’époque) et un front four qui se rapproche des « Fantastic Four » (Clelin Ferrell, Dexter Lawrence, Christian Wilkins et Austin Bryant) dont trois d’entre-eux ont été sélectionnés au 1er tour de la draft NFL.

Clemson débutera sa saison avec un fabuleux choc face à Georgia. Le perdant de ce match ne sera pas de facto exclu de la course au College Football Playoff mais sera obligé de gagner tous ses matchs suivants. Dans une ACC qui ne semble pas avoir trouvé la solution pour ralentir les Tigers, Clemson partira largement favori pour remporter un 7ème titre consécutif de champion de conférence. Trois ans après son dernier titre de champion national, ces Tigers sont-ils suffisamment armés pour les batailles du mois de janvier ? Tour d’horizon.

QB D.J. Uiagalelei déjà dans la course au Heisman ?

L’attaque de Clemson a tourné à plus de 43 points en moyenne par match la saison dernière (#3 du pays) et tout indique qu’il n’y aura pas de ralentissement dans ce domaine en 2021. Les raisons de cet optimisme ? L’éclosion annoncée de l’ancien prospect 5-étoiles californien QB D.J. Uiagalelei (914 yards à la passe, 5 TDs, 0 INT). Bras canon, une taille qui fait rêver les scouts NFL et une éthique de travail irréprochable : il a déjà convaincu tout le monde autour de lui. Ses premiers pas au niveau NCAA (en remplacement d’un Trevor Lawrence infecté par la covid-19) ont impressionné tous les observateurs : 342 yards à la passe face à Boston College, suivis de 439 yards à la passe au Notre Dame Stadium de South Bend. Les Fighting Irish n’avaient jamais accordé autant de yards dans les airs dans toute leur Histoire ! Phénoménal.

Seule ombre au tableau : la blessure du talon d’Achille de QB Taisun Phommachanh qui laisse la QB room sans véritable backup. Le prospect 3-étoiles QB Bubba Chandler a filé vers les $ de la MLB et le walk-on QB Hunter Helms n’a pas vraiment convaincu au cours du printemps. C’est pourquoi une blessure de QB D.J. Uiagalelei serait absolument catastrophique pour l’attaque des Tigers.

QB DJ Uiagalelei, Clemson – Crédit photo : Ken Ruinard, Greenville News

Malgré de nombreux départs aux skills positions, le talent ne manquera pas autour du quarterback des Tigers. Le groupe de receveurs est l’un des plus alléchants de ces dernières années et l’escouade de running backs, désormais dirigée par CJ Spiller, ne manque pas de solutions pour assurer la succession de Travis Etienne.

Le retour en forme de WR Justyn Ross (112 réceptions, 1865 yards, 17 TDs en 2 saisons) pourrait tout changer pour l’attaque aérienne des Tigers. Écarté des terrains tout au long de la saison dernière en raison d’une rare fusion congénitale de son cou et de sa colonne vertébrale, il devrait faire son retour au poste de slot receiver laissant les extérieurs au junior WR Joseph Ngata et au sophomore WR E.J. Williams (24 réceptions, 306 yards, 2 TDs), deux joueurs au potentiel énorme. Le junior WR Frank Ladson Jr (18 réceptions, 281 yards, 3 TDs) doit franchir un cap tandis que le sophomore WR Ajou Ajou a montré lors du printemps qu’il est prêt à prendre sa part de responsabilité dans le système offensif des Tigers. La bonne surprise pourrait venir du freshman WR Beaux Collins qui a joué avec QB D.J. Uiagalelei au lycée.

On n’oubliera pas les deux tight ends, TE Braden Galloway (27 réceptions, 369 yards, 2 TDs) et TE Davis Allen (16 réceptions, 247 yards, 4 TDs), qui ont accumulé 616 yards et 6 TDs à eux-deux la saison passée.

Le départ de Travis Etienne (et ses 4952 yards au sol pour 70 TDs en carrière !) a laissé un trou béant dans le backfield offensif des Tigers. Toutefois, le senior RB Lyn-J Dixon (190 yards au sol, 2 TDs) connait la maison et a réussi des coups d’éclat depuis son arrivée à Clemson il y a 4 ans. Le sophomore RB Kobe Pace et les true freshmen RB Will Shipley (#2 RB, #31 National en 2021) et RB Phil Mafah (#11 RB, #184 National en 2021) ne sont peut-être pas encore totalement prêts ce qui devrait laisser du temps de jeu au senior RB Darian Rencher.

Une ligne offensive en mode Rédemption

C’est probablement le secteur de jeu offensif des Tigers le plus inquiétant : la ligne offensive. Le manque de puissance athlétique et de cohésion en 2020 s’est matérialisé par une impressionnante chute de production dans le jeu au sol (6.4 yards en 2019, puis 4.5 yards en 2020). Dabo Swinney attend une nette progression dans ce domaine de la part d’un groupe plus expérimenté et fourni que la saison dernière.

LT Jackson Carman est parti pour la NFL et C Cade Stewart n’a pas choisi de revenir sur le campus pour une saison super senior mais le junior LT Jordan McFadden, le senior LG Matt Bockhorst et le junior RG Will Putman sont de retour avec un an d’expérience en plus. Il aura également pour mission de développer une meilleure alchimie avec les sophomores C Hunter Rayburn et RT Walter Parks. La bonne nouvelle pour Clemson : la nouvelle génération de joueurs de ligne offensive est prometteuse. Les sophomores LT Mitchell Mayes et LG Paul Tchio sont d’anciens prospects 4-étoiles et le true freshman OT Marcus Tate a déjà fait tourner les têtes au cours du printemps. 

Un front four effrayant

Le coordinateur défensif Brent Vanables n’en dort plus la nuit : les 49 points et 639 yards accordés à Ohio State lors du dernier Sugar Bowl ont laissé des traces. Plus jamais, les Tigers ne veulent se faire bouger ainsi. Et la première priorité sera de retrouver une intensité physique qui a tant manqué à la défense de Clemson la saison passée.

DT Bryan Bresee (#11), Clemson – Crédit photo : 247sports

Bien que Clemson ait terminé au 5ème rang national pour le nombre de sacks et #3 du pays pour le nombre de plaquages pour perte, seulement 53.3% de ces sacks ont été réussis par la ligne défensive. Aucun joueur de ligne n’a réussi plus de 4 sacks. L’an passé, la pression est essentiellement venu de l’extérieur du second rideau et des defensive backs. Cela devrait changer en 2021.

Car le front four des Tigers n’a pas été aussi effrayant depuis les « Fantastic Four » de 2018. L’ancien prospect #1 du recrutement national 2020, DT Bryan Bresee (23 plaquages, 4 sacks), est peut-être déjà le meilleur défenseur du pays après avoir été nommé Freshman Defensive Player of the Year dans l’ACC la saison dernière. Il formera un phénoménal duo à l’intérieur de cette ligne avec le robuste junior DT Tyler Davis (14 plaquages, 2 sacks). Et cette puissance à l’intérieur pourrait largement profiter à une escouade de defensive ends fournie et bourrée de talent. Les anciens prospects 5-étoiles DE K.J. Henry (3.5 sacks), DE Myles Murphy (37 plaquages, 4 sacks) et DE Xavier Thomas ont tout pour terroriser l’ACC tout au long de la saison. Et en bonus : DE Justin Foster a annoncé son retour après avoir pris une retraite anticipée il y a quelques mois.

La défense peut-elle limiter le nombre de big plays ?

Le coordinateur défensif Brent Venables aura une autre mission au cours de cette saison 2021 : réduire le nombre de big plays accordés à ses adversaires. De manière inhabituelle, la défense de Clemson s’est régulièrement fait déborder en 2020 face à des attaques agressives au tempo élevé (7 passes de plus 30 yards « between the hashes »). Cette défaillance a connu son apothéose face aux Buckeyes lors du Sugar Bowl (2 TDs longue distance).

On attend un sursaut collectif particulièrement au poste de linebacker qui a souffert depuis le départ de Isaiah Simmons. Depuis la défaite face à Ohio State, le coaching staff a mis l’emphase sur la préparation physique afin de redonner aux Tigers le caractère dominant des années précédentes.

Le senior LB James Skalski (34 plaquages) est de retour avec la ferme intention de faire oublier son expulsion face aux Buckeyes. Le senior LB Baylon Spector (64 plaquages, 4.5 sacks) est lui aussi fidèle au poste. Le sophomore LB Trenton Simpson pourait faire la différence en 2021 après des débuts réussis l’an dernier.

CB Andrew Booth, Clemson – Crédit photo : Mike Gillespie

Clemson a perdu DB Derrion Kendrick (transféré à Georgia) mais les Tigers ne manqueront pas d’options sur le secondary. Le senior CB Mario Goodrich (2 INTs) et le spectaculaire junior CB Andrew Booth (2 INTs) forment peut-être le meilleur duo de cornerbacks de la conférence Atlantic. Le junior CB Sheridan Jones apporte un surplux d’expérience. Au poste de safety, on retrouvera le tandem FS Nolan Turner (53 plaquages, 3 INTs) / SS Lannden Zanders. On surveillera également le freshman S Andrew Mukuba que les Tigers ont « volé » aux Lonhgorns de Texas lors du recrutement 2021.

Le senior K B.T. Potter est de retour après avoir réussi la meilleure saison de sa carrière en 2020 (78% de réussite sur FG). Le senior P Will Spiers (41.4 yards par punt en carrière) est lui aussi de retour.

Calendrier

Le seul vrai test des Tigers en 2021 sera le kickoff game face aux Bulldogs de Georgia. Clemson sera ensuite largement favori de ses matchs prévus au calendrier. Même le déplacement à NC State ne devrait pas effrayer la bande à Dabo.

Conclusion 

Malgré le départ de figures emblématiques du programme de ces trois dernières saisons, les Tigers de Clemson possèdent trop de talent pour ne pas faire partie des favoris pour le titre national. Le sophomore QB D.J. Uiagalelei a l’étoffe d’un futur vainqueur du trophée Heisman et le retour de WR Justyn Ross pour mener une escouade de playmakers toujours aussi impressionnants devrait assurer à la troupe de coach Dabo Swinney un 7ème titre de champion de conférence ACC. Seule une nette amélioration en défense pourrait faire de Clemson un réel candidat au titre national.

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Coaching
  • Potentiel
4.6

Résumé

Points forts :
– Un candidat au Heisman au poste de quarterback.
– L’un des meilleurs groupes de receveurs du pays.
– Un front four effrayant.

Points faibles :
– Une ligne offensive inconstante.
– Manque de playmakers au poste de running back.
– Manque de profondeur sur le second rideau.

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Preview

Preview 2021 : Florida State Seminoles

Année II de la reconstruction des Seminoles entreprise par Mike Norvell : la fan base devra être patiente mais l’arrivée de QB McKenzie Milton redonne de l’espoir à un programme de FSU à l’agonie depuis 2018.

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50 previews en 50 jours, c’est une série estivale de 50 présentations exclusives préparées par toute l’équipe TBP afin de vous permettre de tout savoir concernant la prochaine saison de College Football. On retrouve aujourd’hui les Seminoles de Florida State.

Florida State Seminoles

ACC

Division Atlantic
 

En 2020 : 3-6, 2-6 ACC.
Head Coach : Mike Norvell, 2e année (3-6). Résultat en carrière : 41-22.
Coordinateur offensif : Kenny Dillingham.
Coordinateur défensif : Adam Fuller.
Titulaires de retour : 14, 7 en attaque, 5 en défense, kicker, punter.
Joueurs-clés partis : WR Tamorrion Terry, DT Marvin Wilson, DE Joshua Kaindoh, CB Asante Samuel Jr, S Hamsah Nasirildeen.
Joueurs à suivre : QB McKenzie Milton, RB Jashaun Corbin, WR Malik McClain, RT Robert Scott, DE Jermaine Johnson, LB Amari Gainer, CB Jarvis Brownlee Jr, CB Brandon Moore, CB Jammie Robinson.

Mike Norvell n’a pas vraiment le choix : il doit oublier une saison 2020 catastrophique… qui ne pouvait finalement pas se dérouler autrement tant le programme de Tallahassee (Floride) a fait face à une immense adversité. À peine arrivé de Memphis, le nouvel head coach des Seminoles et son coaching staff ont été privés de spring practices, puis les camps d’été ont été réduits à leur simple expression avant que les blessures ravagent l’effectif.

Si la préparation physique des joueurs a été affectée (comme un peu partout à travers le pays), c’est surtout sur le plan tactique que l’effectif floridien a le plus souffert : quasiment aucune répétition offensive alors qu’un nouveau système up-tempo était mis en place. Que dire de la défense ? Le coordinateur Adam Fuller n’a rencontré ses joueurs que tardivement le forçant à opérer des ajustements en cours de match tout au long de la saison. Pas une situation idéale pour un coaching staff qui prenait en main un groupe de joueurs rendus dysfonctionnel par l’incapacité de la Direction athlétique de gérer l’ère post-Jimbo Fisher. Le résultat fût implacable : un bilan de 3-6 (2-6) ponctuée de trois lourdes défaites face à Miami (-42), Louisville (-32) et Pittsburgh (-24).

On efface tout et on recommence donc pour Mike Norvell. L’objectif est clair : remettre un programme dominant pendant plus de 35 ans (1979-2016) sur le chemin de la reconquête en tenter de construire sur une large victoire (56-35) acquise face à Duke en toute fin de saison dernière.

QB McKenzie Milton, Florida State – Crédit photo : Melina Myers / USA Today

L’effectif des Seminoles a bien changé depuis 12 mois : de nombreux vétérans ont filé vers la NFL et plusieurs cadres encore éligibles au niveau NCAA ont décidé de s’envoler vers d’autres cieux. Du coup, c’est une équipe jeune mais renforcée par plusieurs vétérans revanchards qui va débuter cette saison 2021. Toutefois, il faut rester les pieds sur terre du côté de Tallahassee : avec Clemson, Notre Dame, Florida, North Carolina et Miami au programme, un bilan de 6-6 serait considéré comme une campagne réussie.

McKenzie Milton en sauveur du jeu aérien de FSU ?

Est-ce bien raisonnable de penser que le senior QB McKenzie Milton retrouvera un poste de titulaire dès le coup d’envoi de la saison face à Notre Dame ? Victime d’une terrible blessure de la jambe droite en novembre 2018, l’ancien quarterback titulaire de Central Florida est passé tout proche de l’amputation et tous les spécialistes s’accordent pour dire que son retour au haut niveau serait un véritable miracle. Auteur de 8686 yards et 72 TDs en carrière, QB McKenzie Milton est le quarterback le plus expérimenté de la QB room. Il représente surement la meilleure option dans le but de relancer un jeu aérien qui a tourné à moins de 200 yards par match en 2020.

Toutefois, c’est très probablement le sophomore QB Jordan Travis (1056 yards à la passe, 55% d’efficacité 6 TDs, 6 INTs et 569 yards, 7 TDs en 2020) qui commencera la saison. Titularisé à 6 reprises la saison dernière, il est celui qui maitrise le mieux le système du coordinateur offensif Kenny Dillingham. Les défenses adversaires devront se méfier de sa capacité à gagner des yards au sol ce que ne peut pas apporter QB McKenzie Milton. Dans la QB room, on retrouve également deux espoirs : QB Tate Rodemaker, qui a été titularisé une fois l’an dernier, et surtout l’ancien prospect 4-étoiles QB Chubba Purdy, qui sera de retour en 2021 après une blessure de l’épaule qui a écourté sa saison passée.

En panne dans le secteur aérien, Florida State s’en est sorti en 2020 par le jeu au sol (199.9 yards par match, #5 de l’ACC) et ça pourrait bien continuer cette année, particulièrement si QB Travis Jordan reste le titulaire. Malgré une ligne offensive désastreuse, l’ancien joueur de Texas A&M, le sophomore QB Jashaun Corbin (401 yards, 5 TDs), a conclu la précédente campagne avec une moyenne de 5.0 yards par course. Toutefois, il n’est pas assuré de son poste de RB#1 en raison des progrès du freshman RB Lawrence Toafili (356 yards au sol, 9.6 yards par course et 10 réceptions pour 120 yards) et de l’arrivée de l’ancien Tiger d’Auburn, RB D.J. Williams (599 yards en 2 saisons).

WR Malik McClain, Florida State – Crédit photo : Ross Obley

Mais le jeu au sol ne pourra être une force des Seminoles qu’à condition que la ligne offensive fasse un bien meilleur boulot que la saison dernière. Depuis plusieurs années, Florida State n’est plus attractif pour les meilleurs offensive linemen sortis des lycées américains. Le résultat est catastrophique. Depuis 2017, les Noles sont régulièrement dominés sur la ligne de scrimmage mais le retour du coach de ligne Alex Atkins apporte enfin un peu de stabilité dans ce secteur. Le super senior LT Devontay Love-Taylor (ex-FIU) est de retour après une première saison encourageante. De l’autre côté de la ligne, le sophomore RT Robert Scott Jr est l’un des plus grands espoirs du programme. L’intérieur de cette ligne offensive sera encore jeune avec le retour du junior LG Dontae Jones et du sophomore C Maurice Smith. Le super senior RB Baveon Johnson et le sophomore RG Thomas Shrader (ex-NC State) seront en concurrence pour le 5ème poste de titulaire.

La sensation Malik McClain

Si le jeu aérien des Seminoles s’est désintégré la saison passée, c’est également en raison de contre-performances à répétition d’un groupe de receveurs très décevants. Bonne nouvelle pour FSU : Tamorrion Terry a filé vers la NFL, et D.J. Matthews, Isaiah Bolden et Warren Thompson ont quitté le programme via le portail des transferts. Du coup, le junior WR Ontario « Pokey » Wilson (31 réceptions, 391 yards, 2 TDs) apparait comme la meilleure option pour le rôle de WR#1 à moins que le super senior WR Andrew Parchment redevienne celui qu’il était à Kansas (65 réceptions, 831 yards et 7 TDs) soit l’un des playmakers les plus excitants de la Big 12.

Le speedster WR Keyshon Helton (14 réceptions, 119 yards, 2 TDs) apporte sa vitesse mais la sensation pourrait venir du prospect 4-étoiles WR Malik McClain. Originaire de Bradenton (Floride), il a été étincelant au cours du printemps démontrant qu’il semble déjà prêt pour avoir un impact immédiat sur le jeu offensif des Seminoles. Malgré son inexpérience, il sera difficile de se passer de sa taille (1,94m) et de ses mains sûres. Il pourrait même former un formidable duo de receveurs freshmen avec WR Joshua Burrell si ce dernier confirme après des spring practices prometteurs.

TE Camren McDonald (23 réceptions, 263 yards, 2 TDs) et le senior WR Jordan Wilson (ex-UCLA) sont de retour au poste de tight end.

Une défense renforcée via le portail des transferts

On ne peut pas penser que la 2ème saison du coordinateur défensif Adam Fuller ne sera pas meilleure que la précédente après que la défense ait accordé une moyenne de 36 points par match : son système 4-2-5 n’est plus une nouveauté pour une partie des défenseurs de l’effectif. Toutefois, il a dû se rendre à l’évidence : le manque de talent est criant sur le pass rush. Les Seminoles n’ont réussi que… 9 sacks (!) en 9 matchs la saison dernière.

DE Jermaine Johnson, Florida State – Crédit photo : 247Sports

Mike Norvell a pris les choses en main en allant chercher du renfort via le portail du transferts. Et la chasse a été bonne puisque les Seminoles verront deux anciens joueurs de la SEC débuter la saison 2021 au poste de defensive end. Le senior DE Jermaine Johnson (que l’on a découvert dans la série « Last Chance U ») est arrivé de Georgia après avoir réussi 5 sacks en 7 matchs l’an dernier. De l’autre côté, le senior DE Keir Thomas a été titularisé à 32 reprises au sein de la défense des Gamecocks de South Carolina. Ces deux-là devraient apporter une nette amélioration sur le pass rush.

Le senior NG Robert Cooper et les sophomores DT Fabien Lovett et DT Dennis Briggs Jr seront de retour à l’intérieur de ce front four avec pour objectif d’être beaucoup plus efficace sur le run stop (199.2 yards accordés au sol en 2020, #97 du pays).

Du côté du second rideau défensif, c’est le manque de profondeur qui inquiète. Les polyvalents LB Amari Gainer et LB Emmett Rice sont de retour mais aucun des deux ne semblent avoir le star power entrevu ces dernières années à Tallahassee à ce poste.

Un backfield défensif fourni

Les Seminoles ont également été actifs sur le portail des transferts pour apporter du renfort sur un backfield défensif lui aussi défaillant l’an dernier (257.1 yards accordés à la passe en 2020, #98 du pays).

Ainsi, le sophomore NB Jammie Robinson (74 plaquages à South Carolina en 2020) est assuré d’une place de titulaire aux côtés de CB Jarrian Jones et CB Jarvis Brownlee. L’ancien Knight de UCF, le senior CB Brandon Moore, apporte son expérience.

Au poste de safety, le redshirt freshman SS Travis Jay et le sophomore FS Renardo Green devront faire beaucoup mieux que la saison dernière. Le sophomore SS Brandon Gant et le redshirt freshman FS Sidney Williams complètent un groupe de defensive backs beaucoup plus fourni que l’an dernier.

Les Seminoles ont succombé à la mode des kickers australiens… avec succès ! Le sophomore P Alex Mastromanno a brillé par sa régularité (43.5 yards par punt en 2020) et il est de retour en 2021 tout comme K Parker Grothaus et K Ryan Fitzgerald qui seront encore en concurrence tout au long de la saison après une campagne 2020 décevante.

Calendrier

Le kickoff game face à Notre Dame refroidira-t-il les ardeurs des Noles ou au contraire lancera-t-il l’opération Rédemption pour Florida State ? On en saura surement beaucoup plus à l’issue de ce choc entre programmes historiques. La suite du calendrier ne sera pas de tout repos, FSU se déplaçant notamment à Wake Forest, North Carolina, Clemson et Florida. Du coup, il faudra réussir un sans faute à domicile (Jacksonville State, Louisville, Syracuse, UMass, NC State, Miami).

Conclusion 

La pandémie de covid-19 a frappé très fort Mike Norvell qui n’a pratiquemment pas vu ses joueurs lors de l’intersaison 2020… pour sa première saison à la tête des Seminoles. Ouch ! On ne lui tiendra donc pas trop rigueur du bilan catastrophique de l’an dernier (3-6), la 3ème saison consécutive de Florida State avec une fiche négative. Avec l’arrivée de renforts via le portail des transferts dont le prodige QB McKenzie Milton, les Seminoles seront assurément meilleurs en 2021 mais probablement pas suffisant pour compétitionner dans une division ACC Atlantic pourtant ouverte. La patience est de rigueur à Tallahassee.

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Coaching
  • Potentiel
3.3

Résumé

Points forts :
– Une QB room fournie.
– Des receveurs prometteurs.
– Un effectif débarassé de certaines individualités toxiques.

Points faibles :
– Manque de leaders offensifs.
– Un pass rush anémique.
– Manque de profondeur sur le second rideau défensif.

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Preview

Preview 2021 : NC State Wolfpack

Le retour de QB Devin Leary, les nombreux playmakers autour de lui et la présence de LB Payton Wilson en défense donnent de sérieux arguments à un Wolfpack qui semble proche de franchir un cap.

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Crédit photo : Charles LeClaire-USA TODAY Sports

50 previews en 50 jours, c’est une série estivale de 50 présentations exclusives préparées par toute l’équipe TBP afin de vous permettre de tout savoir concernant la prochaine saison de College Football. On retrouve aujourd’hui le Wolfpack de North Carolina State.

North Carolina State Wolfpack

ACC

Division Atlantic
 

En 2020 : 8-4, 7-3 ACC. Défaite 23-21 face à Kentucky lors du Gator Bowl.
Head Coach : Dave Doeren, 8e année (55-46). Résultat en carrière : 78-50.
Coordinateur offensif : Tim Beck.
Coordinateur défensif : Tony Gibson.
Titulaires de retour : 19, 6 en attaque, 9 en défense, kicker, punter.
Joueurs-clés partis : QB Bailey Hockman, TE Cary Angeline, NT Alim McNeill.
Joueurs à suivre : QB Devin Leary, RB Zonovan Knight, WR Emeka Emezie, WR Thayer Thomas, LB Payton Wilson, LB Isaiah Moore, S Tanner Ingle, S Tyler Baker-Williams.

Dans l’ombre du géant Clemson dans la division ACC Atlantic, le Wolfpack de coach Dave Doeren est régulièrement le grand méprisé d’une conférence qui court derrière les Tigers depuis 2015. Pourtant, NC State vient de remporter au moins 8 victoires à 3 reprises lors des 4 dernières saisons et seuls Miami et Clemson ont remporté plus de matchs au cours de cette période dans l’ACC.

Arrivé sur le campus de Raleigh (Caroline du Nord) en 2013 en provenance de Northern Illinois, Dave Doeren a réussi à transformer le programme de football local à son image en appliquant ses principes : défense robuste et athlétique et attaque tout aussi agressive. Il a également su s’entourer d’excellents stratèges dans leur domaine en engageant le coordinateur défensif Tony Gibson (ex-West Virginia) en 2018 et le coordinateur offensif Tim Beck (ex-Texas) qui a pris la succession d’Eliah Drinkwitz en 2020.

Cette stabilité au poste de head coach semble avoir convaincu bon nombre de prospects, NC State accumulant le talent lors des cycles de recrutement 2018 et 2019 comme rarement auparavant. Cette génération a grandi ensemble et arrive désormais à maturité.

QB Devin Leary (#13), NC State – Crédit photo : Justin Berl/Getty Images

Avec 18 titulaires de retour, un quarterback ultra-prometteur (Devin Leary) et du talent dans tous les secteurs, le Wolfpack débutera la campagne 2021 avec l’un des effectifs les plus expérimentés et fournis du pays… et une ambition à peine cachée : atteindre le plateau des 10 victoires pour la 2ème fois seulement de l’Histoire du programme.

Devin Leary, la nouvelle étoile au poste de QB

En un temps record et avec un manque de préparation forcée par la pandémie de covid-19, le coordinateur offensif Tim Back a effectué un boulot remarquable pour redynamiser une attaque alors en dormance. En 2020, le Wolfpack a vu toutes ses statistiques offensives grimper en flèche notamment sur le passing game (262.8 yards par match, #36 du pays).

Si l’attaque aérienne a véritablement décolé l’an dernier, c’est également en raison de l’éclosion du redshirt junior QB Devin Leary (890 yards à la passe, 8 TDs, 2 INTs en 2020). L’ancien prospect 4-étoiles originaire du New Jersey n’a pourtant joué que quatre matchs en raison d’une fracture du tibia subie au milieu du mois d’octobre mais il a rapidement réénergisé la fan base du Pack qui voit en lui le nouveau Phillip Rivers. QB Devin Leary a surtout redonné confiance à l’ensemble de l’attaque qui s’est inspirée de sa combativité notamment affichée lors d’un fabuleux comeback réussi face à Pittsburgh. Même lorsqu’il a dû quitter ses coéquipiers sur blessure, son successeur, QB Bailey Hockman (transféré à Middle Tennessee lors de l’intersaison) a su prendre le relais pour mener NC State à 4 victoires d’affilée en fin de saison.

En cas de défaillance de QB Devin Leary, le Wolfpack se tournera vers un tandem de quarterbacks prometteurs : le sophomore QB Ben Finley (le frère de Ryan) et le très attendu prospect 4-étoiles true freshman QB Aaron McLaughlin.

Une attaque expérimentée

Quarterback à l’étonnante efficacité, QB Devin Leary a su développer une superbe connection avec un groupe de receveurs sous-estimés mais qui sera redouté en 2021… et désormais dirigé par Joker Phillips, l’ancien head coach de Kentucky. Ainsi, le senior WR Emeka Emezie est de retour pour sa saison « super senior » après avoir réussi 47 réceptions pour 738 yards et 5 TDs l’an dernier. S’il sera encore probablement le « go-to guy » du quarterback de NC State, il sera superbement secondé par l’excellent duo WR Thayer Thomas (42 réceptions, 529 yards, 6 TDs) / WR Devin Carter (29 réceptions, 477 yards, 2 TDs). Tous les deux ont réussi des coups d’éclat l’an passé et si ces trois-là jouent à plein potentiel, l’attaque aérienne du Wolfpack pourrait devenir difficile à stopper malgré le départ de TE Cary Angeline (11 TDs lors des deux dernières saisons).

WR Emeka Emezie, NC State – Crédit photo : Joe Robbins/Getty Images

Tim Beck ne s’en cache pas : c’est avant tout par les airs que son escouade va gagner des yards au risque de rendre unidimensionnelle cette attaque. Pourtant, NC State ne manque pas d’arguments sur le jeu au sol. Comme au niveau des receveurs, le groupe de running backs affiche une certaine stabilité avec le retour du duo RB Ricky Person Jr (643 yards, 4 TDs) / RB Zonovan « Bam » Knight (788 yards, 10 TDs) pour une 3ème saison consécutive.

Avec le retour de quatre titulaires expérimentés, il y a aussi des raisons de penser que la ligne offensive du Pack peut dominer la ligne de scrimmage en 2021. Le super senior RT Tyrone Riley va jouer sa 7ème saison universitaire (!!!) suite à une blessure qui a écourté sa saison 2020. Il sera l’un des leaders d’un solide groupe composé de LT Ikem Ekwonu (l’un des meilleurs run blockers de l’ACC), LG Dylan McMahon, C Grant Gibson et RB Bryson Speas.

Payton Wilson leader d’une défense athlétique… mais inconstante

Malgré l’arrivée du rigoureux Tony Gibson au poste de coordinateur défensif, la défense de NC State a surtout brillé par son inconstance en 2020. Capable de solides performances marquées par des big plays à profusion (Virginia, Duke, Florida State, Liberty), elle est également passée régulièrement à côté de son sujet (Virginia Tech, North Carolina, Miami) en raison de son incapacité à stopper le jeu au sol mais aussi à cause de couvertures hasardeuses sur le secondary.

Une seule chose est sûre : lorsque le redshirt junior LB Payton Wilson (108 plaquages, 11.5 pour perte et 2 INTs en 2020) est sur le terrain, le Wolfpack semble beaucoup plus efficace défensivement. Problème : l’ancien prospect 4-étoiles (#4 OLB, #79 National en 2018) a été régulièrement ralenti par les blessures. Il a d’ailleurs manqué les spring practices en raison d’une opération des deux épaules. Il sera encore le général d’une défense 3-3-5 athlétique et expérimentée : 9 titulaires de la saison passée sont de retour.

Certes, le départ de NT Alim McNeil vers la NFL laisse un trou béant à l’interieur de la ligne défensive mais le Pack peut compter sur l’ancien prospect 4-étoiles NT C.J. Clark qui aura comme backup l’ancien Seminole de Florida State, NT Cory Durden (5 sacks en 2019), transféré à NC State au cours de l’intersaison.

Le « super senior » DE Daniel Joseph est de retour après une première saison encourageante suite à son transfert de Penn State. Il sera l’un des leaders d’un groupe de defensive ends très robuste à l’image de DE Terrell Dawkins, DE Savion Jackson et DE Ibrahim Kante (13 titularisations, 8.5 plaquages pour perte en carrière).

LB Payton Wilson (#11), NC State – Crédit photo : WDN

Comme l’an passé, le second rideau défensif sera la grande force de l’équipe. Autour de l’un des meilleurs linebackers du pays, Payton Wilson, on retrouvera SLB Drake Thomas (58 plaquages, 9.5 pour perte dont 3 sacks) et MLB Isaiah Moore (216 plaquages, 22.5 pour perte, 7.5 sacks en carrière), l’ancien Freshman of the Year dans l’ACC qui n’a cessé de progressé depuis qu’il a obtenu cette récompense en 2018.

Du renfort sur le backfield défensif

Tous les titulaires de la saison passée sont de retour sur le secondary. Beaucoup d’expérience donc mais les contre-performances dans ce secteur ont inquiété Dave Doeren qui a pris les choses en main en ajoutant deux joueurs via le portail des transferts. Le junior CB Derrik Pitts (qui a commencé sa carrière sous les ordres de Tony Gibson à West Virginia) arrive de Marshall tandis qu’un autre ancien joueur de Florid State, S Cyrus Fagan, a également fait son arrivée avec un poste de titulaire dans le viseur.

Ces deux nouveaux visages auront-ils un impact immédiat ? Il le faudra. Malgré leur expérience et leur talent indéniable, NB Tyler Baker-Williams, FS Tanner Ingle, CB Shyheim Battle et CB Cecil Powell ont surtout pêché par leur inconstance.

Tout l’inverse du kicking game dont la régularité en a fait l’un des meilleurs de l’ACC depuis 2-3 ans. Le junior K Christopher Dunn a été sélectionné dans l’équipe All-ACC en 2019 et 2020 et a déjà établi un nouveau record de la fac du nombre de FGs réussis en carrière (56). Le redshirt junior P Trenton Gill est de la même trempe, lui qui possède la meilleure moyenne de yards par punt en carrière dans l’Histoire du Wolfpack (46.3).

Calendrier

NC State a évité les deux meilleures équipes de l’ACC en 2020 (Clemson, Notre Dame). Le calendrier 2021 est beaucoup moins clément avec le Wolfpack, qui accueillera notamment Clemson, le 25 septembre prochain. Le Pack devra également affronter les deux meilleurs programmes de la division ACC Coastal, Miami et North Carolina. Les déplacements à Boston College et Florida State ne seront pas de tout repos tout comme celui du 11 septembre au Davis Wade Stadium face à Mississippi State.

Conclusion 

La défaite face à Kentucky lors du Gator Bowl n’a pas refroidi les ardeurs d’une équipe de NC State qui pourrait bien être la seule vraie menace des Tigers de Clemson dans la division ACC Atlantic. Le retour de blessure de QB Devin Leary, les nombreux playmakers offensifs autour de lui et la présence du potentiel All-American Payton Wilson en défense donnent de sérieux arguments à un Wolfpack qui n’a jamais semblé aussi proche de franchir un cap. La 2ème saison de l’Histoire du programme à 10 victoires parait accessible… à moins que NC State ne craque dans les moments cruciaux comme ce fût si souvent le cas ces dernières années.

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Coaching
  • Potentiel
3.7

Résumé

Points forts :
– Un quarterback efficace et combatif.
– De nombreux playmakers expérimentés en attaque.
– Un front seven très athlétique.

Points faibles :
– Une équipe inconstante.
– Un backfield défensif perméable.
– Un complexe d’infériorité face à Clemson.

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Preview 2021 : North Carolina Tar Heels

Avec le retour de QB Sam Howell et un alignement bourré de talent, les Tar Heels ont-ils tous les éléments nécessaires pour faire tomber Clemson dans l’ACC ?

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50 previews en 50 jours, c’est une série estivale de 50 présentations exclusives préparées par toute l’équipe TBP afin de vous permettre de tout savoir concernant la prochaine saison de College Football. On retrouve aujourd’hui les Tar Heels de North Carolina.

North Carolina Tar Heels

ACC

Division Coastal
 

En 2020 : 8-4, 7-3 ACC. Défaite 41-27 face Texas A&M lors de l’Orange Bowl.
Head Coach : Mack Brown, 12e année (84-56-1). Résultat en carrière : 253-127-1.
Coordinateur offensif : Phil Longo.
Coordinateur défensif : Jay Bateman, Tommy Thigpen.
Titulaires de retour : 17, 8 en attaque, 7 en défense, kicker, punter.
Joueurs-clés partis : RB Michael Carter, RB Javonte Williams, WR Dazz Newsome, WR Dyami Brown, LB Chazz Surratt.
Joueurs à suivre : QB Sam Howell, RB Ty Chandler, WR Beau Corrales, WR Josh Downs, WR Emery Simmons, TE Garrett Walston, DE Tomari Fox, LB Tomon Fox, LB Jeremiah Gemmel, CB Tony Grimes.

Depuis son retour sur le campus Chapel Hill en 2019, 20 ans après son premier passage, Mack Brown n’a cessé de convaincre les sceptiques qui ne le croyaient pas capable de relancer un programme traumatisé par la fin catastrophique de l’ère Larry Fedora (bilan de 5-18).

Le vieux sorcier sait qu’il y a encore du chemin à parcourir avant que son équipe ne franchisse un palier. Il est déjà passé par là du côté des Longhorns de Texas avec lesquels il a remporté le titre de champion national en 2005. Les Tar Heels se rapprochent des meilleurs : sur leurs dix défaites subies depuis 2019, huit l’ont été par un écart de moins de 8 points mais ont-ils déjà tout ce qu’il faut pour mettre en cause la suprématie incontestée des Tigers de Clemson sur l’ACC ?

Mené par le junior QB Sam Howell, que Mack Brown a subtilisé à Florida State lors du recrutement 2019, North Carolina a remporté 15 victoires lors des deux dernières saisons et participé à son premier bowl majeur depuis… 2015, en obtenant son ticket pour l’Orange Bowl (perdu 41-27 face à Texas A&M). Les Tar Heels ont pris le goût à la victoire et regardent désormais vers le haut.

QB Sam Howell, North Carolina – Crédit image : SI

Pourtant, les départs de leaders offensifs ont été importants au cours de l’intersaison et il faudra peut-être un peu plus de temps qu’espéré aux excellentes promotions de recrues arrivées depuis deux ans pour compenser cette perte de production immédiate. Toutefois, avec la présence d’un potentiel candidat au trophée Heisman et une défense qui a pris de l’expérience, les Tar Heels peuvent légitimement viser une nouvelle participation à un bowl du Nouvel An et une place dans le Top 25 final pour une 2ème année consécutive pour la première fois depuis 1996-97… lors de la la première période Mack Brown à Chapel Hill.

La course au Heisman : une distraction pour Sam Howell ?

Tout le monde l’aura remarqué et ce n’est un secret pour personne : la hype autour de QB Sam Howell (3586 yards, 68.1% d’efficacité, 30 TDs, 7 INTs) ne cesse de gonfler depuis ses premiers pas sous le maillot des Tar Heels. Il faut dire qu’il y a de bonnes raisons expliquant l’intérêt grandissant porté au quarterback junior de UNC : 68 TDs en 25 titularisations consécutives (nouveau record de l’ACC pour un QB sophomore). Mieux qu’un certain Trevor Lawrence… Du coup, il est complètement légitime de le voir apparaître parmi les candidats au prochain trophée Heisman. Joueur mature au tempéremment affirmé, il semble avoir la tête sur les épaules pour assumer ce nouveau statut mais un début de saison réussi lui enlèverait une certaine pression.

Sous la direction de QB Sam Howell, l’attaque Air Raid de North Carolina version 2020 a établi de nombreux records de la fac (537.2 yards offensifs et 41.7 points en moyenne par match !). Toutefois, le visage de cette escouade sera bien différente cette saison en raison des départs vers la NFL de RB Michael Carter, RB Javonte Williams, WR Dyami Brown et Dazz Newsome. Quatre énormes contributeurs qui ont inscrits un total de 42 TDs la saison dernière !

Ainsi, autour de QB Sam Howell, on retrouvera désormais le senior WR Beau Corrales, le junior WR Emery Simmons et surtout les deux sophomores, WR Josh Downs (auteur d’un TD de 75 yards lors du dernier Orange Bowl) et WR Khafre Brown (le frère de Dyami). Sans oublier l’expérimenté TE Garrett Walston (19 réceptions, 255 yards). Malgré la perte des deux leaders de l’an passé au poste de receveur, c’est un groupe qui ne manque pas de talent et qui a déjà prouvé qu’il pouvait prendre le relais. À confirmer dès le premier match face au backfield défensif des Hokies.

Ty Chandler sous pression

Prendre la succession du meilleur tandem de running backs du pays en 2020 ne sera pas un petit défi pour l’ancien joueur de Tennessee, RB Ty Chandler, arrivé à Chapel Hill via le portail des transferts. Mais le coaching staff a confiance dans sa capacité à maintenir une production dans le jeu au sol nécessaire afin de garder cette attaque des Tar Heels équilibrée.

RB Ty Chandler (#19), North Carolina – Crédit photo : Raleigh News & Observer

Son expérience acquise sous le maillot des Volunteers sera évidemment un avantage (2046 yards et 13 TDs en carrière). D’autant qu’il va débuter la saison 2021 protégé par une ligne offensive expérimentée (112 titularisations) dont les 5 titulaires de l’an dernier sont de retour à commencer par LG Joshua Ezeudu, RG Marcus McKethan et RT Jordan Tucker. Cependant, cette escouade devra faire beaucoup mieux pour assurer la protection de QB Sam Howell après avoir accordé 2.8 sacks par match en 2020.

Une défense en quête de turnovers

11. C’est le tout petit nombre de turnovers provoqués par la défense des Tar Heels l’an dernier. De loin la moins bonne performance parmi les programmes de l’ACC. Tout le problème est résumé dans cette statistique. L’escouade défensive n’a pas été à la hauteur de l’attaque en 2020 (248.7 yards accordés à la passe en 2020, #87 du pays) et sans de nets progrès dans ce secteur, les Tar Heels n’auront aucune chance dans leur lutte avec les Tigers de Clemson, voire même face aux Hurricanes de Miami et aux Hokies de Virginia Tech.

Les co-coordinateurs défensifs Jay Bateman et Tommy Thigpen compteront sur le leadership de LB Tomon Fox (36 plaquages, 7 sacks en 2020) et LB Jeremiah Gemmel (78 plaquages, 2.5 sacks, 2 INTs) sur le second rideau pour donner l’exemple à un front seven prometteur en raison de solides recrutements successifs mais qui doit confirmer tout son potentiel. Ainsi, on attend l’éclosion de DE Tomari Fox (46 plaquages, 4 sacks, le frère de Tomon), DT Raymond Vohacek (29 plaquages, 3.5 sacks), DT Jahlil Taylor et DT Myles Murphy sur la ligne défensive tandis que de grands espoirs sont portés sur le sophomore LB Eugene Asante (24 plaquages), auteur de 10 plaquages lors de l’Orange Bowl. Le senior OLB Tyrone Hopper (27 plaquages, 2 sacks) complète ce second rideau défensif à 4.

Un backfield défensif à l’énorme potentiel

Sur le papier, le secondary des Tar Heels n’a quasiment rien à envier aux meilleures équipes du pays. UNC possède un trio de cornerbacks au potentiel énorme. L’ancien prospect 5-étoiles CB Tony Grimes s’est rapidement adapté au niveau de jeu NCAA et un autre sophomore, CB Storm Duck fera lui son retour en 2021 après avoir manqué les 10 derniers matchs de la saison dernière sur blessure. En 2019, il avait été l’un des meilleurs défenseurs de l’équipe lors de son année freshman. Le junior CB Kyle McMichael (26 plaquages, 6 passes défendues) a parfaitement succédé à CB Storm Duck l’an dernier et sera assurément dans la course pour un poste de titulaire régulier tout comme CB Ladaeson DeAndre Hollins dont la progression a surpris tout le monde au cours du printemps.

CB Tony Grimes, North Carolina – Crédit photo : 247 sports

Au poste de safety, le senior FS Trey Morrison (39 plaquages, 1 sack, 1 INT) apporte toute son expérience. Il devrait démarrer la saison en duo avec l’ancien cornerback, le sophomore SS Ja’Qurious Conley (34 plaquages, 1 sack). La polyvalence du junior SS Don Chapman (46 plaquages, 2 sacks, 1 INT) offre une certaine flexibilité dans l’alignement défensif des Tar Heels. On gardera également un oeil sur le junior FS Giovanni Biggers, l’une des vraies satisfactions de North Carolina en défense.

La saison dernière, UNC a encore connu une année décevante sur les équipes spéciales tant sur les retours de coup de pied que sur la couverture de retour. Aucun TD sur retour de kickoff ou de punt pour la 2ème saison consécutive et un net punting toujours aussi médiocre pour un programme qui espère jouer les premiers rôles dans sa conférence. Une situation d’autant plus frustrante que les kickers ont fait un travail plutôt satisfaisant. Bonne nouvelle pour les Tar Heels : le junior P Ben Kiernan (43.7 yards par punt en 2020) et l’ancien FCS All-American K Grayson Atkins (12/18 FG) sont fidèles au poste en 2021.

Calendrier

Le sort de la division Coastal pourrait-il se jouer dès la première semaine du côté de Blacksburg ? Pas impossible. Les deux derniers affrontements entre North Carolina et Virginia Tech se sont terminés par un shootout. Ce pourrait être le cas encore une fois cette saison. Le mois d’octobre sera particulièrement périlleux pour UNC. Après le choc face au rival Duke, les Tar Heels enchaineront par deux matchs à domicile face à Florida State et Miami avant de conclure ce mois par un voyage à South Bend pour y affronter Notre Dame, l’adversaire le plus coriace de leur calendrier.

Conclusion 

Les Tar Heels semblent avoir tous les éléments en place pour assumer leur statut de prétendant à une place au ACC Championship Game. La concurrence sera rude dans la division Coastal (Miami, Virginia Tech) mais le retour du junior QB Sam Howell (pour une dernière saison avant d’être un Top 5 lors de la draft NFL 2022) assure à North Carolina l’une des meilleures attaques de la conférence et du pays. Si la nouvelle génération de playmakers offensifs et défensifs parvient à se développer à hauteur de son potentiel, l’équipe dirigée par Mack Brown pourrait être une menace non-négligeable pour les Tigers de Clemson dans l’ACC. Une saison à 10 victoires et une nouvelle participation à un bowl du Nouvel An est un objectif tout à fait réalisable pour UNC en 2021.

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Coaching
  • Potentiel
4

Résumé

Points forts :
– Un QB candidat au trophée Heisman.
– De nombreux playmakers offensifs.
– Une défense au fort potentiel.

Points faibles :
– Manque d’exprience aux « skills positions ».
– Carence mentale dans les moments cruciaux d’un match ?
– Manque de robustesse sur le front three.

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