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College Gameday : le guide de la week 1

C’est le grand retour du College Football avec une week 1 dominée par le duel au sommet entre #1 Alabama et #3 Florida State. Bonne saison 2017 à tous !

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Football is back ! Après une Week Zero qui a servi d’hors-d’oeuvres, on passe au plat de résistance avec une alléchante première semaine de la saison 2017.

Le Big Game entre #1 Alabama et #3 Florida State pourrait avoir déjà une incidence sur la course à une place en College Football Playoff. Le vainqueur sera clairement un postulant tout désigné. Le vaincu devra poursuivre son parcours sans la moindre défaite pour rester dans la lutte.

Histoire de revanche à Bloomington lors de la soirée inaugurale de jeudi : l’ancien head coach des Hoosiers, Kevin Wilson, fait son retour à Indiana avec les Buckeyes de #2 Ohio State dont il est devenu le coordinateur offensif durant l’intersaison. Son départ controversé rend ce match ultra-attrayant.

Autre affrontement au sommet : le duel des Jim. Jim Harbaugh (Michigan) face à Jim McElwain (Florida) lors du choc opposant les Wolverines de #11 Michigan aux Gators de #17 Florida au AT&T Stadium d’Arlington (Texas).

Plusieurs équipes sont déjà dans l’urgence d’obtenir une victoire impérative dont les Fighting Irish de Notre Dame face à Temple. Après une saison 2016 manquée (4-8), coach Brian Kelly sait qu’il n’a plus le droit à l’erreur et une défaite face au champion de conférence ACC en titre pourrait enflammer la fan base des Irish. UCLA et Texas A&M sont dans une situation identique : la victoire à tout prix. Les Bruins et QB Josh Rosen veulent rebondir après une campagne 2016 râtée (4-8 en 2016) alors que les Aggies ne peuvent plus se contenter de jouer les seconds rôles dans la conférence SEC.

L’ancien coordinateur offensif d’Alabama, Lane Kiffin, fait ses grands débuts à la tête des Owls de Florida Atlantic lors de la réception des Midshipmen de Navy. « Last Strike U » peut-elle créer la surprise face aux vice-champions de conférence ACC ? Ce seront également les grands débuts de coach Tom Herman (ex-Houston) chez les Longhorns de Texas. Une victoire avec style est attendue du côté d’Austin (Texas).

Quelques Rivalry Games sont également au programme de cette semaine 1 avec notamment le retour de la bataille pour le Black Diamond Trophy entre #21 West Virginia et #22 Virginia Tech. On suivra également avec intérêt les chocs Colorado-Colorado State, South Carolina-North Carolina State et Marshall-Miami (Ohio).

Et puis bien sûr : une grande pensée pour le français WR Anthony Mahoungou qui débutera sa saison 2017 avec les Boilermakers de Purdue au Lucas Oil Stadium d’Indianapolis face aux Cardinals de #16 Louisville menés par le vainqueur du trophée Heisman, l’explosif QB Lamar Jackson.

Voici le programme complet de cette 1ère semaine de la saison 2017 :

Game of the Week

#1 Alabama (0-0) vs #3 Florida State (0-0)
Mercedes-Benz Stadium, Atlanta, Géorgie
Samedi 2 septembre 2017 à 20h (02h00 en France) – ABC


Ce Chick-fil-A Kickoff Game est peut-être la plus belle affiche de tous les temps pour un match d’ouverture d’une saison de College Football. #1 contre #3. Du jamais vu. Face à face : deux des meilleurs coachs du pays. Le légendaire Nick Saban (Alabama) face à son ancien élève, Jimbo Fisher (Florida State). Un avant-gout de la prochaine finale nationale ?
Le talent ne manquera pas sur le terrain du Mercedes-Benz Stadium d’Atlanta. Les deux programmes sont régulièrement dans le Top 5 des recrutements annuels. Deux prometteurs quarterbacks sophomores s’affronteront à distance : QB Jalen Hurts pour Alabama face à QB Deondre François pour Florida State. Ces deux joueurs ont démontré un potentiel énorme et pourrait profiter de ce Big Game pour poser leur candidature pour l’obtention du trophée Heisman. Toutefois, les deux défenses sont tellement robustes et athlétiques qu’on doit s’attendre à une bataille des tranchées épique. La présence du meilleur groupe de running backs du pays du côté d’Alabama (Damien Harris, Bo Scarbrough, Josh Jacobs) pourrait être ainsi cruciale. On suivra également l’opposition à distance entre les deux meilleurs defensive backs du pays : S Minkah Fitzpatrick (Alabama) face à S Derwin James (Florida State). Tous les ingrédients sont en place pour un match exceptionnel. Espérons que l’enjeu et la pression médiatique ne viendront pas tétaniser les deux équipes.
Pronostic : Alabama 27, Florida State 20.

A ne pas manquer

#11 Michigan (0-0) vs #17 Florida (0-0)
AT&T Stadium, Arlington, Texas
Samedi 2 septembre 2017 à 15h30 (21h30 en France) – ABC


Match défensif en perspective entre deux équipes parmi le Top 10 en défense l’an dernier et dont les deux attaques sont en reconstruction. Il s’agira du premier affrontement en saison régulière de ces deux programmes mythiques qui postulent à une place en playoffs en 2017. Si #11 Michigan peut compter sur le retour de QB Wilton Speight, ce dernier devra rapidement trouver ses repères avec un groupe de receveurs inexpérimentés. De son côté, #17 Florida se présentera avec une équipe diminuée par les suspensions de 10 joueurs dont le receveur #1, Antonio Callaway, et le running back #1, Jordan Scarlett. Avec la titularisation du redshirt freshman QB Feleipe Franks, c’est dont une attaque très rajeunie et sans expérience qui va faire ses débuts face à une défense des Wolverines pleine de talent mais qui, elle aussi, est inexpérimentée (10 nouveaux titulaires). Finalement, c’est sur un big play défensif que le match pourrait tourner. A ce titre, la présence chez les Wolverines du prospect #1 du recrutement 2016 au niveau national, le sophomore DE Rashaan Gary, pourrait être déterminante.
Pronostic : Michigan 20, Florida 16.

UCLA (0-0) vs Texas A&M (0-0)
Rose Bowl, Pasadena, Californie
Dimanche 3 septembre 2017 à 19h30 (01h30 en France) – Fox
 

Le fictif Hot Seat Bowl entre deux équipes décevantes l’an passé et dont les deux coachs (Jim Mora à UCLA et Kevin Sumlin à Texas A&M) sont sur un siège éjectable. Dès ce match d’ouverture, malheur aux vaincus. C’est aussi un match revanche : la saison dernière, Texas A&M s’était imposé à domicile 31-24 après prolongation au terme d’une fin de match épique. Les Bruins de UCLA fondent de grands espoirs dans le retour de leur leader offensif, le junior QB Josh Rosen, dont l’absence en 2016 a coïncidé avec le chute soudaine de l’équipe californienne. Face à une ligne offensive douteuse, les Aggies de Texas A&M pourraient imposer leur Loi malgré le départ du fantastique DE Myles Garrett sur le front four. Toutefois, les Texans ont également leur lot d’inquiétudes à commencer par le poste de quarterback. L’inexpérimenté QB Nick Starkel devrait débuter le match sans trois des quatre meilleurs receveurs des Aggies de la saison dernière. Heureusement, l’explosif WR Christian Kirk est de retour dans le rôle de go-to-guy.
Pronostic : Texas A&M 38, UCLA 34.

#21 Virginia Tech (0-0) vs #22 West Virginia (0-0)
FedExField, Landover, Maryland
Dimanche 3 septembre 2017 à 19h30 (01h30 en France) – ABC


Pour la première fois depuis 2005, le Black Diamond Trophy sera mis en jeu entre ces deux équipes rivales qui s’affrontaient régulièrement depuis 1912. Le poste de quarterback sera un centre d’intérêt majeur de cette rencontre, les deux programmes débutant cette saison 2017 avec un nouveau leader à bord. Les deux situations sont pourtant différentes : les Hokies de #21 Virginia lanceront un redshirt freshman dans le grand bain (QB Josh Jackson) alors que les Mountaineers de #22 West Virginia feront confiance à un joueur plus expérimenté, le junior QB Will Grier (ex-Florida), qui fait son retour après une suspension pour dopage. La puissance du bras de ce dernier permettant d’élargir le terrain pour le running back, RB Justin Crawford, pourrait être un élément important du succès de son équipe. Toutefois, l’absence de WR Marcus Simms sera couteuse d’autant que le backfield défensif des Hokies est l’un des meilleurs du pays. Avec les départs de WR Isaiah Ford et TE Bucky Hodges, le QB dual-threat Josh Jackson et le senior WR Cam Phillips porteront les espoirs de l’attaque des Hokies face à la défense en reconstruction des Mountaineers. Objectif des deux équipes : démarrer sur une bonne note pour #22 West Virginia mène la série 28-22-1.
Pronostic : Virginia Tech 41, West Virginia 38.

Georgia Tech (0-0) vs #25 Tennessee (0-0)
Mercedes-Benz Stadium, Atlanta, Géorgie
Lundi 4 septembre 2017 à 20h00 (02h00 en France) – ESPN


Ce 3ème duel ACC-SEC de ce week-end inaugural conclura une week 1 exceptionnelle. Face à l’attaque triple-option des Yellow Jackets de Georgia Tech : la défense recomposée des Volunteers, en grande difficulté contre la course l’an passé, et qui sera de plus privée des services de LB Darrin Kirkland pour ce match. Autre sujet de préoccupation pour #25 Tennessee : la probable titularisation du junior QB Quinten Dormady. De plus, Georgia Tech a remporté ses trois matchs de la saison dernière contre des programmes de la SEC. Ainsi, les Yellow Jackets ne seront pas intimidés par leurs voisins du Sud. Heureusement pour les Vols, ils peuvent compter sur l’un des plus prometteurs running backs de la conférence SEC, RB John Kelly. Dans ce match entre deux équipes qui voudront installer leur jeu au sol, la bataille des tranchées sera décisive.
Pronostic : Georgia Tech 31, Tennessee 27.

#13 LSU (0-0) vs Brigham Young (0-0)
Mercedes-Benz Superdome, La Nouvelle-Orléans, Louisiane
Samedi 2 septembre 2017 à 21h30 (03h30 en France) – ESPN
Une semaine après une victoire 20-6 peu rassurante face à Portland State (FCS), les Cougars de BYU s’attaquent à un tout autre morceau : les Tigers de #13 LSU. Malgré l’absence de leur pass rusher vedette, DE Arden Key (blessure de l’épaule), la défense des Tigers bénéficie toujours d’un avantage de vitesse et d’explosivité sur une attaque des Cougars inquiétante lors de la Week Zero. La clé du match sera peut-être la capacité de l’athlétique défense de Brigham Young à stopper le candidat au trophée Heisman, RB Derrius Guice. Ce duel s’annonce épique. On suivra également avec beaucoup d’intérêt les débuts du coordinateur offensif des Tigers, Matt Canada (ex-Pittsburgh), dont l’aptitude à relancer l’attaque aérienne sera déterminante dans les succès de #13 LSU en 2017.
Pronostic : LSU 34, Brigham Young 16.

South Carolina (0-0) vs North Carolina State (0-0)
Bank of America Stadium, Charlotte, Caroline du Nord
Samedi 2 septembre 2017 à 15h00 (21h00 en France) – ESPN
Deux équipes qui ont terminé la saison passée avec un important momentum s’affrontent dans l’un des trois duels ACC-SEC de ce week-end inaugural. NC State a posé d’énormes problèmes à #5 Clemson l’an dernier et avec le retour d’un grand nombre de titulaires, notamment sur la ligne défensive, le Wolfpack semble armé pour remporter ce Rivalry Game contre les Gamecocks qui fait son retour après 8 ans d’absence. Toutefois, South Carolina ne manque pas d’arguments avec l’éclosion de QB Jake Bentley et le retour de blessure de LB Skai Moore. Ces deux programmes bénéficient d’une hype importante à travers le pays. A eux de démontrer que les attentes sont valides.
Pronostic : South Carolina 31, North Carolina State 30.

Indiana (0-0) vs #2 Ohio State (0-0)
Memorial Stadium, Bloomington, Indiana
Jeudi 31 aout 2017 à 20h00 (02h00 en France) – ESPN
Une histoire de famille. Le nouveau coordinateur offensif des Buckeyes de #2 Ohio State, Kevin Wilson, était le head coach d’Indiana en 2016. Son ancien coordinateur défensif, Tom Allen, lui a succédé à la tête des Hoosiers. C’est donc deux équipes qui se connaissent bien qui vont s’affronter en ce jeudi soir. Le but de Kevin Wilson : relancer l’attaque aérienne des Buckeyes en redonnant confiance à l’ancien Big Ten Offensive Player of the Year 2014, QB J.T. Barrett. Ce dernier fera face à une solide défense des Hoosiers, l’une des belles surprises de la saison passée. Face à la meilleure défense de la conférence Big Ten, le senior QB Richard Lagow saura-t-il trouver l’inspiration pour créer la surprise ?
Pronostic : Ohio State 23, Indiana 17.

Colorado (0-0) vs Colorado State (0-0)
Sports Authority Field, Denver, Colorado
Vendredi 1er septembre 2017 à 20h00 (02h00 en France) – Pac-12 Network
Les Rams de Colorado State ont réussi leur entrée dans la saison 2017 en dominant largement 58-27 Oregon State à l’occasion de la Week 0. Les joueurs de coach Mike Bobo vont enchainer avec le traditionnel Rocky Mountain Showdown face aux rivaux de l’État : les Buffaloes de Colorado. L’édition 2016 avait été totalement à l’avantage des Buffs qui l’avaient emporté 44-7. Le souvenir de cette déroute est encore douloureux pour des Rams qui miseront beaucoup sur le galopant WR Michael Gallup (11 réceptions, 134 yards en week 0) face au backfield défensif en chantier de Colorado. Est-ce que ce sera suffisant pour créer la surprise ? Les Buffaloes ont également de sérieux arguments avec un groupe de receveurs fournis et l’un des quarterbacks des plus prometteurs de la Pac-12, QB Steven Montez.
Pronostic : Colorado 38, Colorado State 35.

Upset Alert

#12 Auburn (0-0) vs Georgia Southern (0-0)
Jordan-Hare Stadium, Auburn, Alabama
Samedi 2 septembre 2017 à 19h30 (01h30 en France) – SEC Network
Tous les projecteurs seront rivés sur le nouveau quarterback des Tigers de #12 Auburn, QB Jarrett Stidham. L’ancien prospect 5 étoiles des Bears de Baylor est arrivé comme le messie pour permettre à #12 Auburn de rivaliser avec le voisin #1 Alabama. Il pourrait être la pièce manquante d’une attaque déjà performante au sol avec la présence de RB Kamryn Pettway et d’une solide ligne offensive. Après une saison 2016 manquée (5-7), Georgia Southern revient à ses amours de l’attaque triple-option menée par l’intrigant mais talentueux quarterback redshirt freshman QB Shai Werts. Les Tigers ne devront pas tomber dans le piège de sous-estimer une équipe dont le style de jeu non-conventionnel pourrait surprendre.

Autres matchs à suivre

Jeudi 31 aout

Top 25
– #10 Oklahoma State vs Tulsa à 19h30 (01h30 en France) – Fox Sports 1

Autres matchs
– Minnesota vs Buffalo à 19h00 (01h00 en France) – Big Ten Network
– Utah vs North Dakota à 19h30 (01h30 en France) – Pac-12 Network
– Arkansas vs Florida A&M (FCS) à 20h00 (02h00 en France) – SEC Network
– Arizona State vs New Mexico State à 22h30 (04h30 en France) – Pac-12 Network

Vendredi 1er septembre

Top 25
– Rutgers vs #8 Washington à 20h00 (02h00 en France) – Fox Sports 1
– #9 Wisconsin vs Utah State à 21h00 (03h00 en France) – ESPN

Autres matchs
– Florida Atlantic vs Navy à 20h00 (02h00 en France) – ESPNU
– Colorado vs Colorado State à 20h00 (02h00 en France) – Pac-12 Network
– Northern Illinois vs Boston College à 21h30 (03h30 en France) – CBS Sports

Samedi 2 septembre

Top 25
– #4 USC vs Western Michigan à 17h15 (23h15 en France) – Pac-12 Network
– #5 Clemson vs Kent State à 12h00 (18h00 en France) – ESPN
– #6 Penn State vs Akron à 12h00 (18h00 en France) – ABC
– #7 Oklahoma vs UTEP à 15h30 (21h30 en France) – Fox
– #15 Georgia vs Appalachian State à 18h15 (00h15 en France) – ESPN
– #16 Louisville vs Purdue à 19h30 (01h30 en France) – Fox
– #18 Miami vs Bethune-Cookman à 12h30 (18h30 en France) – ACC Network
– #19 South Florida vs Stony Brook (FCS) à 16h00 (22h00 en France) – ESPN 3
– #20 Kansas State vs Central Arkansas (FCS) à 19h10 (01h10 en France) – ESPN 3
– #23 Texas vs Maryland à 12h00 (18h00 en France) – Fox Sports 1
– #24 Washington State vs Montana State à 22h30 (04h30) – Fox Sports 1

Autres matchs
– Iowa vs Wyoming à 12h00 (18h00 en France) – Big Ten Network
– Michigan State vs Bowling Green à 12h00 (18h00 en France) – ESPNU
– North Carolina vs California à 12h20 (18h20 en France) – ACC Network
– South Carolina vs North Carolina State à 15h00 (21h00 en France) – ESPN
– Notre Dame vs Temple à 15h30 (21h30 en France) – NBC
– Southern Mississippi vs Kentucky à 16h00 (22h00 en France) – CBS Sports
– East Carolina vs James Madison (FCS) à 18h00 (00h00 en France) – ESPN 3
– Marshall vs Miami (Ohio) à 18h30 (00h30 en France)
– Ole Miss vs South Alabama à 19h30 (01h30 en France) – ESPNU
– Nebraska vs Arkansas State à 20h00 (02h00 en France) – Big Ten Network
– Texas Christian vs Jackson State (FCS) à 20h00 (02h00 en France) – Fox
– Middle Tennessee vs Vanderbilt à 20h00 (02h00 en France) – CBS Sports
– Oregon vs Southern Utah (FCS) à 20h15 (02h15 en France) – Pac-12 Network

Fondateur et rédacteur en chef de The Blue Pennant, Morgan Lagrée couvre le College Football depuis 15 ans. En 2016, Morgan fût le premier reporter à couvrir le CFP National Championship Game pour un média francophone. Il co-anime le Podcast Bowl. Expert NFL et MLB. Grand amateur de la NHL. Fan ultime des Red Sox de Boston (MLB). Ancien étudiant de l'université McGill. #Redmen4Life

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Preview 2022 : Oklahoma Sooners

Réputé pour son impatience, le nouvel head coach des Sooners, Brent Venables, peut-il brûler les étapes d’une reconstruction et faire d’Oklahoma un prétendant dans la Big 12 dès 2022 ?

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Toute l’équipe TBP reprend la plume et vous propose une série de previews exclusives afin de vous permettre de tout savoir concernant la prochaine saison de College Football. On continue aujourd’hui avec les Sooners d’Oklahoma.

Oklahoma Sooners

Big 12

 

En 2021 : 11-2, 7-2 Big 12. Victoire 47-32 face à Oregon lors de l’Alamo Bowl.
Head Coach : Brent Venables, 1ère année (0-0). Résultat en carrière : 0-0.
Coordinateur offensif : Jeff Lebby.
Coordinateur défensif : Ted Roof.
Titulaires de retour : 9, 5 en attaque, 3 en défense, punter.
Joueurs-clés partis : QB Caleb Williams, QB Spencer Rattler, RB Kennedy Brooks, WR Mario Williams, LB Nik Bonitto, LB Brian Asamoah II.
Joueurs à suivre : QB Dillon Gabriel, RB Eric Gray, WR Marvin Mims, DL Jalen Redmond, LB DeShaun White, S Key Lawrence, CB DJ Graham, CB Woodi Washington. 

La patience a finalement payé pour Brent Venables. Après 35 ans de carrière comme coach assistant dont 13 à Oklahoma (1999-2011) et 11 à Clemson (2011-2022), celui qui a remporté trois titres de champion national fait son retour sur le campus Norman (Oklahoma), là où il s’est fait connaitre du grand public dans le coaching staff de Bob Stoops. Et lorsque la Sooner Nation a été terrassé par le départ soudain de Lincoln Riley pour USC (le soir d’une défaite chez le petit frère Oklahoma State…), Brent Venables savait que son heure était venue. Il a immédiatemment accepté un contrat de 42 millions de $ sur 6 ans avec pour objectifs clairs : rétablir la domination des Sooners sur la Big 12, retrouver une place en College Football Playoff et bâtir les fondations en vue du départ d’Oklahoma vers la SEC, en 2026.

Si l’enthousiasme est palpable sur le campus de Norman, il faut également regarder les choses froidement : l’effectif 2022 ne ressemblera en rien à celui de la saison passée et la possibilité d’une année de transition dans la douleur n’est pas improbable. 14 titulaires de la saison dernière ne sont plus là. QB Caleb WIlliams et WR Mario Williams ont filé sur la West Coast, QB Spencer Rattler est maintenant du côté de South Carolina tandis que RB Kennedy Brooks, LB Brian Asamoah II et K Gabe Brkic font le bonheur de franchises NFL.

Pour combler ces nombreux départs, ce sont 19 nouveaux joueurs boursiers (10 true freshmen et 9 via le portail des transferts) qui ont fait leur arrivée chez les Sooners au cours de l’intersaison. Et le coaching staff a également été complètement remanié : Jeff Lebby arrive d’Ole Miss pour diriger l’attaque tandis que Brent Venables a pris comme bras droit un vétéran du coaching au niveau universitaire, Ted Roof.

Malgré ce relooking extrême, les Sooners ne sont pas en manque d’arguments. Autour de QB Dillon Gabriel (arrivé de UCF), le talent brut est partout en attaque et plusieurs playmakers pourraient se révéler dans le nouveau système offensif. Le vrai point d’interrogation concerne la défense. Brent Venables est l’un des meilleurs stratèges défensifs du pays mais possède-t-il les armes suffisantes pour faire des Sooners des prétendants au titre de Big 12 dès 2022 ? Éléments de réponse.

Brent Venables, coach des Sooners d’Oklahoma – Crédit photo : USA Today Sports

Un effectif méconnaissable

Dès l’annonce du départ de Lincoln Riley vers USC, il ne faisait aucun doute que l’effectif serait largement affecté via le portail des transferts. Et c’est ce qu’il s’est passé. L’ancien quarterback titulaire QB Spencer Rattler (1493 yards, 11 TDs, 6 INTs en 2021) et TE Austin Stogner ont rapidement filé vers South Carolina, puis l’ancien prospect 5-étoiles WR Jadon Haselwood (39 réceptions, 399 yards, 6 TDs) a lui aussi choisi de rejoindre la SEC, à Arkansas. Le senior S Patrick Fields (71 plaquages) a alors décidé de terminer ses études à Stanford. Puis, l’exode massif vers USC a débuté : le quarterback titulaire QB Caleb Williams (1912 yards, 21 TD, 4 INTs), le prometteur sophomore WR Mario Williams et CB Latrell McCutchin ont rejoint leur ancien coach chez les Trojans. Enfin, WR Cody Jackson et OT Darrell Simpson ont quitté Oklahoma pour respectivement Houston et Tulsa.

Évidemment, c’est sans compter sur les 7 joueurs des Sooners draftés au cours du printemps (OT Marquis Hayes, WR Michael Woods, DT Perrion Winfrey, DT Isaiah Thomas, LB Nik Bonitto, LB Brian Asamoah, S Delarrin Turner-Yell et les joueurs non-draftés qui ont finalement trouvé une franchise NFL (RB Kennedy Brooks, TE Jeremiah Hall et OL LaRon Stokes). Ouch !

Pour compenser ces nombreux départs, Oklahoma a réussi quelques bons coups via le portail des transferts. Ainsi, le gaucher QB Dillon Gabriel est arrivé en provenance de UCF (après un bref passage par UCLA) tandis que DL Jonah La’ulu (ex-Hawaii) et OL McKade Mettauer (ex-Cal) ont débarqué à Norman pour renforcer les tranchées. On peut aussi parier que plusieurs true freshmen pourraient être amener à contribuer dès 2022. C’est bien à un relooking extrême auquel on a assisté du côté d’Oklahoma au cours de l’intersaison.

Le retour de l’association Jeff Lebby-Dillon Gabriel

Sans faire de bruit, Brent Venables a réussi l’une des très belles opérations de ces derniers mois en convaincant Jeff Lebby de quitter Ole Miss pour accepter le défi de la recontruction à Oklahoma. Le nouveau coordinateur offensif a probablement été séduit par l’idée de reformer le duo magique avec QB Dillon Gabriel (8037 yards, 70 TDs en carrière) à Central Florida, en 2019. L’année du titre national auto-proclamé des Knights.

Avec Jeff Lebby à la direction de leur attaque, les Rebels d’Ole Miss avaient la meilleure attaque de la SEC lors des deux dernières saisons. Remis à 100% de sa blessure de la clavicule, le junior QB Dillon Gabriel sera-t-il le prochain Matt Corral ? L’ancien quarterback des Knights possède les aptitudes techniques et l’intelligence de jeu pour faire du secteur offensif up-tempo des Sooners l’une des attractions de cette saison 2022. Mais aura-t-il les playmakers autour de lui pour rendre cette attaque inarrêtable ?

QB Dillon Gabriel, Oklahoma : Crédit photo : USA Today Sports

Le junior WR Marvin Mims (69 réceptions en carrière, 14 TDs, 19.1 yards par réception) est de retour pour sa 3ème saison avec les Sooners. L’ancien prospect 5-étoiles WR Theo Wease est lui aussi de retour après une blessure qui l’a écarté des terrains pour l’intégralité de la saison dernière. On a parfois douté de la légitimité de la présence du senior WR Drake Stoops (16 réceptions, 191 yards, 2 TDs) dans l’effectif mais le fils du légendaire Bob Stoops s’est imposé comme une valeur sûre et une cible prioritaire dans la red zone adverse. Le true freshman 4-étoiles WR Jayden Gibson a fait sensation au cours du printemps et pourrait être l’une des révélations de la saison. De plus, le manque de profondeur dans le jeu aérien a été compensé par les arrivées de WR JJ Hester (ex-Missouri) et WR LV Bunkley-Shelton (ex-Arizona State).

Au poste de tight end, le senior TE Daniel Parker a fait son arrivée après avoir été titularisé à 25 reprises en trois saisons à Missouri. Sa vitesse, sa robustesse et sa polyvalence pourraient en faire une arme importante dans les schémas offensifs de Jeff Lebby.

Le jeu au sol devrait être assumé par un comité de running backs mené par l’ancien volunteer de Tennessee, le senior RB Eric Gray (412 yards au sol, 2 TDs), dont on attend – enfin – l’éclosion en 2022. Le junior RB Marcus Major, dont le développement a été ralenti par les blessures et les problèmes académiques, pourraient se voir dépasser par les true freshmen 4-étoiles RB Gavin Sawchuk et RB Jovantae Barnes.

L’inquiétude est tangible concernant la ligne offensive. Les juniors C Andrew Raym et LT Anton Harrison, et le senior RG Chris Murray sont de retour mais on n’oublie pas qu’ils étaient des éléments importants d’une ligne qui a accordé 33 sacks la saison dernière. Brent Venables espèrent que l’apport de LG McKade Mettauer et le retour de blessure de l’ancien prospect 5-étoiles RT Wanya Morris permettront de stabiliser un secteur clé de l’attaque de Jeff Lebby.

Brent Venables au secours de la défense aérienne

La défense sera le domaine de prédilection du nouvel head coach des Sooners. Brent Venables arrive avec son énergie légendaire et une philosophie qui ont permis à Clemson d’avoir régulièrement l’un des secteurs défensifs les plus redoutés du pays. Toutefois, la réalité pourrait rapidement le rattraper : seulement trois titulaires de la saison dernière sont de retour au sein d’une défense qui a terminé… 109ème contre la passe en 2021.

DL Jalen Redmond, Oklahoma – Crédit photo : USA Today Sports

La ligne défensive n’est pas sans expérience : l’ancien coordinateur défensif, Alex Grinch, était un adepte d’une rotation à 7 ou 8 joueurs. Ainsi, DE Ethan Downs (14 plaquages en 2021), DE Reggie Grimes et DE Marcus Stripling ont régulièrement été alignés lors des deux dernières saisons et DE Jonah La’ulu a connu un printemps prometteur. À l’intérieur, le senior DT Jalen Redmond (19 plaquages, 3.5 sacks) est le seul titulaire de retour. Il débutera la saison au côté du senior DT Jordan Kelley ou de l’ancien leader de la défense de Tulane, le senior DT Jeffery Johnson.

Sur le second rideau, le départ du meilleur plaqueur, LB Brian Asamoah II, laisse un grand vide. Le senior LB DaShaun White (60 plaquages) n’a pas encore convaincu et LB David Ugwoegbu (47 plaquages) a été essentiellement un backup et un joueur d’équipes spéciales depuis son arrivée à Norman. Ainsi, le sophomore LB David Stutsman (37 plaquages, 1 sack) pourrait avoir l’opportunité de briller après son printemps réussi tout comme le fils du coordinateur défensif, LB T.D. Roof (ex-Appalachian State).

Le backfield défensif a le potentiel de devenir l’une des forces de l’équipe en 2022. Contradictoire au regard de son inefficacité de la saison passée ? Trop de talents individuels pour imaginer ce groupe rester dans les bas fonds de la Big 12. Le duo de cornerbacks, CB Woodi Washington (27 plaquages, 2 INTs) / CB DJ Graham (35 plaquages, 1 INT), est l’un des meilleurs de la conférence. FS Key Lawrence (47 plaquages, 1 INT) et SS Billy Bowman (21 plaquages) vont succéder aux vétérans S Patrick Fields et S Delarrin Turner-Yell, qui ont souvent joué sur courant alternatif. L’arrivée de DB Trey Morrison (41 titularisations à North Carolina) apporte une dose d’expérience. Si la défense aérienne d’Oklahoma a fait peine à voir la saison dernière (261.8 yards accordés par match), l’aggressivité du front seven « à la sauce Venables » devrait offrir à ce backfield défensif la possibilité de se racheter en 2022.

Oklahoma a perdu l’un des meilleurs kickers du pays des trois dernières saisons (Gabe Brkic). Il sera remplacé par le sophomore K Zach Schmidt tandis que l’excellent senior P Michael Turk (51.2 yards par punt) est lui de retour.

Calendrier

L’ère Brent Venables va commencer par deux matchs accessibles à domicile (UTEP, Kent State) avant trois matchs en un mois loin de son stade (à Nebraska, Kansas State, à TCU et contre Texas à Dallas). La seconde partie de saison est favorable car les Sooners affronteront leurs principaux concurrents à domicile (Baylor, Oklahoma State). Les déplacements du mois de novembre à West Virginia et à Texas Tech sont les parfaits matchs-pièges.

Conclusion 

L’arrivée de Brent Venables et son enthousiasme communicatif ont rapidement fait oublier les départs de Lincoln Riley et QB Caleb Williams à USC. Le nouvel head coach des Sooners a su parfaitement s’entourer et le nouveau-venu QB Dillon Gabriel pourrait permettre une transition accélérée dans le secteur offensif. Comme souvent ces dernières années, c’est en défense qu’on attend de sérieux progrès. Oklahoma vient de mettre la main sur l’un des plus fins stratèges en la matière. L’avenir s’annonce prometteur… mais Brent Venables est réputé pour son impatience : et s’il faisait de ces Sooners version 2022 l’une des surprises de la saison dans la Big 12 ?

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Coaching
  • Potentiel
4

Résumé

Points forts :
– un coaching staff expérimenté
– le meilleur QB gaucher du pays.
– un backfield défensif au talent indéniable.

Points faibles :
– manque de profondeur en attaque.
– un pass rush en chantier.
– un groupe de linebackers peu fourni.

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Preview 2022 : Baylor Bears

Face à un calendrier impitoyable, le retour de nombreux vétérans dans l’effectif de Dave Aranda suffira-t-il aux Bears de Baylor pour défendre leur titre de champion de Big 12 acquis en 2021 ?

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Crédit photo : Baylor University

Toute l’équipe TBP reprend la plume et vous propose une série de previews exclusives afin de vous permettre de tout savoir concernant la prochaine saison de College Football. On continue aujourd’hui avec les Bears de Baylor.

Baylor Bears

Big 12

 

En 2021 : 12-2, 7-2 Big 12. Champion de la Big 12. Victoire 21-7 face à Ole Miss lors du Sugar Bowl.
Head Coach : Dave Aranda, 3ème année (14-9).
Coordinateur offensif : Jeff Grimes.
Coordinateur défensif : Ron Roberts.
Titulaires de retour : 15, 6 en attaque, 7 en défense, kicker, punter.
Joueurs-clés partis : QB Gerry Bohanon, RB Abram Smith, WR Tyquan Thornton, LB Terrel Bernard, S Jalen Pitre, S JT Woods, CB Kaion Barnes.
Joueurs à suivre : QB Blake Shapen, TE Ben Sims, OT Connor Galvin, OL Khalil Keith, C Jacob Gall, DL Jaxon Player, NT Siaki Ika, LB Dillon Doyle, CB Al Walcott, S Christian Morgan. 

La direction athlétique de Baylor est décidément inspirée ! Après avoir engagé Matt Rhule, en 2017, pour un redressement du programme et une qualification en bowl majeur après trois petites saisons, les Bears semblent de nouveau avoir trouvé la personne idoine pour mener l’équipe au sommet de sa conférence. Après un triste bilan de 2-7 en 2020, pour sa première année comme head coach, et dans une année marquée par la Covid, Dave Aranda a fait tourner ses hommes à plein régime la saison dernière, s’adjugeant à l’issue d’une finale de conférence haletante le titre de la Big 12, une première depuis 2014 pour l’institution de Waco. 

Outre le fait d’avoir désormais une cible dans le dos, au sein d’une conférence désirée chaque année par Oklahoma, Oklahoma State ou Texas, Baylor a dû faire face à un nombre de départs non négligeables pendant l’intersaison, entre prospects NFL intrigants en défense et transferts surprises sur le front de l’attaque. 15 titulaires sont tout de même de retour, et les dernières campagnes de recrutement peuvent laisser croire à un certain optimisme chez les Ours. Quelle marge de manœuvre peuvent avoir les Bears cette saison ? A vous de juger. 

Dave Aranda, head coach de Baylor – Crédit photo : Ducks Wire

Les Bears ont gardé la ligne 

Qu’on se le dise : Baylor entend bien rester une équipe agressive dans les tranchées en 2022. Cela tombe bien, la majeure partie des titulaires de retour en attaque est sur la ligne offensive. Sélectionnés dans la First-Team de présaison de la Big 12, les seniors LT Connor Galvin et C Jacob Gall resteront les pions essentiels du coordinateur offensif Jeff Grimes pour protéger efficacement le quarterback. Deux autres seniors les accompagneront, avec l’ancien de Vanderbilt RG Grant Miller et l’ancien tackle LG Khalil Keith, pressenti pour se recentrer et retrouver une place de guard gauche qu’il connait bien. Son repositionnement devrait permettre au junior RT Gavin Byers d’intégrer à temps plein le quintet. Le sophomore G Micah Mazzcua et le junior OT Elijah Ellis se chargent d’apporter de la profondeur. 

Quand on parle de block à Baylor, il faut aussi penser aux tight ends, souvent utilisés dans ce registre. Le senior TE Ben Sims est le revenant le plus productif en termes de touchdowns à la réception en 2021 (6) et sera encore épaulé par le junior TE Drake Dabney. L’émergence du sophomore TE Gavin Yates sera aussi à surveiller et il ne serait pas étonnant de voir une rotation assez notable au sein de ce trio. 

Ca, c’est pour les retours. Mais au rayon des nouveaux titulaires, il y a aussi des visages connus. C’est le cas du quarterback, le sophomore QB Blake Shapen. Ancienne recrue 4 étoiles, le natif de Louisiane a été lancé dans le grand bain, en fin de saison passée, lors de la blessure de Gerry Bohanon. Un intérim de qualité, au vu de ses 72% de pourcentage à la passe, et surtout ses 5 touchdowns lancés pour aucune interception. Shapen est le nouveau projet local, encore plus depuis le transfert de Bohanon vers South Florida. L’ancien quarterback de Louisiana Tech, QB Luke Anthony, est arrivé à Waco mais se disputera sans doute la place de backup avec le profil double-menace QB Kyron Drones

QB Blake Shapen, Baylor – Crédit photo : Jerome Miron-USA TODAY Sports

Si Shapen peut compter sur des tight ends et une ligne d’expérience, ce n’est pas vraiment le cas sur les skill positions. Les départs d’Abram Smith et de Trestan Ebner ont poussé le coaching staff à réadapter de nouveau le backfield offensif. Tout comme Smith, passé à l’époque de linebacker à running back, le senior RB Josh Fleeks devrait quitter son rôle de receveur pour intégrer durablement la poche. Il sera en concurrence avec le junior RB Taye McWilliams, auteur tout de même de 2 touchdowns en 3 petites sorties l’an dernier. Un autre junior, RB Craig Williams, permettra à ce petit monde de souffler. 

Sur les extérieurs, le départ de Tyquan Thornton (948 yards et 10 touchdowns) est dur à avaler, et il va falloir composer avec un groupe jeune et ambitieux pour prendre la relève avec succès. Jeff Grimes semble placer de grands espoirs envers les deux sophomores WR Monaray Baldwin et WR Hal Presley, mais les deux hommes ont dû se contenter d’un seul catch chacun en 2021. Pas plus de réception pour le junior WR Jaylen Ellis. Les freshmen WR Josh Cameron et surtout WR Armani Winfield, star du dernier recrutement des Texans, ont des arguments, mais beaucoup espèrent aussi le retour en forme du senior WR Gavin Holmes, privé de campagne 2021 pour une déchirure des ligaments croisés. 

La patte Aranda en défense 

Défensivement, le groupe de Ron Roberts s’interroge surtout au niveau du backfield défensif. Avec les départs de Jalen Pitre, JT Woods et Kaion Barnes vers la NFL, sans oublier la fin d’éligibilité du cornerback Raleigh Texada, c’est beaucoup d’expérience qui a quitté d’un coup le programme. Les seniors SS Christian Morgan (6 passes défendues) et CB Al Walcott (3 interceptions) devraient être les nouvelles têtes de gondole de ce secondary. Avec un autre senior, CB Mark Milton, chargé d’encadrer les sophomores CB AJ McCarthy et CB Chateau Reed sur les extérieurs. Sur la position de safety, souvent renforcée, la profondeur n’est pas dingue, mais l’ancien backup FS Devin Neal est appelé à prendre plus de responsabilités. Le sophomore S Lorando Johnson devrait, lui être l’électron libre du dernier rideau, sur le modèle d’un Jalen Pitre. 

NT Siako « Apu » Ika (#62), Baylor Bears – Crédit photo : USA Today Sports

S’il existe des zones d’ombre au sein du backfield, on ne peut pas en dire autant du front seven ! Certes, le groupe de linebackers a perdu Terrel Bernard, mais avec un total de 141 plaquages, 3 sacks et 4 passes défendues en cumulé, le duo LB Dillon Doyle – LB Matt Jones devrait continuer de se faire respecter sur le run stop. Côté linebacker hybride, sur l’extérieur, la bataille pourrait être plus intrigante que prévu entre le junior LB Garmon Randolph et le senior LB Bryson Jackson (5,5 sacks à eux deux). 

La principale force des Bears ? Sans doute sa ligne défensive. D’un point de vue potentiel et profondeur, il s’agit sûrement d’une des toutes meilleures escouades au pays ! Un groupe qui s’est en plus renforcé pendant l’intersaison. Avec 31 plaquages pour perte et 8 sacks depuis 2019, l’ancien de Tulsa DL Jaxon Player a été l’un des tous meilleurs défenseurs de la conférence AAC et viendra gagner en expérience et en exposition du côté de Waco. A ses côtés, il aura sans doute le meilleur nose tackle national, en la personne de NT Siaki Ika, arrivé dans les bagages de Dave Aranda en provenance de LSU et capable de dynamiter la poche, avec 3 sacks et demi lors du précédent exercice. La rotation a été le maître-mot en 2021, et cela ne devrait pas changer, avec l’apport des seniors DL Cole MaxwellDL TJ FranklinDL Chidi Ogbonnaya ou DL Brayden Utley sans oublier le junior DL Gabe Hall, auteur de 5 sacks l’année dernière ! 

Qui pour succéder à Ebner ? 

Pas de changement au pied sur les équipes spéciales. Le senior P Isaac Power (45 yards de Moyenne) rempile et le sophomore K Isaiah Hankins espère être plus précis avec un 14/20 enregistré sur field goal l’année passée. Sur les phases de retour, le départ de Treston Ebner crée un gros manque, mais KR Monaray Baldwin et PR Josh Fleeks ont une explosivité à mettre à profit. 

Calendrier 

Si l’air de Waco avait fait beaucoup de bien aux Bears, sur certains matches couperets, en 2021, l’histoire de ne pas se répéter cette saison. Car avec des déplacements à BYU et Iowa State dès le premier mois de compétition, les hommes de Dave Aranda vont rapidement devoir se mettre en jambe. Pour ne rien arranger, les Texans commenceront le mois de novembre à Oklahoma avant de le terminer, le 25, face aux voisins Texas. On passerait presque sous silence le fait de recevoir Oklahoma State en octobre, des Cowboys gonflés à bloc après avoir battu les Bears en saison régulière mais qui avaient dû céder la couronne de la conférence sur un ultime jeu en fin de rencontre. 

Source : FBS Schedule

Conclusion 

Si les départs sur les skill positions ne sont pas à prendre à la légère, Baylor ne sera pas une équipe agréable à jouer, notamment dans les tranchées. Agressifs au bloc, tenaces en défense, les Bears ont forcément des arguments pour défendre leur couronne et croire de nouveau à une qualification en finale de conférence, dans une Big 12 homogène et disputée. Une fiche de huit victoires parait largement envisageable, même si le calendrier ne va clairement pas faciliter la tâche des Ours. 

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Coaching
  • Potentiel
3.9

Résumé

Points forts :
– Des certitudes et de la rotation sur les lignes.
– Une défense agressive.
– Un coaching inspiré.

Points faibles :
– Les skill positions offensives.
– Les équipes spéciales.
– Un calendrier corsé.

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Preview 2022 : Ohio State, intouchable dans la Big Ten ?

Battus par Michigan la saison dernière, les Buckeyes n’ont jamais semblé aussi costauds avec le retour d’une attaque explosive et l’arrivée d’un stratège au poste de coordinateur défensif.

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Crédit photo : Orlando Ramirez, USA Today Sports

Après la conférence ACC dont nous avons fait le tour la semaine passée, nous enchainons avec l’une des conférences du Power Five en plein renouveau depuis quelques années : la Big Ten. 

Si vous avez manqué nos rendez-vous estivaux, The Blue Pennant vous a proposé des présentations en détail des principaux programmes de la conférence ACC à l’aube de cette saison 2022 :

Michigan Wolverines
Michigan State Spartans
Ohio State Buckeyes
Penn State Nittany Lions
Wisconsin Badgers

Podcast

 

Tour d’horizon dans la conférence Big Ten 

Une division toujours à l’Ouest ?

C’est un fait indéniable depuis la réorganisation de la conférence, en 2014, et la mise en place des divisions Ouest et Est, cette dernière ne cesse de trôner au sommet de la Big Ten.

En huit années, Ohio State a inscrit son nom cinq fois au palmarès, devant Michigan State (2015), Penn State (2016) et Michigan l’an passé. De quoi ne laisser que des miettes à l’autre division, Wisconsin en tête, qui court après le titre de conférence depuis 2012.

L’année dernière, Iowa n’avait eu que peu d’espoirs en finale de conférence, rapidement malmené par Michigan (42-3) et on est en droit de se demander si l’écart ne va pas être de nouveau significatif, malgré une région Ouest homogène et disputée au sommet de la hiérarchie. Le Purdue-Penn State début septembre, voire le Ohio State-Wisconsin du 24, le même mois, pourraient rapidement nous donner des indices à ce sujet. 

Sur la défensive ? 

L’autre élément qui saute aux yeux dans la Big Ten, c’est la rigueur défensive qui y sévit. Dans une conférence tout de même assez réputée dans ce secteur, en plus du jeu au sol, les attaques ont été pour le moins prises à la gorge, et quatre équipes figurent dans le top 10 de la saison passée en termes de points concédés par match (Wisconsin, Minnesota, Penn State et Michigan) sachant qu’Iowa se classe au 13e rang national.

De plus, Michigan State a fini 6e du pays en termes de sacks enregistrés (43) et Ohio State a embauché Jim Knowles comme coordinateur défensif, le même qui avait transfiguré la défense d’Oklahoma State ces dernières années, avec pas moins de 56 sacks au compteur en 2021, soit 4 sacks par rencontre, la meilleure moyenne de la première division universitaire.

Lors de la dernière draft, trois défenseurs de la conférence ont été draftés au premier tour, le même nombre qu’en 2021, où figurait au passage le dernier rookie de l’année NFL (Micah Parsons). Et pas sûr que cette donnée soit contredite en 2023, au vu du nombre de prospects intéressants contre la passe ou contre la course.  

La guerre des quarterbacks est ouverte

Conséquence éventuelle du précédent état de fait : beaucoup de programmes de Big Ten connaissent encore quelques doutes sur leur titulaire en vue de la saison 2022 : quatre batailles claires semblent se dessiner, avec un duel Cade McNamara – JJ. McCarthy à Michigan, une passe d’armes Spencer Petras – Alex Padilla à Iowa, sans oublier la confrontation entre Connor Bazelak et Jack Tuttle à Indiana, voire celle entre Ryan Hilinski et le jeune Brendan Sullivan à Northwestern.

Dans d’autres équipes, le starter semble connu, mais pour combien de temps : à Penn State, Sean Clifford est très décrié et la pression mise par Christian Veilleux voire Drew Allar pourrait faire réfléchir le head coach James Franklin. Enfin, à Rutgers, Noah Vedral semble l’homme de la situation mais le côté flashy du jeune Gavin Wimsatt excite un peu plus le New Jersey.

A n’en pas douter, il devrait y aller du mouvement derrière le centre au cours de cette campagne 2022. 

Le match de l’année 

Michigan @ Ohio State

Où ? Ohio Stadium, Columbus (Ohio).
Quand ? Samedi 26 novembre.

Si beaucoup doutent de la capacité de Michigan à briller de nouveau en 2022, « The Game » a pris un tournant important l’an passé, avec la première victoire de Jim Harbaugh, en tant que head coach, face aux Buckeyes. Le début d’un déclic ? Tout sera conditionné par les campagnes respectives des deux programmes, mais en dominant de la tête et des épaules l’équipe de Colombus, en 2021, Michigan peut quelque peu oublier son complexe d’infériorité cultivé ces dernières saisons. Pas de quoi oublier pour autant que de 2012 à 2019, Ohio State a mené la vie dure à son voisin, avec huit succès de rang. Pas de quoi oublier que le programme d’Ann Arbor ne s’est plus imposé dans l’Ohio depuis 2000. Pas de quoi oublier enfin le challenge nécessaire pour stopper l’une des plus belles armadas offensives du pays. Le bilan global de la rivalité donne encore l’ascendant à Michigan avec un bilan de 59 victoires à 51. Une donnée que les hommes de Ryan Day entendent rectifier pour recoller un peu plus et potentiellement se réinviter en plaoffs à la fin de la saison.

Calendrier

Source : Big Ten

Nos prédictions 

Division East 

1. Ohio State Buckeyes 

En 2021 : 11-2, 8-1 Big Ten.
Prédiction : 11-1, 8-1 Big Ten. Champion de conférence.
Match décisif : vs. Michigan, 26 novembre.
Joueurs-clés partis : WR Chris Olave, WR Garrett Wilson, TE Jeremy Ruckert, OT Nicholas Petit-Frere, G Thayer Munford, DE Tyreke Smith, DT Haskell Garrett, CB Sevyn Banks.
Joueurs à suivre : QB CJ Stroud, RB TreVeyon Henderson, WR Jaxson Smith-Njigba, OT Dawand Jones, G Paris Johnson, C Luke Wypler, DE Zach Harrison, CB Denzel Burke, S Ronnie Hickman.
Future star : DE Jack Sawyer. 

Meilleure attaque du pays, avec 45,7 points de moyenne par match, Ohio State s’avance encore en rouleau-compresseur pour reprendre la main sur une conférence dominée perpétuellement entre 2017 et 2020. Si le jeu aérien semble rôdé entre CJ Stroud (4435 yards, 44 touchdowns et 6 interceptions) et sa nouvelle cible prioritaire Jaxson Smith-Njigba (1606 yards, 9 touchdowns), d’autres receveurs pourraient sortir du bois, avec les jeunes Marvin Harrison Jr., Emeka Egbuka et Julian Fleming pour participer à la fête. Impressionnant l’an passé, avec plus de 1500 yards cumulés à la course et à la réception, TreVeyon Henderson a le profil d’un JK Dobbins 2.0 pour rendre l’attaque de Colombus encore plus létal qu’elle ne l’est déjà. La vraie clé du succès des hommes de Ryan Day viendra sûrement de la défense et de l’aptitude à ne pas être trop permissif (22,8 points de moyenne concédés en 2021) et mettre la pression efficacement. L’arrivée du coordinateur Jim Knowles, en provenance d’Oklahoma State, s’est faite en ce sens. 

2. Michigan Wolverines 

En 2021 : 12-2, 8-1 Big Ten.
Prédiction : 10-2, 7-2 Big Ten.
Match décisif : @ Ohio State, 26 novembre.
Joueurs-clés partis : RB Hassan Haskins, OT Andrew Stueber, DE Aidan Hutchinson, DE David Ojabo, S Daxton Hill, S Brad Hawkins.
Joueurs à suivre : QB Cade McNamara, QB JJ McCarthy, RB Blake Corum, WR Ronnie Bell, TE Erick All, C Victor Oluwatimi, DT Mazi Smith, LB Junior Colson, CB DJ Turner.
Future star : DE Derrick Moore. 

En passant du chasseur au chassé de la conférence, Michigan sait que cette saison sera forcément particulière. En défense, la force des Wolverines, en 2021, les deux pass rushers stars (Hutchinson et Ojabo) et les deux safeties titulaires (Hill et Hawkins) sont partis, ce qui incite la relève à vite se montrer au niveau. Offensivement, le changement de coordinateur est important, Josh Gattis ayant filé à Miami pour céder le cahier de jeu à Matt Weiss, ancien coach des quarterbacks. Son entente avec le binôme Cade McNamara-JJ McCarthy sera crucial pour limiter les pertes de balle, s’appuyer sur un jeu au sol excellent l’année dernière et bonifier une escouade de receveurs dense bien qu’en léger manque de référence. En accueillant Penn State et Michigan State, les joueurs de Jim Harbaugh peuvent nourrir des espoirs, mais comme évoqué plus tôt, « The Game » sera cette fois en terre hostile. 

3. Penn State Nittany Lions 

En 2021 : 7-6, 4-5 Big Ten.
Prédiction : 10-2, 7-2 Big Ten.
Match décisif : vs. Ohio State, 29 octobre.
Joueurs-clés partis : WR Jahan Dotson, OT Rasheed Walker, DE Arnold Ebiketie, LB Ellis Brooks, LB Brandon Smith, CB Tariq Castro-Fields, S Jaquan Brisker, PK Jordan Stout.
Joueurs à suivre : QB Sean Clifford, WR Parker Washington, WR Mitchell Tinsley, C Juice Scruggs, DE Adisa Isaac, DT PJ Mustipher, LB Curtis Jacobs, CB Joey Porter Jr., S Ji’Ayir Brown.
Future star : RB Nick Singleton. 

Constance. C’est le maître-mot qui doit être actuellement placardé dans le vestiaire de Penn State. Car malgré un effectif de qualité, les Nittany Lions ont du mal à être pris au sérieux sur l’ensemble d’un exercice depuis 2020. Le quarterback Sean Clifford est attendu au tournant, pour sa deuxième année de collaboration avec le coordinateur Mike Yurcich et le rôle de la O-Line sera déterminant pour enfin ouvrir des brèches à un jeu au sol bien trop décevant. En défense, l’arrivée du coordinateur Manny Diaz, en remplacement de Brent Pry, est censé influer une nouvelle dynamique sur le pass rush, pour rendre cette escouade défensive de Pennsylvanie une nouvelle fois injouable. 

4. Michigan State Spartans 

En 2021 : 11-2, -7-2 Big Ten.
Prédiction : 9-3, 6-3 Big Ten.
Match décisif : @ Michigan, 29 octobre.
Joueurs-clés partis : RB Kenneth Walker III, WR Jalen Nailor, TE Connor Heyward, OT AJ Arcuri, G Kevin Jarvis, DE Jacub Panasiuk, LB Quavaris Crouch.
Joueurs à suivre : QB Peyton Thorne, RB Jalen Berger, RB Jarek Broussard, WR Jayden Reed, G J.D. Duplain, DT Simeon Barrow, DT Jacob Slade, LB Cal Haladay, LB Jacolby Windmon.
Future star : S Jaden Mangham. 

Après le rebond, Michigan State entend bien recamper dans les premières places d’une conférence que les Spartans ont remporté en 2013 et 2015. L’espoir offensif a été confirmé en 2021, avec la campagne stratosphérique de Kenneth Walker III au sol, et malgré son départ, le duo Jalen Berger-Jarek Broussard, tous deux arrivés via des transferts, peut laisser optimiste. La ligne offensive devra tout de même rester au même niveau que lors de la précédente campagne. Défensivement, si le pass rush a été collectivement performant, Michigan State va devoir apprendre à ne pas s’exposer à des big plays. L’intégration de l’ancien corner de Georgia, Ameer Speed, s’inscrit dans cette logique. 

5. Maryland Terrapins 

En 2021 : 7-6, 3-6 Big Ten.
Prédiction : 6-6, 3-6 Big Ten.
Match décisif : vs. Michigan State, 1er octobre.
Joueurs-clés partis : RB Tayon Fleet-Davis, TE Chigoziem Okonkwo, LB Sam Okuayinonu, S Nick Cross.
Joueurs à suivre : QB Taulia Tagovailoa, WR Dontay Demus, WR Rakim Jarrett, OT Spencer Anderson, OT Jaelyn Duncan, LB Reuben Hyppolite, LB Durrell Nchami, CB Tarheeb Still, CB Jakorian Bennett.
Future star : S Dante Trader. 

Sur la pente ascendante en attaque, Maryland doit être bien moins généreux défensivement, sous peine de s’avouer de nouveau vaincus à l’issue d’orgies offensives. Pour sa troisième saison à College Park, le quarterback Taulia Tagovailoa peut compter sur un quatuor de receveurs sexy sur le papier, avec notamment le transfert de Jacob Copeland (ex-Florida) et le retour de blessure de Dontay Demus. Le pass pro des Terrapins est l’un des plus intéressants de la conférence, ce qui pourrait donner du spectacle assez fréquemment. Reste qu’en défense, la perte du safety Nick Cross et le départ de transferts importants de ces dernières saisons limitent quelque peu la profondeur globale, une profondeur qui aurait fait le plus grand bien au vu d’une infirmerie parfois chargée en 2021. 

6. Rutgers Scarlet Knights 

En 2021 : 5-8, 2-7 Big Ten.
Prédiction : 4-8, 2-7 Big Ten.
Match décisif : vs. Indiana, 22 octobre.
Joueurs-clés partis : RB Isaiah Pacheco, WR Bo Melton, OT Raiqwon O’Neal, LB Tyshon Fogg, LB Ola Fatukasi.
Joueurs à suivre : QB Noah Vedral, WR Taj Harris, OT JD DiRenzo, CB Kessawn Abraham, CB Max Melton, S Avery Young.
Future star : QB Gavin Wimsatt. 

En revenant à Rutgers, le programme qu’il a placé sur la carte de la première division universitaire, coach Greg Schiano recommence bon an mal an à remettre les Scarlet Knights sur les bons rails. Reste à trouver une certaine régularité en attaque, avec un quarterback Noah Vedral (7 touchdowns, 7 interceptions) pas toujours irréprochable. Les transferts ont été nécessaires pour booster le secteur offensif, avec le receveur Taj Harris et le lineman offensif JD DiRenzo. En défense, le coordinateur Joe Haramysiak arrive, auréolé de la belle campagne de Minnesota, où il officiait en 2021. Charge à lui de trouver des relais dans une défense pas mal renouvelée, à l’exception du secondary. 

7. Indiana Hoosiers 

En 2021 : 2-10, 0-9 Big Ten.
Prédiction : 3-9, 1-8 Big Ten.
Match décisif : vs. Purdue, 26 novembre.
Joueurs-clés partis : QB Michael Penix, WR Ty Fryfogle, LB Micah McFadden, DB Reese Taylor, DB Marcelino Ball.
Joueurs à suivre : QB Connor Bazelak, RB Shaun Shivers, WR D.J. Matthews, WR Emery Simmons, OT Luke Haggard, LB Cam Jones, CB Tiawan Mullen, CB Jaylin Williams, S Devon Matthews.
Future star : LB Dasan McCullough. 

Indiana, ou le syndrome des montagnes russes. A l’image de leur désormais ex-quarterback Michael Penix, parti à Washington, Indiana a soufflé le chaud et le froid avec un exercice historique en 2020 et une saison suivante calamiteuse. La clé sera de trouver le nouveau quarterback titulaire, Connor Bazelak (ex-Missouri) arrivant pour concurrencer Jack Tuttle. Beaucoup de transferts sur les skill positions offensives (Shaun Shivers d’Auburn au sol, Emery Simmons de North Carolina en receveur) pour mettre moins au supplice une défense redevenue quelconque l’an passé. 

Division West 

1. Minnesota Golden Gophers 

En 2021 : 9-4, 6-3 Big Ten.
Prédiction : 9-3, 6-3 Big Ten.
Match décisif : vs. Purdue, 1er octobre.
Joueurs-clés partis : OT Daniel Faalale, G Blaise Andries, G Connor Olsen, OT Sam Schlueter, DE Boye Mafe, DL Esezi Otomewo, DT Nyles Pinckney, LB Jack Gibbens, CB Coney Durr.
Joueurs à suivre : QB Tanner Morgan, RB Mohamed Ibrahim, RB Trey Potts, WR Daniel Jackson, WR Chris Autman-Bell, G Axel Ruschmeyer, C Jon Michael Schmitz, DE Thomas Rush, LB Mariano Sori-Marin.
Future star : CB Justin Walley.   

Souvent placé, mais jamais gagnant dans la conférence, depuis la nomination de P.J. Fleck comme head coach, Minnesota veut miser sur une complicité qui a fonctionné par le passé. Le retour de Kirk Ciarocca, coordinateur de l’équipe jusqu’en 2019, a pour but de redonner du peps à un Tanner Morgan devenu amorphe à la passe, à l’image de sa prestation indigente en 2021, contre Bowling Green. Avec une ligne offensive toujours intimidante et un jeu au sol capable de sortir n’importe quelle pépite, les Golden Gophers ont les moyens d’être cohérents et de bonifier une défense capable de s’appuyer sur des revenants sur les postes de linebackers et de safeties, tout en misant sur des transferts intrigants sur les cornerbacks.  

2. Wisconsin Badgers 

En 2021 : 9-4, 6-3 Big Ten.
Prédiction : 8-4, 5-4 Big Ten.
Match décisif : @ Iowa, 12 novembre.
Joueurs-clés partis : TE Jake Ferguson, OT Logan Bruss, DL Matt Henningsen, LB Leo Chenal, LB Jack Sanborn, S Scott Nelson, CB Faion Hicks.
Joueurs à suivre : QB Graham Mertz, RB Braelon Allen, WR Chimere Dike, OT Tyler Beach, NT Keeanu Benton, LB Nick Herbig, CB Jay Shaw.
Future star : LB Darryl Peterson. 

Sans titre de division en 2020 et 2021, Wisconsin doit mettre fin à une série qui, à son échelle, paraît déjà une éternité. Si sa grosse défense et son jeu au sol ne sont plus à tester, l’attaque aérienne est globalement le gros point noir du programme de Madison, et l’arrivée du nouveau coordinateur Bobby Engram a pour but d’enfin focaliser Graham Mertz, bien trop irrégulier depuis son arrivée sur le campus (9 touchdowns, 10 interceptions en 2021). Un simple rendement honnête du jeu à la passe ferait de Wisconsin une équipe pénible à jouer pour n’importe quelle formation de la conférence. 

3. Purdue Boilermakers 

En 2021 : 9-4, 6-3 Big Ten.
Prédiction : 8-4, 5-4 Big Ten.
Match décisif : vs. Penn State, 1er septembre.
Joueurs-clés partis : WR David Bell, WR Milton Wright, DE George Karlaftis, LB Jaylan Alexander, CB Dedrick Mackey.
Joueurs à suivre : QB Aidan O’Connell, WR Broc Thompson, TE Payne Durham, G Spencer Holstege, C Gus Hartwig, DT Bronson Deen, LB Jalen Graham, CB Cory Trice.
Future star : WR Deion Burks.   

Comme Minnesota, Purdue est souvent en embuscade ces dernières années mais tarde à mettre la main sur la couronne de l’Ouest. Cela pourrait changer en 2022, avec l’émergence d’Aidan O’Connell au poste de quarterback (28 touchdowns, 11 interceptions l’an dernier) et une ligne offensive qui récupère certains cadres. Sans faire de bruit, la défense était aussi besogneuse la saison passée et elle peut compter sur des retours notables, comme le defensive lineman Bronson Deen ou le cornerback Cory Trice, blessé en 2021. 

4. Iowa Hawkeyes 

En 2021 : 10-4, 7-2 Big Ten.
Prédiction : 8-4, 5-4 Big Ten.
Match décisif : vs. Wisconsin, 12 novembre.
Joueurs-clés partis : RB Tyler Goodson, WR Tyrone Tracy, WR Charlie Jones, C Tyler Linderbaum, CB Matt Hankins, S Dane Belton.
Joueurs à suivre : QB Spencer Petras, TE Sam LaPorta, DL Noah Shannon, LB Jack Campbell, LB Jestin Jacobs, CB Riley Moss, CB Jermari Harris
Future star : WR Keagan Johnson. 

Hyper opportuniste en défense, l’année passée, avec 25 interceptions, Iowa va devoir de nouveau s’employer en défense, derrière son nouveau leader, le linebacker Jack Campbell, au vu des points d’interrogation offensifs. Le quarterback titulaire n’est pas encore désigné, entre Spencer Petras et Alex Padilla, le jeu au sol perd sa principale menace, avec la fin d’éligibiité de Tyler Goodson (1 151 yards et 6 touchdowns l’année passée) et l’escouade de receveurs perd des transferts notables (Tyrone Tracy et Charlie Jones). Les clés offensives devraient malgré tout rester les mêmes, avec un jeu à la course et une O-Line qui doit être plus redoutable que ce qu’elle a pu montrer lors du précédent exercice. 

5. Nebraska Cornhuskers 

En 2021 : 3-9, 1-8 Big Ten.
Prédiction : 7-5, 5-4 Big Ten.
Match décisif : vs. Minnesota, 5 novembre.
Joueurs-clés partis : QB Adrian Martinez, WR Samori Touré, TE Austin Allen, C Cam Jurgens, DL Ben Stille, CB Cam Taylor-Britt, DB JoJo Domann.
Joueurs à suivre : QB Casey Thompson, WR Omar Manning, OT Turner Corcoran, DL Garrett Nelson, DL Ochaun Mathis, LB Luke Reimer, S Myles Farmer, CB Omar Brown.
Future star : WR Decoldest Crawford. 

Si Nebraska ne valait pas vraiment, intrinsèquement, sa fiche de 3-9 de 2021, il semble encore prématuré de s’enthousiasmer pour le programme de Lincoln. Offensivement, coach Scott Frost joue en tout cas son va-tout en misant sur l’ancien quarterback de Texas, Casey Thompson, pour apporter de la variété dans les airs. Il sera désormais dirigé par Mark Whipple, ancien coordinateur de Kenny Pickett à Pittsburgh. Malgré la jeunesse sur le sol, le potentiel est présent pour apporter de l’alternance et bonifier le bon travail déjà réussi l’an passé par la défense du coordinateur Erik Chinander. 

6. Illinois Fighting lllini 

En 2021 : 5-7, 4-5 Big Ten.
Prédiction : 5-7, 2-7 Big Ten.
Match décisif : vs. Purdue, 12 novembre.
Joueurs-clés partis : QB Brandon Peters, OT Vederian Lowe, C Doug Kramer, DE Owen Carney, LB Khalan Tolson, LB Jake Hansen, CB Tony Adams, S Kerby Joseph.
Joueurs à suivre : QB Tommy DeVito, RB Chase Brown, WR Isaiah Williams, OT Alex Palczeweski,, DL Keith Randolph, LB Calvin Hart, CB Devon Witherspoon, S Sydney Brown
Future star : G Zach Barlev.   

Coach Bret Bielema n’a pas tardé à installer ses fondamentaux du côté de Champaign, avec un solide jeu au sol et une défense agressive. En attaque, si le transfert de Syracuse, Tommy DeVito, est attendu comme une plus-value sur le poste de quarterback, c’est bien le coureur Chase Brown qui sera la boussole offensive des Fighting Illini, derrière une ligne offensive encourageante. Défensivement, des cadres sont partis, mais une certaine rotation salvatrice s’est installée, et peut permettre à Illinois d’être un trouble-fête permanent pour espérer viser la fiche d’au moins six victoires. 

7. Northwestern Wildcats 

En 2021 : 3-9, 1-8 Big Ten.
Prédiction : 4-8, 1-8 Big Ten.
Match décisif : vs. Nebraska, 27 août.
Joueurs-clés partis : WR Stephon Robinson, DT Jeremy Meiser, LB Peter McIntyre, LB Chris Bergin, S Brandon Joseph
Joueurs à suivre : QB Ryan Hillinski, WR Malik Washington, OT Peter Skoronki, OT Ethan Wiederkehr, DE Adetomiwa Adebawore, LB Bryce Gallagher, CB Cameron Mitchell, S Coco Azema.
Future star : DE Najee Story. 

Champion de conférence en 2020, Northwestern est retombé dans l’anonymat, la faute à un poste de quarterback bien trop décevant. Si Ryan Hilinski est de retour, c’est le jeune Brendan Sullivan qui pourrait lui damer le pion et préparer l’avenir des Wildcats dès cette année. Pour le reste, coach Pat Fitzgerald entend bien miser sur des recettes connues au sein de la conférence : un comité chargé et efficace à la course, et une défense qui doit se montrer plus musclée qu’en 2021. 

Nos prédictions 

Champion 2022 : Ohio State.
MVP : QB CJ Stroud, Ohio State.
Meilleur joueur offensif : RB Blake Corum, Michigan.
Meilleur joueur défensif : LB Nick Herbig, Wisconsin.
Freshman de l’année : RB Nick Singleton, Penn State. 

Media Poll de pré-saison

Top transfert 

QB Casey Thompson, de Texas à Nebraska 

Il est l’un des éléments qui pousse donc à l’optimisme du côté de Lincoln. Espoir lors de la saison 2020, chez les Longhorns, avec six touchdowns sans le moindre pick, Casey Thompson n’a pas su s’imposer comme l’homme de la situation à Austin, même en ayant repris les rênes de l’attaque au jeune Hudson Card. Malgré ses 2 113 yards, ses 24 touchdowns et 9 interceptions, l’intéressé a été invité à aller voir ailleurs, après l’arrivée à Texas de l’enfant du pays, le prometteur Quinn Ewers. Entouré par Mark Whipple, qui a clairement développé Kenny Pickett à Pittsburgh, il a tout à gagner à Nebraska, dans une équipe ambitieuse et qui attend enfin son sauveur au poste de quarterback, après les trop nombreux sabordages en règle d’Adrian Martinez. 

Prospects NFL à suivre 

DT Simeon Barrow (Michigan State), NT Keeanu Benton (Wisconsin), RB Chase Brown (Illinois), LB Jack Campbell (Iowa), RB Blake Corum (Michigan), WR Dontay Demus (Maryland), OT J.D. DiRenzo (Rutgers), TE Payne Durham (Purdue), DE Zach Harrison (Ohio State), LB Nick Herbig (Wisconsin), G Parris Johnson (Ohio State), OT Dawand Jones (Ohio State), TE Sam LaPorta (Iowa), CB Tiawan Mullen (Indiana), LB Garrett Nelson (Nebraska), QB Aidan O’Connell (Purdue), CB Joey Porter Jr. (Penn State), WR Jayden Reed (Michigan State),  C Jon Michael Schmitz (Minnesota), OT Peter Skoronski (Northwestern), WR Jaxson Smith-Njigba (Ohio State), QB C.J. Stroud (Ohio State), QB Taulia Tagovailoa (Maryland), WR Mitchell Tinsley (Penn State), CB DJ Turner (Michigan), WR Parker Washington (Penn State), CB Jaylin Williams (Indiana). 

Sur la chaise chaude 

Scott Frost, Nebraska 

Epargné en 2021, du fait de circonstances accablantes pour Nebraska, souvent au coude à coude mais rarement gagnant, Scott Frost joue clairement son dernier joker à Lincoln. En misant notamment sur Casey Thompson pour redynamiser l’attaque, son secteur de prédilection, celui qui a été quarterback des Cornhuskers dans les années 90 se sait attendu au tournant et doit au moins capitaliser sur une saison à sept victoires et sur un contenu rassurant pour sauver sa tête. 

Freshman à surveiller 

DE Derrick Moore, Michigan 

Dans une année où Michigan a laissé partir ses deux principaux pass rushers, la mission sera clairement de leur trouver des successeurs dignes de ce nom pour compenser les 25 sacks du duo Aidan Hutchinson – David Ojabo. Et bien qu’il ne soit pas attendu dans un rôle immédiat de titulaire, beaucoup de regards seront braqués sur Derrick Moore, l’une des principales attractions de la dernière campagne de recrutement des Wolverines et appelé à devenir un joueur d’impact dans les mois à venir. Dans le sillage de Taylor Upshaw et Mike Morris, avec Jaylen Harrell et Braiden McGregor capables d’apporter de la rotation, Moore devrait être utilisé sporadiquement mais a le potentiel athlétique pour surprendre et grimper plus vite que prévu dans une hiérarchie qui ne semble pas si figée que cela. Une bataille de position intrigante en somme à Ann Arbor, outre celles pour les postes de quarterback ou de receveur titulaire. 

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Preview

Preview 2022 : Ohio State Buckeyes

Un effectif bourré de talent, plusieurs candidats au trophée Heisman et un coaching staff reboosté : les Buckeyes d’Ohio State sont armés pour retrouver leur statut au top de la Big Ten.

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Crédit photo : USA Today

Toute l’équipe TBP reprend la plume et vous propose une série de previews exclusives afin de vous permettre de tout savoir concernant la prochaine saison de College Football. On continue aujourd’hui avec les Buckeyes d’Ohio State.

Ohio State Buckeyes

Big Ten

Division East
 

En 2021 : 11-2, 8-1 Big Ten. Victoire 48-45 face à Utah lors du Rose Bowl.
Head Coach : Ryan Day, 4ème année (34-4). Résultat en carrière : 34-4.
Coordinateur offensif : Kevin Wilson.
Coordinateur défensif : Jim Knowles.
Titulaires de retour : 14, 6 en attaque, 6 en défense, kicker, punter.
Joueurs-clés partis : WR Garrett Wilson, WR Chris Olave, DT Haskell Garrett.
Joueurs à suivre : QB CJ Stroud, RB TreVeyon Henderson, WR Jaxon Smith-Njigba, WR Marvin Harrison Jr., LT Paris Johnson Jr, RT Dawand Jones, DL Zach Harrison, NC Tanner McCallister, CB Denzel Burke, S Ronnie Hickman. 

Pour n’importe quel autre programme du pays, un bilan de 11-2 et une victoire au Rose Bowl seraient synonymes de saison exceptionnelle. Pas pour Ohio State.

Après huit années d’une totale domination sur la rivalité avec Michigan, les Buckeyes se sont inclinés en novembre dernier à Big House mettant ainsi un terme à une série de quatre titres de champion de Big Ten consécutifs ainsi qu’aux espoirs d’une 2ème participation des Buckeyes au College Football Playoff d’affilée. Cette défaite face aux Wolverines aura eu le mérite de nous donner un avant-goût de la version 2022 de OSU.

Car le dernier Rose Bowl aura permis à coach Ryan Day de se plonger dans la saison qui s’en vient. Les 22 titulaires ayant débuté le match face à Utah seront de retour en septembre prochain avec plusieurs objectifs clairement annoncés : retrouver la suprématie sur la conférence Big Ten avant de viser le titre national.

QB C.J. Stroud, RB TreVeyon Henderson et WR Jaxon Smith-Njigba ont pris leur envol l’automne dernier et leur retour devrait plus que compenser les départs de WR Chris Olave et WR Garrett Wilson, deux receveurs draftés au 1er tour en avril dernier. Les Buckeyes possèdent des playmakers offensifs à profusion : tout indique donc que la meilleure attaque du pays en 2021 ne devrait pas ralentir en 2022.

L’an passé, la défense d’Ohio State a régulièrement souffert en raison d’un tackling parfois déficient et d’un pass rush sur courant alternatif. Ryan Day a pris les choses en main en débauchant l’un des meilleurs stratèges défensifs du pays, Jim Knowles, pour prendre la succession de Kerry Coombs au poste de coordinateur défensif.

QB CJ Stroud, Ohio State Buckeyes – Crédit photo : The Columbus Dispatch

Plus talentueux et revanchard que jamais, le programme d’Ohio State sera assurément l’un des animateurs de cette saison 2022. Tour d’horizon.

La meilleure attaque de l’Histoire des Buckeyes ?

Les Buckeyes ont conclu la saison passée avec la meilleure attaque du pays (45.7 points et 561.5 yards en moyenne par match) et il y a de bonnes raisons de croire que cela ne changera pas d’un pouce en 2022. Certains osent même la comparaison avec l’attaque de LSU en 2019 !

Après le regretté QB Dwayne Haskins et QB Justin Fields, le sophomore QB C.J. Stroud (71.9% d’efficacité à la passe, 4435 yards et 44 TDs en 2021) a explosé les compteurs la saison dernière pour sa première année comme quarterback titulaire. Contesté par la Buckeyes Nation en début de campagne, il a progressé tout au long de la saison, en même temps que sa ligne offensive comblait ses lacunes, jusqu’à devenir un sérieux prétendant au trophée Heisman. Il en sera l’un des favoris au coup d’envoi de cette saison 2022. S’il peut améliorer son rendement dans la red zone et se servir un peu plus souvent de ses jambes, il pourrait atteindre des sommets encore jamais vus par un quarterback des Buckeyes.

En cas de blessure de son leader offensif, Ohio State pourra compter sur une QB room exceptionnellement remplie malgré le départ du prodige QB Quinn Ewers à Texas. Lors de leur cycle de recrutement respectif, le sophomore 5-étoiles QB Kyle McCord (416 yards à la passe, 2 TDs, 2 INTs) et le true freshman 4-étoiles QB Devin Brown étaient courtisés par tous les grands programmes de l’élite du College Football.

Les forfaits de WR Chris Olave et WR Garrett Wilson pour le Rose Bowl, tous les deux des choix de 1er tour de draft NFL, ont fait craindre une baisse de régime dans le domaine aérien. Que nenni. Le junior WR Jaxon Smith-Njigba (95 réceptions, 1606 yards, 9 TDs) a rappelé à tout le monde pourquoi il avait été un prospect 5-étoiles en 2020. Ses 15 réceptions pour 347 yards et 3 TDs réussis contre Utah sont entrés dans l’Histoire du Rose Bowl et ont confirmé qu’il sera la première option du jeu aérien des Buckeyes en 2022. Il formera un excellent duo avec WR Marvin Harrison Jr. (11 réceptions, 139 yards, 3 TDs) tandis que le junior WR Julian Fleming (12 réceptions, 86 yards, 1 TD) et le sophomore WR Emeka Egbuka (9 réceptions, 192 yards, 2 TD) seront régulièrement impliqués dans le jeu aérien.

WR Jaxon Smith-Njigba, Ohio State Buckeyes – Crédit photo : The Columbus Dispatch

La ligne offensive, maillon faible de l’attaque ?

Année après année, le talent s’accumule sur la ligne offensive grâce à des cycles de recrutement exceptionnels. Pourtant, l’année 2021 restera comme l’une des plus décevantes de ces dernières saisons dans ce secteur sur le campus de Columbus (Ohio). Les Buckeyes ont régulièrement connu des difficultés à convertir des 3ème tentatives au sol en raison d’un run blocking suspect. Une nette amélioration dans ce secteur est attendue en 2022. Les départs de OT Nicholas Petit-Frère et OG Thayer Munford vers la NFL ne devraient pas être difficilement comblés. Le junior LT Paris Johnson Jr. et le senior RT Dawand Jones seront les points d’encrage d’une ligne qui pourra également compter sur C Luke Wypler et sur les deux guards, LG Donovan Jackson et RG Matthew Jones.

Et le RB TreVeyon Henderson (1248 yards au sol, 15 TDs et 27 réceptions, 314 yards, 3 TDs) aura besoin d’un peu plus de constance de la part de cette ligne offensive. Le running back sophomore vedette des Buckeyes a émerveillé le monde du College Football grâce à sa vitesse et ses changements de direction. En une seule saison, il s’est affirmé comme l’un des deux meilleurs running backs du pays avec RB Bijab Robinson (Texas). Mais il ne sera pas le seul contributeur au sein du jeu au sol. Le coach de position Tony Alford aime varier les alignements ce qui donnera l’occasion au sophomore RB Miyan Williams (508 yards au sol, 3 TDs) et au redshirt freshman RB Evan Pryor d’avoir du temps de jeu.

Jim Knowles au secours d’une défense sous-performante

Si l’attaque était la meilleure du pays l’an dernier, on ne peut pas en dire autant d’une défense parfois gênante notamment contre la passe (246.2 yards à la passe, 12ème de la Big Ten). Pointé du doigt pour ces contre-performances, le coordinateur défensif Kerry Combs a pris la porte, remplacé par l’un des plus fins stratèges défensifs au niveau national, Jim Knowles (ex-Oklahoma State).

Après avoir fait de la défense des Cowboys d’Oklahoma State l’une des toutes meilleures du pays, Jim Knowles a une mission simple : rendre de nouveau respectable une escouade défensive des Buckeyes qui a accordé plus de 30 points à 5 reprises la saison dernière ! Sous la direction de l’ancien Cowboy, cette défense 4-2-5 sera probablement plus agressive et moins prédictible que l’an passé. La qualité du tackling devrait être également bien meilleure.

Jim Knowles (au centre), coordinateur défensif d’Ohio State – Crédit photo : Ohio State University

Les anciens prospects 5-étoiles, DE Zach Harrison (25 plaquages, 2 sacks en 2021), DE Jack Sawyer (11 plaquages, 3 sacks) et DE J.T. Tuimoloau (17 plaquages, 3.5 sacks en 2021), possèdent les atouts pour former le meilleur pass rush de la conférence tandis que l’intérieur de cette ligne bénéficiera de l’expérience acquise l’an dernier par les seniors DT Taron Vincent (23 plaquages, 3.5 pour perte) et DT Jerron Cage (12 plaquages, 1 sack) et le sophomore DT Ty Hamilton (13 plaquages, 2 sacks) qui tenteront de faire oublier DT Garrett Haskell.

Le second rideau ne possède pas le star power de ce front four mais l’éclosion de LB Tommy Eichenberg (17 plaquages lors du Rose Bowl et celle de l’ancien running back, LB Steele Chambers (47 plaquages, 1 sack), sont rassurantes d’autant que LB Chip Trayanum (ex-Arizona State) et le capitaine LB Teradja Mitchell (45 plaquages, 4.5 pour perte) apportent une profondeur intéressante.

Le développement du backfield défensif sera un élément moteur des progrès attendus de cette défense version Jim Knowles. Le talent individuel n’est pas une préoccupation. C’est plutôt la dynamique d’équipe qui est à revoir après la déception de l’an dernier. Le senior CB Cameron Brown (25 plaquages, 1 INT) et le sophomore CB Denzel Burke (35 plaquages, 1 INT) forment peut-être le meilleur duo de cornerbacks de la Big Ten. À eux de le démontrer. L’athlétique senior SS Josh Proctor sera de retour après une saison 2021 écourtée par une blessure. Jim Knowles n’est pas arrivé les mains vides sur le campus de Columbus puisqu’il a emmené avec lui le senior FS Tanner McCalister (123 plaquages en carrière à Oklahoma State) dont ce sera la dernière année d’éligibilité au niveau NCAA. Le junior DB Ronnie Hickman (99 plaquages, 1 sack, 2 INTs) devrait occuper le rôle hybride d' »adjuster ».

Sans faire de bruit, le senior K Noah Ruggles (20 sur 21 FG) s’est affirmé comme l’une des valeurs les plus sûres de la conférence à son poste. Il sera de retour pour une dernière saison NCAA. Le sophomore P Jesse Mirco est également fidèle au poste après une première saison satisfaisante (42.3 yards par punt).

Calendrier 

Les Buckeyes donneront le coup d’envoi de la 100ème saison de l’Ohio Stadium par la réception de Notre Dame dans un match blockbuster que l’on attend depuis des mois. Ohio State enchainera ensuite par 4 autres rencontres à domicile (Arkansas State, Toledo, Wisconsin, Rutgers) avant un premier déplacement crucial, à Michigan State, le 8 octobre, qui donnera le coup d’envoi d’une séquence de trois matchs pièges (Iowa, Penn State). Le début mois de novembre devrait se passer sans accroc (Northwestern, Indiana, Maryland) avant le traditionnel The Game face à Michigan qui, une fois encore, pourrait avoir comme enjeu une place en College Football PLayoff.

Conclusion 

Menés par une attaque de feu dirigée par le candidat au trophée Heisman, QB C.J. Stroud, les Buckeyes possèdent le talent et la vitesse nécessaire pour récupérer leur titre de champion de conférence Big Ten abandonné au rival Michigan, la saison dernière. Coach Ryan Day a pris les moyens d’améliorer un secteur défensif déficient l’an dernier en attirant le coordinateur défensif Jim Knowles dans son coaching staff. Si la défense retrouve son niveau habituel, rien ne pourra arrêter Ohio State sur le route d’un retour en College Football Playoff.

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Coaching
  • Potentiel
4.6

Résumé

Points forts :
– Du talent à tous les postes.
– Une armada de playmakers offensifs.
– Une défense revancharde.

Points faibles :
– Manque de profondeur sur la ligne offensive.
– Un pass rush inconstant.
– Le second rideau défensif.

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