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College Gameday : le guide de la semaine 4

Deux duels intra-conférence entre équipes classées et plusieurs surprises potentielles sont au programme d’une 4ème semaine en mode #UpsetAlert

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Seulement deux chocs entre équipes classées sont au programme de cette 4ème semaine de la saison 2017 mais une pléiade de potentielles surprises pourraient mettre le feu aux cinq prochains jours de College Football.

Les Cowboys de #6 Oklahoma State du senior QB Mason Rudolph ont consolidé leur statut de candidat à une place en College Football Playoff grâce à trois larges victoires. Ils doivent maintenant confirmer avec un succès face à un adversaire classé.

Les joueurs de coach Mike Gundy en ont l’occasion lors de la réception des Horned Frogs de #16 Texas Christian qui nourrissent également certaines ambitions dans la conférence Big 12.

Dans la conférence SEC, on suivra avec beaucoup d’intérêt le choc de Bulldogs entre #11 Georgia et #17 Mississippi State. Large vainqueur de #25 LSU, #17 Mississippi State semble armé pour renverser #11 Georgia dans son Sanford Stadium. Une victoire des joueurs de coach Brian Mullen et ils se placeraient comme les principaux concurrents de #1 Alabama dans la SEC West.

Parlant du Crimson Tide, il pourrait avoir un après-midi plus compliqué que prévu du côté de Vanderbilt. Dans la Big Ten, #4 Penn State sera également en danger en déplacement à Iowa, tout comme #8 Michigan à West Lafayette lors du match face aux surprenants Boilermakers de Purdue du français WR Anthony Mahoungou. Autres #UspetAlert : #7 Washington @ Colorado dans un remake de la dernière finale de conférence Pac-12 et #5 USC qui fera le court voyage vers Berkeley pour y affronter des Bears de California ambitieux. On n’oubliera pas non plus que #20 Florida n’a plus perdu face à Kentucky depuis… 30 ans. #JustSaying

Voici le programme complet de cette 4ème semaine de la saison 2017 :

Le Match de la Semaine

#16 Texas Christian (3-0) @ #6 Oklahoma State (3-0)
Boone Pickens Stadium, Stillwater, Oklahoma
Samedi 23 septembre 2017 à 15h30 (21h30 en France)

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Coup d’envoi du calendrier de conférence Big 12 pour deux équipes invaincues qui ont parfaitement débuté la saison 2017. Sans faire de bruit, #16 Texas Christian s’est hissé dans le Top 20 national grâce notamment à sa victoire en terre SEC, chez les Razorbacks. Les Horned Frogs semblent avoir retrouvé une certaine solidité défensive à laquelle les Cowboys de #6 Oklahoma State n’ont pas vraiment été confrontés depuis le début de la saison. En étrillant Tulsa, South Alabama et Pittsburgh, la troupe dirigée par coach Mike Gundy a confirmé qu’elle possède l’une des attaques les plus explosives du pays.
Avec ses 1135 yards et 11 TD réussis en 3 matchs, QB Mason Rudolph s’est définitivement lancé à l’attaque du trophée Heisman. Sa connection avec un groupe de receveurs fourni (James Washington, Marcell Ateman, Jalen McCleskey) a terrorisé tout le monde jusqu’à présent. Sera-t-il capable de poursuivre sur sa lancée face au pass rush des Horned Frogs ? LB Travin Howard, DL Ben Banogu (2 sacks en 2017) et S Ridwan Issahaku montent en puissance du côté d’une défense de Texas Christian et ils pourraient freiner la belle mécanique des Cowboys. Toutefois, les texans ne pourront s’en sortir dans ce match qu’avec une solide performance de QB Kenny Hill. L’ancien Aggie semble avoir trouvé un semblant de confiance. Il pourrait se servir de ce match au sommet pour rappeler pourquoi Texas A&M en avait fait, à l’époque, le successeur de Johnny Manziel. Le sort de ce match pourrait finalement dépendre du vainqueur du duel à distance entre les deux quarterbacks.
Pronostic : Oklahoma State 38, Texas Christian 27.

A ne pas manquer

#17 Mississippi State (3-0) @ #11 Georgia (3-0)
Sanford Stadium, Athens, Georgia
Samedi 23 septembre 2017 à 19h00 (01h00 en France)

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Pour la première fois depuis 2011, les Bulldogs de la SEC West et ceux de la SEC East se retrouveront face à face à l’occasion de l’un des chocs de la semaine. En remportant un court succès à Notre Dame avec un QB freshman à la tête de son attaque (Jake Fromm), Georgia a confirmé son statut de candidat au titre de division. On avait moins vu venir #16 Mississippi State. QB Nick Fitzgerald et ses coéquipiers ont martyrisé les Tigers de #25 LSU devenant du même coup les principaux concurrents de #1 Alabama dans la division SEC West tant les autres prétendants ont déçu depuis le début de la saison. Ce match pourrait ainsi avoir des répercussions sur la configuration des prochaines semaines dans la SEC. Entre deux équipes très athlétiques, la bataille des tranchées sera cruciale. La semaine passée, le front seven de #16 Mississippi State a parfaitement contrôlé RB Derrius Guice et les Tigers alors que l’attaque au sol de coach Dan Mullen a littéralement marché sur la réputée défense de #15 LSU (285 yards au total). Lors de la semaine 2, #11 Georgia a réduit à néant QB Brandon Wimbush et l’attaque au sol des Fighting Irish. Le programme d’Athens (Géorgie) peut toujours compter sur l’excellent duo de running back, RB Nick ChubbRB Sony Michel. QB Jake Fromm s’en est plutôt bien sorti jusqu’à présent. Le QB freshman de #11 Georgia pourra-t-il enchainer les bonnes performances face à l’équipe la plus physique qu’il rencontrera en 2017 ?
Pronostic : Mississippi State 20, Georgia 16.

#1 Alabama (3-0) @ Vanderbilt (3-0)
Vanderbilt Stadium, Nashville, Tennessee
Samedi 23 septembre 2017 à 15h30 (21h30 en France)

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Vanderbilt ne s’est plus imposé sur #1 Alabama depuis 1984. Pire, le Crimson Tide a remporté 36 des 37 derniers matchs opposant ces deux programmes de la conférence SEC. Pourtant, le match de samedi entre Commodores et Crimson Tide s’annonce plus indécis que prévu. La défense de Vanderbilt n’a accordé que 13 points en 3 matchs depuis le début de la saison dont 7 face à Kansas State alors classé #18. Certes, le talent n’est pas comparable. #1 Alabama est largement supérieur et l’armada offensive et défensive de coach Nick Saban devrait normalement s’en sortir assez facilement. Toutefois, avec un QB Kyle Shurmur et une défense menée par OLB Charles Wright en feu actuellement, Vanderbilt pourrait poser plus de problèmes que prévu aux champions de conférence SEC en titre.
Pronostic : Alabama 21, Vanderbilt 12.

#7 Washington (3-0) @ Colorado (3-0)
Folsom Field, Boulder, Colorado
Samedi 23 septembre 2017 à 22h00 (04h00 en France) FS1

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C’est le remake de la dernière finale de conférence Pac-12 entre ces deux équipes dont on a le sentiment que la saison n’a pas vraiment commencé tant l’opposition dont elles ont eu à faire face était si faible. Les Buffaloes ont une occasion en or de démontrer que la saison 2016 n’était pas un coup de chance. C’est aussi pour Colorado l’occasion de prendre une revanche après avoir subi une déroute face à ces mêmes Huskies lors du dernier Pac-12 Championship Game. Pour réussir l’exploit, l’attaque des Buffs devra contenir le pass rush de #7 Washington. Sans quoi, QB Steven Montez pourrait connaitre une soirée difficile. Est-ce que seuls les exploits de RB Phillip Lindsey suffiront pour Colorado ? Pas sûr. Car, en face l’attaque de #7 Washington semble avoir trouvé le bon rythme même elle tend à avoir des difficultés à débuter les matchs. Le trio QB Jake Browning – RB Myles Gaskin – WR Dante Pettis a répondu aux attentes depuis le début de la saison. S’il parvient à garder le cap, les champions de conférence Pac-12 quitteront le Colorado avec la W.
Pronostic : Washington 27, Colorado 23.

Notre Dame (2-1) @ Michigan State (2-0)
Spartan Stadium, East Lansing, Michigan
Samedi 23 septembre 2017 à 20h00 (02h00 en France)

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79ème opposition de l’Histoire pour ces deux rivaux qui ne se rencontreront plus avant 2026. Avec une fiche de 2-0, les Spartans sont bien partis pour tirer un trait définitif sur une saison 2016 horrible. QB Brian Lewerke et RB LJ Scott se développent comme l’un des plus solides 1-2 punch de la conférence Big Ten. Face à la robuste défense des Fighting Irish, ils devront sonner la charge car il persiste beaucoup d’incertitudes concernant le jeu aérien des Spartans. C’est aussi par le sol que Notre Dame a construit ses succès depuis le début de la saison. Explosifs face à Temple et Boston College, QB Brandon Wimbush et RB Josh Adams ont été parfaitement stoppés par la défense de Georgia en week 2. Il faudra que les Spartans imitent les Bulldogs pour conserver leur invincibilité en 2017. Les Fighting Irish version coach Brian Kelly ont pris la mauvaise habitude de craquer dans les fins de matchs. Pourquoi cela changerait-il ?
Pronostic : Michigan State 34, Notre Dame 30.

Upset Alert

#8 Michigan (3-0) @ Purdue (2-1)
Ross-Ade Stadium, West Lafayette, Indiana
Samedi 23 septembre 2017 à 16h00 (22h00 en France)

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En moins d’un mois, coach Jeff Brohm a transformé les Boilermakers de Purdue d’habituels punching balls dans la conférence Big Ten en l’une des équipes les plus surprenantes de ce début de saison. Le succès retentissant 35-3 à Missouri a confirmé ce qu’on avait entrevu face à Louisville et Ohio. Ces Boilermakers sont explosifs en attaque et plus solides que prévu en défense. QB David Blough a trouvé le bon rythme au sein des systèmes variés de Jeff Brohm; il fera face à son plus gros défi de la saison lors de ce match face à #8 Michigan. De leur côté, les Wolverines sont toujours aussi costauds défensivement, et ce, malgré le départ de 11 titulaires. C’est offensivement que le bas blesse. Et c’est justement ce qui rend ce match imprévisible. La troupe de coach Jim Harbaugh a eu du retard à l’allumage lors de ses trois premiers matchs. Il suffirait que Purdue démarre cette rencontre en force en prenant rapidement les devants pour que ce duel crossover de la Big Ten devienne passionnant. Ainsi, la clé de ce match sera la capacité de la ligne offensive des Boilermakers à contrôler le pass rush ultra-agressif des Wolverines.
Pronostic : Purdue 27, Michigan 24.

Autres matchs à suivre

Jeudi 21 septembre

– Temple @ #21 South Florida 7-43

Vendredi 22 septembre

– #23 Utah @ Arizona 30-24
– Virginia @ Boise State 42-23

Samedi 23 septembre

Top 25
– #2 Clemson @ Boston College à 15h30 (21h30 en France)
– #3 Oklahoma @ Baylor à 19h00 (01h00 en France)
– $4 Penn State @ Iowa à 19h30 (01h30 en France)
– #5 USC @ California à 15h30 (21h30 en France)
– UNLV @ #10 Ohio State à 12h00 (18h00 en France)
– NC State @ #12 Florida State à 12h00 (18h00 en France)
– Old Dominion @ #13 Virginia Tech à 14h00 (20h00 en France)
– Toledo @ #14 Miami à 15h30 (21h30 en France)
– #15 Auburn @ Missouri à 19h30 (01h30 en France)
– Nevada @ #18 Washington State à 18h00 (00h00 en France)
– Kent State @ #19 Louisville à 12h00 (18h00 en France)
– #20 Florida @ Kentucky à 19h30 (01h30 en France)
– #22 San Diego State @ Air Force à 19h00 (01h00 en France)
– Syracuse @ #25 LSU à 19h00 (01h00 en France)
– #24 Oregon @ Arizona State à 22h00 (04h00 en France)

Autres matchs
– Texas A&M @ Arkansas à 12h00 (18h00 en France)
– UMass @ Tennessee à 12h00 (18h00 en France)
– West Virginia @ Kansas à 12h00 (18h00 en France)
– Pittsburgh @ Georgia Tech à 12h20 (18h20 en France)
– Texas Tech @ Houston à 12h00 (18h00 en France)
– Central Florida @ Maryland à 15h00 (21h00 en France)
– Rutgers @ Nebraska à 15h30 (21h30 en France)
– Duke @ North Carolina à 15h30 (21h30 en France)
– UCLA @ Stanford à 22h30 (04h30 en France)

Dimanche 24 septembre

– East Carolina @ Connecticut à 12h00 (18h00 en France)

Fondateur et rédacteur en chef de The Blue Pennant, Morgan Lagrée couvre le College Football depuis plus de 10 ans. En 2016, Morgan fût le premier reporter à couvrir le CFP National Championship Game pour un média francophone. Il co-anime le Podcast Bowl. Expert NFL et MLB. Grand amateur de la NHL. Fan ultime des Red Sox de Boston (MLB). Ancien étudiant de l'université McGill. #Redmen4Life

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Preview 2021 : Washington Huskies

Portés par un jeu au sol au fort potentiel et une défense de fer, les Huskies de Washington ont les armes pour jouer les premiers rôles dans la Pac-12 North.

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50 previews en 50 jours, c’est une série estivale de 50 présentations exclusives préparées par toute l’équipe TBP afin de vous permettre de tout savoir concernant la prochaine saison de College Football. On retrouve aujourd’hui les Huskies de Washington.

Washington Huskies

Pac-12

Division North
 

En 2020 : 3-1.
Head Coach : Jimmy Lake, 2e année (3-1). Résultat en carrière : 3-1.
Coordinateur offensif : John Donovan.
Coordinateur défensif : Bob Gregory.
Titulaires de retour : 17, 9 en attaque, 8 en défense.
Joueurs-clés partis : WR Puka Nacua, DT Levi Onwuzurike, LB Joe Tryon, CB Elijah Molden, CB Keith Taylor.
Joueurs à suivre : QB Dylan Morris, TE Cade Otton, OT Jaxson Kirkland, LB Edefuan Ulofoshio, LB Ryan Bowman,CB Brendan Radley-Hiles, CB Trent McDuffie.

Si le programme de football de Washington est aujourd’hui une référence au sein de la conférence Pac-12, il revient de loin. Un an après leur second titre national en 1991, les Huskies ont subi de lourdes sanctions imposées par la NCAA et la Pac-10 pour une affaire on ne peut plus classique à cette époque du College Football de joueurs payés par les boosters. S’ensuit une période de disette, avant un retour aux premiers rangs de Pac-10 sous Rick Neuheisel entre 1999 et 2004, coach finalement accusé de multiples violations des règles universitaires concernant le recrutement. Les Huskies touchent définitivement le fond en 2008 sous Tyrone Willingham, avec un affreux bilan de 0-12. À cette période où la conférence Pacific réfléchit à l’intégration de nouveaux programmes, Washington semble menacé de céder sa place. Heureusement, la Pac-10 décide de s’étendre et devient la Pac-12 en 2012, alors que Steve Sarkisian a déjà remis le programme des Huskies sur les bons rails.

En 2014, Chris Petersen, coach de Boise State convoité par de grands programmes à travers le pays, est embauché pour remplacer Sarkisian avec la réussite que l’on connait aujourd’hui; champion de conférence Pac-12 en 2016 et 2018, invité au College Football Playoff en 2016, Washington s’impose désormais comme un cador sur la côte ouest, champion de Division North l’an dernier sous la direction de Jimmy Lake, successeur de Petersen.

Les Huskies ont dû céder leur place en finale de conférence à Oregon au terme d’une saison 2020 galère minée par la pandémie mais le retour à un calendrier plus commun devrait leur permettre de laisser exprimer tout leur talent après plusieurs années d’un recrutement de haut niveau.

Incertitude au poste de quarterback…

Depuis l’exceptionnelle saison 2016 de Jake Browning, les Huskies n’ont pas été gâtés au poste de quarterback; Browning a finalement régressé en 2017 et 2018, tandis que son successeur Jacob Eason n’a pas su reprendre le flambeau en 2019. Convaincant lors des quatre sorties de Washington l’an dernier, QB Dylan Morris semble néanmoins en mesure de mettre fin à cette mauvaise série, dans un système offensif très conservateur porté sur le jeu au sol en 2020. Dans sa deuxième année, le coordinateur offensif John Donovan pourrait cependant donner plus de responsabilités au quarterback sophomore.

QB Dylan Morris, Washington – Crédit photo : Ted Warren, AP

Menacé pendant le spring practice par deux nouveaux quarterbacks, la recrue cinq étoiles QB Sam Huard et le transfuge de Colorado State QB Patrick O’Brien, Morris semble cependant le mieux armé pour conserver le poste de titulaire. Le fall camp permettra de trancher, même si le fils de Damon Huard et neveu de Brock Huard, deux anciens quarterbacks des Huskies avec une belle carrière NFL, semble encore trop inexpérimenté tandis qu’O’Brien sort d’une saison décevante en 2020.

Le quarterback titulaire sera en tout cas bien protégé derrière la ligne offensive la plus imposante de l’histoire de Washington, qui retrouve ses cinq titulaires, dont le gigantesque OG Ulumoo Ale, le vétéran C Luke Wattenberg, de retour pour une sixième saison, et OT Jaxson Kirkand, 1st-Team All-Pac-12 l’an passé. Avec TE Cade Otton, également 1st-Team All-Pac-12 et considéré comme l’un des meilleurs bloqueurs du pays à son poste, le backfield offensif des Huskies semble extrêmement bien entouré.

…compensée par un jeu au sol ultra-dominant

Le jeu au sol sera au centre de l’attention après une campagne 2020 où Washington s’est beaucoup reposé sur ce secteur pour l’animation offensive. Les Huskies ont utilisé quatre running backs l’an dernier dans leur rotation, et tous sont de retour. Le junior RB Richard Newton apparaît comme le chouchou du coach, après 11 touchdowns en 2019 comme freshman, mais il devra s’imposer comme numéro un face aux seniors RB Sean McGrew et RB Kamari Pleasant, tous deux dans leur sixième année, sans oublier RB Cameron Davis, impliqué dans les quatre rencontres disputées par les Huskies l’an dernier.

John Donovan devrait donc se reposer à nouveau sur son jeu au sol, porté par quatre coureurs expérimentés et une ligne offensive en béton armé, en attendant peut être de trouver une vraie cible numéro un dans le jeu aérien. Le départ de Puka Nacua sur transfert a fait mal mais WR Ja’Lynn Polk, transféré de Texas Tech, espère bien s’affirmer dans ce rôle, à moins que l’un des vétérans WR Terrell BynumWR Jalen McMillan ou WR Rome Odunze ne s’impose comme go-to guy du quarterback titulaire. On suivra attentivement le développement de la recrue WR Jabez Tinae, potentiel joyau d’une solide classe 2021.

TE Cade Otton, Washington – Crédit photo : Ben Margot, AP

Cette attaque des Huskies semble donc en mesure de continuer à gagner des matches au sein d’une Division North qui s’annonce disputée, avec presque l’intégralité de ses titulaires de retour et une marge de progression intéressante aux postes clés dans le jeu aérien.

Du changement dans la continuité en défense

La nouveauté en défense, c’est surtout le départ du coordinateur défensif Pete Kwiatkowski pour Texas, où exerce désormais l’ancien coach des Huskies Steve Sarkisian. Washington a néanmoins choisi la continuité avec la promotion de Bob Gregory au poste; l’ancien coach des linebackers et des special teams depuis 2016 est membre du staff depuis l’arrivée de Chris Petersen à Seattle, en 2014. Reste à voir si la philosophie défensive sera chamboulée ou si Gregory continuera sur la lancée de son prédécesseur.

Malheureusement, il faudra se passer de LB Zion Tupuola-Fetui, l’une des révélations en 2020, après sa blessure au tendon d’Achille durant le spring practice, synonyme de fin de saison précoce. Attendu comme l’un des pass rushers les plus féroces du pays après sept sacks en quatre matches, il devrait faire son retour en 2022. Washington pourra néanmoins se reposer sur des joueurs de qualité pour le pass rush, avec l’expérimenté LB Ryan Bowman dans sa sixième année, l’ancienne recrue cinq étoiles LB Sav’ell Smalls prêt à assumer son statut et le transfuge de Texas A&M DE Jeremiah Martin, révélation du spring practice.

Au milieu de la défense, Bob Gregory aura à disposition un tandem de choc, entre la star montante et ancien walk-on LB Edefuan Ulofoshio, 2nd-Team All-Pac-12 en 2020, et LB Jackson Sirmon. Titulaires l’an dernier, tous deux sophomores, ils seront d’une importance capitale pour soutenir une secondary en chantier.

S Asa Turner, Washington – Crédit photo : AP Photo/Ted S. Warren

Effectivement, les Huskies ont besoin de deux nouveaux cornerbacks titulaires suite aux départs d’Elijah Molden et Keith Taylor. CB Trent McDuffie et CB Kyler Gordon devraient prendre leurs responsabilités, après une sélection 2nd-Team All-Pac-12 pour le premier, tandis que CB Brendan Radley-Hiles, transféré d’Oklahoma après trois saisons comme titulaire, est un renfort de poids pour le rôle de nickel cornerback orphelin du génie Molden. Les postes de safeties seront sans doute soumis à une rotation intensive, tant les deux titulaires S Asa Turner et S Alex Cook n’ont pas convaincu la saison passée. Avec DB Kyler Gordon et le redshirt freshman S Jacobe Covington en embuscade, il faut ainsi s’attendre à voir tourner les joueurs à ces postes.

Pour finir avec le nerf de la guerre, les tranchées, malgré la perte préjudiciable du mammouth Levi Onwuzurike, le retour de DT Tuli Letuligasenoa après sa blessure en 2020 devrait être extrêmement bénéfique pour une ligne défensive qui alternera avec DT Sam Taimani et DT Faatui Tuitele. Avec plus de 400 kg au total pour ces trois beaux specimens, c’est un euphémisme de conclure que l’avant-garde défensive sera solidement ancrée sur sa ligne de scrimmage.

Les Huskies ont investi en special teams ces dernières années, avec deux joueurs boursiers aux postes de kicker et punter. K Peyton Henry est déjà titulaire depuis trois saisons alors que P Race Porter reprendra son statut de titulaire pour une seconde année consécutive et Washington n’a pas vraiment de souci à se faire pour ses équipes spéciales.

Calendrier

Après une mise en jambe face à un sparring-partner largement à la portée des Huskies, Montana en l’occurrence, le déplacement à Michigan pourrait s’avérer très délicat. Malgré tout, les principales difficultés au calendrier de Washington, Oregon et Arizona State, deux favoris pour le titre de leur division respective, se joueront à domicile sous la pluie de Seattle. Reste à voir si les Huskies feront un sans faute en conférence, au sein d’une Pac-12 qui se cannibalise chaque année. Oregon State, Stanford et Arizona à l’extérieur pourraient poser problème mais Washington évitera USC et Utah, deux adversaires coriaces que l’équipe de Jimmy Lake pourrait retrouver en finale de conférence le 3 décembre à Las Vegas.

Conclusion

Champion de Division North avec un bilan de 3-1 en 2020, la saison passée tronquée a ressemblé à un tour de chauffe pour un programme des Huskies en transition suite au départ de Chris Petersen. Blindé à tous les postes après des années d’un recrutement judicieux et qualitatif, avec presque tous les titulaires de retour, grâce notamment à l’extension de l’éligibilité des seniors à six ans suite au Covid, il ne reste plus aux Huskies qu’à maîtriser un calendrier homogène. À condition d’affirmer son identité offensive, entre philosophie conservatrice portée sur le jeu au sol et adaptation au football moderne tourné vers la passe.

Le changement de direction défensive, avec le passage de témoin entre Pete Kwiatkowski et Bob Gregory, ne devrait pas entraîner de profonde révolution pour un groupe qui s’est affirmé comme l’atout des Huskies en 2020. Avec l’émergence annoncée de différents jeunes joueurs à tous les niveaux, Washington fait peur à la Pac-12 et cherchera évidemment à s’inviter en playoffs. Au sein d’une conférence visiblement plus compétitive que la saison dernière, le programme de Seattle devra éviter les erreurs de parcours, souvent synonymes de game over, en dépit de son coaching staff paradoxalement expérimenté mais jeune sur divers postes à responsabilité.

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Coaching
  • Potentiel
3.6

Résumé

Points forts :
– Une ligne offensive All-conference.
– Un backfield offensif fourni.
– Du leadership sur le second rideau défensif.

Points faibles :
– Incertitude au poste de quarterback.
– Absence d’un vrai receveur #1.
– Un pass rush en chantier.

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Preview 2021 : Oregon Ducks

Renforcés par d’excellentes promotions de recrues successives, les Ducks d’Oregon seront-ils la première équipe de la Pac-12 à participer aux playoffs depuis 2017 ?

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50 previews en 50 jours, c’est une série estivale de 50 présentations exclusives préparées par toute l’équipe TBP afin de vous permettre de tout savoir concernant la prochaine saison de College Football. On retrouve aujourd’hui les Ducks d’Oregon.

Oregon Ducks

Pac-12

Division North
 

En 2020 : 4-3 (3-2 Pac-12). Pac-12 Champions.
Head Coach : Mario Cristobal, 4e année (25-10). Résultat en carrière : 52-57.
Coordinateur offensif : Joe Moorhead.
Coordinateur défensif : Tim DeRuyter.
Titulaires de retour : 15, 9 en attaque, 6 en défense.
Joueurs-clés partis : QB Tyler Shough, OT Penei Sewell, DT Austin Faoliu, CB Thomas Graham, CB Deommodore Lenoir, S Jevon Holland, S Brady Breeze.
Joueurs à suivre : QB Anthony Brown, RB CJ Verdell, WR Johnny Johnson, C Alex Forsyth, DE Kayvon Thibodeaux, LB Noah Sewell, LB Mase Funa, LB Isaac Slade-Matautia, CB Mykael Wright.

Depuis les débuts de la Pac-12 en 2011 et le passage à deux divisions au sein de la conférence Pacific, Oregon s’est adjugé quatre fois le titre de champion, c’est le record, avec un doublé ces deux dernières années. À l’image de la Pac-12, les Ducks ont connu des fortunes diverses au cours de la décennie écoulée et peu de réussite en playoffs, malgré une finale nationale disputée en 2014, et perdue face à Ohio State. C’est donc évidemment l’objectif numéro un pour la saison 2021, après un back-to-back en Pac-12 (2019-20).

La fac du boss de Nike, Phil Knight, est attendue au tournant, avec un match de gala face aux Buckeyes, à Columbus, dès la week 2. Invités surprise en finale de conférence 2020 malgré leur saison médiocre, suite à l’abandon de Washington dû au Covid, les Ducks se sont vautrés au Fiesta Bowl face à une surprenante écurie d’Iowa State et il faudra gommer les défauts de cette équipe dans l’espoir d’un triplé historique, alors que Stanford avait déjà réussi le doublé en 2012 et 2013. À commencer par l’animation offensive.

Le recrutement indécent de Nike U, avec quatre classes de recrues consécutives dans le top 15 national depuis 2018, devrait fournir les armes nécessaires au coach Mario Cristobal, désormais éprouvé à Eugene (Oregon), dans le but de conserver le titre de champion de conférence Pac-12 et de retrouver le College Football Playoff. Une ambition à la hauteur du talent d’un effectif pléthorique.

Anthony Brown peut-il vraiment porter les Ducks jusqu’en playoffs ?

Habitués à des scores de fête foraine, les fans des Ducks ont déchanté en 2020 avec une moyenne de 413 yards et 31 points par match. Loin d’être famélique mais loin des standards offensifs élevés auxquels nous avaient habitués les joueurs d’Oregon depuis plus d’une décennie, surtout en deuxième partie de saison où le mécanisme s’est enrayé.

Le titulaire de l’an dernier, QB Tyler Shough, ayant été transféré à Texas Tech, les Ducks débutent donc leur campagne 2021 avec la recherche capitale d’un quarterback. Impliqué dans une rotation avec Shough en fin de saison passée, QB Anthony Brown (15/23, 164 yds, 2 TD), transfuge de Boston College en 2020, est annoncé comme favori mais le coaching staff attend patiemment le fall camp pour juger des capacités de la recrue cinq étoiles QB Ty Thompson, débarqué l’hiver dernier, notamment comme scramble quarterback.

QB Anthony Brown, Oregon – Crédit photo : SI

C’est le feuilleton de l’été à Oregon, celui qui excite les médias, notamment car le reste de la hiérarchie offensive est quasiment immuable. Le tandem de choc RB CJ Verdell (285 yards, 3 TD) et RB Travis Dye (443 yards, 1 TD) promet déjà beaucoup, considéré comme l’un des meilleurs duos de coureurs au pays, derrière une ligne offensive presque intacte dirigée par C Alex Forsyth, 2nd-Team All-Pac-12 l’année passée, et OG Malaesala Aumavae-Laulu. La perte de Penei Sewell n’en est finalement pas vraiment une puisque le left tackle des Ducks avait choisi de ne pas jouer en 2020, pour préparer une draft au cours de laquelle il a été sélectionné dans le top 10.

La présence de Joe Moorhead dans le rôle de coordinateur offensif, déjà auréolé d’une longue carrière qui lui a permis notamment de développer Saquon Barkley et Kylin Hill, et de son système RPO devrait garantir un festival en attaque, avec en outre le remuant RB Sean Dollars capable d’adapter ses qualités explosives aux consignes.

Dotée d’un groupe de receveurs expérimentés blindé qui comprend WR Johnny Johnson (19 réceptions, 267 yards, 2 TD), WR Mycah Pittman (8 réceptions, 123 yards) et WR Jaylon Redd (25 rec, 281 yds, 1 TD), renforcé par les jeunes WR Devon Williams (15 réceptions, 286 yards, 2 TD), ancien de USC, WR Troy Franklin et WR Dont’e Thornton ainsi que le tight end vedette TE DJ Johnson (10 réceptions, 113 yards, 3 TD), l’attaque des Ducks possède tous les atouts pour permettre au prochain quarterback d’Oregon de s’imposer dans le jeu aérien et offrir un spectacle pyrotechnique à la hauteur des attentes de l’audience du Autzen Stadium d’Eugene.

L’an passé, le fall camp avait tourné court avec la mise à sac du College Football par la pandémie et Joe Moorhead n’avait finalement pas eu le temps nécessaire pour préparer ses joueurs au système RPO. Il n’en sera pas de même cette fois et il faut donc s’attendre à une progression spectaculaire de l’attaque des Ducks dès la rentrée.

Kayvon Thibodeaux en route vers le Heisman ?

Le départ d’Andy Avalos vers la direction de Boise State a contraint les Ducks à un changement de tête pensante en défense, avec l’arrivée de Tim DeRuyter. Spécialiste défensif depuis ses débuts comme coordinateur défensif à Ohio en 1995, il arrive à Oregon avec une réputation de faiseur de miracles; partout où il est passé, qu’il s’agisse de Texas A&M entre 2010 et 2011 ou de Cal entre 2017 et l’an dernier, le nouveau DC de Nike U a fait progresser la défense sous ses ordres. L’ambition est donc la même à Eugene, après une saison 2020 décevante du côté défensif.

DE Kayvon Thibodeaux, Oregon – Crédit photo : Oregon Athletics

Il faudra tout le talent de l’ancienne recrue cinq étoiles pour soutenir une ligne défensive un peu frêle après le départ des immenses Jordon Scott et Austin Faoliu, qui seront remplacés par des gabarits plus légers avec DT Popo Aumavae (10 tackles, 4 solo) et DT Brandon Dorlus (12 plaquages, 7 solo, 2 pour perte, 1 sack), en attendant l’éclosion du gigantesque freshman NT Jayson Jones. Si la ligne défensive ne sera donc pas la pièce maîtresse de cette défense, elle pourra se reposer sur une secondary capable de gêner le jeu aérien adverse pour donner plus de temps aux rushers afin de pénétrer le backfield.

Un back seven intimidant

DeRuyter aura à disposition un effectif effrayant, avec le Pac-12 Defensive Lineman of the Year 2020 DE Kayvon Thibodeaux (38 plaquages, 23 solo, 9.5 pour perte, 3 sacks) et le Pac-12 Defensive Freshman of the Year l’an dernier LB Noah Sewell (45 plaquages, 24 solo, 6.5 pour perte, 2 sacks, 1 FF) aux commandes. L’escouade de linebackers, organisée en 3-4, aligne ainsi deux des meilleurs joueurs du pays, soutenus par deux des meilleurs linebackers de Pac-12 LB Isaac Slade-Matautia (45 plaquages, 23 solo, 3.5 pour perte, 1 sack) et LB Mase Funa (31 plaquages, 18 solo, 3.5 pour perte), sans oublier le jeune LB Justin Flowe dans la rotation. Le redoutable Thibodeaux, qui fait ses armes en attendant la NFL, bien que promis à un rôle de defensive end dans la ligue, est ainsi capable d’être aligné à l’aile comme linebacker à Oregon et sa polyvalence sera un atout.

CB Mykael Wright (25 plaquages, 9 passes défendues) est déjà l’une des références à son poste, 1st-Team All-Pac-12 en 2020, de même que DB Jamal Hill (20 plaquages, 14 solo, 2 INT), auteur de deux interceptions en finale de conférence 2020 face à USC. L’objectif de DeRuyter étant de multiplier les turnovers en défense pour prendre le contrôle, il faudra donc compter sur CB DJ James (14 plaquages), largement impliqué dans la rotation l’an dernier, mais également sur du sang neuf avec l’ancienne recrue cinq étoiles CB Dontae Manning et la recrue CB Jaylin Davies, déjà en jambes pendant le spring practice. Sans oublier les vétérans S Verone McKinley (41 plaquages, 1 INT) et CB Bryan Addison, ancien receveur quatre étoiles reconverti avec brio en défense.

L’ambition pour la défense des Ducks est donc d’éviter les nombreux big plays qui ont fendu leur arrière-garde l’an passé, en essayant au passage de récupérer le ballon sur turnovers. Face à l’une des escouades de linebackers les plus effrayantes du pays et une secondary capable de faire mieux qu’en 2020, les adversaires du champion régnant auront donc du fil à retordre pour progresser aussi bien dans le jeu au sol que par les airs.

LB Noah Sewell (#1), Oregon – Crédit photo : Sean Meagher, Oregonlive

Mario Cristobal l’a souligné, Oregon doit faire mieux en couverture sur les retours adverses. Un objectif affiché, probablement travaillé en priorité à l’entraînement. Travis Dye et Mykael Wright devraient se charger des retours, respectivement sur punts et kickoffs, avec leurs qualités athlétiques phénoménales.

Chez les spécialistes, on retrouvera deux têtes connues, à savoir P Tom Snee et K Henry Katleman, affublé de sa désormais célèbre moustache. Auteur d’un parfait 4/4 sur field goals en 2020 après sa titularisation en cours de saison, Katleman est déjà l’un des chouchous du public d’Eugene.

Calendrier

Au rang des futures victimes qui se présenteront dans l’enfer du chaudron d’Eugene, le renommé Autzen Stadium, se trouvent majoritairement des adversaires à la portée des Ducks, surtout au regard des ambitions d’Oregon ; Fresno State, Stony Brook, Arizona, Cal, Colorado, Washington State et Oregon State. C’est au niveau des déplacements que la difficulté se présentera principalement, avec un voyage à Columbus pour affronter Ohio State, puis des séjours à Stanford, UCLA, Washington et Utah.

Les Ducks éviteront donc les deux plus grosses écuries de Division South cette année, à savoir USC et Arizona State. Le titre de division est donc à la portée d’Oregon, avec la finale de Pac-12 comme objectif principal, le 3 décembre à Las Vegas.

Conclusion

En dépit de ses deux titres de conférence consécutifs, de son coaching staff talentueux et de son effectif de très grande qualité, Oregon est considéré à l’heure actuelle selon les points de vue soit comme un outsider pour le titre de Pac-12 en 2021, soit comme un futur rouleau-compresseur. Il faut dire que les Ducks n’auraient pas été invités en finale de conférence l’an dernier sans le forfait du rival de division Washington et que les performances globales de la fac d’Eugene n’ont pas été au niveau des attentes. 

L’optimisme est pourtant de mise, étant donné la profondeur et le talent incroyable de l’effectif, avec une vraie préparation cet été au programme afin de satisfaire aux ambitions de grandeur nationale des Ducks. La situation est claire : les Ducks doivent s’imposer comme une référence dès cette saison pour s’installer durablement à la table des grands du college football, c’est-à-dire ceux qui font les playoffs régulièrement. Il manque cependant encore ce grain de folie pour faire du programme d’Oregon l’un des tauliers sur la côte Ouest et enfin retrouver le CFP.

Une victoire face aux Buckeyes dès les prémices de la saison pourrait donner le ton alors que Mario Cristobal espère bien rouler sur la Pac-12 avec sa troupe de vedettes, dans l’espoir de remporter à nouveau un titre national qu’il possède déjà à son palmarès en tant que joueur puis coach assistant. À condition de trouver un quarterback efficace dans le système RPO de Joe Moorhead et une véritable solidité défensive sous l’impulsion de Tim DeRuyter.

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Coaching
  • Potentiel
4
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Preview

Preview 2021 : California Golden Bears

Menés par QB Chase Garbers à la tête de l’effectif le plus expérimenté de la Pac-12, les Golden Bears de Cal veulent tirer un trait sur une triste campagne 2020… et se mêler à la lutte dans la division North ?

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Cr/dit photo : Thearon W. Henderson/Getty Images

50 previews en 50 jours, c’est une série estivale de 50 présentations exclusives préparées par toute l’équipe TBP afin de vous permettre de tout savoir concernant la prochaine saison de College Football. On retrouve aujourd’hui les Golden Bears de California.

California Golden Bears

Pac-12

Division North
 

En 2020 : 1-3.
Head coach : Justin Wilcox, 5e année (21-21).
Coordinateur offensif : Bill Musgrave.
Coordinateur défensif : Peter Sirmon.
Titulaires de retour : 18, 10 en attaque, 8 en défense, kicker, punter.
Joueurs-clés partis : OT Jake Curhan, DL Zeandee Johnson, CB Camryn Bynum.
Joueurs à suivre : QB Chase Garbers, RB Christopher Brown, WR Nikko Remigio, LB Kuony Deng, LB Cameron Goode, DB Elijah Hicks.

Une dynamique brisée par la pandémie. En 2020, peu de formations ont autant souffert sportivement de la Covid que California. Programme en plein boom depuis la prise de fonctions de Justin Wilcox, en 2017, Cal s’est contenté d’à peine quatre rencontres la saison passée, et n’a pas pu bonifier un groupe au quasi-complet en raison d’un changement de coaching staff et d’automatismes qui n’ont jamais pu se trouver.

Les Golden Bears n’en demeurent pas moins dangereux pour cette nouvelle campagne, d’autant que 18 titulaires sont de retour sur le campus, dont 10 joueurs offensifs. Leur dernier exercice a mis en exergue tout le paradoxe et le potentiel de cette formation. Capables de perdre leurs trois premiers matches de la saison, dont deux d’une courte tête contre Oregon State et Stanford, les joueurs de Berkeley avaient trouvé le moyen de réagir en s’offrant le scalp d’Oregon, champion en titre et futur vainqueur de la conférence.

Dans une Pac-12 qui s’annonce donc encore homogène, que peuvent résolument espérer les Californiens ? Eléments de réponse.

Enfin un rythme offensif ?

Symbole du manque de repères de California en 2020 : le poste de quarterback. Et ce pour plusieurs raisons. Depuis l’arrivée de Justin Wilcox, le programme traditionnellement tourné vers l’offensive s’est mué en défense de fer au détriment des points et des yards engrangés.

QB Chase Garbers, Cal – Crédit photo : Cal Athletics

Pour remédier à ce problème, le head coach de Berkeley avait embauché Bill Musgrave, coordinateur offensif réputé de NFL. Sur le papier, la collaboration avec le quarterback senior, QB Chase Garbers (771 yards, 6 TD, 3 INT en 2020), avait de quoi faire saliver. Mais au-delà de la préparation faussée par la pandémie, le nouveau système pro-style n’a manifestement pas été assimilé par le playmaker des Bears. Il y a bien eu une bonne sortie contre Oregon State, ponctuée au passage de deux interceptions, dont celle de la défaite, mais les trois autres matches ont paru assez quelconque, au vu du rendement entrevu lors de la saison 2019. On suivra aussi avec attention l’état de forme du quarterback, souvent blessé il y a deux ans, notamment à la clavicule. Derrière lui, la concurrence n’est pas folle, de par l’inexpérience de QB Zach Johnson et le transfert tardif de QB Ryan Glover, en provenance de Penn (FCS). Pas de quoi s’alarmer pour autant, mais le duo Garbers-Musgrave devrait de nouveau détenir la clé de la bonne saison de Cal.

D’autant que l’escouade de receveurs prend forme peu à peu. Le senior WR Nikko Remigio (90 yards, 2 TD) revient revanchard pour démontrer toute son explosivité et sa faculté à casser les plaquages. Il formera un solide duo de titulaires avec l’ancien de Michigan, WR Kekoa Crawford (232 yards, 2 TD). Derrière, les seniors WR Trevon Clark et WR Mason Mangum ont eu de bonnes séquences en 2020. Mais c’est bien le duo de sophomores WR Jeremiah Hunter et WR JR Baker qui offrent le plus de promesses dans le domaine aérien. Plein centre, les seniors TE Jake Tonges et TE Gavin Reinwald sont de retour pour apporter de l’aide au bloc et sur courte distance.

Pour retrouver de sa superbe, California pourra aussi compter sur le senior RB Christopher Brown Jr. (65 yards, TD) dans le backfield offensif. Depuis ses débuts comme titulaire en 2019, les Bears n’ont jamais perdu quand il a franchi la barre des 55 yards. Son association avec le sophomore RB Damien Moore, déjà pleinement intégré l’an passé pour son arrivée sur le campus, voire avec RB DeCarlos Brooks, auteur d’un bon Spring Game, augure de bonnes choses, avec une ligne offensive globalement stable.

Hormis Jake Curhan, parti chez les pros, il n’y a que des revenants, à commencer par RT Valentino Daltoso, blessé toute la saison passée, et qui fera figure de leader dans cette escouade de jeunes loups. Un groupe où LT Will Craig, enfin en forme, a pu faire ses preuves sur le pass pro. LG McKade Mettauer et RG Matthew Cindric devraient compléter le quintet pour faire des Golden Bears une formation dure à manoeuvrer dans les tranchées.

LB Kuony Deng, California – Crédit photo : Getty Images

Terrible tandem sur le pass-rush

On l’a dit : la défense a souvent été le principal poumon de Cal, sous la coupe de Justin Wilcox. Mais c’est une intersaison mouvementée à laquelle a dû faire face l’ancien coordinateur défensif de USC et Wisconsin. L’un de ses patrons défensifs, justement, Tim DeRuyter, a mis les voiles au Nord, pour rallier Oregon. Le cornerback vedette du programme, Camryn Bynum, a été drafté par les Minnesota Vikings. Enfin, Brett Johnson, star en devenir sur le premier rideau, a été victime d’un accident de voiture en avril dernier et doit tirer un trait sur la saison pour soigner sa hanche.

Fort heureusement, il y a aussi de bonnes nouvelles, à commencer par les linebackers, sans doute l’un des tous meilleurs groupes de la conférence Pac-12. Machines à plaquage et à jeux décisifs, les seniors OLB Kuony Deng et OLB Cameron Goode (50 plaquages, dont 10 et demi pour perte à eux deux) formeront un duo détonnant sur le pass rush, le premier quittant son rôle habituel de mike pour montrer aux scouts NFL sa vitesse et son explosivité. Comme si cela ne suffisait pas, le junior OLB Braxten Croteau et le sophomore OLB Orin Patu sont des solutions alternatives pour le coordinateur, et spécialiste des linebackers, Peter Sirmon.

Dans l’axe, le junior ILB Evan Tattersall (14 plaquages) a pleinement la main sur le run stop et a longtemps été présenté comme le nouveau Evan Weaver. Son pendant devrait être un sophomore. ILB Muelu Iosefa a démarré le match contre Oregon et s’est montré très actif sur l’ensemble de la campagne. Mais ILB Trey Paster, safety avancé sur le deuxième rideau, a aussi beaucoup plus au coaching staff dès ses débuts en 2020.

Sur la ligne défensive, avec l’absence de Brett Johnson, avec la fin d’éligibilité de son homonyme, Zeandee, Justin Wilcox doit compenser au mieux. Le junior DE John Henry Tevis (18 plaquages, 2 sacks) est le plus expérimenté du plateau et s’est montré agressif au duel. Son rôle sera crucial car la jeunesse est à l’honneur sur le reste de l’escouade. De retour de blessure, DE Aaron Maldonado devrait hériter d’un rôle de titulaire sur l’extérieur et assistera à une autre bataille de sophomore sur la position de nose guard, entre NG Stanley McKenzie et NG Ricky Correia.

DB Elijah Hicks (#3), California – Crédit photo : Cal Athletics

Comme souvent ces dernières années, et en dépit du départ de Bynum, le backfield défensif est aussi fourni que talentueux. Plein centre, FS Elijah Hicks (28 plaquages, une interception) a confirmé qu’il était aussi efficace en safety qu’en cornerback, et a composé un duo performant avec SS Daniel Scott, même si SS Craig Woodson s’est montré plus intéressant contre la passe. Transfert de Florida State, FS Raymond Woodie III vient apporter une profondeur intéressante sur la position. Sur les extérieurs, CB Josh Drayden (4 passes défendues) devrait quitter son poste de nickelback pour surveiller les principaux receveurs adverses. CB Chigozie Anusiem l’assistera dans cette tâche, tout comme le sophomore CB Collin Gamble, petite pépite annoncée, à qui le poste de nickelback devrait convenir dans un premier temps.

Comme sur le reste des escouades, la stabilité est de mise au sein des équipes spéciales. L’ancien punter K Dario Longhetto (9/10 sur FG, 4/5 sur XP) est de retour aux coups de pied après une saison encourageante, plein que marquée par son extra-point bloqué, en fin de match, contre Stanford. L’Australien P Jamieson Sheahan (39,9 yards de moyenne) rempile aussi au punt. KR/PR Nikko Remigio devrait garder un rôle important sur les phases de retour, à moins que KR/PR Marcel Dancy ne le fasse souffler pour le préserver offensivement.

Calendrier

Conclusion

Peu d’équipes de première division peuvent compter sur un tel nombre de titulaires de retour. Et c’est bien ce qui fera de California un véritable poil-à-gratter en 2021. Capable de compter sur une véritable ossature, surtout en défense, le programme de Berkeley doit surtout relever la tête offensivement et rappeler que c’est en son sein que sont sortis des quarterbacks superstars comme Steve Bartkowski, Aaron Rodgers ou Jared Goff. Avec Chase Garbers, une ligne stable et un groupe de receveurs plus étoffé, Cal peut avoir les moyens de ses ambitions. Mais ce sera aussi sans compter sur un calendrier démentiel, avec par exemple des déplacements à Oregon, Washington et UCLA, ainsi que la réception de USC. Un bilan positif serait, dans un premier temps, un bon moyen de tirer un trait sur une triste campagne 2020 tout en construisant des bases solides pour les années à venir, au vu de l’important contingent de seniors qui composent ce groupe.

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Coaching
  • Potentiel
3.1

Résumé

Points forts :
– Un groupe inchangé et expérimenté.
– Un front seven incisif.
– Une profondeur intéressante.

Points faibles :
– Des réglages à trouver en attaque.
– Une ligne défensive décimée.
– Un calendrier défavorable.

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Preview

Preview 2021 : Clemson Tigers

Malgré le départ de figures emblématiques des trois dernières saisons, les Tigers de Clemson possèdent en QB DJ Uiagalelei le leader offensif qui en font des favoris pour le titre national.

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Crédit photo : Ken Ruinard, USA Today Sports

50 previews en 50 jours, c’est une série estivale de 50 présentations exclusives préparées par toute l’équipe TBP afin de vous permettre de tout savoir concernant la prochaine saison de College Football. On retrouve aujourd’hui les Tigers de Clemson.

Clemson Tigers

ACC

Division Atlantic
 

En 2020 : 10-2, 8-1 ACC.
Head Coach : Dabo Swinney, 14e année (140-33). Résultat en carrière : 140-33.
Coordinateur offensif : Tony Elliott.
Coordinateur défensif : Brent Venables.
Titulaires de retour : 15, 4 en attaque, 9 en défense, kicker, punter.
Joueurs-clés partis : QB Trevor Lawrence, RB Travis Etienne, WR Amari Rodgers, WR Cornell Powell.
Joueurs à suivre : QB D.J. Uiagalelei, RB Lyn-J Dixon, WR Justyn Ross, WR Joseph Ngata, DE Bryan Bresee, DE Myles Murphy, LB James Skalski, DB Andrew Booth Jr.

Un programme qui vient de perdre le quarterback le plus prolifique de son Histoire, le meilleur running back de l’Histoire de sa conférence et les deux meilleurs receveurs de sa saison précédente serait normalement et irrémédiablement forcer de se mettre en mode « Reconstruction ». Pas Clemson.

En ayant su s’entourer d’un coaching staff exceptionnel et en accumulant d’excellentes promotions de recrues année après année, coach Dabo Swinney a fait des Tigers une puissance nationale. Un programme qui n’a pas seulement pour objectif de remporter sa conférence ou de participer aux playoffs mais de remporter le Saint Graal, le titre de champion national.

Les défis ne vont pas manquer pour Clemson à l’approche du début de cette saison 2021 : QB Trevor Lawrence, RB Travis Etienne, WR Amari Rodgers et WR Cornell Powell ont filé vers la NFL, et malgré le retour de neuf titulaires encadrés par le meilleur coordinateur défensif du pays, la défense des Tigers reste sur deux performances catastrophiques lors des deux derniers matchs de playoffs joués par le programme de Caroline du Sud (LSU, Ohio State).

Dabo Swinney et Brent Venables, Clemson – Crédit photo : IDN

Toutefois, coach Dabo Swinney a construit le programme de Clemson pour absorber ce genre de changement en douceur. Les clés de l’attaque vont être données au sophomore QB D.J. « Big 5inco » Uiagalelei, le prospect #1 du recrutement 2020 au poste de quarterbacké. Ce dernier a déjà démontré l’étendue de son talent la saison dernière et les Tigers possèdent l’un des front four les plus prometteurs du pays. Le coach des Tigers semble confiant à l’aube de cette campagne 2021.

« Le groupe de joueurs est plus avancé dans son développement que celui de la saison dernière. Aucun doute à ce sujet. […] L’équipe 2018 pouvait compter sur tellement de vétérans… j’ai le sentiment que nous avons l’équipe la plus expérimentée depuis notre dernier titre national » – Dabo Swinney, coach des Tigers de Clemson.

Les ressemblances avec l’équipe de l’épopée 2018 sont effectivement nombreuses : un jeune quarterback freshman (Trevor Lawrence à l’époque) et un front four qui se rapproche des « Fantastic Four » (Clelin Ferrell, Dexter Lawrence, Christian Wilkins et Austin Bryant) dont trois d’entre-eux ont été sélectionnés au 1er tour de la draft NFL.

Clemson débutera sa saison avec un fabuleux choc face à Georgia. Le perdant de ce match ne sera pas de facto exclu de la course au College Football Playoff mais sera obligé de gagner tous ses matchs suivants. Dans une ACC qui ne semble pas avoir trouvé la solution pour ralentir les Tigers, Clemson partira largement favori pour remporter un 7ème titre consécutif de champion de conférence. Trois ans après son dernier titre de champion national, ces Tigers sont-ils suffisamment armés pour les batailles du mois de janvier ? Tour d’horizon.

QB D.J. Uiagalelei déjà dans la course au Heisman ?

L’attaque de Clemson a tourné à plus de 43 points en moyenne par match la saison dernière (#3 du pays) et tout indique qu’il n’y aura pas de ralentissement dans ce domaine en 2021. Les raisons de cet optimisme ? L’éclosion annoncée de l’ancien prospect 5-étoiles californien QB D.J. Uiagalelei (914 yards à la passe, 5 TDs, 0 INT). Bras canon, une taille qui fait rêver les scouts NFL et une éthique de travail irréprochable : il a déjà convaincu tout le monde autour de lui. Ses premiers pas au niveau NCAA (en remplacement d’un Trevor Lawrence infecté par la covid-19) ont impressionné tous les observateurs : 342 yards à la passe face à Boston College, suivis de 439 yards à la passe au Notre Dame Stadium de South Bend. Les Fighting Irish n’avaient jamais accordé autant de yards dans les airs dans toute leur Histoire ! Phénoménal.

Seule ombre au tableau : la blessure du talon d’Achille de QB Taisun Phommachanh qui laisse la QB room sans véritable backup. Le prospect 3-étoiles QB Bubba Chandler a filé vers les $ de la MLB et le walk-on QB Hunter Helms n’a pas vraiment convaincu au cours du printemps. C’est pourquoi une blessure de QB D.J. Uiagalelei serait absolument catastrophique pour l’attaque des Tigers.

QB DJ Uiagalelei, Clemson – Crédit photo : Ken Ruinard, Greenville News

Malgré de nombreux départs aux skills positions, le talent ne manquera pas autour du quarterback des Tigers. Le groupe de receveurs est l’un des plus alléchants de ces dernières années et l’escouade de running backs, désormais dirigée par CJ Spiller, ne manque pas de solutions pour assurer la succession de Travis Etienne.

Le retour en forme de WR Justyn Ross (112 réceptions, 1865 yards, 17 TDs en 2 saisons) pourrait tout changer pour l’attaque aérienne des Tigers. Écarté des terrains tout au long de la saison dernière en raison d’une rare fusion congénitale de son cou et de sa colonne vertébrale, il devrait faire son retour au poste de slot receiver laissant les extérieurs au junior WR Joseph Ngata et au sophomore WR E.J. Williams (24 réceptions, 306 yards, 2 TDs), deux joueurs au potentiel énorme. Le junior WR Frank Ladson Jr (18 réceptions, 281 yards, 3 TDs) doit franchir un cap tandis que le sophomore WR Ajou Ajou a montré lors du printemps qu’il est prêt à prendre sa part de responsabilité dans le système offensif des Tigers. La bonne surprise pourrait venir du freshman WR Beaux Collins qui a joué avec QB D.J. Uiagalelei au lycée.

On n’oubliera pas les deux tight ends, TE Braden Galloway (27 réceptions, 369 yards, 2 TDs) et TE Davis Allen (16 réceptions, 247 yards, 4 TDs), qui ont accumulé 616 yards et 6 TDs à eux-deux la saison passée.

Le départ de Travis Etienne (et ses 4952 yards au sol pour 70 TDs en carrière !) a laissé un trou béant dans le backfield offensif des Tigers. Toutefois, le senior RB Lyn-J Dixon (190 yards au sol, 2 TDs) connait la maison et a réussi des coups d’éclat depuis son arrivée à Clemson il y a 4 ans. Le sophomore RB Kobe Pace et les true freshmen RB Will Shipley (#2 RB, #31 National en 2021) et RB Phil Mafah (#11 RB, #184 National en 2021) ne sont peut-être pas encore totalement prêts ce qui devrait laisser du temps de jeu au senior RB Darian Rencher.

Une ligne offensive en mode Rédemption

C’est probablement le secteur de jeu offensif des Tigers le plus inquiétant : la ligne offensive. Le manque de puissance athlétique et de cohésion en 2020 s’est matérialisé par une impressionnante chute de production dans le jeu au sol (6.4 yards en 2019, puis 4.5 yards en 2020). Dabo Swinney attend une nette progression dans ce domaine de la part d’un groupe plus expérimenté et fourni que la saison dernière.

LT Jackson Carman est parti pour la NFL et C Cade Stewart n’a pas choisi de revenir sur le campus pour une saison super senior mais le junior LT Jordan McFadden, le senior LG Matt Bockhorst et le junior RG Will Putman sont de retour avec un an d’expérience en plus. Il aura également pour mission de développer une meilleure alchimie avec les sophomores C Hunter Rayburn et RT Walter Parks. La bonne nouvelle pour Clemson : la nouvelle génération de joueurs de ligne offensive est prometteuse. Les sophomores LT Mitchell Mayes et LG Paul Tchio sont d’anciens prospects 4-étoiles et le true freshman OT Marcus Tate a déjà fait tourner les têtes au cours du printemps. 

Un front four effrayant

Le coordinateur défensif Brent Vanables n’en dort plus la nuit : les 49 points et 639 yards accordés à Ohio State lors du dernier Sugar Bowl ont laissé des traces. Plus jamais, les Tigers ne veulent se faire bouger ainsi. Et la première priorité sera de retrouver une intensité physique qui a tant manqué à la défense de Clemson la saison passée.

DT Bryan Bresee (#11), Clemson – Crédit photo : 247sports

Bien que Clemson ait terminé au 5ème rang national pour le nombre de sacks et #3 du pays pour le nombre de plaquages pour perte, seulement 53.3% de ces sacks ont été réussis par la ligne défensive. Aucun joueur de ligne n’a réussi plus de 4 sacks. L’an passé, la pression est essentiellement venu de l’extérieur du second rideau et des defensive backs. Cela devrait changer en 2021.

Car le front four des Tigers n’a pas été aussi effrayant depuis les « Fantastic Four » de 2018. L’ancien prospect #1 du recrutement national 2020, DT Bryan Bresee (23 plaquages, 4 sacks), est peut-être déjà le meilleur défenseur du pays après avoir été nommé Freshman Defensive Player of the Year dans l’ACC la saison dernière. Il formera un phénoménal duo à l’intérieur de cette ligne avec le robuste junior DT Tyler Davis (14 plaquages, 2 sacks). Et cette puissance à l’intérieur pourrait largement profiter à une escouade de defensive ends fournie et bourrée de talent. Les anciens prospects 5-étoiles DE K.J. Henry (3.5 sacks), DE Myles Murphy (37 plaquages, 4 sacks) et DE Xavier Thomas ont tout pour terroriser l’ACC tout au long de la saison. Et en bonus : DE Justin Foster a annoncé son retour après avoir pris une retraite anticipée il y a quelques mois.

La défense peut-elle limiter le nombre de big plays ?

Le coordinateur défensif Brent Venables aura une autre mission au cours de cette saison 2021 : réduire le nombre de big plays accordés à ses adversaires. De manière inhabituelle, la défense de Clemson s’est régulièrement fait déborder en 2020 face à des attaques agressives au tempo élevé (7 passes de plus 30 yards « between the hashes »). Cette défaillance a connu son apothéose face aux Buckeyes lors du Sugar Bowl (2 TDs longue distance).

On attend un sursaut collectif particulièrement au poste de linebacker qui a souffert depuis le départ de Isaiah Simmons. Depuis la défaite face à Ohio State, le coaching staff a mis l’emphase sur la préparation physique afin de redonner aux Tigers le caractère dominant des années précédentes.

Le senior LB James Skalski (34 plaquages) est de retour avec la ferme intention de faire oublier son expulsion face aux Buckeyes. Le senior LB Baylon Spector (64 plaquages, 4.5 sacks) est lui aussi fidèle au poste. Le sophomore LB Trenton Simpson pourait faire la différence en 2021 après des débuts réussis l’an dernier.

CB Andrew Booth, Clemson – Crédit photo : Mike Gillespie

Clemson a perdu DB Derrion Kendrick (transféré à Georgia) mais les Tigers ne manqueront pas d’options sur le secondary. Le senior CB Mario Goodrich (2 INTs) et le spectaculaire junior CB Andrew Booth (2 INTs) forment peut-être le meilleur duo de cornerbacks de la conférence Atlantic. Le junior CB Sheridan Jones apporte un surplux d’expérience. Au poste de safety, on retrouvera le tandem FS Nolan Turner (53 plaquages, 3 INTs) / SS Lannden Zanders. On surveillera également le freshman S Andrew Mukuba que les Tigers ont « volé » aux Lonhgorns de Texas lors du recrutement 2021.

Le senior K B.T. Potter est de retour après avoir réussi la meilleure saison de sa carrière en 2020 (78% de réussite sur FG). Le senior P Will Spiers (41.4 yards par punt en carrière) est lui aussi de retour.

Calendrier

Le seul vrai test des Tigers en 2021 sera le kickoff game face aux Bulldogs de Georgia. Clemson sera ensuite largement favori de ses matchs prévus au calendrier. Même le déplacement à NC State ne devrait pas effrayer la bande à Dabo.

Conclusion 

Malgré le départ de figures emblématiques du programme de ces trois dernières saisons, les Tigers de Clemson possèdent trop de talent pour ne pas faire partie des favoris pour le titre national. Le sophomore QB D.J. Uiagalelei a l’étoffe d’un futur vainqueur du trophée Heisman et le retour de WR Justyn Ross pour mener une escouade de playmakers toujours aussi impressionnants devrait assurer à la troupe de coach Dabo Swinney un 7ème titre de champion de conférence ACC. Seule une nette amélioration en défense pourrait faire de Clemson un réel candidat au titre national.

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Coaching
  • Potentiel
4.6

Résumé

Points forts :
– Un candidat au Heisman au poste de quarterback.
– L’un des meilleurs groupes de receveurs du pays.
– Un front four effrayant.

Points faibles :
– Une ligne offensive inconstante.
– Manque de playmakers au poste de running back.
– Manque de profondeur sur le second rideau.

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