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[Preview] Fiesta Bowl 2019 : #2 Ohio State vs #3 Clemson

La 2ème demi-finale du College Football Playoff voit s’affronter #3 Clemson et #2 Ohio State dans ce qui est indiscutablement le match le plus attendu de cette saison de bowls.

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#2 Ohio State (13-0) vs #3 Clemson (13-0)

FIESTA BOWL
Glendale, Arizona
State Farm Stadium
Samedi 28 décembre 2019
20h00 (heure Est, 02h00 en France)

La seconde demi-finale du College Football Playoff voit s’affronter les Tigers de #3 Clemson, champion national en titre, et les Buckeyes de #2 Ohio State, champion de conférence Big Ten, dans ce qui est indiscutablement le match le plus attendu de cette saison de bowls.

La troupe de coach Dabo Swinney participe aux playoffs pour la 5ème fois en 6 ans d’existence du tournoi final. C’est la 3ème participation pour les Buckeyes.

Face à face, deux des cinq meilleures attaques du pays et ce sont les deux meilleures défenses de la saison qui seront opposées à distance ! Un match à ne manquer sous aucun prétexte.

Comment sont-ils arrivés là ?

#2 Ohio State (13-0, 8-0 Big Ten)

Malgré un coach de 1ère année (Ryan Day), qui succédait à la Légende Urban Meyer, et la présence d’un quarterback ultra-talentueux mais inexpérimenté (Justin Fields), les Bucekyes ont été dominants de bout en bout de la saison remportant leurs 10 premiers matchs par un écart moyen de 41.7 points !

L’éclosion de DE Chase Young et la régularité de RB JK Dobbins ont permis à #2 Ohio State de grimper jusqu’à la 1ère place du classement CFP après avoir battu Penn State, 28-17. Les Buckeyes ont alors tout balayé sur leur passage terrassant notamment le rival Michigan à Ann Arbor sur le score de 56-27.

Une contre-performance en 1ère mi-temps de la finale de conférence Big Ten face à Wisconsin leur a probablement couté la tête de série #1 pour les playoffs. #2 Ohio State s’est finalement imposé 34-21 face aux Badgers pour mettre la main sur un 3ème titre de conférence Big Ten consécutif.

#3 Clemson (13-0, 8-0 ACC)

Pour la 5ème année d’affilée, les Tigers participent donc au College Football Playoff. L’an passé, #3 Clemson a survolé ces playoffs battant largement Notre Dame puis Alabama en finale.

La troupe de coach Dabo Swinney était de retour en 2019 avec une attaque quasiment inchangée. QB Trevor Lawrence (3172 yards, 68.8%, 34 TD. 8 INT) a laissé filer le Heisman Trophy dès le début de la saison en voulant trop jouer les héros. Plusieurs interceptions ont fait tâche à son tableau mais le match difficile à North Carolina remporté finalement 21-20 a eu pour effet d’un coup de semonce. Le quarterback sophomore, RB Travis Etienne et WR Tee Higgins ont alors été inarrêtables.

Champion de conférence ACC 2019 en balayant Virginia sur le score de 62-17, #3 Clemson a remporté ses 28 derniers matchs et débutera ses playoffs avec le plein de confiance.

Les clés du match

L’attaque aérienne de Ohio State contre la défense de zone de Clemson

Cette saison, aucune équipe n’est parvenu à contrôler QB Justin Fields dans la box afin de le forcer à gagner le match dans les airs. Le quarterback sophomore des Buckeyes et son coéquipier RB JK Dobbins ont été le cauchemar des défenses adverses grâce à la puissance de leurs courses et au travail d’une ligne offensive ultra-solide. La défense des Tigers est peut-être plus rapide et véloce que celle de l’an dernier…mais surement moins athlétique. Est-elle armée pour imposer le défi physique dans les tranchées ?

Il le faudra si #3 Clemson veut ralentir le jeu au sol de #2 Ohio State et ainsi contraindre QB Justin Fields à passer par les airs. Or, le quarterback des Buckeyes n’a pas encore démontré qu’il était capable de lire les défenses aériennes adverses. C’est généralement sur la première option qu’il a été menaçant cette saison se connectant régulièrement avec WR KJ Hill et WR Chris Olave.

Le coordinateur défensif Brent Venables est l’un des meilleurs stratèges du pays. Il va surement abuser des schémas « zone blitz » en demandant à ses safeties d’être ultra-vigileant pour limiter l’impact des play actions. Ainsi, S K’Von Wallace et S Tanner Muse devraient avoir un rôle essentiel.

La ligne offensive de Clemson face à Chase Young

Le plan de match de la défense des Buckeyes sera de mettre de la pression sur QB Trevor Lawrence tout en limitant l’impact de RB Travis Etienne et des receveurs sur les extérieurs… au risque de se brûler les doigts si le quarterback des Tigers trouve rapidement le bon rythme. Mais #2 Ohio State n’a pas le choix. Laisser QB Trevor Lawrence dans un fauteuil en misant uniquement sur de solides coverages n’est pas une option.

Et les Buckeyes ont les armes pour faire déjouer le quarterback de Clemson à commencer par le meilleur défenseur de la saison : DE Chase Young. Auteur de 16.5 sacks en 2019, il sera l’une des clés de ce match. Son duel direct avec LT Jackson Carman pourrait être épique. S’il devait glisser de l’autre côté, il ferait face à l’expérimenté RT Tremayne Anchrum. Un autre matchup passionnant.

Le pass rusher des Buckeyes a eu peu d’impact contre Michigan et Wisconsin, les deux derniers adversaires de #3 Ohio State. Une contre-performance face à #3 Clemson pourrait être très préjudiciable dans l’optique d’une qualification pour la finale nationale.

Joueurs à suivre

QB Justin Fields, Ohio State
Transféré de Georgia au cours de l’intersaison, le sophomore QB Justin Fields (2953 yards, 40 TD, 1 INT et 471 yards au sol, 10 TD) a dépassé toutes les attentes du côté de Columbus. Quarterback mobile et ultra-athlétique, il n’est pas sans rappeler les JT Daniels et Braxton Miller. Légèrement touché au genou depuis quelques semaines, son état de santé pourrait être un facteur clé de ce match.

RB JK Dobbins, Ohio State
En raison de la blessure de QB Justin Fields, le jeu au sol des Buckeyes pourrait plus que jamais reposer sur les épaules du running back junior. Joueur ultra-constant, il a su développer son jeu sur réception devenant l’un des running backs les plus polyvalents du pays. 1829 yards au sol, 20 TD et 17 réceptions pour 200 yards et 2 TD en 2019.

DE Chase Young, Ohio State
Meilleur défenseur de la saison 2019 avec 21 plaquages pour perte dont 16.5 sacks. Defensive end surpuissant, il a passé un cap en développant sa vélocité sur ses premiers pas. Son matchup avec LT Jackson Carman pourrait être la vraie clé de cette demi-finale.

CB Jeffrey Okudah, Ohio State
C’est le leader du backfield défensif des Buckeyes. Il aura pour mission de faire déjouer WR Tee Higgins. Gros défi. 39 plaquages, 3 INT en 2019.

QB Trevor Lawrence, Clemson
Après une année 2018 exceptionnelle conclue par deux prestations de Légende contre Notre Dame et Alabama en finale nationale, il a connu un début de saison 2019 décevant marquée notamment par plusieurs interceptions inhabituelles. Ça n’a pas duré longtemps. Dès le mois d’octobre, il s’est remis en marche et il débarque dans ses playoffs avec le plein de confiance. 3172 yards à la passe, 34 TD, 8 INT et 407 yards au sol pour 7 TD.

RB Travis Etienne, Clemson
Véritable machine à marquer des TDs (54 au sol en trois saisons à Clemson), il est l’un des running backs les plus rapides du pays. Il est également capable d’apporter de l’aide dans le jeu aérien grâce à d’excellentes mains. 1500 yards au sol, 17 TD et 29 réceptions, 298 yards pour 2 TD en 2019.

WR Tee Higgins, Clemson
On attendait WR Justyn Ross après des playoffs 2018-19 exceptionnels, c’est finalement WR Tee Higgins qui est devenu le go-to-guy de QB Trevor Lawrence. Réceveur longiligne mais puissant, il possède une incroyable capacité pour se détacher de son défenseur direct. 52 réceptions, 1082 yards et 13 TD en 2019.

LB Isaiah Simmons, Clemson
Dans l’ombre des charismatiques joueurs de ligne défensive lors des deux dernières saisons, il a pris ses responsabilités en 2019 devenant le leader incontesté de cette défense ses Tigers. Gros frappeur, il possède un instinct étonnant qui pourrait en faire le cauchemar de RB JK Dobbins dans ce Fiesta Bowl.

Facteur X

TE Braden Galloway, Clemson
Le tight-end des Tigers est de retour après une suspension d’un an. Il offre une nouvelle option offensive très intrigante à QB Trevor Lawrence. Le quarterback sophomore de #3 Clemson s’est rarement reposé sur ses tight-ends dans le jeu aérien. En 2016, les Tigers avaient surpris les Buckeyes avec un TD sur un wheel route de RB CJ Fuller. Pas impossible que Dabo Swinney nous réserve une action de ce type en intégrant TE Braden Galloway dans l’équation.

Historique

Les Tigers ont remporté les trois matchs qui ont opposés les deux équipes dans l’Histoire du College Football. En 2016, Clemson avait fait une démonstration de puissance sous la direction d’un QB Deshaun Watson au sommet de son art en remportant le Fiesta Bowl sur le score de 31-0 dans le cadre d’une demi-finale de playoffs.

En 2013, c’est QB Tajh Boyd qui a donné la victoire à Clemson au terme d’un Orange Bowl remporté 40-35. Enfin, en 1978, le Gator Bowl restera dans les mémoires pour le coup de poing donné par le légendaire coach des Buckeyes, Woody Hayes, à un joueur des Tigers, Charlie Bauman.

Blessés

#2 Ohio State
Absent : WR CJ Sanders (genou).
Incertain : DB Shaun Wade (raisons inconnues), OL Matthew Jones (raisons inconnues), RB Marcus Crowley (jambe).
Probable : QB Justin Fields (genou).

#3 Clemson
Absent : Aucun.
Incertain : Aucun.
Probable : Aucun.

Pronostic

Clemson 34, Ohio State 24.

Fondateur et rédacteur en chef de The Blue Pennant, Morgan Lagrée couvre le College Football depuis 15 ans. En 2016, Morgan fût le premier reporter à couvrir le CFP National Championship Game pour un média francophone. Il co-anime le Podcast Bowl. Expert NFL et MLB. Grand amateur de la NHL. Fan ultime des Red Sox de Boston (MLB). Ancien étudiant de l'université McGill. #Redmen4Life

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Alabama et Georgia qualifiés pour le National Championship Game

Le champion de la SEC face à la meilleure équipe de la saison régulière : ce sera donc l’affiche de la 8ème finale du College Football Playoff de l’Histoire.

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Alabama a donc une chance de faire le premier back-to-back de la courte Histoire du College Football Playoff. Georgia aura l’opportunité de prendre sa revanche.

Les jeux sont faits. Après deux victoires faciles lors de leur demi-finale respective, le Crimson Tide de #1 Alabama et les Bulldogs de #3 Georgia se retrouveront au Lucas Oil Stadium d’Indianapolis, le lundi 10 janvier prochain, lors du National Championship Game 2022.

Champion national en titre, #1 Alabama disputera donc sa 6ème finale nationale lors des 7 dernières saisons après s’être débarassé des Bearcats de #4 Cincinnati sur le score de 27-6 lors d’un Cotton Bowl parfaitement maitrisé. Il s’agira de la 10ème finale nationale de Nick Saban à la tête du programme de Tuscaloosa (Alabama).

Quatre ans après leur première participation à la finale des playoffs, les Bulldogs de #3 Georgia ont terrassé 34-11 les champions de conférence Big Ten, les Wolverines de #2 Michigan, au terme d’un Orange Bowl totalement dominé par la troupe de Kirby Smart.

Ce sera donc une revanche puisque #1 Alabama s’était imposé 41-24 face à #3 Georgia lors du SEC Championship Game, le 4 décembre dernier.

On a déjà hâte !

On se donne donc rendez-vous le 10 janvier 2022 à Indianapolis (Indiana) pour le National Championship Game !

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Playoffs

Georgia-Michigan (34-11) : des Dawgs affamés écrasent l’Orange Bowl

Menés par un QB Stetson Bennett IV étincelant et une défense retrouvée, les Bulldogs de #3 Georgia s’offrent un billet pour le National Championship Game.

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Crédit photo : Marc-Gregor Campredon

On avait laissé les Bulldogs de #3 Georgia (13-1) meurtris après leur lourde défaite au SEC Championship Game. On a retrouvé une équipe revancharde et dominante dans tous les secteurs de jeu face à des Wolverines de #2 Michigan (12-2) incapables de suivre le rythme effréné imposé par la troupe de Kirby Smart.

Pour sa première participation au College Football Playoff, le programme d’Ann Arbor espérait surfer sur le momentum né d’une fin de saison marquée par deux impressionnantes victoires face à #6 Ohio State et #15 Iowa en finale de la Big Ten. L’équipe de Jim Harbaugh a rapidement mesuré l’écart de niveau qu’il reste à combler pour rivaliser avec les ténors de la SEC. #3 Georgia a inscrit des points sur ses 5 premières possessions scella quasiment le sort du match à la mi-temps.

Sous le feu des critiques depuis un mois après sa contre-performance face à #1 Alabama en finale de la SEC, QB Stetson Bennett IV (20/30, 313 yards, 3 TD, 0 INT) a donné le ton tout au long de cet Orange Bowl attaquant régulièrement le backfield défensif adverse. Et avec succès. Nommé MVP offensif de ce match, il a notamment réussi deux passes de TD longue distance à destination de WR Jermaine Burton et RB James Cook (32 yards au sol et 4 réceptions pour 112 yards et 1 TD).

Mais la victoire des Bulldogs a été totale. La ligne offensive a réussi à complètement annihiler le meilleur duo de pass rushers du pays, DE Aidan Hutchinson et DE David Ojabo. Aucun des deux n’a réussi le moindre sack. Le front seven incarné par DL Jordan Davis et LB Nakobe Dean (7 plaquages, 2 pour perte dont 1 sack) a pris le dessus sur un jeu au sol anémique des Wolverines para rapport à ses standard habituels (91 yards). Et le backfield défensif, qui avait pris l’eau face à QB Bryce Young il y a un mois, a forcé la sortie du titulaire QB Cade McNamara (11/19, 106 yards, 2 INT) après qu’il ait été intercepté à deux reprises par CB Derion Kendrick (5 plaquages, 1 pour perte, 2 INTs), le MVP défensif de cet Orange Bowl.

RB James Cook (#4), Georgia – Crédit photo : Marc-Gregor Campredon

Avec ce succès, #3 Georgia se qualifie donc pour le National Championship pour un rematch de la finale de conférence SEC. Comme en 2017, les Bulldogs affronteront le Crimson Tide pour tenter de remporter leur premier titre de champion national depuis 1980. Il s’agira de la 4ème rencontre entre ces deux équipes depuis 5 ans et la 7ème depuis 2008. #1 Alabama a remporté ces 7 matchs.

Le film du match

Les Bulldogs ont débuté ce match le pied au plancher : une course de 9 yards de RB Zamir White (54 yards au sol), une réception de 16 yards de WR Adonai Mitchell (2 réceptions, 34 yards, 1 TD) et une réception spectaculaire de 35 yards du true freshman TE Brock Bowers (5 réceptions, 55 yards, 1 TD). En trois snaps, #3 Georgia était déjà dans la red zone des Wolverines ! Avec cet élan positif, on ne voyait pas ce qui pouvait empêcher les Dawgs d’ouvrir le score, ce qu’ils firent sur un catch-and-run de 9 yards de TE Brock Bowers (7-0).

Et la vague blanche continua de déferler sur la défense maize and blue. Stoppé sur un 4ème down sur la ligne des 41 yards de #3 Georgia, #2 Michigan ne parvint pas à ralentir une attaque des Bulldogs audacieuse. Dès le premier quart-temps, le coordinateur offensif Todd Monken a sorti de son chapeau un trick play parfaitement exécuté par RB Kenny McIntosh qui feinta une course avant de passer le ballon à WR Adonai Mitchell pour un TD de 16 yards ! 14-0.

CB Derion Kendrick (#11), Georgia – Crédit photo : Marc-Grégor Campredon

La débandade continua dans le 2ème quart-temps pour les Wolverines. D’un côté une attaque de #2 Michigan au point mort, de l’autre un QB Stetson Bennett IV qui prenait feu dans le match le plus important de la saison. Le quarterback concluera même ce 2ème entracte par une passe parfaite à destination de WR Jermaine Burton qui prit le dessus sur CB Vincent Gray avant d’aller inscrire un TD de 57 yards ! Après 30 minutes menaient 27-3. Le sort du match ne laissait aucun doute.

Avec un retard de 24 points au tableau d’affichage, #2 Michigan n’avait pas le droit à l’erreur… leur début de 2ème mi-temps va être catastrophique : une passe de QB Cade McNamara intercepté, un fumble de RB Blake Corum et deux turnovers on downs. Ouch !

Les Bulldogs écartèrent définitivement toutes velléités des Wolverines lorsque QB Stetson Bennett IV trouva RB James Cook dans le dos de la défense pour sa 3ème passe de TD de la soirée.

#2 Michigan sauvera finalement l’honneur grâce à un catch-and-run de 35 yards du freshman WR Andrel Anthony à 4:25 de la fin du 4ème quart-temps

Le résumé en vidéo

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Playoffs

Alabama-Cincinnati (27-6) : le Crimson Tide se qualifie pour une 6ème finale en 7 ans

Dominateur du début à la fin de ce Cotton Bowl, #1 Alabama s’impose 27-6 face aux Bearcats de #4 Cincinnati et s’offre la possibilité de faire un back-to-back.

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Crédit photo : Richard Rodriguez/Getty Images

La puissance et l’expérience des champions de SEC n’ont laissé aucun doute concernant l’issue de ce Cotton Bowl : le Crimson Tide de #1 Alabama (13-1) a marché sur les Bearcats de #4 Cincinnati (13-1) dominant totalement les débats pendant 60 minutes.

Face à une équipe de #4 Cincinnati invaincue en 2021 et fière représentante d’un Group of Five jusque-là ignoré par le comité de sélection du College Football Playoff, l’attaque de #1 Alabama a rapidement imposé sa robustesse accumulant un total de 482 yards contre seulement 218 yards pour les Bearcats. La tactique du Crimson Tide était claire : minimiser l’impact potentiel du duo de cornerbacks, CB Ahmad Gardner et CB Coby Bryant, en abusant du jeu au sol et des passes courtes ce qui n’a pas empêché QB Bryce Young (17/28, 181 yards, 3 TDs, 1 INT) de terminer ce match avec 3 passes de TD dont une bombe de 44 yards à destination de WR Ja’Corey Brooks.

RB Brian Robinson Jr avait surtout brillé par son inconstance depuis le début de la saison. Totalement remis après un mois de récupération, le running back de 5ème année a offert un récital : 204 yards pour une moyenne de 7.8 yards par course. Son meilleur match en carrière.

C’est donc une fin de carrière au gout amer pour QB Desmond Ridder (17/32, 144 yards). Celui qui avait un impressionnant bilan de 43-5 comme titulaire de l’attaque des Bearcats n’a eu aucun impact sur ce match subissant même un total de 6 sacks.

Avec ce large succès, #1 Alabama se qualifie pour son 6ème National Championship en 8 ans d’existence des playoffs. C’est même une 9ème finale nationale en 13 ans si on considère l’ère BCS. Ahurissant.

RB Brian Robinson (#4), Alabama – Crédit photo : Michael Ainsworth, AP

Le film du match

Contraint à l’isolement pendant 10 jours, Bill O’Brien a probablement rêvé de ce premier drive : une démonstration de puissance à la mode « SEC ». 10 courses consécutives pour débuter le match (!) et une passe de QB Bryce Young à destination de WR Slade Bolden (3 réceptions, 31 yards, 1 TD) pour conclure une possession de 5 minutes. 7-0. Ce match ne pouvait pas mieux débuter pour le Crimson Tide.

Le réponse des Bearcats sera encourageante : un drive équilibré que Cincinnati aurait dû concrétiser par un TD mais la défense de Bama se réveilla une fois son adversaire entré dans la red zone forçant un FG de 33 yards de K Cole Smith (7-3). Le premier quart-temps touchait alors à sa fin avec le Crimson Tide aux portes de la end zone des Bearcats.

Mais une passe en avant illégale de QB Bryce Young stoppa l’élan de #1 Alabama qui dût se contenter d’un FG de 26 yards de K Will Reichard (10-3). Ce stop défensif sembla donner confiance aux champions de conférence American.

Les Bearcats vont d’ailleurs résister défensivement malgré une totale domination du Crimson Tide au cours de la première mi-temps. Un FG manqué de K Will Reichard et un muffed punt de WR Jojo Earle (finalement récupéré par Alabama) auraient pu donner le momentum à la troupe de Luke Fickell. Il n’en fût rien. Pire, la défense de #4 Cincinnati rompa finalement lorsque QB Bryce Young se connecta avec le freshman WR Ja’Corey Brooks (4 réceptions, 66 yards, 1 TD) dans le dos de NB Arquon Bush pour un TD de 44 yards à 1:36 de la fin de la première mi-temps.

LB Christian Harris (#8), Alabama – Crédit photo : Gary Cosby Jr, Tuscaloosa News

Les deux équipes rentrèrent aux vestiaires sur le score de 17-3 en faveur des champions de SEC. Le score paraissait même avantageux pour les champions de l’AAC tant #1 Alabama a joué ces 30 premières minutes avec autorité. Le Crimson Tide avait déjà accumulé 302 yards offensifs contre… 76 seulement pour les Bearcats. On ne donnait alors pas cher de la peau de ces derniers.

Pourtant, le 3ème quart-temps sera à leur avantage : après un FG réussi par K Cole Smith (2/2) qui réduisait alors le score à 17-6, S Bryan Cook intercepta QB Bryce Young au milieu du terrain suite à une très mauvaise prise de décision du quarterback de #1 Alabama. Malheureusement, l’attaque de #3 Cincinnati n’y arrivait décidément pas et les Bearcats durent se débarasser du ballon suite à un sack en duo de LB Will Anderson Jr. (6 plaquages, 2 sacks) et LB Christian Harris.

Vous imaginez la suite… Tel un prédateur chassant sa proie, #1 Alabama ne laissa aucune chance à #4 Cincinnati. Un drive de 70 yards conclu par un TD de 9 yards de TE Cameron Latu sur la 3ème passe de TD de QB Bryce Young scella le sort du match (24-6). Un sack de DB Brian Branch (8 plaquages) et Will Anderson Jr enterra les derniers espoirs des Bearcats.

En obtenant son billet pour le Lucas Oil Stadium d’Indianapolis, #1 Alabama va tenter de devenir le premier programme à réussir un back-to-back dans la courte Histoire du College Football Playoff.

Résumé en vidéo

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Playoffs

Les plus belles photos de la victoire de Georgia lors de l’Orange Bowl

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Crédit photo : Marc-Grégor Campredon

Notre photo-reporter Marc-Grégor Campredon était sur place au Hard Rock Stadium de Miami (Floride) pour suivre l’Orange Bowl entre #2 Michigan et #3 Georgia au plus près de l’action. Retrouvez ci-dessous ces plus beaux clichés :

Crédit photo : Marc-Grégor Campredon

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