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Jour de match : le programme des 1/4 de finales des FCS Playoffs

QB Mark Gronowski et les Jackrabbits de South Dakota State tomberont-ils dans le piège Southern Illinois ?

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On ne s’est toujours pas tout à fait habitué à couvrir des playoffs de football universitaire au mois de mai mais c’est avec une certaine excitation que les 1/4 de finales des FCS Playoffs vont animer notre dimanche 2 mai.

Les conférences Missouri Valley et Colonial ont imposé leur domination lors du premier tour en qualifiant respectivement quatre et deux équipes pour les 1/4 de finales. Les huit meilleures équipes de la saison (désolé Eastern Washington mais on sanctionne ta contre-performance face au Bison) se donnent rendez-vous pour quatre matchs qui sentent déjà la poudre.

Le choc entre #2 Sam Houston et North Dakota State sera le match à ne pas manquer. Ces deux programmes se retrouvent régulièrement à ce stade de la compétition et ils nous proposent souvent des matchs disputés jusqu’au bout.

#3 James Madison (face à North Dakota) et #4 Jacksonville State (face à Delaware) seront en mode « Upset Alert » alors que les Jackrabbits de #1 South Dakota State, tête de série No 1 de ces playoffs, retrouvent un adversaire qu’ils ont étrillé en saison régulière lors d’un affrontement 100% Missouri Valley.

Pour tout savoir des quatre matchs de 1/4 de finale des Playoffs dans la FCS, suivez-le guide :

RB Dominic Gonnella, North Dakota State – Crédit photo : NDSU Athletic

L’affiche de la semaine

North Dakota State (7-2) @ #2 Sam Houston (7-0)

Où ? Bowers Stadium, Huntsville, Texas.
Quand ? Dimanche 2 mai à 15h00 (21h00 en France).
Comment regarder ? ESPN / ESPNPlayer.
Joueurs à suivre : QB Cam Miller (North Dakota State, 23/41, 273 yards, 2 TDs, 1 INT; 150 yards au sol, 4 TDs), FB Hunter Luepke (North Dakota State, 401 yards, 6 TDs), LB Jackson Hankey (North Dakota State,, 66 plaquages, 2.5 pour perte); QB Eric Schmid (Sam Houston, 136/224, 2 154 yards, 15 TDs, 7 INTs; 291 yards au sol, 5 TDs), WR Jequez Ezzard (Sam Houston, 29.2 yards par réception, 124.1 yards toutes catégories, 8 TDs), LB Markel Perry (Sam Houston, 25 plaquages, 11 pour perte, 6.5 sacks).

Clash très attendu entre deux équipes qui se sont régulièrement croisées dans les FCS Playoffs depuis une décennie. Le Bison de North Dakota State a notamment battu les Bearkats lors du FCS championship Game en 2011 et 2012 et en demi-finale en 2014 et 2017.
L’explosive attaque de #2 Sam Houston (524.7 yards et 44.8 points par match) a permis aux texans de remporter le titre de champion de la Southland Conference. Toutefois, les Bearkats ont dù batailler pendant 60 minutes pour éliminer Monmouth. Pas la meilleure façon de préparer ce choc face à une équipe de NDSU qui va débuter ce match avec le plein de confiance suite à sa large victoire face à Eastern Washington.
L’issue de cette rencontre dépendra indiscutablement de la capacité de la défense au sol de #2 Sam Houston de stopper le jeu de course surpuissant du Bison. Depuis deux ans, les Bearkats ont su ralentir toutes les escouades au sol à travers le pays. Sauront-ils faire aussi bien face à l’incroyable armada de coureurs de North Dakota State ? RB Dominic Gonnella (449 yards, 2 TDs), FB Hunter Luepke (401 yards, 6 TDs) et RB Jalen Bussey se sont relayés pour former un fabuleux backfield offensif qui a accumulé 422 yards au sol (!) lors du 1er tour face aux Huskies. Si cette défense de Sam Houston parvient à limiter le Bison à moins de 150 yards, QB Eric Schmid et des passes assassines pourraient alors sortir North Dakota State de la course au titre national que le programme de Fargo a remporté à 8 reprises lors des 9 dernières saisons.
Un lueur d’espoir pour les Bearkats : ils n’ont jamais perdu un seul match de playoffs à domicile (bilan historique de 14-0).
Pronostic : North Dakota State 31, Sam Houston 21

WR Michael Pettway, Jacksonville State – Crédit photo : JSU Athletic

Dimanche 2 mai 2021

À partir de 21h00

Delaware (6-0) @ #4 Jacksonville State (10-2)

Où ? JSU Stadium, Jacksonville, Alabama.
Quand ? Dimanche 2 mai à 15h00 (21h00 en France).
Comment regarder ? ESPN3 / ESPN Player.
Joueurs à suivre : QB Nolan Henderson (Delaware, 1 101 yards, 69.7 %, 10 TDs, 3 INTs), RB Dejoun Lee (Delaware, 90 courses, 533 yards, 5 TDs; 12 réceptions), LB Johnny Buchanan (Delaware, 35 plaquages) – QB Zion Webb (Jacksonville State, 119/203, 1 763 yards, 13 TDs, 8 INTs; 384 yards au sol, 5 TDs), RB Josh Samuel (Jacksonville State, 138 courses, 773 yards, 8 TDs), FS Nicario Harper (Jacksonville State, 83 plaquages, 3 INTs).

Les Blue Hens ont-ils pris Sacred Heart de haut lors du 1er tour ou ont-ils atteint leurs limites ? On en saura beaucoup plus lors de ce match face à des Gamecocks de #4 Jacksonville State de plus en plus dominant comme l’a démontré leur victoire 49-14 face à Davidson. Delaware a remporté le titre de champion de CAA grâce à son attaque triple-option (la fameuse « Delaware T Wing ») et à une défense ultra-solide et opportuniste. Sa mission sera de ralentir QB Zion Webb et le duo de running backs, RB Josh Samuel / RB Uriah West (1 452 yards au sol et 15 TDs à eux-deux). Les Gamecocks s’étaient faits surprendre par Austin Peay il y a quelques semaines. Peuvent-ils de nouveau tomber dans le panneau et subir une cruelle désillusion ?
À noter que les deux programmes étaient en Division II lors de leur dernière affrontement en Playoffs.
Pronostic : Jacksonville State 24, Delaware 20.

RB Jawon Hamilton, James Madison – Crédit photo : JMU Athletic

À partir de 00h00

North Dakota (5-1) @ #3 James Madison (6-0)

Où ? Bridgeforth Stadium, Harrisonburg, Virginie.
Quand ? Dimanche 2 mai à 18h00 (00h00 en France).
Comment regarder ? ESPN2 / ESPN Player.
Joueurs à suivre : QB Tommy Schuster (North Dakota, 113/171, 1 215 yards, 10 TDs, 3 INTs), RB Otis Weah (North Dakota, 89 courses, 634 yards, 8 TDs), LB Noah Larson (North Dakota, 29 plaquages, 4.5 pour perte, 2 sacks); RB Percy Agyei-Obese (James Madison, 94 courses, 491 yards, 6 TDs), RB Jawon Hamilton (James Madison, 71 courses, 449 yards, 5 TDs), LB Kelvin Azanama (James Madison, 38 plaquages, 4.5 pour perte, 2.5 sacks).

Duel passionnant entre l’équipe surprise de la saison dans la Missouri Valley Conference (North Dakota) et l’un des favoris habituels dans la FCS. Portés par une attaque équilibrée qui peut compter sur le solide freshman QB Tommy Schuster et sur l’un des running backs les plus explosifs du pays (RB Otis Weah), les Fighting Hawks représenteront un plus grand danger que VMI pour les Dukes de #3 James Madison qui auraient pu se faire surprendre par les Keydetes sans leurs turnovers couteux. En manque d’inspiration dans le jeu aérien, les Dukes tenteront d’imposer leur jeu au sol mené par RB Percy Agyei-Obese et RB Jawon Hamilton face à l’une des meilleures défenses contre la course du pays. Tous les ingrédients sont réunis pour assister à l’une des batailles les plus serrées de ces 1/4 de finales.
Pronostic : North Dakota 25, James Madison 24.

QB Mark Gronowski, South Dakota State – Crédit photo : SDSU Athletic

À partir de 03h00

Southern Illinois (6-3) @ #1 South Dakota State (6-1)

Où ? Dana J. Dykhouse Stadium, Brookings, Dakota du Sud
Quand ? Dimanche 2 mai à 21h00 (03h00 en France).
Comment regarder ? ESPN2 / ESPN Player.
Joueurs à suivre : QB Stone Labanowitz (Southern Illinois, 85/116, 994 yards, 7 TDs, 2 INTs), WR Avante Cox (Southern Illinois, 61 receptions, 780 yards, 5 TDs), ILB Bryson Strong (Southern Illinois, 66 plaquages, 4.5 pour perte, 2 fumbles forcés); QB Mark Gronowski (South Dakota State, 88/154, 1 204 yards, 11 TDs, 3 INTs; 398 yards au sol, 6 TDs), RB Pierre Strong Jr. (South Dakota State, 93 courses, 529 yards, 2 TDs), LB Logan Backhaus (South Dakota State, 43 plaquages, 7.5 pour perte, 2 sacks, 1 INT).

Peut-être l’opposition le plus déséquilibrée (sur le papier) de ces 1/4 de finales. Le score du match opposant les deux équipes en saison régulière n’avait-il pas été de 44-3 en faveur des Jackrabbits de #1 South Dakota State ? Ce jour-là RB Isaiah Davis (150 yards au sol, 3 TDs) et le freshman QB Mark Gronowski (103 yards au sol, 2 TD) avaient été sensationnels. La recette sera surement la même pour les #1 du pays : imposer son attaque au sol tout en profitant de la vitesse de ses receveurs sur play action et mettre une pression énorme sur le backfield offensif adverse grâce à un front seven ultra-agressif.
Les Salukis de Southern Illinois ne semblent plus la même équipe que celle qui s’était fait démolir il y a deux mois. Ils montent en puissance au bon moment grâce à l’éclosion du tandem QB Stone Labanowitz / WR Avante Cox. Suffisant pour créer LA surprise de ce 2ème tour de FCS Playoffs ? Pas sûr.
Pronostic : South Dakota State 38, Southern Illinois 17

Tableau des FCS Playoffs

Ci-dessous le bracket complet des FCS Playoffs de printemps 2021 :

Fondateur et rédacteur en chef de The Blue Pennant, Morgan Lagrée couvre le College Football depuis plus de 10 ans. En 2016, Morgan fût le premier reporter à couvrir le CFP National Championship Game pour un média francophone. Il co-anime le Podcast Bowl. Expert NFL et NBA. Grand amateur de la NHL. Fan ultime des Red Sox de Boston (MLB). Ancien étudiant de l'université McGill. #Redmen4Life

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FCS

Sam Houston renverse James Madison, 38-35, au terme d’un fabuleux comeback

Menés de 21 points à la mi-temps, les Bearkats de #2 Sam Houston ont réussi l’une des remontées les plus mémorables de ces dernières années s’imposant finalement 38-35 face à #3 James Madison pour s’offrir une place au FCS Championship Game.

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« À aucun moment je n’ai pensé que nous allions perdre » – KC Keeler, coach de Sam Houston.

Le head coach des Bearkats était surement le seul à y croire lorsque les Dukes de #3 James Madison ont pris une avance de 24-3 à la mi-temps. L’équipe visiteuse était même toujours en tête, 27-10, à seulement 3 minutes de la fin du 3ème quart-temps…

L’exécution offensive des Bearkats était alors déplorable et QB Eric Schmid (13/27, 218 yards, 1 TD, 2 INTs et 2 TDs au sol) commit d’inhabituelles erreurs (2 passes interceptées en 1ère mi-temps). Et comme la défense texane était incapable de stopper le jeu au sol dominant des Dukes, tout indiquait que JMU allait filer vers sa 4ème participation au FCS Championship Game en 5 ans.

Car il faut bien dire que les 40 premières minutes de cette demi-finale ont été largement dominées par QB Cole Johnson (16/26, 271 yards, 3 TDs, 1 INT et 1 TD au sol) et Co. Sur sa lancée d’une excellente performance face à North Dakota en 1/4 de finale, le quarterback des Dukes va prendre le dessus sur une défense aérienne des Bearkats en difficulté face à la vitesse et la robustesse des receveurs de JMU. Le freshman WR Antwane Wells Jr (7 réceptions, 89 yards, 1 TD) et TE Clayton Cheatham (2 réceptions, 40 yards) ont inscrit chacun un TD au terme de drive parfaitement mené par un QB Cole Johnson qui a lui-même ajouté un TD au sol sur une course d’1 yard.

Tout l’inverse d’une équipe de #2 Sam Houston méconnaissable qui enchainait les 3-and-out quand QB Eric Schmid ne se faisait pas intercepter.

Jequez Ezzard entre en scène

Le sort de ce match a basculé sur un jeu. Une réception de WR Jequez Ezzard.

Certainement secoué par KC Keeler à la mi-temps, les Bearkats sont revenus sur le terrain avec de bien meilleure intention et une énergie retrouvée. RB Ramon Jefferson (60 yards au sol, 1 TD) a conclu le premier drive satisfaisant des texans par un TD au sol de 7 yards.

Puis, le show Jequez Ezzard (4 réceptions, 107 yards, 1 TD et 1 TD sur retour de punt) a commencé. Le receveur de #2 Sam Houston a tout d’abord transformé une screen pass en un catch-and-run fabuleux de 69 yards pour le TD réduisant alors le score à 27-17. Ce n’était que le coup d’envoi de 2 minutes complètement folles.

Contraint de punter après un 3-and-out, #3 James Madison verra les champions de conférence Southland revenir à 27-24 suite à un TD sur retour de punt de 80 yards de … WR Jequez Ezzard ! Et la descente aux enfers des Dukes n’était pas terminée ! Premier jeu après ces deux TDs des Bearkats : fumble sur retour de kickoff redonnant la possession du ballon à SHU sur la ligne des 30 yards de JMU. Et moins de 3 minutes plus tard, #2 Sam Houston prenait les commandes pour la première fois du match sur une course d’un QB Eric Schmid complètement retrouvé.

#3 James Madison reviendra bien à trois points des Bearkats (38-35) après une superbe réception de WR Scott Bracey pour un TD de 34 yards mais les Dukes devront s’avouer vaincu lorsque K Ethan Ratke manqua son premier FG depuis une éternité sur un long coup de pied de 51 yards. Game over.

Avec ce succès, #2 Sam Houston retourne au FCS Championship Game pour la première fois depuis 2012. Les Bearkats restent également toujours invaincu en playoffs dans leur Bowers Stadium (bilan de 16-0). C’est aussi la 23ème victoire en playoffs de la carrière KC Keeler qui égale ainsi le légendaire Jim Tressel (ex-Youngstown State).

#2 Sam Houston affrontera #1 South Dakota State le dimanche 16 mai à 14h00 (20h00 en France) au Toyota Stadium de Frisco (Texas).

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South Dakota State démolit Delaware, 33-3, et jouera son premier FCS championship game

Très largement supérieurs aux Blue Hens de Delaware dans cette première demi-finale des FCS Playoffs, les Jackrabbits de #1 South Dakota State se qualifient pour le premier FCS Championship Game de leur Histoire.

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Crédit photo : Erin Bormett / Argus Leader

Les Blue Hens de Delaware n’y auront finalement cru que le temps d’un long drive conclu par un FG de K Ryan Coe en premier quart-temps. La suite de cette demi-finale des FCS Playoffs n’a été qu’une longue descente en enfers pour les visiteurs du Dana J. Dykhouse Stadium.

Après ce début de match marqué par cet avantage pris par Delaware, les Jackrabbits n’auront besoin que de 7 minutes et 26 secondes de possession pour inscrire quatre TDs sur leur quatre dernières possessions prenant une avance 28-3 à la mi-temps. Le sort du match semblait déjà joué après 30 minutes de jeu. D’autant plus que l’un des leaders offensifs des Blue Hens, QB Nolan Henderson (18/21, 142 yards et 14 yards au sol en 20 courses), s’est blessé au genou en fin de 1er quart-temps handicapant grandement l’attaque de Delaware.

Comme souvent cette saison du côté des Jackrabbits, QB Mark Gronowski (10/16, 162 yards, 2 TDs et 27 yards au sol) a pris le match à son compte. Le quarterback freshman de #1 South Dakota State s’est connecté avec WR Jaxon Janke (3 réceptions, 64 yards, 1 TD) et TE Blake Kunz (2 réceptions, 25 yards, 1 TD) pour des TDs… et a lui-même capté une passe de TD de 24 yards sur une double pass parfaitement exécuté par RB Pierre Strong Jr.

Jamais les Blue Hens n’ont semblé en mesure de renverser le momentum. La défense des Jackrabbits a de nouveau imposé sa puissance sur la ligne de scrimmage réussissant 7 sacks (perte de 51 yards) pour un total de 12 plaquages pour perte !

DE Reece Winkelman (8 plaquages, 3.5 pour perte dont 2.5 sacks) et LB Logan Backhaus (12 plaquages dont 2 pour perte) ont régulièrement pris le dessus sur une ligne offensive de Delaware pourtant réputée comme sa grande force. Les Blue Hens se sont contentés de 68 yards au sol en 45 courses dans ce match. Bien loin de leur performance habituelle.

C’est aussi la 3ème fois lors des 5 derniers matchs que cette défense des Jackrabbits limite son adversaire à un tout petit FG. Phénoménal.

Pour sa 9ème participation consécutive aux FCS Playoffs, #1 South Dakota State atteint le FCS Championship Game pour la première fois de son Histoire. Les Jackrabbits affronteront les Bearkats de #2 Sam Houston, dimanche 16 mai à 14h00 (20h00 en France).

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James Madison domine facilement North Dakota 31-21

Dominateurs de la première à la dernière minute, les Dukes de #3 James Madison écartent facilement les Fighting Hawks de North Dakota et donnent rendez-vous à #2 Sam Houston en demi-finale.

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Crédit photo : Daniel Lin/Daily News-Record

La marche était donc un peu trop haute pour les Fighting Hawks de North Dakota (5-2).

Révélation de la saison dans la conférence Missouri Valley, les joueurs de l’université de Grand Forks (Dakota du Nord) n’ont rien pu faire face à la puissance d’un programme de #3 James Madison tellement habitué à ces combats des FCS Playoffs. Ainsi, RB Percy Agyei-Obese (128 yards, two touchdowns) et le freshman WR Antwane Wells (7 réceptions, 143 yards, 2 TDs) se sont amusés toute la soirée face à une défense de UND qui a rapidement plié devant l’intensité offensive des Dukes.

Les Dukes n’ont jamais tremblé d’un pouce et n’ont jamais été menés dans ce match. Dès le premier drive des Fighting Irish, la défense locale a mis une pression énorme sur le backfield offensif adverse provoquant une interception du freshman QB Tommy Schuster. Quelques minutes plus tard, RB Percy Agyei-Obese conclut un long drive de 80 yards par un TD au sol de 3 yards portant alors le score à 10-0.

Et même lorsque RB Otis Weah (96 yards au sol, 1 TD) parvint à réduire le score à 17-14 en fin de 2ème quart-temps, les Dukes n’ont jamais semblé perdre leur sérennité. Ils ont d’ailleurs enchainé par 17 points consécutifs avec notamment une superbe réception de WR Antwane Wells.

#3 James Madison a également été bien aidé par l’indiscipline des Fighting Irish comme lors de ce hors-jeu signalé contre les équipes spéciales sur un 4ème down qui a permis aux Dukes de conserver le ballon à un moment crucial de ce match. Trois jeux plus tard, QB Cole Johnson (14/17, 251 yards, 2 TDs) se connecta avec WR Antwane Wells pour le 2ème TD sur réception de ce dernier. Game over.

Avec ce succès, #3 James Madison se qualifie pour les demi-finales. Les Dukes rendront visite aux Bearkats de #2 Sam Houston, samedi 8 mai 2021.

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Sam Houston bat North Dakota State 24-20 et met fin au règne du Bison

La série de 9 participations aux demi-finales des playoffs FCS du Bison de North Dakota State a pris fin au Bowers Stadium lors d’un match qui s’est joué dans les dernières minutes.

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Les Bearkats de #2 Sam Houston connaissaient la recette pour se donner une chance de battre les triple champions FCS entitre : stopper au maximum le jeu au sol du Bison. Et c’est exactement ce qu’ils ont fait en limitant l’attaque sur course de North Dakota State à 3.2 yards par portée de ballon, de loin sa moins bonne performance de la saison.

Le score final de 24-20 et le suspense de la fin du 4ème quart-temps ne représentent pourtant pas la domination constante d’une équipe de #2 Sam Houston à la recherche du premier titre de champion national FCS de son Histoire et qui est toujours invaincue dans cette saison de printemps 2021.

Menée par un QB Eric Schmid (25/37, 227 yards, 1 TD) retrouvé, l’attaque des Bearkats a bousculé une défense du Bison peu habituée à se faire attaquer dans les airs. C’est ainsi qu’à la fin d’un premier quart-temps marqué deux turnovers commis par North Dakota State, les texans ont inscrit le premier TD du match sur une course d’un yard de RB Ramon Jefferson. #10 Sam Houston prenait alors une avance 10-0, un score qui n’était pas cher payé au regard de la supériorité affichée par les champions de conférence Southland.

Incapable de transpercer le rideau défensif des Bearkats, North Dakota State tenta bien de surprendre son adversaire avec plusieurs schémas de type play action. En vain. Le freshman QB Cam Miller (7/18, 90 yards, 2 INTs) se faisant intercepter à deux reprises dans ce match. Finalement, sans un punt bloqué pour un safety, le Bison serait rentré aux vestiaires avec un 0 pointé.

Toutefois, après une passe de TD de QB Eric Schmid pour l’homme du match, WR Noah Smith (10 réceptions, 103 yards, 1 TD), l’écart se creusait à 17-2 à 8:39 de la fin du 3ème quart-temps. Le sort du match semblait scellé.

C’était enterré les champions en titre un peu trop vite. Un retour de kickoff de 94 yards de WR Christian Watson suivi d’un retour de punt de 76 yards de WR Braylon Henderson. En moins de deux minutes, l’incroyable se produit : North Dakota State revenait à hauteur de #2 Sam Houston, 17-17. On a même cru à l’un des hold-ups de l’année lorsque les visiteurs du jour prirent les commandes du match sur un FG de 33 yards de K Jake Reinholz à 8:17 de la fin du 4ème quart-temps !

QB Eric Schmid démontra alors (encore une fois) pourquoi sa non-sélection parmi les finalistes au Walter Payton Award est véritable scandale. Un drive magnifiquement dirigé et marqué par superbe passe millimétrée de 47 yards pour WR Ife Adeyi, qui sera finalement conclu par un keeper du quarterback des Bearkats. #2 Sam Houston reprenait l’avantage 24-20 en toute logique.

Les Bearkats stopperont finalement le Bison sur le dernier drive du match pour s’offrir une première victoire face à North Dakota State depuis 2009.

Avec cette victoire, ils préservent également leur incroyable bilan de 15-0 à domicile en match de Playoffs FCS.

#2 Sam Houston sera opposé à Delaware en demi-finale des Playoffs FCS, samedi 8 mai.

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