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Louisville tombe à Clemson face à un grand QB Deshaun Watson, 42-36

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Après avoir laissé filler une avance de 18 points à la mi-temps, les Tigers de #5 Clemson ont réussi un formidable comeback pour l’emporter 42-36 face aux Cardinals de #3 Louisville au terme d’un match exceptionnel.

Alors que les Cardinals menaient de 8 points en milieu de 4ème quart-temps, tout indiquait que le phénoménal QB Lamar Jackson (27/44, 295 yards, 1 TD, 1 INT et 162 yards au sol, 2 TD) allait remporter son duel à distance avec le junior QB Deshaun Watson (20/31, 306 yards, 5 TD, 3 INT)… mais ce dernier réserva alors ses meilleures cartouches pour compléter une fantastique remontée.

#5 Clemson (5-0, 2-0 ACC) semblait avoir fait le plus difficile en marquant 4 TD dans le seul 2ème quart-temps mais #3 Louisville (4-1, 2-1 ACC) retrouva son entrain en 2ème mi-temps infligeant un 26-0 à des Tigers alors au bord du chaos. Finalement, les joueurs de coach Dabo Swinney retrouvèrent un second souffle pour s’imposer de 6 points dans un Memorial Stadium en trance.

#3 Louisville pourrait regretter longtemps ce début de rencontre au ralenti. Ce revers pourrait être le seul de la saison 2016 des Cards mais il pourrait les priver du titre de champion de conférence ACC et d’une participation au College Football Playoff.

Le film du match

Visiblement tendues par l’enjeu de ce big game de la semaine, les deux attaques débutèrent la rencontre avec un total combiné de 5 punts. Pas vraiment l’explosion offensive attendue.

QB Lamar Jackson sembla alors trouver un peu plus de rythme et une passe de 28 yards vers son TE Cole Hikutini (7 réceptions, 84 yards) donna une excellente position aux Cardinals dans la red zone des Tigers. Quelques jeux plus tard, RB Jeremy Smith (51 yards au sol, 1 TD) ouvra le score de cette soirée sur une course en force de 1 yard en tout début de 2ème quart-temps.

Sur la possession suivante, ce fût au tour de QB Deshaun Watson de rentrer dans son match. Mieux protégé par sa ligne offensive, il trouvait alors beaucoup mieux ses receveurs. Alternant courses de RB Wayne Gallman (110 yards au sol, 1 TD) et passes de son quarterback, l’attaque de #5 Clemson remonta le terrain jusque dans la red zone adverse… mais CB Jaire Alexander intercepta dans son propre en-but une passe de TD assuré vers WR Artavis Scott (3 réceptions, 40 yards, 1 TD).

Ce ne fût que partie remise pour les Tigers puisque WR Deon Cain (4 réceptions, 98 yards, 2 TD) inscrit le premier TD des Tigers sur une réception de 33 yards en plein milieu d’une séquence totalement chaotique : en moins de 5 minutes, les deux équipes commirent pas moins de… 5 turnovers ! QB Deshaun Watson se fit d’abord intercepter, puis les Cards redonnèrent le ballon aux Tigers suite à un fumble. Après le TD de WR Deon Cain, QB Lamar Jackson fût intercepté à son tour par S Jadar Johnson au prix d’un formidable plongeon… avant que QB Deshaun Watson ne commette un fumble sur le snap suivant. Complètement fou ! Les Cardinals récupéraient donc la possession du ballon… mais ce fût au tour de RB Brandon Radcliff (69 yards au sol) de relâcher le ballon pour un fumble ! Ahurissant !

Très en jambe dans cette première mi-temps, RB Wayne Gallman donna une avance de 7 points aux Tigers sur une course de 24 yards. Après un nouveau punt de #3 Louisville, le show QB Deshaun Watson continua avec une 2ème passe de TD pour WR Deon Cain, puis une 3ème passe de TD dans cette première mi-temps, cette fois-ci à destination de WR Artavis Scott. Le score était alors de 28-10 à la mi-temps pour une équipe de #5 Clemson qui semblait alors prendre les commandes de ce match. La défense dirigée par le coordinateur défensif Brent Venables contrôlait superbement l’explosif QB Lamar Jackson avec 3 sacks et 3 plaquages pour perte.

Mais dès le retour des vestiaires : coup de théâtre avec une interception de DB Chucky Williams sur la première passe de la 2ème mi-temps. Trois minutes plus tard, QB Lamar Jackson trouva WR James Quick (7 réceptions, 83 yards, 1 TD) pour un TD de 8 yards qui ramenait le score à 28-16 (XP bloqué). Ce fût le début d’une vague blanche qui renversa alors les champions de conférence ACC en titre.

Après un FG de 21 yards de K Blanton Creque, TE Jordan Leggett (3 réceptions, 70 yards, 1 TD) commis un nouveau fumble pour des Tigers qui étaient aux portes de l’en-but des Cardinals. En 7 jeux pour 77 yards et moins de 3 minutes, QB Lamar Jackson marqua son premier TD au sol sur une de 1 yard puis #3 Louisville prit les commandes, 29-28, sur un FG de 28 yards de K Blanton Creque. Le momentum avait clairement changé de côté et on ne voyait pas comment les Tigers allaient renverser la tendance d’autant que QB Deshaun Watson se fit intercepter pour la 3ème fois du match, cette fois-ci par DB Jaire Alexander.

En 4 jeux, QB Lamar Jackson doubla son compteur de TD au sol avec une course de 8 yards. 36-28 pour les Cardinals. #5 Clemson était au bord du chaos. C’était sans compter l’incroyable force de caractère de ces Tigers.

Un fantastique retour de kickoff de 77 yards de WR Artavis Scott suivi immédiatement d’une passe de TD de 20 yards pour WR Mike Williams (5 réceptions, 70 yards, 1 TD). En deux jeux, #5 Clemson recollait à 2 points (36-34). Il ne restait que 6 minutes à jouer lorsque QB Deshaun Watson remonta les 85 yards qui le séparait de l’en-but des Cardinals. Au prix d’un superbe effort le long de la sideline, TE Jordan Leggett redonnait une avance, 42-36, aux Tigers sur une réception de 31 yards !

QB Jamar Jackson et les Cardinals eurent alors une dernière opportunité mais il ne manqua qu’un seul yard à WR James Quick qui ne put convertir une 4ème tentative. #3 Louisville dût s’avouer vaincu à 3 yards seulement de la ligne d’en-but de #5 Clemson.

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Clemson Tigers

La blessure de QB Taisun Phommachanh complique les affaires de Clemson

Le départ de QB Trevor Lawrence pour la NFL a laissé un certain vide au sein de la QB Room des Tigers de Clemson mais les affaires se compliquent encore un peu plus pour coach Dabo Swinney après la sérieuse blessure de QB Taisun Phommachanh.

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Crédit photo : Todd Kirkland, Getty Images

Dabo Swinney était tout sourire tout au long du Spring game des sextuple champions de conférence ACC. Micro d’ESPN à la main pour des commentaires live et sur le terrain, ce devait être un simple match d’entrainement. Orange contre Blanc. L’après-midi a pourtant tourné au vinaigre pour le coach des Tigers qui a vu la profondeur de son groupe de quarterbacks fondre au soleil en quelques minutes.

Pour une fois, Clemson devait débuter une saison sans aucune incertitude dans le depth chart au poste de quarterback. Le sophomore QB DJ Uiagalelei comme QB#1 (781 yards, 4 TDs et aucune INT en 2020) et QB Taisun Phommachanh dans le rôle de backup. Deux quarterbacks « dual threat » recrutés en grande pompe qui ont su prendre leur temps derrière le charismatique QB Trevor Lawrence.

Mais le plan est donc tombé à l’eau lorsque QB Taisun Phommachanh est sorti sur une blessure sans contact (jamais bon signe…) lors du Spring Game du samedi 4 avril dernier. Et un diagnostic sans appel qui fait mal : rupture partielle du tendon d’Achille et saison terminée pour le quarterback sophomore !

QB Taisun Phommachanh, Clemson – Crédit photo : Clemson Athletics

Cette blessure est d’autant plus dommage que QB Taisun Phommachanh avait montré de belles choses au cours de cette répétition grandeur nature : 14 sur 25, 163 yards et une passe de TD dans le dos de la défense à destination du prometteur WR Ajou Ajou. On ne peut pas en dire autant de QB Hunter Helms, qui a a semblé chancelant et peu à l’aise lors de la rencontre de samedi dernier.

Pourtant, le passé récent du programme de Clemson a montré l’importance d’avoir un backup de qualité pour espérer parer à toute éventualité. En octobre dernier, QB Trevor Lawrence a été écarté des terrains après avoir été infecté par le virus de la covid-19. Le jeu offensif des Tigers n’en avait pas trop souffert grâce à la présence et aux excellentes performances de son backup, QB DJ Uiagalelei.

Ce dernier sera bien aux commandes de l’attaque de Clemson au moment du coup d’envoi de la saison 2021. Mais derrière lui, c’est désormais le grand vide. Ou presque. QB Hunter Helms est un ancien prospect 3-étoiles dont le talent est encore à démontrer. Il sera en concurrence pour le poste de QB#2 avec trois freshmen peu côtés et qui ne feront leur arrivée sur le campus que cet été : l’ancien 3-étoiles QB Bubba Chandler (#18 QB pro-style, #383 National en 2021), QB Will Taylor (#91 ATH, #1242 National en 2021) et QB Billy Wiles (#71 QB, #2077 National en 2021).

Aucun de ces quatre-là a le potentiel d’un futur titulaire. Ainsi, il ne serait pas surprenant de voir les Tigers de Clemson très actif sur le portail des transferts…

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Derion Kendrick écarté du programme de Clemson

L’université Clemson a annoncé que le cornerback titulaire des Tigers, Derion Kendrick, ne fait plus partir du programme sans donner d’explications à cette décision.

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La saison 2020 de CB Derion Kendrick avait déjà été perturbée par des problèmes disciplinaires qui l’ont privé de plusieurs matchs. Il semble que le défenseur des Tigers ait franchi une ligne rouge aux yeux de Dabo Swinney. Conséquence : il ne fait plus partie du programme de Clemson.

Malgré cette saison 2020 perturbée, CB Derion Kendrick fût le meilleur cornerback des Tigers ce qui lui a permis d’obtenir une sélection dans la 1ère équipe All-ACC.

Il a réussi une interception et 20 plaquages lors de sa saison junior.

Bien que son stock semblait bon pour la prochaine draft NFL, il avait finalement décidé de faire son retour au niveau NCAA en 2021.

Clemson pensait pouvoir compter sur le retour de l’ensemble de ses défenseurs titulaires mais en plus de ce départ soudain de CB Derion Kendrick, LB Mike Jones (transféré à LSU) et DE Justin Foster (retraite) ont également quitter le programme au cours de l’intersaison.

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28 étudiants-athlètes de Clemson testés positifs au covid-19

L’université Clemson a annoncé que 28 étudiants-athlètes dont 23 du programme de football ont été testés positifs au nouveau coronavirus depuis le début du mois de juin.

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Crédit photo : Clemson Athletics

L’université Clemson a également indiqué que la plupart des étudiants-athlètes testés positifs sont asymptômatiques et parmi ceux qui ont présenté certains symptômes, aucun d’entre-eux n’a été hospitalisés.

L’ensemble des étudiants-athlètes testés positifs seront isolés pour une période de 10 jours et devront démontrer aucun symptôme pendant un minumum de trois jours avant de pouvoir réintégrer l’équipe. Toutes les personnes étant entrées en contact avec eux devront s’imposer une période de quarantaine de 14 jours.

Les entrainements volontaires sont autorisés depuis le 8 juin tandis que les joueurs peuvent revenir sur le campus depuis le 1er juin. À l’inverse d’autres universités (comme Houston par exemple), Clemson n’a pas choisi d’annuler les entrainements volontaires malgré ces tests positifs au nouveau coronavirus.

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Travis Etienne reste à Clemson en 2020

À la surprise générale, le meilleur joueur de la conférence ACC lors des deux dernières saisons vient d’annoncer son retour chez les Tigers de Clemson pour jouer son année senior.

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Crédit photo : Mike Ehrmann, Getty Images

Le nouveau recordman du nombre de yards au sol en carrière du programme de Clemson a fait cette annonce suprenante, vendredi 17 janvier, via son compte Twitter.

Dans le message accompagnant cette annonce, le running back de Clemson indique que ses coaches, ses coéquipiers et les fans l’ont aidé à devenir un homme plus fort et un meilleur joueur lors de ses trois années passées sur le campus avant d’ajouter qu’il « n’en a pas fini de rêver à Clemson ».

Pourtant, après une superbe saison 2019 (1614 yards au sol, 19 TD) également marquée par un record dans la conférence ACC avec 56 TD au sol en carrière, Travis Etienne était considéré comme un potentiel choix de 2ème tour lors de la prochaine draft NFL. Il suit donc le chemin des deux anciens All-American, Clelin Ferrell et Christian Wilkins, qui avait tous les deux pris tout le monde par surprise en 2018 en annonçant leur retour à Clemson pour leur année senior avant d’être drafté au 1er tour au printemps 2019.

En accumulant 78 yards au sol face à LSU lors du National Championship Game pour un total de 4038 yards en carrière, Travis Etienne a battu le record détenu jusque-là par Raymond Priester.

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