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The Big Game : #9 Tennessee @ #8 Texas A&M

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#9 Tennessee (5-0) @ #8 Texas A&M (5-0)

College Station, Texas
Kyle Field
Samedi 8 octobre 2016
15h30 (heure Est, 21h30 en France)

Comme prévu, la cinquième semaine de cette saison de College Football s’est avérée totalement épique. Matchs énormes, upsets, Hail Mary, field goal de folie à la dernière seconde, tout y est passé. Cette sixième semaine devrait nous permettre de reprendre tranquillement nos esprits, mais il y aura tout de même du beau football à se mettre sous la dent avec notamment quelques jolies rencontres de conférence qui pourraient confirmer, ou au contraire ruiner, quelques espoirs de Playoff. Notre Big Game de la semaine est logiquement la seule rencontre du week-end entre deux équipes du Top 10, encore invaincues et membres de la meilleure conférence du football universitaire. Une semaine après le final légendaire à Georgia, le leader de la SEC Est #9 Tennessee va donc tenter de battre une équipe classée pour la troisième semaine d’affilée en se déplaçant sur le terrain des Aggies de #8 Texas A&M, leader de la SEC Ouest.

ENJEUX DU MATCH

Le refrain est le même depuis la première semaine et la victoire à l’arrachée face à Appalachian State (20-13) : les Vols seront-ils capables de poursuivre leur série de victoire, la deuxième du pays avec 11 victoires de rang depuis la saison dernière ?

Et chaque semaine, les hommes de Butch Jones trouvent un nouveau moyen de gagner. Pas toujours joli, pas toujours convaincant, mais pour le moment cela se termine toujours de la même manière : avec une victoire à la fin du match. Il sera toutefois difficile d’égaler la dramaturgie de la dernière victoire en date sur le terrain des Bulldogs de Georgia avec une double Hail Mary dans un final tout aussi improbable que légendaire pour un nouveau succès des jeunes Volunteers !

A la baguette de cette équipe imprévisible, QB Joshua Dobbs (1035 yds, 13 TDs, 6 INT, 267 yds au sol, 5 TDs) continue de souffler le chaud et le froid mais parvient à se transcender dans les moments importants et à faire gagner son équipe. Derrière lui, le jeu de course reste solide sans coup d’éclat particulier, avec RB Jalen Hurd (407 yds, 2 TDs) comme tête de gondole et RB Alvin Kamara (165 yds) pour le suppléer par moment. Ce dernier sait aussi se montrer précieux dans le jeu de passe court (92 yds, 2 TDs) en complément du redoutable duo formé par WR Josh Malone (310 yds, 5 TDs) et WR Jauan Jennings (213 yds, 3 TDs) auteur de la réception de sa vie au milieu de six défenseurs adverses sur le dernier jeu du match contre Georgia !

Du côté de la défense, mauvaise nouvelle pour coach Butch Jones qui sera à nouveau privé de LB Jalen Reeves-Maybin (20 plaquages), toujours gêné par la même blessure à l’épaule depuis plusieurs semaines maintenant. LB Darrin Kirkland Jr (16 plaquages, 1 sack) manquera également le match, son quatrième de suite, à cause d’une entorse à la cheville. Dans le même temps, les fans des Vols assistent à la montée en puissance de l’inattendu LB Colton Jumper (29 plaquages) qui monte en puissance semaine après semaine et s’affirme comme un nouveau leader au sein de cette escouade. Au niveau de la ligne, DE Derek Barnett (23 plaquages, 4 sacks) continue de terroriser les quarterbacks adverses et dans le secondary, en l’absence de la vedette CB Cameron Sutton (fracture de la cheville), la paire formée par CB Emmanuel Moseley (27 plaquages) et CB Malik Foreman (9 plaquages, 1 INT) s’est pour le moment montrée convaincante. On surveillera aussi DB Todd Kelly Jr (32 plaquages, 1 INT), meilleur plaqueur de l’équipe et auteur d’un début de saison canon.

Face à une équipe de Tennessee qui semble marcher sur l’eau, on retrouve une autre demi-surprise de ce début de saison dans la conférence SEC. Après deux saisons en demi-teinte, les Aggies de Texas A&M veulent retrouver les premières places de la conférence et l’on peut dire qu’avec une fiche parfaite de 5 victoires en autant de rencontres (dont déjà 3 matchs de conférence), les hommes de coach Kevin Sumlin semblent sur la bonne voie. Prudence tout de même: lors des deux dernières saisons les Aggies avaient démarré avec la même fiche de 5-0, avant de finir à chaque fois sur un bilan plutôt moyen de 8-5, insuffisant pour jouer les premiers rôles.

Pour ramener son équipe vers les sommets, coach Kevin Sumlin a confié les rênes de l’attaque à un ancien des Sooners d’Oklahoma, QB Trevor Knight (1261 yds, 7 TDs, 3 INTs, 392 yds au sol, 6 TDs) qui réalise un début de saison épatant et fait quelque peu oublier la gestion catastrophique à ce poste depuis la saison passée. Connue pour son attaque aérienne de feu, l’équipe de College Station semble avoir trouvé un réel équilibre en ce début d’année avec une production offensive parfaitement équilibrée entre la passe (262.4 yds/match) et la course (258.6 yds/match), que l’on peut attribuer à la capacité de QB Trevor Knight à gagner du terrain avec ses jambes mais aussi et surtout à l’éclosion du freshman RB Trayveon Williams (487 yds, 4 TDs) qui possède pour le moment une superbe moyenne de 9.0 yds/course depuis le début de la saison ! Ce dernier forme avec le junior RB Keith Ford (213 yds, 3 TDs) un redoutable tandem qui peut servir à fixer les défenses adverses afin de libérer de l’espace pour les excellents receveur des Aggies, notamment WR Christian Kirk (272 yds 3 TDs) ou la menace permanente WR Josh Reynolds (399 yds, 3 TDs).

Point faible du programme il y a de ça encore quelques saisons, la défense de Texas A&M fait désormais partie des points forts de l’équipe (15.4 points encaissés/match, 12ème du pays) grâce à l’apport du coordinateur John Chavis. La paire de pass-rusher formée par DE Myles Garrett (11 plaquages, 3 sacks) et DE Daeshon Hall (22 plaquages, 3 sacks) est sans doute l’une des toute meilleure du pays et devrait mettre une pression d’enfer sur la ligne offensive et le quarterback adverse. LB Shaan Washington (38 plaquages, 2 sacks) a pris le leadership du second rideau et peut compter sur le soutien d’une redoutable paire de safety composée de S Justin Evans (37 plaquages, 2 INTs) et S Armani Watts (27 plaquages, 1 sack, 1 INT). CB Nick Harvey (31 plaquages), CB Priest Willis (21 plaquages, 1 INT) et DB Donovan Wilson (23 plaquages) complètent ce secondary talentueux.

DUELS CLES

Dans un match qui s’annonce relativement serré entre deux équipes qui se ressemblent sur le papier, la décision pourrait bien se faire sur un coup d’éclat individuel. Mais une chose est certaine, le duel à distance entre QB Josh Dobbs et QB Trevor Knight vaudra le coup d’oeil, et celui qui parviendra à rester calme sans se faire étouffer par la défense adverse pourrait bien forcer la décision et porter son équipe vers la victoire.

Quarterbacks seniors tous les deux, intelligents et athlétiques, ils sont capables de faire la différence aussi bien à la passe (13 TDs pour Dobbs, 7 pour Knight) qu’à la course (5 TDs pour Dobbs, 6 pour Knight). Ils peuvent également se montrer inconstants et connaître des passages à vide qui peuvent coûter cher à leur équipe. QB Joshua Dobbs peut avoir tendance à rendre le ballon à l’adversaire sur de mauvaises décisions (il a subi au moins 1 interception lors de chaque match depuis le début de la saison) mais s’est montré jusque là capable de se racheter ensuite pour faire recoller son équipe avant de l’emporter.

Ils disposent également chacun de receveurs talentueux avec les deep threat WR Josh Malone (Tennessee) et WR Josh Reynolds (Texas A&M) qui pourraient bien faire basculer la rencontre sur un big play sorti au bon moment. Au final, ce sera probablement celui qui aura commis le moins d’erreur qui sortira vainqueur de ce duel et qui pourra poursuivre la saison avec une fiche parfaite de 6-0.

LE FACTEUR X

A force de proposer un scénario toujours plus fou chaque semaine, on se demande bien ce que les Volunteers vont encore pouvoir nous sortir du chapeau ce week-end. Et c’est finalement ce qui fera peut-être la différence : l’état de la baguette magique de coach Butch Jones. Il a déjà utilisé le fumble improbable en prolongation recouvert par son propre coureur dans l’en-but lors du premier match de la saison. Il a déjà utilisé le come-back de folie en deuxième mi-temps pour triompher des Gators de Florida. Et surtout il a déjà utilisé la passe Hail Mary de l’année contre Georgia la semaine passée. Avec tout ça, reste-t-il seulement encore un peu de magie à l’intérieur ?

Généralement un peu rouillée en début de rencontre, c’est en deuxième mi-temps qu’elle fonctionne le mieux et parvient ensuite à sortir le jeu qu’il faut au bon moment pour finalement faire gagner les Vols. Mais attention car à force de laisser de l’avance aux adversaires en début de match et de compter sur la magie du coach pour se sortir du mauvais pas, la bande à QB Joshua Dobbs pourrait bien finir par se prendre les pieds dans le tapis de Kyle Field et voir arriver la fin de leur belle et improbable série en cours. Ou pas.

STUFF

• Tennessee a donc toujours la deuxième meilleure série de victoires en cours en FBS (11 succès de rang derrière Alabama, 17) mais possède également une série moins glorieuse de 11 défaites à suivre contre les équipes de la SEC Ouest. La dernière victoire contre un adversaire de cette division remonte au 13 novembre 2010 et un succès 52-14 à domicile contre les Rebels d’Ole Miss. Quelle série se prolongera la semaine prochaine ? Réponse samedi soir !

• Encore un coup de la baguette magique du coach?

• De son propre aveu, la réception miraculeuse de WR Jauan Jennings sur la Hail Mary pour donner la victoire à son équipe contre Georgia n’est que la deuxième plus belle de sa carrière (qui ne compte pourtant que… 26 réceptions!). La première ? Son TD de 67 yards contre Florida où il a « cramé Tabor ». Take that, Teez !

• Malgré leur fiche parfaite, les Volunteers étaient menés au score sur 53 % de leurs snaps depuis le début de la saison, soit le deuxième plus haut total de la conférence SEC. Les Aggies, eux, n’étaient menés que sur 21 % de leurs snaps.

• Kyle Field, la stade des Aggies aussi surnommé « Home of the 12th man » en raison de la ferveur du public, possède une capacité maximale de 102,733 spectateurs ce qui en fait le 4ème plus grand stade de football universitaire (derrière ceux de Michigan, Penn State et Ohio State), et le 5ème plus grand stade au monde (hors course automobile). Le record de spectateurs a été établi le 11 octobre 2014 lors d’une défaite contre les Rebels d’Ole Miss (20-35) devant 110,631 personnes, plus grande affluence de l’histoire de la SEC et de l’état du Texas !

PRONOSTIC

Tennessee 27, Texas A&M 31.

Vu la précision des pronostics des précédents « Big Game », les Vols devraient finalement l’emporter grâce à l’intervention d’une soucoupe volante sur le dernier jeu du match. Depuis que les canards tirent des camions, tout est possible avec Tennessee.

Passionné de football depuis une quinzaine d'années, il est propriétaire des Packers de Green Bay (NFL) et a un petit faible pour les Golden Bears de Californie depuis son passage au Memorial Stadium en 2012. Suivant tout particulièrement la Pac 12 et la Big 10, il rejoint l'équipe de rédacteurs de The Blue Pennant à l'automne 2014.

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1 commentaire

1 commentaire

  1. BlackTide

    7 octobre 2016 at 14h43

    Ça risque en effet d’être un match énorme entre deux équipes qui ont beaucoup surprise jusqu’ici.
    D’un côté Tennessee emmené par Josh Dobbs réaliser une très bonne saison même si ils ont pu parfois beaucoup de chance. Le problème pour moi c’est le caractère unidimensionnel de leurs attaques puisque Jalen Hurd ne joue pas sur ses standard des saisons passées ce qui risque de rendre la tâche très prévisible. De plus l’équipe joue un peu sur courant alternatif ce qui aurait pu lui coûter très cher. heureusement que les adversaires en face n’était pas des cadors de la SEC.
    En face Texas A&M réalisent des performances très solide cette saison. Je trouve par rapport aux années précédentes que le point fort cette année et la défense et que l’attaque est un peu en recul. Pour autant l’équipe et globalement plus forte cette saison la défense emmené par John Chavis réalise une saison d’enfer et je pense que si Tennessee ne retrouve pas son jeu au sol les DE de Texas A&M vont se faire plaisir avec Josh box.
    Pour finir je vois bien une l’histoire de Texas A&M avec un touchdown d’écart, je pense que leur régularité, leur défense et le fait de jouer au kyle field Arena fera la différence.

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Preview 2018 : Miami Hurricanes

Après trois défaites pour conclure une saison dernière pourtant positive, les Hurricanes reviennent en 2018 avec l’ambition de conserver leur titre de division et de faire tomber Clemson dans la conférence ACC.

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Crédit photo : Joel Auerbach/Getty Images

Miami Hurricanes

Conférence ACC – Division Coastal

En 2017 : 10-3, 7-1 ACC. Champion de la division ACC Coastal. Orange Bowl : défaite 34-24 face à Wisconsin.
Head Coach : Mark Richt, 3ème année (19-7) – Résultats en carrière: 164-58.
Coordinateur offensif : Thomas Brown.
Coordinateur défensif : Manny Diaz.
Titulaires de retour : 6 en attaque, 7 en défense, punter.
Joueurs-clés partis : RB Mark Walton, TE Chris Herndon IV, DE Chad Thomas, DT R.J. McIntosh, DT Kendrick Norton.
Joueurs à suivre : QB Malik Rosier, RB Travis Homer, WR Ahmon Richards, G Navaughn Donaldson, DE Joe Jackson, LB Shaquille Quaterman, LB Michael Pickney, CB Mike Jackson, CB Trajan Bandy, S Jaquan Johnson.

« The U » est-elle de retour ? Cette question ridicule et même illégitime, il y a peu, ne fait plus rire personne. Car en deux saisons à la tête des Hurricanes, coach Mark Richt a redoré le blason d’un programme qui n’avait plus atteint le plateau des 10 victoires depuis… 2003 !

L’an dernier, pour la première fois depuis qu’ils ont rejoint l’ACC, les Hurricanes ont participé à la finale de conférence ce qui leur a ouvert les portes d’une participation à l’Orange Bowl. Ils ont été classés #2 du pays après un net succès sur Notre Dame et ils ont également battu Florida State pour la première fois depuis 2009. Enfin, Miami a fait sensation avec la « Turnover Chain » qui a fait le buzz tout au long de l’automne 2017.

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Toutefois, ce tableau idyllique a été terni par une fin de saison au gout amer : trois défaites d’affilée subies face à Pittsburgh, Clemson (ACC Championship Game) et Wisconsin (Orange Bowl). Et c’est donc avec la volonté de rebondir rapidement que les Hurricanes tenteront de renverser Clemson pour participer au College Football Playoff.

Pour y parvenir, coach Mark Richt peut compter sur un groupe de joueurs au talent homogène dont la force réside dans l’effort collectif plus que dans les exploits individuels. Si on y ajoute deux promotions de recrues dans le Top 10 National lors des deux dernières années, ces Hurricanes ont de nombreux atouts pour confirmer leur renouveau.

Attaque

Offensivement, c’était la grande incertitude à la même époque, il y a tout juste un an. QB Brad Kaaya venait de rejoindre la NFL laissant sa place à l’inexpérience d’un QB Malik Rosier (3120 yards, 26 Td, 14 INT et 468 yards au sol, 5 TD en 2017) qui n’avait été titularisé qu’à une seule reprise. Ce dernier a répondu aux attentes en remportant 10 victoires et en établissant notamment un nouveau record de l’université pour le nombre de TD réussi par un QB (31). Mais l’Histoire d’amour entre lui et Miami est tumultueuse… en raison de son inefficacité à la passe (45% lors des 3 défaites en fin de saison dernière). Coach Mark Richt a d’ailleurs été clair : sans une amélioration dans ce secteur, il n’hésitera pas à lancer dans le grand bain l’un des deux freshmen 4-étoiles, QB N’Kosi Perry ou QB Jarren Williams.

L’autre défi du coordinateur offensif Thomas Brown sera également de régler l’inconstance de la production d’une ligne offensive qui comptera sur le retour de trois titulaires. Le senior LT Tyree St.Louis succède à KC McDermott au poste de left tackle. Protecteur de passe appliqué, il devra progresser sur le run blocking. Il tentera de solidifier le côté gauche avec le senior LG Jahair Jones ou l’ancien joueur de Tennessee, LG Venzell Boulware. Au centre, on retrouvera toujours le senior C Tyler Gauthier alors que le sophomore RT Navaughn Donaldson sera, lui aussi, fidèle au poste au côté du junior RG Hayden Mahoney.

En 2017, le junior RB Travis Homer (966 yards au sol, 8 TD en 2017) s’est affirmé comme la première option dans le backfield offensif après la grave blessure de Mark Walton en octobre dernier. Il devrait encore former un solide duo de running backs avec le sophomore RB DeeJay Dallas (217 yards au sol, 3 TD en 2017). Le true freshman 5-étoiles RB Lorenzo Lingard devra apprendre le playbook avant de faire ses débuts. Peut-être ne le verra-t-on qu’en novembre afin de préserver son année redshirt.

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Pour aider QB Malik Rosier, le groupe de receveurs devra monter son niveau de jeu d’un cran. Certes, les Hurricanes possèdent en WR Ahmmon Richards (24 réceptions, 439 yards et 3 TD en 7 matchs joués en 2017) l’un des meilleurs receveurs de la conférence ACC mais les départs de WR Braxton Berrios et de TE Chris Herndon ont laissé un grand vide. Les rapides sophomores WR Jeff Thomas (17 réceptions, 374 yards, 2 TD en 2017) et WR Mike Harley ainsi que le receveur de possession, WR Lawrence Cager (16 réceptions, 237 yards, 3 TD en 2017) seront donc sous le feu des projecteurs. Mais la bonne surprise pourrait venir du poste de tight-end. Le true freshman 4-étoiles TE Brevin Jordan et le junior TE Michael Irvin II vont apporter de sérieuses options au jeu aérien des Hurricanes grâce à leurs aptitudes de vitesse.

Défense

Si l’attaque est sujette à plusieurs interrogations, c’est avec plus de certitude en défense que les Hurricanes vont défendre leur titre de champion de division ACC Coastal, et ce, malgré de nombreux départs sur la ligne défensive (Kendrick Norton, RJ McIntosh, Chad Thomas, Trent Harris) et celui du coach de ligne, Craig Kuligowski, à Alabama.

Car la bonne nouvelle est le retour sur les terrains de l’ancien joueur de Florida, le senior DT Gerald Willis III, absent tout au long de la saison 2017 pour « raisons personnelles ». Il va apporter un certain leadership à un front four agressif (3.5 sacks en moyenne par match en 2017) composé des juniors DT Pat Bethel (18 plaquages en 2017) et DE Joe Jackson (50 plaquages, 6.5 sacks en 2017) ainsi que du sophomore DE Jonathan Garvin (2 sacks en 2017). On gardera également un oeil sur les pass-rushers DE Demetrius Jackson (18 plaquages, 3.5 sacks en 2017), de retour après une blessure qui a mis un terme à sa saison 2017 après le 7ème match, et DE Greg Rousseau.

Pour la 3ème année consécutive, les Hurricanes pourront compter sur la même ligne de linebackers. Les juniors MLB Shaquille Quarterman (83 plaquages, 2.5 sacks en 2017), WLB Michael Pinckney (68 plaquages, 3.5 sacks, 1 INT en 2017) et SLB Zach McCloud (48 plaquages, 2 sacks en 2017) avaient tous les trois été titularisés dès leur saison freshman, en 2016. Du coup, ils forment un trio complémentaire et performant même s’ils ont été pointés du doigt pour leur manque d’efficacité sur les coverages en fin de saison dernière.

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Comme l’an passé, le backfield défensif sera encore la grande force de la défense de Miami. Les trois seniors S Jaquan Jackson (96 plaquages, 1 sack, 4 INT en 2017), S Sheldrick Redwine (59 plaquages, 2 INT en 2017) et CB Michael Jackson (43 plaquages, 1 sack en 2017) sont de retour pour une dernière saison au niveau NCAA. Malgré sa petite taille, S Jaquan Jackson est un des plus gros frappeurs de la conférence ACC et son instinct pour le jeu fait de lui un spécialiste sur les coverages. Il formera un excellent duo avec le senior S Sheldrick Redwine. Au poste de cornerback, les Hurricanes ont appris avec stupeur la fin de carrière de CB Malek Young (blessure à la nuque). Du coup, le senior CB Jhavonte Dean devrait débuter la saison au côté du percutant CB Michael Jackson.

Équipes spéciales

Miami a dit au revoir à celui qui assuré le poste de kicker pendant 4 saisons, Michael Badgley. Ce dernier a passé le relais au freshman K Bubba Baxa. Au poste de punter, on retrouvera encore l’inconstant sophomore P Zach Feagles (38.6 yards en moyenne par punt) dont le père, Jeff, a remporté le Super Bowl avec les Giants de New York, en 2008. Avec le départ de Braxton Berrios, Miami a perdu le meilleur retourneur de la conférence ACC. WR Jeff Thomas sur retour de kickoff et RB DeeJay Dallas sur retour de punt semblent être deux options viables pour le remplacer.

Calendrier

« The U » pourra-t-elle faire aussi bien que l’an passé en débutant sa saison 2018 par 10 victoires ? Pour y parvenir, il ne faudra pas se louper dès la week 1. Les Hurricanes affrontent LSU au AT&T Stadium d’Arlington dans un choc ACC-SEC très excitant. Une défaite dans ce match et le joker de Miami serait déjà utilisé. La fin du mois de septembre semble tranquille avec des match contre Savannah State (FCS), Toledo, FIU et North Carolina. Octobre commencera en fanfare avec la réception des rivaux de Florida State revanchards. Suivront deux déplacements à Virginia et à Boston College avant que le mois de novembre débute par la visite de Duke à Miami Gardens dans un match à priori crucial. La dernière ligne droite pourrait également être dangereuse avec deux matchs à Georgia Tech et à Virginia Tech avant de recevoir une équipe de Pitt qui avait été la première à faire tomber les Hurricanes en 2017.

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Match clé
à Virginia Tech, le 17 novembre
Ce match pourrait décider du vainqueur de la division ACC Coastal. Ces deux équipes ont gagné 5 de leurs 10 affrontements et se sont partagés les titres de division lors des deux dernières saisons. Un choc qui déterminera le Destin de Miami en 2018.

Conclusion

Quelques mois après un premier titre de champion de division ACC Coastal et une participation à un bowl majeur, le programme de Miami est sur la voie d’un retour parmi l’élite du College Football. Avec le retour de 14 titulaires, les Hurricanes paraissent en mesure de se mêler à la lutte pour une place en College Football Playoff. QB Malik Rosier est de retour après des débuts convaincants l’an passé même si coach Mark Richt n’hésitera pas à lancer QB N’Kosi Perry en cas de problème. Avec un effectif pétri de talent, le coach de Miami n’a qu’un seul souci en attaque : la ligne offensive, qui a accordé 29 sacks en 2017. En défense, le coordinateur défensif Manny Diaz a quelques trous à combler après de nombreux départs mais la qualité du groupe de défenseurs devrait encore faire de ce secteur la force de l’équipe. Finalement, les chances de participation aux playoffs des Hurricanes résideront dans leur capacité à bien négocier une 2ème partie de calendrier critique (4 déplacements sur les 6 derniers matchs).

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Preview 2018 : Duke Blue Devils

Portés par le junior QB Daniel Jones et une défense suffocante, les Blue Devils de Duke seront-ils la bonne surprise de la saison 2018 dans la conférence ACC ?

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Crédit photo : Jeremy Brevard-USA TODAY Sports

Duke Blue Devils

Conférence ACC – Division Coastal

En 2017 : 7-6, 3-5 ACC. Quick Lane Bowl : victoire 36-14 face à Northern Illinois.
Head Coach : David Cutcliffe , 14ème année (59-67) – Résultats en carrière: 103-96.
Coordinateur offensif : Zac Roper.
Coordinateur défensif : Ben Albert, Matt Guerrieri.
Titulaires de retour : 7 en attaque, 8 en défense.
Joueurs-clés partis : RB Shaun Wilson, CB Bryon Fields.
Joueurs à suivre : QB Daniel Jones, RB Brittain Brown, WR T.J. Rahming, TE Daniel Helm, LB Joe Giles-Harris, CB Mark Gilbert, S Jeremy McDuffie.

Que la saison 2017 fût bizarre et surprenante pour les Blue Devils de Duke ! Après un départ canon (4-0), ils ont subi six défaites consécutives avant de remporter trois succès d’affilée pour conclure la saison, une première depuis 1962.

Résultat : un bilan de 7-6 et une victoire face à Northern Illinois lors du Quick Lane Bowl. De cet élan de fin d’année souffle un vent d’optimisme sur le campus de Durham (Caroline du Nord) d’autant plus que 15 titulaires sont de retour en 2018 dont 8 au sein d’une défense héroïque l’an dernier (20.2 points accordés par match, #21 du pays).

Malgré le départ à Oklahoma State du coordinateur défensif, Jim Knowles, c’est sur ce secteur défensif mené par le potentiel All-American LB Joe Giles-Harris que les Blue Devils tenteront de construire leur succès en 2018 même si l’attaque s’est réveillée en fin de saison dernière grâce à l’émergence tardive de QB Daniel Jones.

Si ce secteur offensif parvient à garder le rythme, Duke sera encore une fois une équipe très difficile à manoeuvrer. L’un des coachs les plus respectés à travers le pays, David Cutcliffe, aime ce qu’il voit de son groupe et n’en prive pas pour le dire.

« Nous savons que notre équipe est capable de produire au sol. C’est peut-être aussi le groupe de joueurs le plus athlétique que nous avons eu sur le campus depuis un bon bout de temps. » – David Cutcliffe, coach des Blue Devils de Duke.

Le reste de conférence ACC est prévenu : Duke est prêt pour être l’équipe surprise de 2018.

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Attaque

Le redshirt junior QB Daniel Jones (2691 yards, 14 TD, 11 INT et 518 yards, 7 TD en 2017) est de retour pour sa 3ème saison comme quarterback titulaire des Blue Devils. Certes, ses statistiques ont baissé l’an dernier en raison notamment d’une chute de son efficacité à la passe (56.7%) mais son mois de novembre a été phénoménal et il nous a rappelé pourquoi il est l’un des joueurs les plus combatifs et intelligents de la conférence ACC à son poste. Il fait déjà partie de l’Histoire des Blue Devils en devenant l’an dernier le 3ème QB à réussir 20 TD à la passe et 10 au sol lors d’une même saison.

L’attaque de Duke n’a réussi que 26 TD en 53 présences dans la red zone adverse. Pour remédier à ce problème, les Blue Devils possèdent peut-être le coureur qui deviendra bientôt le plus productif de l’Histoire du programme. Avec ses 701 yards au sol l’an dernier, le sophomore RB Brittain Brown a réalisé la 2ème meilleure performance historique pour un joueur de Duke… en tant que backup de Shaun Wilson. Suite au départ de ce dernier, il sera seul aux commandes du jeu au sol même si le sophomore RB Deon Jackson et le rapide freshman RB Marvin Hubbard III devrait également contribuer.

Bonne nouvelle pour QB Daniel Jones : ses deux cibles préférées sont de retour en 2018. Les seniors WR T.J. Rahming (65 plaquages, 795 yards, 2 TD en 2017) et WR Jonathan Lloyd (39 réceptions, 367 yards, 1 TD en 2017) seront fidèles au poste tout comme un groupe fourni de tight-ends composés des seniors TE Daniel Helm (22 réceptions, 261 yards, 2 TD en 2017) et TE David Koppenhaver (17 réceptions, 154 yards, 3 TD en 2017) et du sophomore TE Noah Gray (2 TD en 2017). Seul problème pour les receveurs : leur incapacité à se défaire de leur défenseur direct. Conséquences : les receveurs n’ont réussi que 4 TD sur réception. Une misère.

La ligne offensive a régulièrement été prise à défaut l’an passé accordant notamment 29 sacks. De plus, elle ne s’est jamais montré infaillible sur le jeu au sol. Toutefois, coach Cutcliffe s’est montré confiant dans la capacité de ce groupe de poursuivre son développement. C Zach Harmon glissera de sa position de guard à celle de centre. LG Julian Santos est le seul autre titulaire de retour. Ainsi, les sophomores RG Rakavius Chambers et RT Daniel Kraeling occuperont le flanc droit tandis que le senior LT Christian Harris aura un rôle primordial comme tackle sur le côté aveugle de QB Daniel Jones.

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Défense

Pour la première fois de l’ère Cutcliffe, la défense 4-2-5 fût la force de l’équipe l’an passé (332.6 yards accordés par match, #4 de l’ACC). Ce sera encore le cas en 2018 en raison du retour de 8 titulaires de ce côté du ballon dont les leaders, LB Joe Giles-Harris et CB Mark Gilbert.

Si la défense aérienne des Blue Devils a été si performante l’année dernière (179.4 yards accordés par match, #16 du pays), c’est grâce à une ligne défensive agressive composée de solides athlètes recrutés par le renommé coach de ligne, Ben Albert. DT Edgar Cerenord (34 plaquages, 2 sacks en 2017) est le seul senior d’un groupe fourni dont les juniors DE Tre Hornbuckle (50 plaquages, 1 sack en 2017) et DT Trevon McSwain (23 plaquages, 2.5 sacks en 2017), et le sophomore DE Victor Dimukeje (40 plaquages, 2 sacks, 1 INT en 2017) seront probablement les plus utilisés.

Le second rideau des Blue Devils est peut-être le meilleur de la conférence ACC. Ni plus ni moins. Dans un système 4-2-5, le junior MLB Joe Giles-Harris (125 plaquages, 16 pour perte, 3.5 sacks et 1 INT en 2017) et le senior WLB Ben Humphreys (70 plaquages, 2.5 sacks et 1 INT en 2017) forment un duo infernal autant sur le run support que sur les coverages. Ces deux-là ont réussi 195 plaquages à eux-deux en 2017.

Le backfield défensif pourra encore compter sur l’un des joyaux des Blue Devils en défense : le junior CB Mark Gilbert (35 plaquages, 6 INT en 2017), sélectionné dans la 1ère équipe All-ACC après avoir réussi 6 INTs et défendu 15 passes en 2017. Le système défensif de Duke à 5 defensive backs demande de la polyvalence aux safeties qui doivent être capables d’attaquer la ligne de scrimmage tout en assurant la couverture. Ce sera un vrai défi pour les deux nouveaux titulaires que seront le sophomore S Marquis Waters et le freshman ROV Leonard Johnson. Le junior S Jordan Hayes (50 plaquages, 1 INT en 2017) et le senior S Jeremy McDuffie (58 plaquages, 3 INT en 2017, blessé au genou en novembre) tenteront de récupérer leur statut de titulaire au junior S Dylan Singleton. Le sophomore CB Myles Hudzick devrait compléter ce quintet.

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Équipes spéciales

La situation du kicking game s’est quelque peu détériorée lorsque le polyvalent K/P Austin Parker (17/21 FG, 42 yards sur punt) a été renvoyé du programme en décembre dernier. Ce sont donc deux joueurs walk-on, K Collin Wareham et P Jackson Hubbard, qui débuteront la saison pour les Blue Devils. Comme l’an passé, WR T.J. Rahming retournera les punts tandis que RB Deon Jackson succédera à Shaun Wilson sur les retours de kickoff.

Calendrier

Afin de participer à un bowl pour une 6ème fois lors des 7 dernières années, les Blue Devils devront se sortir d’un calendrier éprouvant. Au programme : deux difficiles déplacements contre des équipes du Power Five en match inter-conférence (à Northwestern et à Baylor) et deux matchs crossover périlleux (à Clemson et contre Wake Forest). Duke ne pourra également manquer la marche face à Army (en match d’ouverture) et face à North Carolina Central (FCS) à la fin du mois de septembre. Virginia et North Carolina seront également en visite au Wallace Wade Stadium alors que les Blue Devils défieront Georgia Tech, Pittsburgh et Miami sur leur terrain.

Match clé
Virginia Tech, le 29 septembre
Lourdement battu à Blacksburg l’an dernier, Duke sera revanchard au moment de recevoir les Hokies de Virginia Tech. Un succès dans ce match d’ouverture du calendrier de conférence ACC des Blue Devils leur donnerait un momentum incroyable et pourrait en faire de réels concurrents aux Hurricanes de Miami, champion de division Coastal en titre.

Conclusion

Après une saison 2016 catastrophique (4-8), Duke a rebondi l’an dernier (7-6) en obtenant une 5ème participation à un bowl en 6 ans. Les Blue Devils de coach Cutcliffe ont à leur disposition l’un des plus prometteurs quarterbacks de la conférence, QB Daniel Jones, et peuvent compter sur deux stars en défense, LB Joe Giles-Harris et CB Mark Gilbert. Est-ce que cela suffira pour une équipe qui a perdu son coordinateur défensif et qui fera face à un calendrier défavorable ? QB Daniel Jones a dans ses mains les clés des succès des Blue Devils en 2018. Car si le secteur aérien offensif progresse, Duke pourrait être la bonne surprise de la conférence ACC.

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Preview

Louisville renomme son stade qui devient le Cardinal Stadium

Suite à la controverse née des déclarations racistes du boss de Papa’s Johns Pizza, l’université Louisville abandonne le nom « Papa John’s Cardinal Stadium » de son stade qui devient le « Cardinal Stadium ».

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Crédit photo : Getty Images

Cela n’aurait donc pris beaucoup de temps pour que l’université de l’État du Kentucky prenne ses distances avec l’ancien booster et fondateur du géant de la restauration rapide, John Schnatter.

Le président de l’université Louisville, Neeli Bendapudi, a donc pris la décision que tous les fans des Cardinals attendaient en renonçant d’associer le nom du stade à une compagnie – pourtant locale – dont l’image est désormais entaché par un scandale retentissant.

Pour rappel, John Schnatter, a reconnu avoir utilisé une insulte raciste envers la communauté afro-américaine lors d’un appel conférence au mois de mai dernier. Cette déclaration de l’ancien président-fondateur de Papa’s Johns a fait un véritable tollé dans les médias forçant ainsi ce dernier à démissionner de son poste tout en gardant une grande partie de ses parts dans la compagnie.

Connu par le grand public pour ses apparitions dans des pubs TV notamment au côté de Peyton Manning, John Schnatter a présenté des excuses qui n’ont pas suffi à calmer la colère de certains joueurs qui avaient récemment demandé à la présidence de l’université d’envisager d’abandonner le contrat de naming du stade avec Papa’s Johns. C’est désormais chose faite. Les conséquences financières de cette rupture de contrat ne sont pas connues.

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Preview 2018 : North Carolina State Wolfpack

Malgré la perte du pass-rusher vedette Bradley Chubb, le Wolfpack de North Carolina State reste la principale menace de Clemson dans la division ACC Atlantic grâce à la présence de l’excellent QB Ryan Finley.

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Crédit photo : Rob Kinnan-USA TODAY Sports

North Carolina State Wolfpack

Conférence ACC – Division Atlantic

En 2017 : 9-4, 6-2 ACC. Sun Bowl : vainqueur contre Arizona State, 52-31.
Head Coach : Dave Doeren, 6ème année (34-30) – Résultats en carrière : 57-34.
Coordinateur offensif : Eli Drinkwitz.
Coordinateur défensif : Dave Huxtable, Ted Roof.
Titulaires de retour : 6 en attaque, 3 en défense, punter, kicker.
Joueurs-clés partis : RB Nyheim Hines, TE Jaylen Samuels, OT Will Richardson, G Tony Adams, DE Bradley Chubb, DT B.J. Hill, DT Justin Jones, DE Kentavious Street, LB Jerod Fernandez.
Joueurs à suivre : QB Ryan Finley, WR Kelvin Harmon, WR Jakobi Meyers, G Terrone Prescod, DE Darian Roseboro, LB Germaine Pratt, S Jarius Morehead.

Nommé head coach du Wolfpack en 2013, Dave Doeren a enregistré son meilleur bilan à la tête du programme l’an passé. Une fiche de 9-4, pour 6 victoires en 8 matches dans la conférence ACC. De quoi faire de NC State le principal poursuivant de Clemson dans la division Atlantic.

L’équipe de Raleigh espère rééditer pareille performance, mais doit composer avec un groupe pas mal renouvelé, surtout en défense, avec seulement 3 titulaires de retour.

La perte est significative, avec 7 joueurs sélectionnés lors de la dernière draft. Mais coach Doeren, qui n’a plus connu de fiche négative sur le campus depuis sa première année, compte sur une relève expérimentée et qui pourrait surfer sur un calendrier favorable.

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Attaque

Si beaucoup de mouvements ont été constatés pendant l’intersaison, NC State peut se rassurer sur une chose : le Wolfpack possède sans doute l’attaque aérienne la plus explosive de la conférence ACC. En dépit d’une excellente saison à 3 517 yards dans les airs, avec 17 touchdowns et 6 interceptions au compteur, QB Ryan Finley a décidé de rempiler pour sa saison senior, et peut compter sur une escouade de receveurs tout simplement délirante, la meilleure de l’histoire du programme. Tout simplement.

Sa cible prioritaire devrait rester le junior WR Kelvin Harmon, qui a brillamment franchi la barre des 1 000 yards en 2017. Mais l’ancien quarterback WR Jakobi Meyers a tout simplement explosé (727 yards et 5 TD) et limiter les réceptions de l’ancien numéro 2, le senior WR Stephen Louis (583 yards et 2 TD). Dans le système offensif très écarté du coordinateur Eli Drinkwitz, les places seront chères. Encore plus avec l’émergence attendue des deux imposants sophomores, WR Emeka Emezie et WR C.J. Riley.

Ce casting de rêve devrait mettre moins de pression sur le jeu au sol, devenu orphelin de Nyheim Hines (NFL, Colts). Avec 506 yards et 7 touchdowns en 2017, RB Reggie Gallaspy II a tout de même les épaules pour être rapidement productif. Derrière lui, les deux freshmen RB Nakia Robinson et RB Erin Collins ont faim, après avoir été redshirtés. Ils seront des concurrents à suivre pour le sophomore RB Will Eason, deuxième coureur le plus expérimenté, mais avec 2 minuscules portés au compteur. Le départ du fullback/tight end Jaylen Samuels devrait limiter les jeux surprise de NC State et libérer moins de brèches au sol. Principalement bloqueur, le sophomore TE Dylan Autenrieth est le successeur annoncé, mais un autre ancien quarterback, TE Dylan Parham a son mot à dire.

Parlant de bloqueur, la ligne offensive a perdu deux pièces essentielles, avec les départs du tackle Will Richardson et du guard Tony Adams. Le reste de l’escouade est tout de même de retour et devrait composer le côté gauche de la O-Line. L’expérience est de mise avec la présence de trois seniors : LT Tyler Jones, LG Terrone Prescod et C Garrett Bradbury. Côté droit, les sophomores RG Joshua Fedd-Jackson et RT Justin Witt tiennent la corde, mais la rotation apportée par G/C Joe Sculthorpe et RT Tyrone Riley s’annonce bienvenue.

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Défense

C’est en défense que la reconstruction est massive, avec 8 titulaires à remplacer par rapport à 2017. Le front seven a notamment pâti de l’intersaison, avec toute la ligne défensive partie renforcer la NFL, dont le cinquième choix de la dernière draft, Bradley Chubb (Broncos). Fort heureusement, coach Doeren a préparé ses arrières en effectuant une solide rotation l’an passé. Avec deux sacks et demi au compteur, le senior DE Darian Roseboro était le troisième meilleur pass rusher du Wolfpack en 2017. Il sera le leader du premier rideau, aux côtés d’un autre senior, DT Eurndraus Bryant, si ce dernier revient bien de sa récente blessure à la jambe. Le prometteur sophomore DT Shug Frazier et le junior DE James Smith-Williams complètent cette escouade, malgré leur cumul de 23 plaquages en 2017. Sur l’extérieur de la ligne, le transfert de Junior College, DE Joe Babros, sera un élément à surveiller.

Le poste de linebacker n’a pas non plus été épargné par les exils. Mais celui de Jerod Fernandez, meilleur plaqueur du programme en 2017, devrait être relativement indolore. Tout cela grâce au senior LB Germaine Pratt, plus grand talent de cette défense new-look. Ses lieutenants sont encore difficiles à identifier, même si les sophomores WLB Brock Miller et WLB Louis Acceus ont une longueur d’avance. La belle surprise pourrait venir du freshman MLB Payton Wilson, même si ce dernier a dû lutter avec des douleurs au genou.

Vous l’aurez compris : les vieux briscards défensifs du programme se trouvent plutôt dans le secondary. Avec 80 plaquages, et 4 passes défendues, le junior SS Jarius Morehead fait office de roc sur le run stop et encadre un groupe de safeties qui a au moins démarré un match en carrière. C’est le cas de FS Dexter Wright, de retour de blessure, et des deux sophomores SS Isaiah Stallings et FS Tim Kidd-Glass. Ce quatuor de talent profite de l’arrivée du nouveau co-coordinateur défensif, Ted Roof, en provenance de Georgia Tech. Il s’occupera en partie des defensive backs et verra sans doute d’un bon œil la rotation que lui offre son escouade de safeties.

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Sur les extérieurs, l’expérience est plus limitée, mais le junior CB Nick McCloud est déjà l’une des valeurs sûres de la conférence à son poste (7 passes défendues et une interception en 2017). L’autre position sera disputée entre le junior CB Kishawn Miller et les sophomores CB Markel Valdez et CB Chris Ingram. Dans un système défensif adepte du 4-2-5, le backfield sera souvent renforcé. Une aubaine pour le junior NB Stephen Griffin, transfert de Tennessee, qui a à cœur de faire ses preuves.

Équipes spéciales

Avec 43 yards de moyenne en 2017, le senior P A.J. Cole III sera fidèle au poste sur les punts. Sur la position de kicker, plus d’interrogations, après la blessure du senior K Carson Wise. Son homologue K Kyle Bambard domine la hiérarchie, mais les deux hommes n’étaient qu’à 50% de réussite sur field goal en 2017. Le true freshman K Christopher Dunn a donc une grosse carte à jouer lors des camps estivaux. Pas plus d’assurance sur le poste de retourneur, occupé l’an passé par Nyheim Hines. Le senior KR/PR Maurice Trowell a été le plus sollicité de l’escouade actuel et devra tout faire pour confirmer son statut.

Calendrier

Capable d’épingler Florida State et Louisville en 2017, NC State aura une division ACC Atlantic homogène et donc accrochée cette saison. Bonne nouvelle pour eux : le début de programme s’annonce abordable, leur permettant de monter en puissance avant les duels intra-conférence. Il faudra tout de même se méfier de West Virginia, le 15 septembre. Même avec l’avantage de recevoir les Mountaineers, la défense aura à faire à de grosses menaces adverses comme le duo QB Will Grier – WR David Sills V. Le plus gros test de l’exercice 2018 sera incontestablement le déplacement à Clemson le 20 octobre. Le mois de novembre sera également charnière pour accrocher les premières places de la division, mais c’est bien à Raleigh que Florida State et Wake Forest viendront défier le Wolfpack.

Match clé
Boston College, le 6 octobre
En y regardant bien, ce match devrait être capital pour les deux programmes. Comme évoqué, une semaine avant le déplacement à Clemson, une défaite de NC State plongerait très clairement les joueurs de Dave Doeren dans le doute. De l’autre côté, Boston College a une deuxième partie de saison peu enviable et va devoir entamer ce virage avec le plein de confiance. L’an passé, malgré une équipe des Eagles en pleine bourre, NC State avait réussi à quitter Chestnut Hill victorieux (14-17). Il y aura un sentiment de revanche dans l’air pour le programme du Massachusetts. Enfin, l’opposition de style offensive sera intrigante, entre la force de frappe aérienne de North Carolina State et le jeu au sol massif d’AJ Dillon et des Eagles.

Conclusion

Deuxième de division Atlantic derrière Clemson, NC State a clairement les armes pour être de nouveau le principal outsider des Tigers. Il ne sera pas aisé de remplacer Nyheim Hines, tant sur le jeu au sol que sur les équipes spéciales. Pas plus facile de compenser l’hémorragie défensive de l’intersaison, avec le départ du pass rusher vedette Bradley Chubb. Mais au vu du calendrier abordable, NC State a de quoi démarrer en fanfare et faciliter la transition en défense. Une fiche aussi bonne qu’en 2017, voire mieux avec neuf ou dix victoires, reste largement plausible.

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