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Preview 2017 : Georgia Bulldogs

Avec l’émergence de l’un des meilleurs quarterbacks du pays et le retour d’un duo de running backs explosifs, les Bulldogs de Georgia peuvent-ils reconquérir le titre de division SEC East qui leur échappe depuis 2012 ?

Crédit photo : USA TODAY Sports

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Georgia Bulldogs

Conférence SEC – Division East
En 2016 :
8-5, 4-4 SEC. Liberty Bowl : victoire 31-23 face à Texas Christian.
Head Coach : Kirby Smart, 2ème saison (8-5).
Coordinateur offensif : Jim Chaney.
Coordinateur défensif : Mel Tucker.
Titulaires de retour : 7 en attaque, 11 en défense, punter, kicker.
Joueurs-clés partis : WR Reggie Davis, G Greg Pyke, T Tyler Catalina, C Brandon Kublanow, DB Maurice Smith.
Joueurs à suivre : QB Jacob Eason, RB Nick Chubb, RB Sony Michel, WR Riley Ridley, OT Isaiah Wynn, DE Trenton Thompson, LB Lorenzo Carter, LB Davin Bellamy, LB Roquan Smith, S Dominick Sanders.

Pour sa première année à la tête des Georgia Bulldogs, coach Kirby Smart aura connu un bilan mi-figue mi-raisin. Capable de coups d’éclats défensifs, comme contre Auburn, les Géorgiens ont eu beaucoup plus de mal offensivement, à l’image des confrontations contre Florida et Vanderbilt.

Pour se remettre d’équerre, le staff d’Athens devra avant tout améliorer son attaque aérienne et développer efficacement l’une des futures vedettes du programme, le quarterback Jacob Eason. Le groupe est globalement stable, ce qui devrait être une donnée d’importance dans une division SEC Est homogène mais touchée par de nombreux bouleversements chez les têtes d’affiches.

Attaque

Premier quarterback freshman de Georgia à être titularisé depuis Matthew Stafford en 2006, QB Jacob Eason (2430 yards à la passe, 16 TD, 8 INT en 2016) a porté de lourdes responsabilités sur ses épaules l’an passé. Trop lourdes visiblement, car le maître à jouer des Bulldogs a connu un déchet trop important sur certaines parties, malgré un pourcentage de 55% de complétion. Greyson Lambert parti, l’ancienne recrue 5 étoiles a les coudées franches pour être le taulier du poste, devant le freshman QB Jake Frohm. Mais il devra bonifier ses receveurs et enfin trouver son go-to-guy attitré.

Car si l’attaque aérienne a été décevante en 2016, ce n’est pas seulement à cause du quarterback. Le départ de Malcolm Mitchell (New England Patriots) vers la NFL a laissé un certain vide au poste de receveur que même l’hybride Isaiah McKenzie, également parti chez les pros pendant l’intersaison, n’a pu compenser. Le junior WR Terry Godwin (38 réceptions, 397 yards en 2016) est le plus prolifique des receveurs restants en 2016, mais c’est bien le sophomore WR Riley Ridley (12 réceptions, 238 yards, 2 TD en 2016), fort d’une belle fin de saison, qui pourrait devenir la vraie menace profonde digne de ce nom. Si cela ne suffit pas, le senior WR Javon Wims (17 réceptions, 190 yards en 2016) et le junior WR Michael Chigbu (9 réceptions, 88 yards en 2016) ont une carte à jouer, de même que le true freshman WR Jeremiah Holloman.

Le poste de tight end est extrêmement complet, le sophomore TE Isaac Nauta (29 réceptions, 361 yards, 3 TD en 2016) ayant été très performant lors du dernier exercice. Le senior TE Jeb Blazevich devrait donc se contenter des miettes, surtout avec l’émergence du sophomore TE Charlie Woerner, très apprécié de Kirby Smart.

Dernier paramètre nécessaire pour renforcer le jeu aérien : la ligne offensive, trop souvent poreuse sur le pass pro. Trois titulaires ont d’ailleurs quitté l’escouade, mais les derniers recrutements pourraient être salvateurs. L’expérience sera tout de même un allié sur le côté aveugle, avec la présence des seniors LT Isaiah Wynn et LG Dyshon Sims. Mais à droite de C Lamont Gaillard, la jeunesse frappe à la porte. Le redshirt freshman RG Solomon Kindley et surtout le true freshman RT Isaiah Wilson, recrue 4 étoiles de la dernière intersaison, ont le potentiel pour mettre à mal RT Aulden Bynum.

Si les bémols restent encore nombreux d’un point de vue offensif, tout n’est pas à jeter de ce côté du ballon. Car la grosse force de l’attaque des Bulldogs sera incontestablement le backfield offensif. L’un des exploits de Kirby Smart a été de conserver l’un des tandems de coureurs les plus explosifs de première division, avec le solide RB Nick Chubb (1130 yards au sol, 8 TD en 2016) et le supersonique RB Sony Michel (840 yards au sol, 4 TD en 2016). Avec un rendement efficace de ces deux hommes, Georgia sera forcément au premier plan de sa conférence.

Défense

Avec un seul départ au sein de son escouade, la défense géorgienne peut s’appuyer sur une ossature connue et une cohésion collective qui pourrait faire mouche sur des matches clés. Le front seven des Bulldogs est sans doute l’un des tous meilleurs de la conférence SEC, et ce n’est pas la progression intéressante du junior DE Trenton Thompson (64 plaquages, 5 sacks en 2016) qui devrait changer cet état de fait.

Pour épauler le grand espoir sur la ligne défensive, un autre junior prometteur, DE Jonathan Ledbetter (24 plaquages, 1 sack en 2016). Ce duo a laissé en retrait le très attendu sophomore DE Julian Rochester (36 plaquages, 2 sacks en 2016), mais la rotation ne sera pas de trop pour entourer le senior NT John Atkins (22 plaquages en 2016).

Sur le deuxième rideau, les juniors ILB Roquan Smith (95 plaquages, 5 pour perte en 2016) et ILB Natrez Patrick (59 plaquages, 1 sack en 2016) ont peu à peu pris les commandes, au nez et à la barbe du senior ILB Reggie Carter (45 plaquages, 1 sack en 2016), chargé du rôle de remplaçant de luxe. L’autre Carter de l’équipe est l’un des plus réputés de sa conférence. Avec cinq sacks en 2016, bilan qu’il partage avec l’autre senior OLB Davin Bellamy (51 plaquages, 5 sacks en 2016), OLB Lorenzo Carter (44 plaquages, 5 sacks en 2016) n’a pas le rendement d’un Leonard Floyd mais il est parfaitement complémentaire de son coéquipier pour mettre la pression sans cesse sur les quarterbacks. Le sophomore DE/LB David Marshall (36 plaquages, 2.5 sacks en 2016) est aussi amené à sortir de la boite sur des formations hybrides pour renforcer le pass rush.

La principale interrogation de Georgia se trouve surtout au sein du backfield défensif. Ancien defensive back du programme, Kirby Smart a encore une régularité à trouver dans ce secteur car hormis le senior SS Dominick Sanders (34 plaquages, 3 INT en 2016), les playmakers font encore défaut. Le true freshman FS Richard LeCounte, dernière recrue 4 étoiles, pourrait changer cette situation et mettre en difficulté DB Aaron Davis (55 plaquages, 2 INT en 2016) sur le poste. Sur les côtés, le junior CB DeAndre Baker (31 plaquages, 2 INT en 2016) s’est montré intéressant, mais avec pas mal d’inconstance.

Même tendance pour le senior CB Malkom Parrish (49 plaquages, 2 INT en 2016) qui n’a rien d’un shutdown corner, malgré ses 8 passes défendues en 2016. Lors de schéma au backfield renforcé, le coordinateur Mel Tucker devrait compter sur Aaron Davis en nickelback, sauf si le true freshman CB DeAngelo Gibbs et le sophomore CB Tyrique McGhee ne se démarque. On surveillera également l’ancienne recrue star CB Mecole Hardman, dont le poste reste encore incertain, malgré un athlétisme indéniable !

Équipes spéciales

Pas de changement du côté du jeu au pied. Le sophomore K Rodrigo Blankenship (14 sur 18 FG en 2016) reste sur une saison à 14 sur 18 mais n’a jamais botté au-delà de 46 yards. L’autre sophomore, P Marshall Long (38.4 yards par punt en 2016), a globalement satisfait en 2016 sur les punts.
Sur les retours de coups de pied, Brendan Douglas et Reggie Davis ont quitté le campus. Du coup, KR Terry Godwin devrait sévir sur les phases de punt. Faute de position déterminée en défense, il ne serait pas étonnant de voir PR Mecole Hardman être utilisé sur les coups de pied d’engagement.

Calendrier

L’un des avantages de Georgia en 2017 pourrait venir de son calendrier. Car certes, les passages par Notre Dame, Auburn et Tennessee s’annoncent relativement périlleux. Mais une victoire sur les trois rencontres pourrait suffire pour laisser le programme en bonne position. Le classique contre Florida, à Jacksonville, aura une importance toute particulière, mais semble dans les cordes des hommes de Kirby Smart.

Match clé
28 octobre : vs. Florida
Avec le changement de cycle annoncé du côté de Tennessee, le titre de division pourrait clairement se jouer entre Gators et Bulldogs, à mi-saison. Problème pour les Géorgiens : Florida reste sur trois succès lors du classique de Jacksonville, avec souvent une défense qui a mis à mal l’attaque adverse. Ce match sera donc important à plus d’un titre, car il permettra de juger du niveau offensif de Georgia, tout en donnant un sérieux indicateur sur le probable futur finaliste de la conférence SEC.

Conclusion

Avec un calendrier dans ses cordes, un groupe sensiblement identique et à l’inverse, un turnover significatif pour ses rivaux, Georgia a clairement le potentiel pour remporter une division Est qui lui échappe depuis 2012. Une saison à neuf ou dix succès est clairement envisageable et pourrait bien permettre à l’équipe d’être sélectionné pour un bowl majeur en fin de saison.

Grand fan de football américain. Spécialiste du football français, de la NFL et du College Football. Rédacteur à The Blue Pennant depuis 2015 et à touchdownactu.com. Animateur sur Radiossa, la radio du football américain.

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Preview 2018 : Texas A&M Aggies

L’arrivée de Jimbo Fisher et son contrat monstreux de 75 millions de $ sur 10 ans permettront-ils aux Aggies de Texas A&M de jouer les premiers rôles dans la redoutable division SEC West ?

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Crédit photo : Texags

Texas A&M Aggies

Conférence SEC

Division West

En 2017 : 7-6, 4-4 SEC. Belk Bowl : défaite contre Wake Forest, 52-55.
Head Coach : Jimbo Fisher, 1ère année – Résultats en carrière: 83-23.
Coordinateur offensif : Darrell Dickey.
Coordinateur défensif : Mike Elko.
Titulaires de retour : 15, 6 en attaque, 7 en défense, kicker, punter.
Joueurs-clés partis : RB Keith Ford, WR Christian Kirk, OT Koda Martin, S Armani Watts.
Joueurs à suivre : RB Trayveon Williams, WR Jhamon Ausbon, C Erik McCoy, DE Landis Durham, DT Kingsley Keke, LB Otaro Alaka, LB Tyrel Dodson, S Donovan Wilson, K Daniel LaCamera.

Sans le vouloir, coach Kevin Sumlin a précipité le lancement d’un nouveau cycle sur le campus de College Station. Après six ans à la tête des Aggies, celui qui a longtemps surfé sur la vague Johnny Manziel n’a jamais réussi à installer durablement le programme au sommet de la conférence SEC. L’an passé, sur fond de cafouillage au poste de quarterback, Texas A&M a dû se contenter de sept victoires en saison régulière, avant de s’incliner lors du Belk Bowl contre Wake Forest (52-55).

Pour trouver un nouvel head coach d’envergure, la direction athlétique a dû mettre la main au porte-feuille. Résultat : c’est Jimbo Fisher qui débarque dans le Texas, fort d’un titre BCS gagné avec Florida State en 2013.

Pour relancer une équipe en stagnation, le technicien de 52 ans peut quand même compter sur des belles classes de recrutement et un réservoir quasi-inépuisable sur certaines positions, notamment dans le domaine aérien. Que peut-il espérer pour sa première année dans la conférence phare de première division, aux côtés des monstres Alabama, Auburn, Georgia et autres ? Éléments de réponse…

Attaque

La première mission importante de Jimbo Fisher sera bien sûr de trouver le quarterback titulaire du programme. Une position que le head coach connaît, tout comme le nouveau coordinateur offensif : à Memphis, Darrell Dickey a permis à l’attaque locale d’exploser, tant sous les ordres de Justin Fuente que sous ceux de Mike Norvell. Les têtes d’affiche pour mener l’offense sont les mêmes que l’an passé, à savoir les sophomores QB Nick Starkel (1 793 yards, 14 touchdowns, 6 interceptions en 2017) et QB Kellen Mond (1 375 yards, 8 touchdowns, 6 interceptions). Si le premier, pocket passer, avait pris une longueur d’avance au printemps, le deuxième, double-menace, a amélioré son jeu à la passe et part favori des observateurs. Jimbo Fisher a tout de même précisé que rien n’était décidé à quelques jours à peine du premier match de saison régulière.

Si le chef d’orchestre n’est pas encore déterminé, les musiciens devraient encore jouer à l’unisson. Le poste de receveur a souvent été un axe majeur du recrutement de Kevin Sumlin, et cela s’en ressent au vu des armes de cette saison. Après une première année dans l’ombre de Christian Kirk, le sophomore WR Jhamon Ausbon (571 yards, 3 TD) est appelé à devenir le « go-to-guy » du programme. Derrière lui, les places coûtent cher, mais le sophomore WR Quartney Davis est revenu en forme, après une année blanche, pour cause de blessure. Les sophomores WR Camron Buckley, WR Kendrick Rogers, WR Hezekiah Jones et WR Roshauud Paul seront d’autres noms à surveiller. La concurrence est tellement âpre que WR Jalen Preston, dernière recrue 4 étoiles, pourrait être redshirté, malgré l’énorme potentiel que certains lui voient. Sur le poste de tight end, la belle surprise pourrait être le junior TE Jace Sternberger, impressionnant lors du Spring Game et revanchard après une opportunité gâchée du côté de Kansas.

Le jeu aérien était sacré ces dernières années du côté de College Station. Mais à Florida State, Jimbo Fisher s’est surtout évertué à établir un solide jeu au sol. Une bonne nouvelle pour le massif junior RB Trayveon Williams (798 yards, 6 TD en 2017), mis en difficulté par Keith Ford l’an passé, mais qui devrait devenir le titulaire indiscutable. Il devra tout de même rester sur ses gardes, car sous la menace du sophomore RB Jacob Kibodi.

Pour rendre ce jeu de course redoutable, le coaching staff compte sur le retour quasi-intégral de la ligne offensive. L’escouade aurait d’ailleurs pu revenir au complet, sans le coup de théâtre de l’intersaison : le transfert du tackle gauche Koda Martin vers Syracuse, pour rejoindre son beau-père Dino Babers. Pour le remplacer, les sophomores LT Dan Moore et LT Carson Green partent sur la même ligne et auront à cœur d’accompagner les seniors RG Connor Lanfear et RT Keaton Sutherland ainsi que les juniors LG Colton Prater et C Erik McCoy, véritable leader de la O-Line.

Défense

Si l’arrivée de Darrell Dickey est attendue en attaque, que dire de l’enthousiasme défensif ? Efficace à Wake Forest, puis Notre Dame, Mike Elko est l’un des coordinateurs défensifs les plus prometteurs du pays et débarque à College Station pour développer une escouade trop souvent naïve dans une conférence comme la SEC. Et vu le talent à sa disposition, les Aggies pourraient faire très mal !

Sur la ligne défensive, Texas A&M peut notamment compter sur l’excellent senior DT Kingsley Keke (54 plaquages, 2 fumbles recouverts) pour percer la poche adverse. Aussi puissant que rapide, le lineman sera l’un des prospects NFL à suivre sur sa position en 2018. Avec le départ de Zaycoven Henderson, c’est le sophomore DT Justin Madubuike qui semble promis au deuxième poste de titulaire, grâce à un énorme camp printanier. Mais le nouveau staff espère enfin faire exploser le senior DT Daylon Mack, ancienne recrue 5 étoiles, mais beaucoup trop irrégulier depuis son arrivée sur le campus.

Sur le pass rush, le senior DE Landis Durham s’est révélé en 2017, avec 11 sacks au compteur, co-meilleur bilan de la conférence. DE Micheal Clemons devait l’épauler dans cette tâche, mais des pépins physiques pourraient l’éloigner des terrains pour le début de la saison régulière. Si Keke pourrait être excentré dans un premier temps, les freshmen DE Bobby Brown et DE Ondario Robinson sont susceptibles d’être lancés dans le grand bain dès leur première année.

L’âme de cette défense se situe clairement sur le deuxième rideau, car avec une détonante saison 2017 (104 plaquages, 5 sacks et demi, 8 passes défendues, 3 interceptions), le junior MLB Tyrel Dodson est devenu la menace constante de cette escouade défensive. Le duo qu’il composera avec le senior WLB Otaro Alaka (78 plaquages) a de quoi faire saliver les fans texans, de par leur vision du jeu et leur explosivité. Tout aussi polyvalent, le junior WLB Anthony Hines III leur permettra de souffler, lui qui serait titulaire dans bon nombre d’autres programmes de première division. Bien que Mike Elko soit partisan d’un système 4-2-5 en défense, le sophomore SLB Buddy Johnson sera amené à renforcer le front seven si nécessaire. Son pendant devrait être le sophomore LB/S Ikenna Okeke, sur un poste hybride visant à blinder le run stop.

Les defensive backs, parlons-en justement. Car Texas A&M a rarement connu autant de talent sur la position dans son histoire. Les déconvenues de la saison passée ont permis aux Aggies de donner à de jeunes loups leur chance. C’est le cas du junior CB Charles Oliver et du sophomore CB Debione Renfro. Agressifs sur le porteur de balle, les deux hommes sont des titulaires annoncés, mais devront regarder dans le rétroviseur, avec les sophomores CB Myles Jones, CB Travon Fuller et CB Clifford Chattman.

Vous trouvez la compétition féroce, attendez de voir le poste de safety. Un secteur qui a vu Armani Watts filer vers la NFL. Fort heureusement, les Aggies peuvent compter sur le retour de blessure du senior FS Donovan Wilson, après une année blanche. Il épaulera le très physique sophomore SS Derrick Tucker (55 plaquages, 4 passes défendues) au centre du secondary. La rotation sera cependant précieuse, avec la présence du junior FS/SS Larry Pryor, du sophomore FS Keldrick Carper et surtout du true freshman SS Leon O’Neal, recrue 4 étoiles arrachée aux autres grosses écuries texanes. Sur des formations à cinq defensive backs, le senior NB Shawn Capers-Smith et le junior NB Roney Elam ont des arguments en tant que nickelback.

Équipes spéciales

La star incontestée de cette escouade est le kicker, le senior K Daniel LaCamera. En 2017, le Floridien de naissance a crevé l’écran (…) en réussissant un ratio de 18/21 sur field goal. Il sera l’un des principaux botteurs à suivre à l’orée de la draft 2018. Son efficacité a poussé le junior P Braden Mann à se focaliser sur les punts, après le départ de Shane Tripucka. Il sera aussi en charge des coups de pied d’engagement.
Côté retour, c’est un gros vide qu’a laissé l’explosif Christian Kirk en rejoignant les Arizona Cardinals. KR Trayveon Williams et KR Klyde Chriss seront sollicités sur les retours de kickoffs. Sur les punts, c’est PR Shawn Capers-Smith et PR Roshauud Paul qui semblent les mieux placés.

Calendrier

Une chose est sûre : la première année de Jimbo Fisher à College Station n’aura rien d’un long fleuve tranquille. Après cinq semaines de saison régulière, les Aggies auront déjà croisé Clemson et Alabama, sans oublier Arkansas, dans le Southwest Classic disputé à Arlington, dans le stade des Dallas Cowboys. Dans la foulée, ce sont trois sorties intra-conférence, à South Carolina, Mississippi State et Auburn qui s’annoncent. Seule bonne nouvelle : le fait de recevoir LSU en dernière semaine, au Kyle Field, dans l’antre du 12e homme. Suffisant pour sauter au plafond ? Pas sûr…

Match clé
à South Carolina, le 13 octobre
Comme évoqué, avec un calendrier aussi copieux d’entrée, Texas A&M doit aller chercher des succès références pour rester le plus longtemps dans la course à une finale de conférence. Et avec une victoire sur le terrain de Columbia, les Aggies auraient le mérite d’entamer la dernière ligne droite avec une fiche potentiellement positive. Le plein de confiance ne sera pas trop avant le mois de novembre !

Conclusion

En attirant un coach déjà sacré avec Florida State, Texas A&M a affiché ses ambitions dans la conférence SEC. Mais avec une incertitude au poste de quarterback, une majorité de sophomores sur des postes-clés et un calendrier dantesque, la saison 2018 pourrait avoir des allures de transition pour Jimbo Fisher. Vu le talent et le niveau du coaching staff, il ne manque qu’une étincelle et un succès d’envergure pour donner une nouvelle allure à ce programme. Une saison à huit victoires n’aurait rien de farfelu. Pour un bowl majeur, il sera peut-être encore trop tôt…

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Preview 2018 : LSU Tigers

Avec une attaque remaniée désormais dirigée par un Steve Ensminger et qui comptera sur les nouveaux-venus, QB Joe Burrow et WR Jonathan Giles, les Tigers de LSU peuvent-ils sauver la tête du coach Ed Orgeron ?

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Crédit photo : Matt Bush-USA TODAY Sports

LSU Tigers

Conférence SEC

Division West

En 2017 : 9-4, 6-2 SEC. Citrus Bowl : défaite 21-17 face à Notre Dame.
Head Coach : Ed Orgeron, 3ème année (15-6) – Résultats en carrière: 31-33.
Coordinateur offensif : Steve Ensminger.
Coordinateur défensif : Dave Aranda.
Titulaires de retour : 13, 6 en attaque, 7 en défense.
Joueurs-clés partis : QB Danny Etling, RB Derrius Guice, WR DJ Chark, C Will Clapp, DE Christian Lacouture.
Joueurs à suivre : QB Joe Burrow, WR Jonathan Giles, TE Foster Moreau, LB Garrett Brumfield, RG Ed Ingram, DT Rashad Lawrence, LB Devin White, CB Andreaz « Greedy » Williams, SS John Battle.

Arrivé au chevet de LSU en cours de saison 2016, Ed Orgeron a su maintenir le programme de Baton Rouge à flot. A l’aide de grosses classes de recrutement et d’un coaching staff séduisant, le technicien de 57 ans a garanti une fiche de neuf victoires lors du dernier exercice, faisant oublier au passage le dramatique accroc contre Troy, à domicile.

Mais au sein d’une conférence SEC toujours plus compétitive, Louisiana State s’attend à connaître une année de transition, notamment sur le plan offensif. Que peuvent décemment espérer les Tigers ? Revue d’effectif.

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Attaque

En se séparant de son coordinateur offensif Matt Canada après une saison, pour incompatibilité d’humeur, Ed Orgeron ne s’est pas facilité la tâche. Car entre les fins de cursus, les carrières pros et les suspensions, ce sont dix titulaires offensifs sur onze qui ont quitté la Louisiane pendant l’intersaison. Propre, à défaut d’être exceptionnel, l’an passé (2 463 yards, 16 touchdowns, 2 interceptions), le quarterback Danny Etling fait partie des partants. Problème : derrière lui, la concurrence n’a pas bluffé pendant les camps printaniers, et le nouveau coordinateur Steve Ensminger a dû se lancer à la recherche de la perle rare. Ce pourrait être le junior QB Joe Burrow, transfert surprise d’Ohio State après un solide Spring Game sous le maillot des Buckeyes. Avec seulement 10 bouts de matches joués à Colombus, son expérience est limitée, mais rassure un peu plus. Au lendemain des transferts annoncés de Justin McMillan et Lowell Narcisse, c’est le sophomore QB Myles Brennan qui devrait être le backup.

La question du quarterback est importante, mais à LSU, le système offensif passe avant tout par un gros jeu au sol. Un secteur plus que productif ces deux dernières années à Baton Rouge, et qui a poussé Leonard Fournette, Derrius Guice et Darrel Williams à filer en NFL. Qui pour prendre la relève et devenir la nouvelle star du backfield offensif ? C’est la grande inconnue. Le successeur désigné est le senior RB Nick Brossette (96 yards en 2017), qui n’a jamais bluffé depuis son arrivée sur le campus. Le junior RB Lanard Fournette, frère de Leonard, et le sophomore RB Clyde Edwards-Helaire sont d’autres options, mais la surprise pourrait bien venir du true freshman RB Chris Curry, recrue 4 étoiles et belle surprise des camps printaniers. Moins de suspense sur le poste de fullback, où le senior FB David Ducre devra ouvrir les brèches.

Dans le domaine aérien, LSU se cherche un receveur d’impact sur une position qui n’a plus vu de cibles à 1 000 yards depuis Jarvis Landry en 2013. C’est dans cette optique que WR Jonathan Giles a posé ses valises en Louisiane. Ancienne vedette de Texas Tech, celui qui a enregistré 1 158 yards et 13 touchdowns avec les Red Raiders en 2016 sait rendre une attaque aérienne explosive. Les juniors WR Stephen Sullivan, WR Drake Davis, WR Derrick Dillon ou WR Dee Anderson sont en concurrence avec le sophomore WR Justin Jefferson pour devenir la deuxième cible de Burrow. Mais un autre true freshman pourrait coiffer tout le monde au poteau : la recrue 4 étoiles WR Ja’Marr Chase, déjà impressionnant de maturité et qui devra surveiller une autre vedette de première année, WR Terrace Marshall. Sur le poste de tight end, J.D. Moore était en fin d’éligibilité, mais TE Foster Moreau est apte à prendre la suite. Le senior s’est même vu attribuer le numéro 18, symbole d’exemplarité au sein du vestiaire des Tigers.

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L’aide de Moreau sera précieux sur les blocs, car la ligne offensive a été sérieusement touchée par les départs. Seul le senior LG Garrett Brumfield était titulaire l’an passé. Il sera accompagné côté gauche par le sophomore LT Saahdiq Charles. Transfert de Junior College, RG Damien Lewis devrait profiter de la suspension d’Ed Ingram pour s’imposer. Les sophomores C Lloyd Cushenberry et RT Austin Deculus devraient compléter l’escouade, même si le junior RT Badara Traoré n’a pas dit son dernier mot au cours des camps.

Défense

Si les énigmes sont nombreuses en attaque, on ne peut pas en dire autant de l’autre côté du ballon. Sous la coupe de Dave Aranda, l’un des coordinateurs les mieux payés des Etats-Unis, la défense de LSU a de quoi faire peur, avec le retour de 7 titulaires et une rotation plus intéressante que l’année passée.

C’est notamment le cas sur la ligne défensive, secteur de prédilection du head coach des Tigers. Paradoxalement, le premier rideau a été l’un des plus touchés par les départs, avec les fins d’éligibilité de Frank Herron, Greg Gilmore et Christian LaCouture. Le leader annoncé de cette escouade doit être le junior DE Rashard Lawrence (32 plaquages en 2017), en progression mais encore irrégulier selon les sorties. Pour lui libérer des brèches, le staff est allé chercher une autre pépite du côté de Texas Tech : le polyvalent junior DE/NT Breiden Fehoko, agressif dès le snap (7,5 sacks sous le maillot des Red Raiders). Attendu sur l’extérieur du front-3, l’ancien texan devrait dépanner comme nose tackle dans un premier temps, pour suppléer le junior NT Ed Alexander et ses genoux fragiles. Autre conséquence de cette blessure : le sophomore DE Glen Logan (17 plaquages en 2017) devrait plus souvent intégrer le trio de titulaires cette saison. Les sophomores DE Neil Farrell et DE Justin Thomas ainsi que le freshman NT Tyler Shelvin se chargeront d’assurer cette fameuse rotation lors des guerres de tranchées made in SEC.

L’incontestable vedette de cette défense se trouve sur le deuxième rideau : du haut de ses 133 plaquages, le junior ILB Devin White est dans la plus pure tradition des linebackers du programme : physique et ultra-explosif. Dans une conférence adepte du jeu au sol, son rôle sera primordial, lui qui est considéré comme le meilleur de son poste en vue de la prochaine draft. Tyler Taylor suspendu, c’est le sophomore ILB Jacob Phillips (18 plaquages) qui a les faveurs du staff. Mais il faudra se battre pour garder sa place, sous la pression du sophomore ILB Patrick Queen et du freshman ILB Micah Baskerville, intrigant pendant les camps du printemps.

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Sur les extérieurs, le départ d’Arden Key avait déjà été anticipé en 2017 et le sophomore OLB K’Lavon Chaisson (27 plaquages, 2 passes défendues) a répondu aux attentes, de par son athlétisme hors normes. Il sera le rusher en chef sur la position, d’autant que son binôme reste à clairement identifier. Ce spot devrait se jouer entre le junior OLB Michael Divinity Jr., titulaire lors du dernier Citrus Bowl contre Notre Dame, et le sophomore OLB Ray Thornton.

Mais Louisiana State, c’est aussi et surtout l’une des « DBU », facs spécialisées dans la formation de bons defensive backs. Patrick Peterson, Eric Reid, Tyrann Mathieu, Jamal Adams ou Tre’Davious White sont notamment passés par Baton Rouge ces dernières années. Il n’est pas donc étonnant de voir que le meilleur prospect du pays au poste de cornerback est un Tiger. Avec 10 passes défendues en 2017, le sophomore CB Andraez « Greedy » Williams s’est distingué par son excellente lecture sur la couverture du passe. Il sera la tête d’affiche du secondary local ! Son acolyte devait être le junior CB Kristian Fulton, mais la suspension de ce dernier a redistribué les cartes. NB Kary Vincent s’est montré intéressant au poste de nickel mais ses fautes de concentration sur les extérieurs tendent à le pénaliser. La surprise pourrait venir de l’expérimenté senior CB Terrence Alexander, transfuge de Stanford, à moins que les sophomores CB Jontre Kirklin et CB Mannie Netherly, ou surtout le true freshman CB Kelvin Joseph ne fassent la différence pendant les camps estivaux.

Au centre du backfield, le sophomore FS Grant Delpit a explosé aux yeux du grand public, avec ses 60 plaquages et ses 8 passes défendues l’an passé. Vif et explosif, il ne lui manque qu’un instinct de tueur pour transformer les erreurs adverses en turnovers. Le senior SS John Battle semble le plus aguerri pour l’accompagner, mais les sophomores S Todd Harris Jr. Et S Eric Monroe n’ont pas dit leur dernier mot. De retour de blessure après une année quasi blanche, DB Ed Paris est un joueur de devoir qui peut être utilisé sur de nombreux secteurs du secondary.

Équipes spéciales

Une chose est sûre : les rôles ne sont clairement pas définis dans ce secteur de jeu. La preuve avec le poste de kicker, où l’irrégularité de K Connor Culp et K Jack Gonsoulin a semé le doute dans l’esprit du coaching staff. Résultat : le senior K Cole Tracy, transfert de deuxième division, arrive pour rendre à LSU son efficacité habituelle sur field goal. Sur les punts, le flou existe également, et comme la saison passée, le junior P Josh Growden et le sophomore P Zach von Rosenberg se partageront les tâches pour déterminer un favori.

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Sur retour de coups de pieds, les départs de D.J. Chark et Russell Gage ont laissé un sérieux vide. Mais dans un programme habitué aux piles électriques, trouver un successeur ne devrait pas être un casse-tête. KR Clyde Edwards-Helaire est pressenti pour gérer les kickoffs, alors que PR Justin Jefferson devrait réceptionner les punts.

Calendrier

Le programme ne s’annonce pas pour LSU en 2018. Et cela n’a pas seulement à voir avec le match d’ouverture, prévu à Arlington, face aux Miami Hurricanes. Sur les huit matches intra-conférence qu’auront à jouer les Tigers, trois déplacements périlleux les attendent, sur les terrains d’Auburn, Florida et Texas A&M. Mais ça ira mieux à la maison, n’est-ce pas ? Surtout quand on reçoit les deux derniers finalistes des playoffs, Georgia et Alabama, une équipe du Crimson Tide que n’a plus battu LSU depuis 2011 ?

Match clé
à Florida, le 6 octobre

Si le début de saison se présente bien, le déplacement à Florida pourrait être un révélateur important quant aux objectifs à viser en fin d’année. Les Gators sont en pleine reconstruction et un succès à Gainesville serait une excellente opération avant d’affronter Georgia, Mississippi State et Alabama à la suite. L’an passé, LSU avait réussi à s’imposer du côté du Swamp (16-17). Nul doute que les hommes de Dan Mullen auront à cœur de ne pas tomber deux fois de suite sur leurs terres face à la même équipe…

Conclusion

Un programme star à deux visages. Solide et complet en défense, poussif et renouvelé en attaque. Le nouveau coordinateur Steve Ensminger va vite devoir faire ses preuves dans un système en manque de référence. Si les freshmen explosent ou que Joe Burrow confirme son bon Spring Game avec les Buckeyes, LSU peut légitimement avoir de grosses ambitions, et viser au moins un bowl majeur. Dans le cas contraire, la saison pourrait être très longue pour les fans des Tigers et pour Ed Orgeron en particulier.

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Preview 2018 : Tennessee Volunteers

Après des mois de chaos sur le campus de Knoxville, Jeremy Pruitt est le nouveau boss à Rocky Top. La mission de l’ancien coordinateur défensif d’Alabama : redorer le blason d’un programme en déroute totale l’an passé.

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Tennessee Volunteers

Conférence SEC

Division East

En 2017 : 4-8, 0-8 SEC.
Head Coach : Jeremy Pruitt, 1ère année (0-0) – Résultats en carrière: 80-48.
Coordinateur offensif : Tyson Helton.
Coordinateur défensif : Kevin Sherrer.
Titulaires de retour : 13, 6 en attaque, 7 en défense.
Joueurs-clés partis : RB John Kelly, TE Ethan Wolfe, OL Jashon Robertson, CB Rashaan Gaulden, P Trevor Daniel.
Joueurs à suivre : QB Keller Chryst, RB Ty Chandler, WR Jauan Jennings, WR Brandon Johnson, WR Marquez Callaway, OL Trey Smith, NT Shy Tuttle, LB Darrin Kirkland, LB Daniel Bituli, FS Nigel Warrior.

Catastrophique, désastreux, pitoyable. Les mots ne manquent pas pour qualifier la saison 2017 des Volunteers. Jamais dans son Histoire, Tennessee n’avait terminé une saison avec plus de 8 défaites !

Du coup, la Vol Nation a eu la tête du coach Butch Jones… qui n’a pas vraiment aidé sa cause en se déclarant « Champions of Life » alors que son bilan de 34-27 (14-24 en match SEC) était clairement insultant pour un programme toujours à la recherche de son premier titre de conférence depuis 2007. « Brick by brick », il a construit son tombeau enfonçant le programme de Knoxville dans la crise un peu plus chaque jour.

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Tennessee avait alors l’occasion de faire table rase pour mieux repartir. Mais il était dit que l’année 2017 serait apocalyptique jusqu’au bout pour les Volunteers. Le directeur athlétique, John Currie, choisit le coordinateur défensif d’Ohio State, Greg Schiano, pour succéder à Butch Jones… la Vol Nation en décida autrement. Elle voulait John Gruden et frappa encore en manifestant son désaccord pour des raisons que seule elle peut comprendre. Mike Gundy (Oklahoma State) et Dave Doeren (NC State) ont passé un entretien. Mike Leach (Washington State) attendait seulement qu’on l’appelle mais c’est finalement le coordinateur défensif d’Alabama, Jeremy Pruitt, qui a accepté le poste après 26 jours de tergiversations qui auront d’ailleurs couté son poste à John Currie, remplacé par le coach légendaire, Philip Fullmer (1992-2008).

La mission de Jeremy Pruitt est simple : refaire de Tennessee le programme qu’il aurait toujours dû être, un prétendant au titre dans la conférence SEC. À 44 ans, le natif de l’Alabama va essayer d’implanter une culture de la victoire basée sur une rigueur défensif à toute épreuve, une culture qu’on n’a pas vu à Knoxville depuis un certain… Philip Fullmer. Champion national avec Florida State et Alabama et recruteur hors-pair, il sait ce qui le sépare du graal. Première étape : remettre sur pied un groupe traumatisé par une saison 2017 éprouvante.

Attaque

Si Jeremy Pruitt a appris une chose depuis qu’il est dans la SEC : on ne peut gagner sans un quarterback performant. Pour raviver une attaque anémique l’an passé (19.8 points par match, #117 du pays), il est allé chercher le coach des QBs de USC, Tyson Helton, dont le travail auprès de Sam Darnold a été salué par toute la profession.

Bye-bye la spread offense, les Volunteers version Jeremy Pruitt évolueront en pro-style avec l’accent mis sur un jeu vertical abondant. Le chemin du renouveau pourrait être long car Tennessee a souffert dans ce domaine l’an passé (173.7 yards par match, #109 du pays). Malgré quelques coups d’éclat, l’ancien prospect 4-étoiles, QB Jarrett Guarantano (997 yards, 4 TD et 2 INT en 2017) n’a pas encore convaincu qu’il pouvait être le leader de l’attaque des Vols. Bien qu’il possède une puissance de bras incontestable, sa lecture de jeu laisse à désirer ce qui pourrait ouvrir la voie au senior QB Keller Chryst (962 yards, 8 TD, 4 INT en 2017) qui arrive de Stanford avec son bilan de 17-2 comme titulaire au sein de l’attaque… pro-style du Cardinal. Le sophomore QB Will McBride est peut-être la carte cachée de Jeremy Pruitt. Vrai gunslinger, il aura sa chance durant le Fall camp.

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Comme son mentor Nick Saban, Jeremy Pruitt ne négligera pas un jeu au sol qu’il espère éreintant. Le départ anticipé de RB John Kelly pour la NFL donne les clés de ce secteur au sophomore RB Ty Chandler (305 yards au sol, 2 TD en 2017). Running back « nord-sud », il possède des accélérations phénoménales et un sens du jeu qui lui permet de toujours trouver d’excellents blocs. Il formera un excellent duo avec l’ancien joueur de Michigan State, le senior RB Madre London (304 yards au sol, 3 TD en 2017), qui a perdu son statut de titulaire chez les Spartans suite à une blessure de la cheville. Le colosse true freshman RB Jeremy Banks pourrait être inséré dans la rotation plus vite que prévu en raison de ses aptitudes athlétiques phénoménales.

Les nouveaux systèmes pro-style bénéficieront à un groupe de receveurs qui n’a rien à envier aux meilleurs de la SEC. Réintégré dans l’équipe après en avoir été écarté l’an dernier pour avoir critiqué Butch Jones via les réseaux sociaux, le puissant WR Jauan Jennings fait son retour avec les Vols. Il joue avec une mentalité de linebacker ce qui en fait l’un des receveurs les plus craints de la conférence. Les juniors WR Marquez Callaway (24 réceptions, 406 yards, 5 TD en 2017) et WR Brandon Johnson (37 réceptions, 482 yards, 1 TD en 2017) sont eux aussi de retour avec la ferme intention de démontrer tout leur potentiel. TE Dominick Wood-Anderson, le meilleur tight-end au niveau Junior College l’an passé, a fait son arrivée sur le campus de Knoxville au cours du printemps. Son apport sera déterminant au sein des nouveaux systèmes.

L’annonce du retour du sophomore LT Trey Smith a été reçu comme une bénédiction. Victime de caillots sanguins dans les poumons, l’ancien prospect 5-étoiles sera la pierre angulaire d’une ligne offensive en totale reconstruction puisqu’en plus de LT Trey Smith, ce sont trois sophomores qui devraient débuter la saison : LG Devante Brooks, C Ryan Johnson et RG Riley Locklear. Le junior RT Marcus Tatum s’est montré très prometteur l’an dernier avec sa grande envergure. Développer la synchronisation au sein de cette ligne offensive sera l’un des grands défis de Tyson Helton.

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Défense

L’arrivée de Jeremy Pruitt devrait tout changer dans ce secteur de jeu. On peut s’attendre à voir rapidement une défense agressive et tenace, bien différente de celle qui a accordé 5.4 yards par course l’an dernier. Premier changement : l’abandon des systèmes 4-3 pour des schémas 3-4.

Ces Volunteers seront-ils capables de renverser la tendance après une saison 2017 calamiteuse notamment contre le jeu de course adverse (251.3 yards par match, #125 du pays) ? Le talent est là et ne demande qu’à s’exprimer.

Stopper le jeu au sol adverse a été l’un des mantra de l’équipe durant l’intersaison. Le senior DT Shy Tuttle (27 plaquages en 2017) est un guerrier capable de devenir le pilier d’un trio probablement composé de des seniors DE Kyle Phillips (33 plaquages, 2 sacks en 2017) et DE Jonathan Kongbo (29 plaquages, 2.5 sacks en 2017). Ce dernier possède un motor exceptionnel et il sera peut-être l’une des révélations de la saison dans la SEC. On surveillera également le freshman DT Eric Crosby et le sophomore DL Matthew Butler, deux joueurs au potentiel énorme qui sont l’avenir des Vols sur la ligne de scrimmage.

Le second rideau défensif est peut-être le domaine le plus rassurant de cette défense des Vols. Le junior OLB Darrell Taylor (27 plaquages, 3 sacks en 2017) a été repositionné de son poste de defensive end à celui d’outside linebacker. Auteur du plaquage qui a donné la victoire face à Georgia Tech en OT l’an dernier, il est le défenseur le plus agressif de l’équipe. Le junior ILB Daniel Bituli (90 plaquages, 1 INT, 1 TD en 2017) a lui aussi réussi un « highlight » la saison dernière : une interception convertie en un TD de 97 yards face à Alabama. Au-delà de ce big play, c’est un excellent plaqueur qui formera un duo détonant avec le revenant ILB Darrin Kirkland Jr ou le junior ILB Quart’e Sapp (75 plaquages, 7 pour perte) Considéré comme l’un des plus sérieux prospects NFL de la conférence SEC à son arrivée à Knoxville en 2015, il bénéficie d’une dernière année d’éligibilité pour démontrer tout son talent après deux saisons gâchées par les blessures. Le junior OLB Austin Smith, le sophomore OLB Deandre Johnson et l’ancien 4-étoiles du Junior College, OLB Jordan Allen, batailleront pour le dernier poste de titulaire en compagnie de la « tackling machine », le true freshman OLB JJ Peterson.

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Ancien spécialiste du secondary, Jeremy Pruitt n’a pas mâché ses mots pour critiquer un backfield défensif sans grand relief depuis le départ de CB Rashaan « Double Bird » Gaulden. Fils du légendaire cornerback NFL Dale Carter, le junior SS Nigel Warrior (83 plaquages, 1 sack, 1 INT en 2017) est un joueur fiable et possède un leadership indéniable sur lequel pourrait se bâtir un groupe en quête de rédemption. Il devrait être aligné au côté du senior FS Micah Abernathy (81 plaquages en 2017) ou du meilleur plaqueur de l’équipe en 2016, S Todd Kelly Jr (blessé en 2017). Les postes de cornerbacks sont ouverts à la concurrence. Les sophomores CB Shawn Shamburger et CB Maleik Gray ainsi que les juniors CB Baylen Buchanan et CB Carlin Fils-Aimé (running back en 2017) composent une rotation qui a tout à démontrer.

Équipes spéciales

La Tradition d’excellence des équipes spéciales de Tennessee sera mis au défi en raison du départ du kicker, du punter et des deux returners. Du coup, le poste de kicker titulaire est au ouvert à la concurrence même si le sophomore K Brent Cimaglia part favori en raison de ses 5 titularisations l’an passé. Toutefois, l’ancien Wolverine de Michigan, K Ryan Tice, aura également sa chance. Sur le punting game, le true freshman P Paxton Brooks, 2ème meilleur punter à sortir des lycées américains en 2018, devrait être aligné. Il aura la lourde tâche de faire oublier l’excellent Trevor Daniel. Le running back KR Ty Chandler (24.5 yards par KR, 1 TD en 2017) devrait succéder au All-American DB Evan Berry sur les retours de kick tandis que le receveur PR Marquez Callaway sera l’option privilégiée sur les retours de punt.

Calendrier

Brutal. Le calendrier des Volunteers ne sera pas leur meilleur allié en 2018. Un match d’ouverture difficile contre une solide équipe de West Virginia puis 5 matchs dantesques du 22 septembre au 27 octobre (Florida, Georgia, Auburn, Alabama, South Carolina). Pas idéal pour une équipe parfois fragile l’an passé. Le mois de novembre sera pus abordable (Charlotte, Kentucky, Missouri, Vanderbilt) et c’est dans cette dernière ligne droite que les Volunteers joueront probablement leur qualification pour un bowl… s’ils ne sont pas morts d’ici là.

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Match clé
contre Kentucky, le 10 novembre
Tennessee pourrait bien se présenter dans ce match avec un bilan de 2-6. Une victoire pour une participation à un bowl serait ainsi indispensable face à une équipe des Wildcats qui a battu les Vols l’an passé, pour la 2ème fois depuis 1984. Revanche.

Conclusion

Pour la première fois de leur Histoire, les Volunteers n’ont pas gagné le moindre match de conférence SEC en une saison au terme d’une campagne 2017 chaotique. Pour succéder à Butch Jones, l’ancien coordinateur défensif d’Alabama, Jeremy Pruitt, a été embauché au poste de coach principal après des tergiversations non-moins chaotiques. Il hérite d’une équipe avec de nombreuses interrogations des deux côtés du ballon. Et pour ne rien arranger, le calendrier des Vols est l’un des plus compliqué de la conférence SEC. La défense a souffert l’an dernier, particulièrement contre la course (251.3 yards accordés au sol, #126 du pays). Le passé de Jeremy Pruitt et le retour de LB Darrin Kirkland pourrait améliorer ce secteur de jeu… mais c’est toujours l’incertitude dans les tranchées et dans le backfield défensif. La ligne offensive a appris une bonne nouvelle avec le retour sur les terrains du prometteur OT Trey Smith. L’ajout de QB Keller Chryst (ex-Stanford) et le retour en grâce de WR Jauan Jennings sont également des points positifs pour une attaque aux abonnés absents la saison dernière (19.8 points en moyenne par match, #118 du pays).

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Preview 2018 : Florida Gators

Le retour de coach Dan Mullen chez les Gators a ramené l’espoir au sein d’un programme de Florida qui sera l’une des attractions de la division SEC East en 2018. Suffisant pour renverser les Bulldogs de Georgia ?

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Crédit photo : Twitter/GatorsFB

Florida Gators

Conférence SEC

Division East

En 2017 : 4-7, 3-5 SEC.
Head Coach : Dan Mullen, 1ère année (0-0) – Résultats en carrière: 69-46.
Coordinateur offensif : Billy Gonzales, John Hevesy.
Coordinateur défensif : Todd Grantham.
Titulaires de retour : 17, 10 en attaque, 7 en défense.
Joueurs-clés partis : WR Antonio Callaway, DT Taven Bryan, DB Duke Dawson, K Eddy Pineiro, P Johnny Townsend.
Joueurs à suivre : RB Jordan Scarlett, RB Lamical Perine, WR Van Jefferson, WR Tyrie Cleveland, DE Cece Jefferson, DB Chauncey Gardner-Johnson, CB Marco Wilson, CB C.J. Henderson.

De 2005 à 2008, Dan Mullen était le coordinateur offensif des Gators sous les ordres d’Urban Meyer. Une époque où Florida régnait sur la planète College Football. En prenant en main le développement de QB Chris Leak et d’un certain QB Tim Tebow, il a par extension aidé à la construction d’une équipe qui remportera finalement deux titres de champion national (2006, 2008).

Trop doué pour rester confiné à son rôle de coach assistant, Dan Mullen acceptera l’offre des Bulldogs de Mississippi State qu’il dirigera pendant 8 saisons, de 2009 à 2017. Une fois encore, sa proximité avec les quarterbacks lui a permis de faire émerger l’un des meilleurs joueurs du pays à ce poste, Dak Prescott.

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C’est donc avec un enthousiasme débordant que la Gator Nation a appris le retour Dan Mullen à Gainesville (Florida), au poste de head coach cette fois-ci dans le cadre d’un transfert plutôt rare dans la SEC. Depuis que Dan Mullen a quitté Florida, la conférence du Sud des États-Unis a bien changé. Alabama y règne sans partage et Georgia semble être le seul programme capable de mettre un terme à la domination du Crimson Tide.

Devant l’incapacité de coach Jim McElwain de réveiller une attaque endormie depuis les années Will Muschamp, la direction athlétique de Florida a remercié le head coach des Gators, et ce, malgré deux titres de champion de division SEC East remportés (sans briller) en 2015 et 2016. Dan Mullen sait comment gagner. Il sait aussi que les Gators n’ont pas encore les armes des deux ténors de la SEC; Jim McElwain n’ayant jamais su assembler des promotions de recrues dans le Top 10 national.

Pourtant, Dan Mullen est arrivé avec une énergie sans limites mettant notamment le feu lors de la mi-temps d’un match de l’équipe de basketball, en janvier dernier :

« Nous sommes toujours Florida. Ce n’est pas comme si nous avions aucun talent dans cette équipe ! » – Dan Mullen, coach des Gators de Florida.

L’ancien coach le sait : il sera jugé sur sa capacité de rapidement développer un quarterback capable de mener l’attaque des Gators ce qui manque à Florida depuis Tim Tebow en 2009. Mais la saison 2017 catastrophique (bilan de 4-7, 2ème bilan négatif en 5 ans) ne peut être attribuée qu’aux simples contre-performances de QB Feleipe Franks et QB Malik Zaire. Le programme devra également être plus efficace sur le jeu au sol et être plus solide en défense notamment contre le jeu de course adverse.

Attaque

C’est le grand chantier auquel doit s’attaquer coach Dan Mullen. Les Gators ont été épouvantables l’an dernier avec un petit total de 335.9 yards par match (#109 du pays) pour une moyenne de 22.1 points par match (#108 du pays). Comme depuis trois ans à Gainesville, la ligne offensive s’est fait déborder tout au long de la saison tant sur le run block que sur la pass protection. Résultat : jamais l’attaque n’a réussi à trouver le rythme sous l’impulsion de quarterbacks en plus inefficaces.

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D’Alex Smith (à Utah) à Tim Tebow en passant par Dak Prescott, coach Mullen a toujours su bâtir ses attaques autour d’un quarterback charismatique et percutant. Il lui faudra faire des miracles en 2018. Le redshirt sophomore QB Feleipe Franks (1438 yards, 9 TD, 8 INT en 2017) est de retour après un début de carrière mouvementé. Titularisé face à Michigan en ouverture de la saison, il a ensuite été envoyé sur le banc à trois reprises avant de récupérer son poste en fin de saison. Jamais il n’a paru serein dans son rôle de leader. Pourtant, il est le quarterback le plus expérimenté de l’équipe depuis la fin d’éligibilité de Malik Zaire. Du coup, le sophomore QB Kyle Task (meilleur passeur pur du groupe) et le true freshman QB Emory Jones sont en lutte pour le poste de titulaire. Ce dernier a peut-être les aptitudes athlétiques les plus adaptées aux futurs systèmes offensifs des Gators. Mais son inexpérience et son immaturité physique pourraient limiter son temps de jeu.

Le jeu au sol a subi un coup dur l’an passé lorsque RB Jordan Scarlett fût suspendu suite à une affaire de fraude à la carte de crédit. Le running back junior est maintenant de retour pour re-dynamiser un secteur de jeu décevant en 2017 (156 yards en moyenne par match, #75 du pays). Il va apporter une puissance qui a manqué aux Gators la saison dernière. L’instinctif sophomore RB Malik Davis (526 yards, 2 TD en 2017) et le junior RB Lamical Perine (562 yards, 8 TD en 2017) feront également partie de la rotation.

Après deux saisons productives mais tumultueuses, WR Antonio Calloway a filé vers la NFL. Deux joueurs transférés espèrent combler ce départ. Aucun receveur de l’effectif des Gators n’a les mains aussi sûres que l’ancien joueur d’Ole Miss, WR Van Jefferson (42 réceptions, 456 yards, 1 TD en 2017). Fils de l’ancien vétéran de la NFL, Shawn Jefferson (ex-Miami Dolphins), il a obtenu une dérogation pour conserver son éligibilité en 2018. Il sera une aide précieuse tout comme le longiligne sophomore WR Trevon Grimes qui arrive d’Ohio State. Le junior WR Tyrie Cleveland (22 réceptions, 410 yards, 2 TD en 2017) a accumulé les big plays l’an dernier avant de se blesser à la cheville. Il apportera une dimension de profondeur au jeu vertical. Enfin, l’ancien quarterback, WR Kadarius Toney (15 réceptions, 152 yards en 2017), doit être plus régulier et commettre moins de drops pour prétendre à une place de titulaire. Les juniors WR Josh Hammonds (18 réceptions, 246 yards en 2017) et WR Freddie Swain (8 réceptions, 96 yards, 1 TD en 2017) complètent un groupe de receveurs dense et au potentiel énorme.

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Mais finalement, l’attaque version Dan Mullen ne fonctionnera qu’à une seule condition : une sérieuse amélioration d’une ligne offensive qui pourra compter sur le retour de cinq titulaires réguliers l’an passé. Une nouveau coach de ligne a été nommé. John Hevesy aura pour mission de développer le plein potentiel d’un groupe de joueurs pourtant prometteurs lors de leur recrutement. Les seniors LT Martez Ivey et RG Fred Johnson ainsi que le junior RT Jawaan Taylor ont le talent pour jouer dans la NFL. Le junior C T.J. McCoy a connu des déboires l’an passé après une excellente saison sophomore. Le sophomore LG Brett Heggie devraient retrouver son poste après avoir été blessé au genou au moins de novembre.

Défense

L’arrivée du coordinateur défensif Todd Grantham signifie un changement de stratégie majeur. La défense va abandonner son traditionnel front four pour des schémas 3-4 et 3-3-5 qui auront un impact important sur plusieurs joueurs des Gators à commencer par le pass rusher OLB Cece Jefferson qui glissera au poste de rush end.

Malgré ces changements, la ligne offensive restera l’un des points forts de l’équipe. Sur le côté fort, le junior DE Jabari Zuniga (34 plaquages, 4 sacks en 2017) et le freshman DE Zachary Carter possèdent la robustesse et le polyvalence nécessaires. À l’intérieur, le senior NT Khairi Clark (13 plaquages en 2017) prendra la succession de Taven Bryan au côté du mastodonte DT Tedarrell Slaton (11 plaquages en 2017). Le sophomore DL Elijah Conliffe aura également son mot à dire.

Le second rideau défensif pourra encore compter sur son général en chef, le junior ILB David Reese (102 plaquages, 10 pour perte, 1.5 sacks, 1 INT en 2017). Joueur instinctif et tenace, il compense son manque de vitesse, qui le restreint à agir dans la box, par une excellente technique de plaquage. Le sophomore ILB Vosean Joseph (55 plaquages, 1 INT en 2017) a démontré ses aptitudes de gros frappeur mais ses problèmes d’indiscipline pourraient permettre au junior ILB Rayshad Jackson (13 plaquages en 2017) de gagner sa place. Sur les extérieurs, OLB Cece Jefferson (47 plaquages, 13.5 pour perte, 4.5 sacks en 2017) sera le pass rusher #1 de l’équipe. Son avenir est dans la NFL et il sera un excellent mentor pour OLB Jachai Polite (22 plaquages, 2 sacks en 2017), OLB Jeremiah Moon (23 plaquages en 2017) et OLB Antonneous Clayton.

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Après la fracassante saison 2017 des sophomores CB Marco Wilson (34 plaquages, 10 passes défendues en 2017) et WR C.J. Henderson (22 plaquages, 4 INT, 2 TD en 2017), les Gators peuvent compter sur l’un des meilleurs tandems de cornerbacks de la conférence SEC. CB Marco Wilson est un plaqueur sûr et il possède un formidable instinct pour couper les trajectoires des passes adverses. Le prospect 4-étoiles CB Trey Dean sera le backup principal. Le junior NB Chauncey Gardner-Johnson (58 plaquages, 1 sack, 1 INT en 2018) retrouve une position de nickelback plus naturel après avoir été aligné comme safety l’an dernier. Il a connu des débuts difficiles avant de s’affirmer comme un défenseur incroyablement polyvalent. Il laisse donc l’un des postes de safety au prometteur sophomore S Brad Stewart (13 plaquages, 1 INT en 2017) qui devrait débuter la saison aux côtés du junior S Jeawon Taylor (30 plaquages en 2017).

Équipes spéciales

C’est la grande incertitude des Gators en 2018. K Eddy Pineiro (meilleur % de réussite de l’Histoire de la fac) et P Johnny Townsend (meilleur punter du pays lors des deux dernières saisons) laissent un trou béant suite à la fin de leur éligibilité. Toutefois, P Tommy Townsend pourrait poursuivre la tradition familiale et coach Mullen a convaincu le meilleur kicker à sortir des lycées américains en 2018, K Evan McPherson, de venir à Florida. Les Gators devront être beaucoup plus menaçants sur les retours de coup de pied (dernier de la SEC sur le retour de kickoffs en 2017). Le receveur KR Kadarius Toney et le running back PR Adarius Lemons sont deux athlètes explosifs mais le blocking autour d’eux devra être nettement amélioré.

Calendrier

À l’inverse de l’an passé (Michigan au AT&T Stadium), Florida ne débutera pas sa saison avec un choc de titans pour ouvrir la saison. Les Gators tenteront d’accumuler de la confiance face à Charleston Southern (FCS), le premier de leurs sept matchs à domicile en 2018 (Kentucky, Colorado State, LSU, Missouri, South Carolina, Idaho). Les déplacements à Tennessee et Mississippi State pourraient être cruciaux. Comme chaque année, les deux matchs à haut risque se joueront face à Georgia (3ème samedi d’octobre) et Florida State (dernier match).

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Match clé
contre Georgia, le 27 octobre 2018
L’opposition entre Dan Mullen et Kirby Smart devrait marquer la prochaine décennie. Face aux Bulldogs, les Gators joueront leur match le plus difficile de la saison mais le défi de renverser les champions de conférence SEC pourrait motiver les Floridiens dans ce match décisif dans la course au titre de SEC East.

Conclusion

Les Gators ont réussi l’un des plus beaux coups de l’intersaison en engageant le convoité Dan Mullen (ex-Mississippi State) au poste de head coach. Florida s’attend à des résultats immédiats. Malgré un total de 4 petites victoires remportées l’an dernier, le talent reste important dans tous les secteurs de l’effectif. Bien que Dan Mullen est avant tout un stratège offensif, c’est par la défense que les Gators devraient construire leurs succès en 2018. Six titulaires sont de retour dont DL Cece Jefferson (blessé en début de saison) et LB David Reese. La ligne défensive et le backfield défensif sont parmi les meilleurs de la conférence SEC. Offensivement, le chantier est plus grand. Depuis 5 ans, les Gators font partie des plus mauvaises attaques de la conférence SEC (335.9 yards en 2017, #110 du pays). Toutefois, deux running backs expérimentés (Jordan Scarlett, Lamical Perine) et un quarterback au talent indiscutable (Feleipe Franks) pourraient permettre l’émergence d’une attaque retrouvée. Un calendrier plutôt favorable fera l’affaire de Dan Mullen qui tentera de doubler le nombre de victoires par rapport à l’an dernier

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