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Michigan Wolverines

Preview 2016 : Michigan Wolverines

Pour la seconde saison de coach Jim Harbaugh à la tête des Wolverines, le programme de Michigan semble suffisamment armé pour lutter avec les Buckeyes d’Ohio State dans la course au titre de champion de conférence Big Ten. Seule interrogation : le poste de quarterback.

Crédit photo : Rick Osentoski-USA TODAY Sports

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Michigan Wolverines
Conférence Big Ten – Division East
En 2015 : 10-3, 6-2 Big Ten. Citrus Bowl : victoire contre Florida, 41-7.
Head coach : Jim Harbaugh, 2ème année (10-3) – Résultats en carrière: 39-24.
Coordinateur offensif : Tim Drevno.
Coordinateur défensif : Don Brown.
Titulaires de retour : 8 en attaque, 6 en défense, kicker.
Joueurs-clés partis : QB Jake Rudock, C Graham Glasgow, LB Joe Bolden, LB Desmond Morgan, LB James Ross III, S Jarrod Wilson.
Joueurs à suivre : RB De’Veon Smith, WR Jehu Chesson, TE Jake Butt, LB/DB/KR Jabrill Peppers, CB Jourdan Lewis.

L’annonce de l’arrivée de coach Jim Harbaugh à Michigan avait fait quelques vagues au cours de l’hiver 2014. Rien comparé au « Harbaugh Circus » du printemps 2016. L’ancien coach de Stanford et des 49ers de San Francisco (NFL) a occupé le terrain médiatique durant l’intégralité de l’intersaison 2015-16. Camps satellites, interviews improbables à la radio et omniprésence dans les media sociaux ont fait de Jim Harbaugh le centre d’attraction de janvier à juin dernier. Saura-t-il assumer ce nouveau statut avec des résultats sur le Gridiron ?

Sa première saison à la tête des Wolverines plaide en sa faveur. Avec un bilan de 10-3 et une cinglante victoire 41-7 face aux Gators de Florida lors du dernier Citrus Bowl, coach Jim Harbaugh a permis à Michigan de doubler son total de victoires remportées l’année précédente. Un exploit avec des joueurs qu’il n’a pas recrutés.

Durant les mois d’hiver, les Wolverines ont perdu leur coordinateur défensif, D.J. Durkin, parti diriger les Terps de Maryland. Coup dur pour un programme qui a construit ses succès de l’an passé… sur sa défense (280.7 yards accordés en moyenne par match, #4 du pays). Pour le remplacer, coach Jim Harbaugh a réussi l’un des bons coups de l’offseason en allant chercher à Boston College le coordinateur défensif de la meilleure défense du pays en 2015, Don Brown.

Avec la présence du fantastique LB Jabrill Peppers et le retour inattendue du senior CB Jourdan Lewis, la défense devrait rester la grande force des Wolverines en 2016. Offensivement, Michigan ne manquera pas de playmakers autour d’un quarterback inexpérimenté qui pourrait être le talon d’Achille de cette équipe.

Si coach Jim Harbaugh parvient à faire de la magie avec l’un de ses QBs, les Wolverines ont tout en place pour mettre un terme à la suprématie d’Ohio State et de Michigan State qui ont remporté les trois derniers Big Ten Championship Games.

Attaque

Pour la première fois depuis 2013, l’attaque de Michigan débutera une saison avec le même système que la saison précédente. Coach Jim Harbaugh et son coordinateur offensif Tim Drevno n’ont pas installé une attaque « pro-style » classique comme on s’y attendait. Ils se sont adaptés aux qualités des joueurs en place avec une multitude de packages allant de la spread offense au smashmouth football en passant par des formations wildcat. Cependant, on entend le même refrain qu’à la même époque l’an passé : mais qui sera le quarterback ?

Transféré d’Iowa au printemps 2015, QB Jake Rudock a réussi la 2ème meilleure performance de l’Histoire de l’université Michigan avec ses 3017 yards à la passe. Mais voilà, son éligibilité au niveau NCAA a expiré et les Wolverines sont encore une fois à la recherche de leur leader offensif. Trois candidats sont apparus durant les spring practices : les juniors QB John O’Korn et QB Shane Morris, et le sophomore QB Wilton Speight. Ancien Freshman of the Year 2013 dans la conférence AAC avec les Cougars de Houston, QB John O’Korn (34 TD au niveau NCAA) a patienté un an avant de retrouver son éligibilité. Il est le plus expérimenté des trois QBs et semble le favori pour le poste de titulaire d’autant que c’est l’ancien coach des 49ers qui l’a convaincu de venir sur le campus Ann Arbor. Les Wolverines savent que sans un solide quarterback, leurs ambitions pourraient rapidement partir en fumée mais Jim Harbaugh a déjà démontré par le passé qu’il est capable de faire passer un cap à ses QBs (Josh Johnson, Andrew Luck, Alex Smith, Colin Kaepernick).

Ralenti par des blessures de la cheville et à la jambe tout au long de la saison dernière, le senior RB De’Veon Smith (753 yards au sol, 6 TD en 2015) a gagné le respect du coach des Wolverines grâce à une attitude irréprochable. Il sera encore le RB#1 de l’équipe mais il devrait avoir le soutien de l’ancien prospect des Trojans de USC, le junior RB Ty Isaac (205 yards au sol, 1 TD en 2015), et celui du senior RB Drake Johnson (271 yards au sol, 4 TD en 2015) au sein d’une rotation à trois qui pourrait bien terroriser la conférence Big Ten en 2016. Ainsi, le prospect #1 du pays en 2016 au poste de running back, RB Kareem Walker pourrait être redshirté pour ne pas gâcher une année d’éligibilité.

Quel que soit le prochain quarterback des Wolverines, il ne manquera pas de cibles dans le jeu aérien. Les deux seniors WR Jehu Chesson (50 réceptions, 754 yards, 9 TD en 2015) et WR Amara Darboh (58 réceptions, 727 yards, 5 TD en 2015) sont de retour pour leur dernière saison d’éligibilité. Ils formeront un trio polyvalent avec le All-American TE Jake Butt (51 réceptions, 654 yards, 3 TD en 2015), lui aussi de retour pour sa saison senior alors qu’il aurait pu se présenter à la draft NFL en avril dernier. Si on n’y ajoute les sophomores WR Grant Perry (14 réceptions, 128 yards, 1 TD en 2015) et WR Drake Harris ainsi que le redshirt freshman TE Tyrone Wheatley Jr, fils de l’ancienne star de Michigan, RB Tyrone Wheatley, les Wolverines possèdent l’un des groupes de receveurs les plus fournis de la conférence Big Ten.

La ligne offensive a perdu son leader, C Graham Glasgow, mais elle pourra compter sur le retour de 4 titulaires. Ainsi, le junior C Mason Cole devrait abandonner son poste de left tackle pour celui de center laissant sa place au prometteur sophomore LT Grant Newsome. Pas de changement pour le reste avec la présence des trois seniors LG Ben Braden, RG Kyle Kalis et RT Erik Magnuson. Cette ligne offensive aura pour objectif d’améliorer un jeu au sol qui trainait dans les bas fonds de la FBS en 2015 (158.2 yards au sol en moyenne par match, #82 du pays).

Défense

Le nouveau coordinateur défensif, Don Brown, l’a déjà annoncé : il souhaite voir plus de pression et de blitzes de la part d’une défense qui était considérée comme l’une des meilleures du pays l’an dernier grâce à un puissant front four.

Certes, les Wolverines ont perdu DL Willie Henry, parti pour la NFL, mais l’expérience ne manquera pas au sein d’une ligne défensive robuste et dynamique. Les seniors DE Chris Wormley (43 plaquages, 14.5 pour perte, 6.5 sacks en 2015) et DE Taco Charlton (30 plaquages, 6 sacks en 2015) conserveront leur rôle de pass-rusher tandis que NT Ryan Glasgow assurera celui de run stopper attitré. Le sophomore DT Bryan Mone pourrait être préféré aux seniors DT Matt Godin et DT Maurice Hurst (35 plaquages, 3 sacks en 2015) pour le dernier poste de titulaire. Mais, la carte cachée des Wolverines sera assurément le prospect #1 du pays lors du recrutement 2016, DT Rashan Gary. Ce dernier pourrait faire partie de la rotation dès septembre prochain. Encore une fois cette saison, le front four de Michigan s’annonce exceptionnel.

L’arrivée de Don Brown a également eu pour conséquence le re-positionnement de LB Jabrill Peppers (45 plaquages, 5.5 pour perte en 2015) au poste de strong-side linebacker. L’ancien coordinateur défensif de Boston College souhaite profiter des aptitudes athlétiques du Freshman of the Year dans la conférence Big Ten en 2015 afin de mettre davantage de pression dans le backfield adverse. Malgré la présence de la superstar LB Jabrill Peppers, le second rideau défensif pourrait souffrir des pertes des trois joueurs emblématiques qu’étaient Joe Bolden, Desmond Morgan et James Ross III. Il est impensable de développer des successeurs aussi talentueux dès septembre prochain mais MLB Ben Gedeon (34 plaquages, 3 pour perte en 2015) et WLB Mike McCray doivent prendre leurs responsabilités. On gardera un oeil sur le true freshman, LB Devin Bush Jr.

Le secondary a appris avec bonheur la décision du senior CB Jourdan Lewis (52 plaquages, 1 sack, 2 interceptions, 20 passes défendues en 2015) de rester un an de plus sur le campus d’Ann Arbor plutôt que de faire le saut chez les professionnels. L’an passé, ce dernier a fait mieux qu’un certain Charles Woodson en réussissant un total de 20 passes défendues (nouveau record de l’université Michigan). Son retour va permettre au coordinateur défensif Don Brown d’abuser des blitz packages tant il est dominant sur les coverages. Deux autres seniors, qui ont pleinement aidé les Wolverines à avoir la 3ème meilleure défense contre la passe en 2015 (158.5 yards accordés par match), font eux aussi leur retour : CB Jeremy Clark (21 plaquages, 3 interceptions en 2015) et CB Channing Stribling (17 plaquages, 2 interceptions en 2015). Et si vous doutiez de la qualité de ce secondary des Wolverines, sachez que les seniors FS Delano Hill (46 plaquages en 2015) et SS Dymonte Thomas (24 plaquages en 2015) sont également fidèles au poste en 2016 !

Equipes spéciales

Les Wolverines possèdent un solide kicker en la personne de K/P Kenny Allen (18/22 FG en 2015) mais devront rapidement trouver une solution au niveau du punting game suite au départ de l’australien Blake O’Neill. A moins que le true freshman P Quinn Nordin réussisse à convaincre coach Jim Harbaugh, K/P Kenny Allen devrait également avoir le rôle de punter en 2016. Avec la présence de PR Jabrill Peppers et de KR Jourdan Lewis, les Wolverines possèdent le meilleur duo de returner du pays. Ni plus ni moins.

Conclusion

En 18 mois seulement, coach Jim Harbaugh a transformé les Wolverines en de sérieux candidats pour le titre de champion de conférence Big Ten et pour une éventuelle place en College Football Playoff.

La perte du coordinateur défensif D.J. Durkin (parti à Maryland) sera compensée par l’arrivée de Don Brown (ex-Boston College), qui bénéficiera du retour de 6 titulaires au sein d’une défense dominante en 2015. La ligne défensive et le secondary ont le potentiel pour faire partie des meilleurs au niveau national.

Dès la première saison de coach Jim Harbaugh, l’attaque des Wolverines s’est améliorée et le prochain quarterback (QB Wilton Speight ou QB John O’Korn transféré de Houston en 2015) aura le soutien de plusieurs playmakers offensifs (RB De’Veon Smith, WR Jehu Chesson, TE Jake Butt). A part ce poste de quarterback, tout semble en place pour que Michigan égale son total de victoires de l’an passé (10). Le match du 26 novembre prochain à Columbus (Ohio) contre Ohio State pourrait décider le champion de division Big Ten East.

Fondateur et rédacteur en chef de The Blue Pennant, Morgan Lagrée couvre le College Football depuis près de 10 ans. En 2016, Morgan fût le premier reporter à couvrir le CFP National Championship Game pour un média francophone. Il co-anime le podcast TBP/Radiossa - Made in US. Expert NFL et NHL. Grand amateur de la NBA et du College Basketball. Fan ultime des Red Sox de Boston (MLB). Ancien étudiant de l'université McGill. #Redmen4Life

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Michigan Wolverines

Fracture du pied pour WR Tarik Black

Le receveur redshirt freshman devait être l’une des principales armes offensives des Wolverines autour du quarterback Shea Patterson.

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Crédit photo : MGoBlog | Flickr

La malchance poursuit le receveur redshirt freshman WR Tarik Black : un an après une fracture du pied gauche qui l’a écarté des terrains pendant 10 matchs, il pourrait être absent pendant une longue période en raison d’une fracture… du pied droit subie lors de l’entrainement des Wolverines de Michigan, samedi 25 aout.

La durée de son absence est encore indéterminée.

Pour beaucoup d’observateurs, WR Tarik Black devait être l’un des éléments-clés du renouveau de l’attaque des Wolverines en 2018. Receveur sur-doué au gabarit imposant (1,91m), il était pressenti pour devenir la cible #1 du nouveau quarterback de Michigan, QB Shea Patterson.

Arrivé d’un lycée du Connecticut en 2017, WR Tarik Black s’est rapidement imposé comme l’un des meilleurs receveurs des Wolverines. Il a d’ailleurs frappé un grand coup lors de son premier match sous le maillot de Michigan (contre Florida) en inscrivant un TD de 46 yards… sur sa première réception en carrière !

Après trois matchs, il était le meilleur receveur des Wolverines avec 11 réceptions pour 149 yards et 1 TD avant de se fracturer le pied gauche dans le 4ème quart-temps du match face à Air Force.

Au terme d’une convalescence rapide, WR Tarik Black était de retour à 100% pour les spring practices. Il sera finalement absent pour le Game of the Week de la semaine inaugurale face aux Fighting Irish de Notre Dame, samedi 1er septembre.

En son absence, le duo WR Donovan Peoples-Jones (22 réceptions, 277 yards en 2017) / WR Nico Collins seront donc les principales armes du jeu vertical des Wolverines. Le senior WR Grant Perry (25 réceptions, 307 yards en 2017) conservera sa place dans le slot. On surveillera également le redshirt freshman WR Oliver Martin et le true freshman WR Ronnie Bell.

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Michigan Wolverines

L’ancien espoir de Michigan, RB Kareem Walker, quitte les Wolverines

Après deux saisons décevantes sur le campus d’Ann Arbor, RB Kareem Walker a été transféré au niveau Junior College.

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Crédit photo : Chat Sports

Recrue vedette de la promotion 2016 des Wolverines, le sophomore RB Kareem Walker a annoncé son transfert du programme de Michigan vers le Fort Scott Community College (Kansas) au niveau Junior College.

Le coach des Jayhawks, Kale Pick, avait annoncé la semaine dernière que le running back des Wolverines allait se joindre à son équipe mais l’intéressé n’avait pas encore confirmé l’information.

En 2016, RB Kareem Walker était classé dans le Top 50 des recrues par ESPN. Il avait été recruté dans la même promotion que DE Rashan Gary, CB David Long et QB Brandon Peters.

Après avoir été écarté des terrains de football en raison de problèmes académiques, il a participé à 5 matchs de Michigan en 2017 accumulant 68 yards en 20 portées de ballon pour un TD. Sa meilleure performance restera son match contre Rutgers (6 courses, 34 yards, 1 TD).

RB Kareem Walker devrait profiter de ce semestre au niveau Junior College pour se faire remarquer par un programme de FBS. Il bénéficie toujours d’une excellente réputation et il ne serait pas surprenant de le voir rebondir dans l’élite du College Football dès 2019.

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Michigan Wolverines

Michigan ira en Afrique du Sud en 2019

Après Rome en 2017 et Paris en 2018, les Wolverines de Michigan visiteront l’Afrique du Sud en 2019.

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Crédit photo : Dave Reginek/Getty Images

Tout indique qu’une nouvelle Tradition est en train de se mettre en place chez les Wolverines de Michigan : Jim Harbaugh a confirmé que les joueurs du programme d’Ann Arbor (Michigan) seront encore en voyage au terme de la session de printemps prochaine.

Après deux séjours en Europe, c’est donc du côté de l’Afrique que les Wolverines se rendront en 2019.

« Nous irons à Johannesburg et Cape Town. Nous ferons également un safari. Qu’en dites-vous ? Un safari ! J’ai vraiment hâte » – Jim Harbaugh, coach principal des Wolverines de Michigan.

En 2017, Michigan a organisé un entrainement printanier en Italie avant de se rendre en France en 2018 avec au programme un passage à l’INSEP. Ces deux voyages ont été intégralement financés par du mécénat.

Cuba, la Grèce et l’Espagne étaient également pressenties pour la prochaine destination.

Pour rappel, ces voyages sont avant tout organisés afin de renforcer l’esprit d’équipe à travers une expérience culturelle de groupe.

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Michigan en France : clinics à l’INSEP, tourisme à Paris et recueillement en Normandie

Les Wolverines de Michigan étaient à l’INSEP, samedi 28 avril, pour venir à la rencontre de leurs fans français avant de visiter plusieurs monuments parisiens et de se rendre sur les plages normandes.

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Crédit photo : Twitter/Fanstriker

Partis de l’aéroport de Détroit (Michigan) dans la soirée de jeudi, les Wolverines de Michigan version 2018 sont arrivés à Paris au petit matin, vendredi 27 avril, pour une semaine bien remplie en France.

Au programme : visite des lieux touristiques de la capitale française, rencontre des fans lors d’un clinic organisé à l’INSEP et recueillement sur les plages du débarquement en Normandie.

Comme c’était le cas l’an passé à Rome, l’objectif de ce voyage est de renforcer l’esprit d’équipe à travers une expérience culturelle de groupe après plusieurs semaines d’entrainement intensives.

L’album photo de la visite des Wolverines à l’INSEP

Vendredi 27 avril

A peine le pied posé à Paris, les Wolverines ont filé vers le 1er arrondissement pour déposer leurs bagages dans leur chambre de l’hotel Westin sur la rue de Rivoli.

Coach Jim Harbaugh accompagné de sa famille et certains joueurs des Wolverines se sont alors rendus sur la place du Trocadéro sous un ciel radieux. L’ensemble du groupe n’a pas tardé à sortir les téléphones et les appareils photos afin d’immortaliser ce moment. Après plusieurs semaines d’entrainement intense, c’est enfin un repos bien mérité pour les joueurs du programme d’Ann Arbor (Michigan).

Mais l’information majeure de la journée est la présence de Shea Patterson qui a fait le voyage pour la France. L’ancien quarterback des Rebels d’Ole Miss vient tout juste d’apprendre la bonne nouvelle : il a obtenu gain de cause auprès de la NCAA et il sera éligible pour jouer avec les Wolverines en 2018. C’est donc avec l’esprit libéré que l’ancien prospect 5 étoiles s’est rendu à Paris.

Après cette première journée de découverte, extinction des feux. Prochaine étape : une visite de l’INSEP pour un clinic 100% football.

Samedi 28 avril

Il est à peine 10h du matin lorsque les 300 chanceux, qui ont réussi à obtenir un billet pour cette rencontre des Wolverines avec les fans français, franchissent les portes de l’INSEP en ce 3ème jour de la draft NFL. Certains anciens joueurs de Michigan, comme Maurice Hurst, n’ont pas encore été sélectionnés et cela fait le buzz dans le bois de Vincennes.

Après un accueil protocolaire mais chaleureux par Olivier Moret, le directeur technique national de l’INSEP, l’ambiance se détend lorsque coach Jim Harbaugh mentionne l’émergence du football en Europe appelant sur le podium l’allemand DE Julius Welschof, l’une de ses recrues de la promotion 2018, avant de se rendre compte qu’il s’agit de son frère jumeau.

Vient le moment tant attendu par tout le monde. Les Wolverines se dirigent alors vers le terrain d’entrainement pour un clinic de deux heures qui ressemble plus à une démonstration qu’à de vrais ateliers pédagogiques.

On y croise tout de même du beau monde. En plus, d’un coach Jim Harbaugh très accessible, sont présents le coordinateur défensif Don Brown et les deux stratèges offensifs, Pep Hamilton (coach des QBs et ancien coordinateur offensif des Colts d’Indianapolis) et Jim McElwain (coach des receveurs et ex-head coach de Florida). Ils animent plusieurs drills en faisant participer certains des fans présents sur place.

Coach Jim Harbaugh (Crédit photo : T.A./The Blue Pennant)

On y croise aussi le seul francophone de la troupe des Wolverines : le québécois CB Benjamin Saint-Juste, originaire de Rosemère dans la banlieue de Montréal (Canada). Sa maitrise parfaite du français en fait l’un des joueurs les plus convoités par les journalistes sur place.

CB Benjamin Saint-Juste (Crédit photo : T.A./The Blue Pennant)

Après ces deux heures de démonstration s’organise alors un match de soccer entre les Wolverines et une équipe composée de réfugiés soudanais, afghans, guinéens, tchadiens et somaliens. Les équipes d’ESPN étant sur place, cette rencontre de différentes cultures était probablement scénarisée. Belle histoire assurée. Mais c’est aussi pour ces moments que coach Jim Harbaugh a souhaité ce voyage en France.

De toute évidence, ce match de soccer était une première pour plusieurs des Wolverines tant les carences techniques sont criantes. Mais l’essentiel n’était pas là.

Après un retour à leur hotel du centre parisien et un repas pris rapidement, les Wolverines se dirigent vers le Louvre. Un des grands moments de leur voyage. Tous les joueurs n’ont qu’une idée en tête : photographier la Jaconde que les américains appellent Mona Lisa.

Ils enchaineront par un passage sur le parvis de la cathédrale Notre-Dame et une promenade dans le quartier Latin.

Dimanche 29 avril

Pour cette 3ème journée en France, c’est vers la Normandie que coach Harbaugh et les Wolverines ont fait route pour un pèlerinage sur les plages du débarquement Alliés de juin 1944.

L’ambiance est plus solennelle qu’hier. Place désormais à l’émotion et au recueillement.

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