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Oklahoma Sooners

Preview 2016 : Oklahoma Sooners

Mené par le sensationnel QB Baker Mayfield, les Sooners d’Oklahoma ont reconquis le titre de champion de conférence Big 12 en 2015 mais ils débuteront la saison 2016 avec qu’une seule idée en tête : retourner au College Football Playoff pour remporter le titre de champion national.

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Oklahoma Sooners
Conférence Big 12
En 2015 : 11-2, 8-1 Big 12. Champion de la conférence Big 12. Demi-finaliste national. Orange Bowl : défaite contre Clemson, 37-17.
Head coach : Bob Stoops, 18ème année (179-46) – Résultats en carrière: 179-46.
Coordinateur offensif : Lincoln Riley.
Coordinateur défensif : Mike Stoops.
Titulaires de retour : 6 en attaque, 6 en défense, kicker, punter.
Joueurs-clés partis : WR Sterling Sharpe, C Ty Darlington, DL Charles Tapper, LB Eric Striker, LB Dominique Alexander, CB Zack Sanchez.
Joueurs à suivre : QB Baker Mayfield, RB Samaje Perine, RB Joe Mixon, WR Dede Westbrook, LT Orlando Brown, DE Charles Walker, LB Jordan Evans, CB Jordan Thomas, S Ahmad Thomas.

Mené par le sensationnel quarterback « dual-threat » QB Baker Mayfield, les Sooners d’Oklahoma ont reconquis le titre de champion de conférence Big 12 mais ils débuteront la saison 2016 avec qu’une seule idée en tête : retourner au College Football Playoff pour effacer la défaite 37-17 subie face à Clemson en demi-finale en décembre dernier.

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Coaching
  • Potentiel
4.5

Sur le campus de Norman (Oklahoma), personne n’a oublié que les Sooners menaient d’un point à la mi-temps de ce match face aux Tigers avant que plusieurs turnovers et une baisse de régime physique ont été fatales aux joueurs de coach Bob Stoopes. Pourtant, ce revers ne doit pas faire oublier l’excellente saison 2015 d’Oklahoma. Hormis une inexplicable défaite face aux rivaux de Texas, ils ont été intraitables tout au long de l’année s’imposant notamment à Baylor et à Oklahoma State en route vers leur premier titre de conférence Big 12 depuis 2010.

Grâce à sa lecture de jeu et à son sens de l’improvisation, QB Baker Mayfield est capable de battre n’importe quelle équipe à lui tout seul. Demandez aux Vols de Tennessee ce qu’ils en pensent. Il sera de retour à la baguette d’une attaque des Sooners diminuée par la perte de WR Sterling Shepard mais qui pourra toujours compter sur la présence du meilleur duo de running backs du pays, RB Samaje Perine / RB Joe Mixon.

Malgré une ligne offensive qui a accordé 41 sacks l’an passé, cette attaque Air Raid, dirigée par le coordinateur offensif Lincoln Riley, devrait continuer d’inscrire beaucoup de points (43.5 points en moyenne par match en 2015, #4 du pays). Avec les départs de DE Charles Tapper, LB Eric Striker, LB Dominique Alexander et DB Zack Sanchez, c’est davantage en défense que les problèmes pourraient arriver.

Les duels face à Houston, Ohio State et Texas Christian lors de leurs 4 premiers matchs devraient nous en dire davantage sur le niveau des Sooners qui visent ni plus ni moins que le titre de champion national en 2016.

Attaque

La patience a payé pour le junior QB Baker Mayfield. Après un an d’inéligibilité dûe à son transfert de Texas Tech à Oklahoma, l’ancien « walk-on » des Red Raiders a été la bougie d’allumage des Sooners tout au long de la saison 2015 réussissant 3700 yards à la passe pour 36 TD et 7 interceptions, et 405 yards au sol pour 7 TD. Joueur dynamique et charismatique, il devra réduire le nombre de ses jeux improvisés et être mieux protégé par sa ligne offensive car deux commotions cérébrales subies en fin de saison de saison l’ont handicapé lors du College Football Playoff.

La perte de QB Baker Mayfield serait d’ailleurs catastrophique pour les Sooners tant leur manque de profondeur au poste de quarterback est criant. L’ancien titulaire QB Trevor Knight a été transféré à Texas A&M et l’ancien backup QB Cody Thomas a quitté le programme de football pour se concentrer sur sa carrière de joueur de baseball. Résultat : le true freshman QB Austin Kendall sera le QB#2 en 2016 en attendant que le prospect 5 étoiles, QB Kyler Murray, retrouve son éligibilité en 2017 suite à son transfert en provenance de Texas A&M.

Peu de programmes peuvent se vanter d’avoir un running back candidat pour une sélection dans l’équipe All-America. Les Sooners en ont deux. Le junior RB Samaje Perine (1349 yards au sol, 16 TD en 2015) et le sophomore RB Joe Mixon (753 yards au sol, 7 TD en 2015) sont tous les deux classés dans le Top 20 de notre classement des meilleurs running backs de retour en 2016 et forment le duo le plus complémentaire du pays. Le puissant RB Samaje Perine a déjà réussi 3062 yards au sol et 37 TD en deux saisons. Suspendu pour l’intégralité de la saison 2014 après une agression sur une jeune femme, l’explosif RB Joe Mixon a été irréprochable l’an dernier démontrant pourquoi il était considéré comme un prospect 5 étoiles à sa sortie du lycée. Suite au transfert du senior RB Alex Ross à Missouri, le redshirt freshman RB Rodney Anderson devrait être sollicité sur certains packages offensifs après des spring practices réussis. Enfin, le robuste junior FB Dimitri Flowers (8 réceptions, 130 yards, 4 TD en 2015) est de retour comme blocker attitré. Ses mains sûres lui permettent également d’être une menace permanente quand il est utilisé comme H-Back.

Deux des trois meilleurs receveurs des Sooners (Sterling Shepard et Duron Neal) ont quitté le campus durant l’intersaison. En 2015, QB Baker Mayfield  se reposait beaucoup sur WR Sterling Shepard; il devra trouver un nouveau « go-to-guy » afin de préserver une attaque équilibrée. L’inconstant WR Dede Westbrook (46 réceptions, 743 yards, 4 TD en 2015) et l’ancien tight-end reconverti au poste de receveur, WR Mark Andrews (19 réceptions, 318 yards, 7 TD en 2015), semblent être les mieux placés pour remplir ce rôle. On gardera un oeil sur les prometteurs juniors WR Michiah Quick, WR Jeffery Mead et WR Jordan Smallwood mais la solution pourrait également venir de l’ancien Nittany Lion de Penn State, le senior WR Geno Lewis (55 réceptions, 751 yards, 2 TD en 2014), transféré à Oklahoma au cours du printemps. Ce dernier espère rebondir à Oklahoma après avoir perdu son statut de titulaire à Penn State l’an dernier.

Avec les sophomores LT Orlando Brown et RT Dru Samia, les Sooners possèdent le plus prometteur duo d’offensive tackles du pays. Ces deux-là forment le socle d’une ligne offensive talentueuse et inexpérimentée. Ce manque d’expérience s’est parfois cruellement fait sentir l’an dernier notamment sur le pass blocking. Les deux leaders, C Ty Darlington et OG Nila Kasitati, ont quitté le campus de Norman au cours du printemps. Le junior C Jonathan Alvarez devrait glisser de son poste de guard pour succéder à Ty Darlington au centre tandis que le sophomore RG Ben Powers et le monstrueux redshirt freshman LG Cody Ford débuteront la saison à l’intérieur de la ligne.

Défense

Les Sooners ont perdu la quasi-totalité de leurs playmakers durant l’intersaison. Exit DE Charles Tapper, LB Eric Striker, LB Dominique Alexander et CB Zack Sanchez : quatre joueurs sélectionnés dans la 1ère équipe All-Big Ten l’an dernier qui ont totalisé 265 plaquages, 16.5 sacks et 9 interceptions en 2015.

La défense 3-3-5 d’Oklahoma sera donc à la recherche de nouveaux leaders en 2016 et le junior DE Charles Walker pourrait en faire partie. Sans être une seule fois titulaire l’an passé, ce dernier a réussi 36 plaquages et 6 sacks grâce à une énorme capacité d’accélération. Il formera un solide front three avec deux titulaires de retour, le senior DT Matt Dimon (34 plaquages, 7 pour perte, 2.5 sacks en 2015) et le junior DT Matthew Romar (23 plaquages en 2015).

La perte de trois des quatre titulaires au poste de linebackers laisse un grand vide sur le second rideau de cette défense des Sooners. Trouver de nouveaux schémas défensifs pour conserver une pression dans le backfield adverse sera l’un des grands défis du coordinateur défensif Mike Stoops. Seul le senior ILB Jordan Evans (78 plaquages en 2015) est fidèle au poste. Pour le reste, rien n’est assuré. Le junior OLB Ogbonnia Okoronkwo (8 plaquages, 1 sack en 2015) n’a pas encore convaincu après une saison inconstante en 2015. Ainsi, les anciennes recrues vedettes, LB Ricky DeBerry et LB Arthur McGinnis, ainsi que les deux anciens joueurs de Junior College, LB Emmanuel Beal et LB Kapri Doucet, ont assurément une belle opportunité de se révéler cette saison. La bonne surprise pourrait venir du true freshman, LB Caleb Kelly, seule recrue 5 étoiles des Sooners en 2016 et qui a impressionné tout le monde depuis son arrivée sur le campus de Norman.

L’embauche de l’assistant coach Kerry Cooks aura eu des répercussions positives immédiates sur un secondary très agressif la saison dernière (17 interceptions et 202.8 yards accordés en 2015, #1 de la conférence Big 12). Hormis Zack Sanchez (36 titularisations et 15 interceptions entre 2013 et 2015), tout le monde est de retour en 2016 dont les trois gros frappeurs CB Jordan Thomas (46 plaquages, 5 interceptions en 2015), SS Steven Parker (60 plaquages, 2 sacks en 2015) et FS Ahmad Thomas (75 plaquages, 3 interceptions en 2015). Avec la présence du senior CB Dakota Austin (25 plaquages, 2 interceptions en 2015) et du junior DB William Johnson au poste de nickelback, les Sooners peuvent compter sur l’un des backfields défensifs les plus expérimentés du pays.

Equipes spéciales

Le récent transfert du senior RB Alex Ross à Missouri prive les Sooners de leur principale menace sur les retours de coup de pied puisque RB Joe Mixon devrait être limité à son poste de running back en 2016. WR Dede Westbrook et WR Michiah Quick seront deux options intéressantes sur les kick et punt returns.

Bonne nouvelle pour Oklahoma, le sophomore K/P Autin Seibert (18/23 FG et 42.0 yards en moyenne par punt en 2015) a parfaitement répondu aux attentes l’an dernier.

Calendrier

En plus des neuf matchs de conférence Big 12, les Sooners devront naviguer à travers un calendrier hors-conférence épique avec deux matchs face à Houston et Ohio State. C’est d’ailleurs face aux prometteurs Cougars de coach Tom Herman au NRG Stadium de Houston qu’Oklahoma débutera sa saison. Faux pas interdit car les joueurs de coach Bob Stoops accueilleront deux semaines plus tard les Buckeyes d’Ohio State au Memorial Stadium pour ce qui sera le Big Game de la semaine 3 au niveau national. Un avant-goût des playoffs ? Le mois d’octobre commencera en fanfare avec un déplacement compliqué à Texas Christian avant d’aller affronter Texas au Cotton Bowl de Dallas pour une revanche attendue. Si les Sooners parviennent à rester invaincus après un mois et demi de compétition, ils seront alors en excellente position pour conserver leur titre de champion de conférence Big 12 puisqu’ils recevront Baylor et Oklahoma State dans leur stade au mois de novembre. Attention au match piège à West Virginia, le 19 novembre.

Conclusion

Mené par QB Baker Mayfield et une attaque explosive, les Sooners sont les indiscutables favoris pour conserver leur titre de champion de conférence. Les arrivées de Mayfield (ex-Texas Tech) et du coordinateur offensif Lincoln Riley ont permis à Oklahoma d’avoir sa meilleure attaque depuis 2008 (43.5 points par match, #4 du pays). Malgré la départ pour la NFL de WR Sterling Sharpe, ce secteur offensif pourrait encore progresser grâce à la montée en puissance d’une génération dorée (RB Samaje Perine, WR Dede Westbrook, LT Orlando Brown, LG Cody Ford). Le duo de running backs composé de Perine et RB Joe Mixon est assurément l’un des plus excitant du pays. Seul point noir : le départ de 4 défenseurs sélectionnés dans la 1ère équipe All-Big 12 l’an dernier. La route vers un retour en College Football Playoff semble dégagée mais les Sooners devront survivre à un difficile calendrier hors-conférence avec des matchs contre Ohio State et Houston.

Fondateur et rédacteur en chef de The Blue Pennant, Morgan Lagrée couvre le College Football depuis plus de 10 ans. En 2016, Morgan fût le premier reporter à couvrir le CFP National Championship Game pour un média francophone. Il co-anime le podcast TBP. Expert NFL et NBA. Grand amateur de la NHL. Fan ultime des Red Sox de Boston (MLB). Ancien étudiant de l'université McGill. #Redmen4Life

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DeMarco Murray de retour à Oklahoma comme coach des RBs

L’université Oklahoma a annoncé l’embauche du recordman de yards toute catégorie de la fac de Norman au poste de coach des running backs des Sooners.

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Crédit photo : Oklahoma Athletics

Véritable star offensif des Sooners entre 2007 et 2010 et trois fois champions de conférence Big 12, RB DeMarco Murray a marqué l’Histoire du programme d’Oklahoma avec lequel il a joué le BCS National Championship en 2008.

DeMarco Murray a également connu une solide carrière dans la NFL jouant pendant 7 saisons chez les pros (Dallas, Philadelphie, Tennessee) accumulant 7174 yards au sol pour 49 TD et 2165 yards sur réception pour 6 TD.

Il était le coach des running backs à Arizona l’an dernier.

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WR Theo Howard transféré de UCLA à Oklahoma

Après quatre années sur le campus de Westwood (Californie), le receveur junior Theo Howard quitte la West Coast pour rejoindre les Sooners d’Oklahoma à la recherche d’un successeur de CeeDee Lamb.

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Crédit photo : Josh Lefkowitz/Getty Images

Considéré comme l’un des receveurs les plus prometteurs de la promotion de recrues 2016, Theo Howard n’a jamais atteint son plein potentiel sous le maillot des Bruins de UCLA. Il tentera de conclure sa carrière universitaire en beauté avec une dernière saison au sein de l’attaque Air Raid des Sooners.

Il rejoindra le campus de Norman (Oklahoma) dans quelques jours et sera éligible pour le camp d’entrainement printanier. Étant déjà diplômé à UCLA (Sciences Politiques), il sera autorisé de jouer pour les Sooners dès septembre prochain.

En 34 matchs avec les Bruins, il a capté 119 ballons pour un total de 1359 yards et 9 TD. Sa carrière a été semée d’embûches en raison de plusieurs blessures subies depuis son arrivée à UCLA. Sa meilleure saison restera l’année 2018 au cours de laquelle il a réussi 51 réceptoins, 677 yards et 4 TD.

Sorti du lycée de Westlake (Californie) en tant que prospect 4-étoiles (#13 WR, #102 National), WR Theo Howard était annoncé comme le meilleur receveur du programme de UCLA depuis JJ Stokes dans les années 90. Finalement, les blessures et son manque de production dans des attaques aériennes anémiques des Bruins ne lui ont pas permis d’exprimer tout son talent. Il aura une opportunité en or de le faire avec des Sooners dont le poste de WR#1 reste ouvert suite au départ pour la NFL du finaliste du trophée Biletnifkoff, CeeDee Lamb.

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Oklahoma perd CB Tre Norwood pour toute la saison 2019

Le defensive back des Sooners s’est blessé au genou lors d’un practice du Fall Camp des champions de Big 12 en titre.

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Très mauvaise nouvelle pour Oklahoma qui perd donc un titulaire régulier et dont l’expérience devait apporter aux jeunes pousses d’un backfield défensif décrié l’an dernier.

« Il va manquer l’intégralité de la saison. C’est dur, vraiment dur pour lui et notre équipe. Il nous apporte tellement. Sa polyvalence lui permet de jouer à plusieurs positions sur le terrain. Il va nous manquer en défense mais aussi sur les équipes spéciales. Mais ça fait partie de notre sport. Nous avons déjà plusieurs blessés. C’est aussi pour ça que nous travaillons toute l’année pour le recrutement afin d’avoir des joueurs talentueux prêts à assumer leurs responsabilités » – Lincoln Riley, coach des Sooners d’Oklahoma.

CB Tre Norwood a été titularisé à 14 reprises la saison dernière totalisant 58 plaquages (5ème de l’équipe) dont 1 sack. Il a également réussi 1 interception et défendu 5 passes.

Son absence aura un impact majeur sur la défense d’Oklahoma notamment au poste de nickelback. Du coup, le sophomore CB Brandon « Bookie » Radley-Hines sera lancé dans le grand bain après une saison 2018 en demi-teinte.

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Jalen Hurts transféré d’Alabama à Oklahoma

L’ancien quarterback titulaire du Crimson Tide d’Alabama rejoint un programme dont sont issus les deux derniers vainqueurs du trophée Heisman.

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Crédit photo : Michael Reaves/Getty Images

Le junior QB Jalen Hurts a annoncé sur The Players’ Tribune qu’il quitte le Crimson Tide d’Alabama via un grad transfer pour jouer sa dernière saison d’éligibilité au niveau NCAA avec les Sooners d’Oklahoma.

En tant qu’étudiant-athlète déjà diplômé, il sera autorisé à jouer pour les Sooners dès septembre 2019 héritant probablement du poste de quarterback titulaire laissé vacant suite au départ de Kyler Murray.

QB Jalen Hurts reprend donc en main une attaque d’Oklahoma dirigée ces deux dernières années par deux vainqueurs du trophée Heisman, QB Baker Mayfield et QB Kyler Murray.

L’ancien quarterback titulaire du Crimson Tide rejoint le campus de Norman (Oklahoma) après trois ans passés à Tuscaloosa (Alabama). Arrivé en 2016 à Alabama, il a gagné le poste de titulaire dès sa première saison malgré la présence de prometteurs quarterbacks comme Blake Barnett, Cooper Bateman et David Cornwell.

Il a été nommé Meilleur Joueur Offensif de la conférence SEC dès sa saison true freshman menant son équipe jusqu’au National Championship Game (perdu face à Clemson).

Le tournant de sa carrière à Alabama s’est produit en finale nationale 2018 lorsqu’il a laissé sa place à QB Tua Tagovailoa à la mi-temps du match face à Georgia finalement remporté par le Crimson Tide. Il est alors devenu le backup du quarterback hawaiien restant pourtant dans l’effectif d’Alabama en 2018.

QB Jalen Hurts a d’ailleurs joué un rôle important dans le parcours du Crimson Tide la saison dernière en prenant le relais d’un QB Tua Tagovailoa blessé lors de la finale de conférence SEC et marquant 2 TD face aux Bulldogs de Georgia. Il est ainsi devenu une légende sur le campus de Tuscaloosa.

En 42 matchs joués sous le maillot du Crimson Tide, il a réussi 5626 yards à la passe pour 48 TD et 12 interceptions. Il a également inscrit 23 TD au sol.

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