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Preview 2019 : Group of Five

Les Knights règnent sans partage sur le Group of Five depuis deux ans. Les Broncos de Boise State peuvent-ils contester cette suprématie en 2019 ?

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À moins de deux mois du coup d’envoi de la saison 2019 de College Football, on vous propose un tour d’horizon des forces en présence et nos prédictions dans les 5 conférences du Group of Five.

Prédictions par conférence

Conférence American : Central Florida Knights

UCF, patron de la division East

Comment les Knights de UCF rebondiront-ils après avoir vu leur invincibilité de 25 matchs prendre fin lorsque LSU s’est imposé sèchement au terme du dernier Fiesta Bowl ?
Au cours des deux dernières saisons, UCF a battu 4 équipes classées, tout détruit dans sa conférence American et formé des prospects NFL à la pelle.
Malgré l’absence de QB Milton McKenzie (MVP offensif de l’AAC en 2017 et 2018) pour l’intégralité de l’année 2019, les Knights restent la référence dans une conférence de plus en plus compétitive : UCF (#11) et Cincinnati (#24) ont terminé la saison passée dans l’AP Top 25 et 7 programmes de l’AAC ont été invités à participer à la postseason.

Malgré la meilleure défense de la conférence (16.1 points accordés en match de conférence en 2018), Cincinnati ne parait pas être en mesure d’inquiéter les Floridiens dans la division East. Seule l’éclosion accélérée du tandem QB Desmond Ridder (2445 yards, 20 TD, 5 INT en 2018) / RB Michael Warren II (1329 yards au sol, 19 TD) pourrait permettre aux Bearcats de réussir l’exploit de détrôner UCF. South Florida, mené par QB Blake Barnett pour une 2ème saison, et Temple et l’explosif RB/WR Isaiah Wright tenteront de créer un improbable surprise.

Une 3ème finale Knights vs Tigers ?

Les Knights ont battu les Tigers de Memphis lors des deux derniers AAC Championship Game et tout indique que ces deux équipes pourraient bien se donner rendez-vous une 3ème année consécutive. Co-champion de division West avec Houston et Tulane en 2018, les Tigers paraissent avoir le talent et la profondeur pour menacer les Knights. L’ancien Sun Devil QB Brady White (3296 yards, 26 TD, 9 INT) et RB Patrick Taylor (1122 yards au sol, 16 TD), qui succède à Darrell Henderson, forment un redoutable duo capable de renverser n’importe quelle équipe de la division.

Le principal concurrent de Memphis sera Houston, comme l’an passé. Les Cougars sont désormais dirigés par le stratège offensif, coach Dana Holgorsen, dont l’association avec QB D’Eriq King (de retour de blessure) et son armada de receveurs, devrait faire des étincelles. 

Nos prédictions
Division West Division East
Houston Central Florida
Memphis Cincinnati
Tulane South Florida
Southern Methodist Temple
Navy East Carolina
Tulsa Connecticut

Conférence USA : Marshall Thundering Herd

Neuf équipes invitées en postseason en 2017 et le meilleur bilan au niveau FBS lors des bowls 2018 (4-2) : la C-USA semble sur une trajectoire ascendante. L’arrivée des coachs Lane Kiffin (FAU) et Butch Davis (FIU), il y a deux ans, ont changé l’image d’une conférence qui devrait nous proposer une lutte acharnée jusqu’au mois de décembre.

Une division East plus ouverte que jamais

Pas moins de quatre équipes semblent en mesure de remporter le titre de division C-USA East. Impressionnant face à South Florida lors du dernier Gasparilla Bowl (victoire 38-10), Marshall pourra compter sur le retour d’un leader expérimenté : QB Isaiah Green (meilleur freshman de la C-USA en 2018). Il sera privé de WR Tyre Brady mais un solide groupe de running backs (Tyler King, Keion Davis et Brenden Knox) devrait compenser au sein d’une attaque surement davantage tournée vers le jeu au sol en 2019.

Florida International est méconnaissable depuis l’arrivée de coach Butch Davis en 2017. Deux bilans positifs (8-5, 9-4) et les Panthers se mettent à rêver des 10 victoires et du sommet de la C-USA. L’expérience de QB James Morgan (2727 yards, 26 TD, 7 INT) en attaque et de LB Sage Lewis en défense sera précieuse pour atteindre cet objectif.
Middle Tennessee devra apprendre à jouer sans QB Brent Stockstill, son leader offensif lors des 4 dernières saisons, mais la défense des Blue Raiders possède les arguments pour gagner des matchs à elle seule.
Enfin, Florida Atlantic, si décevant l’an passé après un titre de champion de conférence acquis en 2017 lors de la première saison de coach Lane Kiffin à la tête des Owls, sera orphelin du phénoménal RB Devin Singletary que l’ancien prospect d’Alabama, RB BJ Emmons, tentera de faire oublier. QB Chris Robison (2540 yards, 12 TD, 12 INT) a maintenant les clés de l’attaque. Son efficacité sera décisive.

Toujours bien placé (finaliste en 2015 et 2016) mais jamais champion de conférence, Louisiana Tech sera encore aux avant-postes en 2019. Certes, la défense a payé cher le départ du coordinateur Blake Baker et du pass rusher DE Jaylon Ferguson, mais QB J’Mar Smith (3160 yards, 15 TD, 10 INT) et ses receveurs menés par l’ancienne recrue d’Oklahoma, WR Adrian Hardy, pourrait encore tout renverser sur leur passage. Recevoir North Texas et Southern Miss à domicile sera également un net avantage pour les Bulldogs.

Toutefois, North Texas et son prometteur coach Seth Littrell seront en mission. Mené par le meilleur joueur de la conférence USA, QB Mason Fine (3793 yards, 27 TD, 5 INT), et par un receveur sous-estimé, WR Rico Bussey (68 réceptions, 1017 yards, 12 TD), le Mean Green sera encore explosif en attaque, et ce, malgré le départ vers USC du coordinateur offensif Graham Harrell, remplacé par le stratège offensif d’Eastern Washington, OC Bodie Reeder. Si la défense réussit à limiter les dégâts, UNT sera en course pour remporter son premier titre de champion de conférence USA. Les déplacements à Louisiana Tech et Southern Miss seront quand même de rudes obstacles.
Southern Miss devrait être le 3ème larron dans la course à une place au Championship Game. Coach Jay Hopson a été contraint de renoncer de faire venir Art Briles pour diriger son attaque mais le nouveau coordinateur offensif Buster Faulkner (ex-Arkansas State) aura QB Jack Abraham et cinq receveurs de talent pour surprendre tout le monde.

Enfin, on gardera un oeil sur RB Spencer Brown (2556 yards, 26 TD en 2 saisons), running back vedette d’une attachante équipe de UAB, championne de conférence surprise l’an passé et qui vient de remporter le premier bowl de son Histoire, seulement deux ans après sa résurrection. Coach Bill Clark doit remplacer plus de 30 joueurs dont QB AJ Erdely, 4 joueurs de ligne offensive et la quasi-totalité des receveurs… peu probable de revoir les Blazers au sommet de la division West.

Nos prédictions
Division West Division East
North Texas Marshall
UAB Florida International
Southern Mississippi Florida Atlantic
Louisiana Tech Middle Tennessee
Texas-San Antonio Western Kentucky
Texas-El Paso Charlotte
Rice Old Dominion

Conférence MAC : Ohio Bobcats

Pillée par la NFL au cours du printemps (9 joueurs sélectionnés dont le MVP de la saison 2018, DE Sutton Smith), la conférence MAC subira-t-elle le contrecoup de son récent succès ou est-ce annonciateur d’une tendance qui se confirmera en 2019 ?

Quoiqu’il en soit, les deux champions de division en titre, Northern Illinois et Buffalo, font face à un gros défi après avoir perdu de nombreuses armes.

Les trois derniers champions de conférence MAC (Northern Illinois en 2018, Toledo en 2017 et Western Michigan en 2016) seront encore une fois les favoris dans la division West.

Une division West un ton au-dessus

Northern Illinois a tourné la page coach Rod Carey (parti à Temple) en accueillant l’ancien RB vedette des Huskies, Thomas Hammock, à la tête de l’équipe. L’identité de NIU devrait évoluer vers une attaque au sol ultra-athlétique et une défense agressive. L’ancien coach des RBs des Ravens annonce l’enfer à ses adversaires. Aura-t-il l’expérience suffisante pour faire grandir QB Marcus Childress, QB Ross Bowers (ex-California), RB Marcus Jones et WR Spencer Tears ? Pas sûr.

Du coup, Toledo parait en meilleure position à l’aube du coup d’envoi de la prochaine saison. En plus d’accueillir Northern Illinois et Western Michigan en 2018, les Rockets évitent Ohio en match crossover. Le programme dirigé par coach Jason Candle est surtout passé maitre dans le recrutement. Ainsi, le départ du meilleur trio de receveurs de l’Histoire de Toledo (Diontae Johnson, Cody Thompson, Jon’Vea Johnson) ne devrait pas trop ralentir l’ascension d’une équipe désormais portée par QB Mitchell Guadagni et une solide ligne offensive. Seule une défense poreuse contre la course pourrait ralentir ces Rockets.

Western Michigan a l’avantage de l’expérience et le retour de RB LeVante Bellamy (1228 yards, 6 TD et 30 réceptions, 1 TD) apporte un punch indéniable à l’attaque des Broncos. Toutefois, un calendrier compliqué et des incertitudes en défense seront peut-être un handicap insurmontable. Coach Jim McElwain devra encore être patient pour relancer Central Michigan (on gardera un oeil sur l’ancien de Tennessee, QB Quentin Dormady).

Fin de malédiction pour les Bobcats ?

Ohio semble enfin prêt à mettre la main sur un titre de conférence qui le fuit depuis… 1968. Menés par le favori pour le titre de MVP offensif de la MAC en 2019, le canadien QB Nathan Rourke (2434 yards, 23 TD, 8 INT), les Bobcats de coach Frank Solich semblent les mieux armés des deux côtés du ballon.

Buffalo a atteint le plateau des 10 victoires en 2018 avant de s’incliner 30-29 contre Northern Illinois lors du MAC Championship Game. Les Bulls ont été éviscérés suite aux départs de QB Tyree Jackson (NFL), WR Anthony Johnson (NFL) et WR KJ Osborn (transféré à Miami). Une nouvelle génération incarnée par le MAC Freshman of the Year 2018, RB Jaret Patterson.

Ni Miami (Ohio), qui est à la recherche de son QB titulaire, ni Kent State du prometteur QB Woody Barrett ne présentent les garanties de talent nécessaires pour se mêler à la lutte.

Nos prédictions
Division West Division East
Toledo Ohio
Western Michigan Buffalo
Northern Illinois Miami (Ohio)
Eastern Michigan Kent State
Eastern Michigan Akron
Central Michigan Bowling Green

Conférence Mountain West : Boise State Broncos

L’année 2018 fût celle de la Renaissance de la conférence Mountain West : sept équipes en postseason et trois programmes classés à l’AP Top 25 final, une première depuis 2009. Toutefois, il lui reste encore une marche à franchir pour retrouver son siège de représentant du Group of Five lors d’un bowl du Nouvel An. La victoire de Boise State contre Arizona (Fiesta Bowl) remonte déjà à 2014.

Et pour la 2ème année consécutive, Boise State et Fresno State se sont affrontés en finale de conférence, les Bulldogs prenant une revanche surprise sur le blue turf des Broncos. Les deux champions de division sont encore les favoris en 2019. Préparez-vous pour une Belle !

Le génie de Jeff Tedford

Les deux premières saisons de coach Jeff Tedford à Fresno State ont largement dépassé les attentes. L’ex-coach de Cal a pris en main un programme au bord du gouffre (1-11 en 2016)… qu’il a transformé en double-champion de division West ! Le jeu aérien des Bulldogs est encore un mystère (QB Marcus McMaryion et les 3 meilleurs receveurs sont partis). Toutefois, la présence du senior QB Jorge Reyna assure une certaine stabilité à l’attaque. Mais c’est surtout en défense que les champions de conférence construiront leurs succès grâce au retour du coordinateur défensif Bert Watts. Les deux premiers matchs, à USC et contre Minnesota, seront d’excellents indicateurs du niveau de cette équipe de Fresno State.

Champion de division en 2015 et 2016, San Diego State semblaient en route vers une saison exceptionnelle l’an dernier après avoir battu Arizona State et Boise State mais les Aztecs finiront par s’écraser en perdant notamment leurs 4 derniers matchs. Le jeu au sol reste blindé (merci RB Juwan Washington) mais QB Ryan Agnew est-il prêt pour prendre les rênes de l’attaque ?

Hawaii et Nevada peuvent compter sur un quarterback expérimenté (QB Cole MacDonald et QB Christian Solano, respectivement). Cela devrait être suffisant pour assurer une place dans un bowl. Les lacunes du Wolf Pack sur le backfield défensif donne des maux de tête à coach Jay Norvell et la faiblesse de la défense des Rainbow Warriors ne devraient pas leur permettre de lutter à armes égales avec le duo Fresno State / San Diego State.
Et si la bonne surprise venait de UNLV ? Les Rebels auront encore un jeu au sol brillant sous la direction de QB Armani Rogers (fils de l’ancien linebacker NFL, Sam Rogers) et coach Tony Sanchez doit enfin qualifier son équipe pour un bowl pour sa 5ème saison à Las Vegas.

Année de transition pour Boise… ou bis repetita ? 

Boise State a perdu ses leaders offensifs (QB Brett Rypien et RB Alexander Mattison). Toutefois, les Broncos pourront compter sur le retour d’une ligne offensive au quasi-complet ainsi que sur la meilleure ligne défensive du Group of Five grâce au retour de DL David Moa, DT Sonatane Lui et DE Curtis Weaver. Les Broncos n’ont jamais eu de difficultés à trouver des quarterbacks. Le sophomore QB Chase Cord est prêt à prendre le relais. Le match d’ouverture contre Florida State nous en dira beaucoup sur le niveau de cette génération 2019.

Le principal concurrent de Boise State dans la division Mountain ? Comme l’an passé : Utah State. Les Aggies ont terminé la saison passée avec un excellent bilan de 11-2. Toutefois, le programme de Logan (Utah) a perdu son coach Matt Wells (parti à Texas Tech). Gary Anderson (ex-Wisconsin, ex-Oregon State) fait son retour sept après son départ pour essayer de retrouver sa magie. Il aura toujours le meilleur quarterback de la conférence, QB Jordan Love (3567 yards, 32 TD, 6 INT), à son service. Avec une défense talentueuse, ces Aggies seront assurément des prétendants à une place en finale de conférence. Tout pourrait se jouer le 23 novembre lors de la réception de Boise State.

Nos prédictions
Division West Division Mountain
Fresno State Boise State
San Diego State Utah State
Hawaii Air Force
Nevada Wyoming
UNLV Colorado State
San Jose State New Mexico

Conférence Sun Belt : Appalachian State Mountaineers

En cinq ans seulement, Appalachian State est devenu le big boss de la meilleure conférence du pays. Anciens pensionnaires de la FCS, les Mountaineers ont enchainé un 3ème titre de conférence l’an passé et ils débuteront la saison 2019 comme l’équipe à abattre grâce au retour de 17 titulaires (!).

Du talent à profusion (9 joueurs sélectionnés dans l’équipe All-Sun Belt l’année dernière) devrait faciliter la transition entre coach Scott Satterfield (parti à Louisville) et Eliah Drinkwitz (ex-OC de NC State et ancien disciple de Gus Malzahn) à la direction d’Appalachian State. Les Mountaineers possèdent le talent et l’expérience. QB Zac Thomas, RB Darrynton Evans, WR Corey Sutton et WR Jalen Virgil seront fidèles au poste. En défense, App State pourra encore se reposer sur le gros frappeur LB Akeem Davis-Gaither. Avec un tel groupe, les attentes sont énormes et rien d’autre qu’un titre de conférence ne sera toléré du côté du campus de Boone.

Comme App State, Troy a connu des changements majeurs au niveau de son coaching staff. Coach Neal Brown est parti à West Virginia remplacé par Chip Lindsey (ex-Southern Miss). Co-champions de division East en 2018, les Trojans verront le retour de blessure de QB Kaleb Barker aux côtés du sous-estimé RB B.J. Smith. Troy accueillera Appalachian State, le 29 novembre, pour une probable finale de division.

Georgia Southern et sa triple-option ne parait pas en mesure de détrôner les Mountaineers même si les Eagles de QB Shai Werts ont atteint les 10 victoires et ont été les seuls à battre Appalachian State l’an dernier. GSU se déplace à LSU, Minnesota, Troy, Arkansas State et Appalachian State au cours de la saison 2019. Ouch !

La division West est clairement un ton en-dessous. Ni Arkansas State, qui devra remplacer le meilleur QB de la conférence l’an dernier QB Justice Hansen, ni Louisiana malgré l’énorme boulot effectué par coach Bill Napier ne paraissent à la hauteur des cadors de l’East. Finalement, la petite surprise pourrait venir de Louisiana-Monroe. Coach Matt Viator apporte une certaine stabilité et le retour des vétérans QB Caleb Evans et WR Xavier Brown sera intéressant à suivre. 

Nos prédictions
Division West Division East
Louisiana Appalachian State
Arkansas State Troy
Louisiana-Monroe Georgia State
Texas State Georgia Southern
South Alabama Coastal Carolina

Les 5 joueurs à suivre

QB D’Eriq King, Houston

Avant une blessure subie contre Tulane qui a mis un terme à sa saison 2018, il tournait à une moyenne de plus de 330 yards à la passe (#1 de l’AAC). Son association avec le nouveau coach des Cougars, Dana Holgorsen, est aussi intrigant qu’effrayant. L’ancien coach de West Virginia a notamment permis l’éclosion de joueurs comme Case Keenum, Geno Smith et Brandon Weeden.

QB Mason Fine, North Texas

Il a déjà battu tous les records du programme de North Texas avec un total de 9358 yards à la passe et 64 TD. En 2019, il aura l’occasion de briller sur la scène nationale lors des matchs inter-conférence contre SMU, California ou Houston. Avec le retour de 9 titulaires autour de lui, QB Mason Fine a une occasion rêvée de gonfler encore un peu plus sa ligne de statistiques. Son gabarit et le puissance de son bras en font déjà un prospect NFL établi.

RB Chris Warren II, Cincinnati

L’an passé, il a réussi la meilleure performance pour un running back des Bearcats depuis RB George Winn en 2012. Il formera un duo explosif avec le revenant et ancien titulaire, RB Gerrid Doaks. 1329 yards au sol et 19 TD en 2018.

QB Jordan Love, Utah State

Il s’est révélé aux yeux du monde en torpillant la réputée défense de Michigan State lors de l’ouverture de la saison 2018. Depuis, il n’a cessé de jouer avec le pied sur l’accélérateur établissant deux nouveaux records de l’université Utah State avec 3567 yards à la passe et 32 TD.

LB David Woodward, Utah State

Leader d’une surprenante défense qui a provoqué 32 turnovers l’an dernier, il a la réputation d’être une véritable « tackle machine ». 134 plaquages, 12.5 pour perte, 5 sacks, 2 INT en 2018.

Les 5 matchs à ne pas manquer

Boise State vs Florida State, le 31 aout

C’est une nouvelle opportunité pour un programme du Group of Five de faire chavirer une équipe du Power Five. En quête de rachat après une saison 2018 catastrophique, les Seminoles ne peuvent se permettre de s’incliner face aux Broncos. Cependant, on aura adoré voir ce match se disputer sur le Blue Turf de Boise.

Houston @ Oklahoma, le 1er septembre

Préparez-vous pour une overdose de points entre deux coachs adeptes de l’attaque Air Raid. Ce seront les premiers pas de QB Jalen Hurts (ex-Alabama) sous le maillot des Sooners et le premier match sur la sideline des Cougars pour coach Dana Holgorsen (ex-West Virginia).

Stanford @ Central Florida, le 15 septembre

Rares sont les occasions de voir à l’oeuvre un programme du Power Five en déplacement sur le terrain d’une équipe du Group of Five. Le Cardinal peut prendre confiance avant de débuter son calendrier de conférence Pac-12 tandis que les Knights ont une opportunité en or de renforcer un peu plus leur légitimité sur le plan national.

Appalachian State @ South Carolina, le 9 novembre

Ces dernières années, les Mountaineers ont donné des sueurs froides à plusieurs équipes du Power Five (Tennessee en 2016 et Penn State en 2018). Les Gamecocks sont prévenus et ne devront pas prendre ce match à la légère. Appalachian State a l’expérience nécessaire pour créer la sensation.

Memphis @ Houston, le 16 novembre

Le titre de champion de division AAC West sera probablement l’enjeu de ce match. Les Cougars de Houston n’ont pas oublié qu’ils menaient de 17 points l’an dernier avant de s’effondrer et de laisser filer la victoire aux Tigers. #Revenge

Fondateur et rédacteur en chef de The Blue Pennant, Morgan Lagrée couvre le College Football depuis plus de 10 ans. En 2016, Morgan fût le premier reporter à couvrir le CFP National Championship Game pour un média francophone. Il co-anime le Podcast Bowl. Expert NFL et MLB. Grand amateur de la NHL. Fan ultime des Red Sox de Boston (MLB). Ancien étudiant de l'université McGill. #Redmen4Life

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Preview 2021 : Arizona State Sun Devils

Un effectif expérimenté et affamé à l’image de l’explosif QB Jayden Daniels : et si les Sun Devils d’Arizona State étaient le prétendant numéro 1 au titre de champion de division Pac-12 South ?

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Crédit photo : Arizona State Athletics

50 previews en 50 jours, c’est une série estivale de 50 présentations exclusives préparées par toute l’équipe TBP afin de vous permettre de tout savoir concernant la prochaine saison de College Football. On retrouve aujourd’hui les Sun Devils d’Arizona State.

Arizona State Sun Devils

Pac-12

Division South
 

En 2020 : 2-2 (2-2 Pac-12).
Head Coach : Herm Edwards, 4e année (17-13). Résultat en carrière : 17-13.
Coordinateur offensif : Zak Hill.
Coordinateur défensif : Antonio Pierce.
Titulaires de retour : 18, 9 en attaque, 9 en défense.
Joueurs-clés partis : WR Frank Darby.
Joueurs à suivre : QB Jayden Daniels, RB Rachaad White, WR Geordon Porter, OT Kellen Diesch, DT Jermayne Lole, DT DJ Davidson, DE Tyler Johnson, DE Travez Moore, LB Darien Butler, S Evan Fields.

Cette année, Arizona State est l’épouvantail de la conférence Pac-12. Si les grosses écuries comme Washington, Oregon ou USC font à nouveau figures de favoris pour le titre final à Las Vegas, leurs plans pourraient bien être déjoués par une éventuelle surprise venue du désert. Il faut dire que les Sun Devils ont montré des signes évidents de progression depuis l’arrivée d’Herm Edwards sur le campus de Tempe. L’ancien coach des New York Jets et des Kansas City Chiefs, réputé pour ses discours de vestiaire légendaires à la Al Pacino dans Any Given Sunday, a transformé une équipe correcte à son meilleur niveau en un contender de Division South en trois saisons.

Abandonné par sa défense et une attaque irrégulière l’an dernier, Arizona State a néanmoins bouclé son bilan de quatre matches à l’équilibre, avec deux victoires et autant de défaites, mais le potentiel de l’effectif actuel annonce de beaux jours sous le soleil de l’Arizona. Les médias sont unanimes : ces Sun Devils cuvée 2021 ont tout pour retourner la Pac-12 et s’inviter là où on ne les attend habituellement pas. Reste à voir si les planètes s’alignent, surtout dans une situation tendue alors que la NCAA conduit actuellement une enquête sur des violations dans le recrutement à Arizona State.

Une attaque portée par le QB le plus explosif de la Pac-12

À commencer par QB Jayden Daniels (701 yards à la passe, 5 TD, 1 INT et 223 yards au sol, 4 TDs en 4 matchs), dont les performances seront observées à la loupe. Titulaire pour la troisième année consécutive, le patron de l’attaque d’Arizona State est attendu comme l’un des meilleurs joueurs offensifs de Pac-12 si sa progression se déroule comme prévu.

QB Jayden Daniels (#5), Arizona State – Crédit photo : Felix Mattos

Extrêmement athlétique, un peu frêle cependant pour se risquer trop souvent à courir, Daniels semble capable de monter en puissance après une saison 2020 décevante où il n’a pas été gâté par le manque de talent chez ses receveurs. Avec 60,7% de passes complétées en 2019 et 58,3% en 2020, sa précision fait tâche mais l’espoir est de mise avec une ligne offensive expérimentée et un groupe de receveurs enfin au niveau malgré l’absence d’un vrai numéro 1.

Malgré la relative inexpérience de cette escouade, qui a seulement perdu Frank Darby cette saison et tout de même renforcée par l’arrivée de WR Bryan Thompson sur transfert en provenance de Utah, le sophomore WR Geordon Porter (5 réceptions, 120 yards, 1 TD) et le freshman WR Elijhah Badger, déjà comparé à Brandon Aiyuk et révélation du spring practice, seront des soutiens de poids dans le jeu aérien.

Un jeu au sol dévastateur

Herm Edwards a déjà fait savoir que cette attaque misera sur l’équilibre entre jeu de passe et course, probablement à raison alors que les Sun Devils ont fini en première position en attaque au sol l’an dernier (234.2 yards en moyenne par match, #7 du pays). La ligne offensive retrouve quatre titulaires, dont le vétéran OT Kellen Diesch et la star montante OG Dohnovan West, 1st-Team All-Pac-12 en 2020, avec pour objectif de faire briller RB Rachaad White (42 courses, 420 yards, 5 TD, 8 réceptions, 151 yards, 1 TD), premier en yards à la course et à la réception l’an dernier, le mammouth RB Chip Trayanum (49 courses, 290 yards, 4 TD) et le bolide RB Daniyel Ngata. Sans oublier Jayden Daniels, capable de prendre ses jambes à son cou lorsqu’il le faudra. L’ancien joueur de North Carolina, OT Triston Miller, est également attendu comme une recrue de choix pour renforcer une ligne offensive prometteuse.

Il fait ainsi peu de doute quant au fait que l’attaque des Sun Devils, qui a fini la saison passée avec 70 points face à Arizona et 46 contre Oregon State, sera l’une des attractions de la saison sur la côte Ouest.

OLB Merlin Robertson, Arizona State – Crédit photo : Arizona State Athletics

Une défense opportuniste

L’ancien All Pro NFL Antonio Pierce sera donc à la tête de la défense des Sun Devils, pas forcément attendue au tournant car l’attaque devrait suffire à faire gagner des matches dans un football moderne où la défense ne gagne plus forcément le championnat. L’objectif sera ainsi de contenir suffisamment les attaques adverses pour permettre à Jayden Daniels et sa troupe de faire la différence.

Arizona State pourra compter sur un groupe solide, expérimenté, qui alignera un front four absolument effrayant, composé de DT DJ Davidson (19 plaquages, 1 sack) et DT Jermaine Lole (24 plaquages, 1.5 sacks), deux joueurs aux mensurations NFL qui semblent promis à une carrière future chez les pros. Assistés de DE Tyler Johnson (16 plaquages, 5 sacks), 2nd-Team All-Pac-12 en 2020 et numéro un en sacks chez les Sun Devils l’an dernier, et de DE Travez Moore, transféré de LSU, ils devraient permettre au pass rush de progresser encore après une courte campagne prometteuse dans le système 4-3 de Robert Rodriguez, coach de la DL en provenance des Minnesota Vikings l’année passée.

Les vétérans LB Merlin Robertson (24 plaquages, 1 INT) et LB Darien Butler (15 plaquages), titulaires depuis quatre ans déjà, patrouilleront au milieu de la défense et feront profiter de leur expérience aux jeunes et futurs tauliers d’Arizona State. Malgré cet étalage de talent dans le front seven, c’est bel et bien la secondary des Sun Devils qui pourrait jouer les premiers rôles en 2021.

Le meilleur backfield défensif de la Pac-12

Avec la superstar CB Chase Lucas (15 plaquages, 5 passes défendues, 1 fumble forcé) et CB Jack Jones (5 plaquages) aux extrémités, soutenus par le duo de safeties S Evan Fields (38 plaquages, 3 fumbles forcés), meilleur plaqueur de l’équipe l’année dernière, et S DeAndre Pierce (24 plaquages, 1 INT), le potentiel est visiblement là pour continuer sur la lancée de l’année dernière, alors que cette défense était numéro un en Pac-12 en points inscrits sur des actions défensives.

DB Chase Lucas, Arizona State – Crédit photo : Jennifer Stewart, Getty Images

Double 1st-Team All-Pac-12, P Michael Turk est déjà considéré comme l’un des meilleurs punters de l’histoire d’Arizona State et il devrait logiquement reprendre sa place, sauf catastrophe majeure. Le poste de kicker demeure à l’inverse une réelle interrogation et la compétition se poursuivra durant le fall camp pour définir un titulaire. Enfin, le sophomore DJ Taylor reprendra son rôle de kick returner après avoir été nommé au sein de la 2nd-Team All-Pac-12 l’an dernier en tant que true freshman.

Calendrier

Arizona State devrait débuter tranquillement sa saison avec deux victoires, à la maison, face à Southern Utah puis UNLV. Le calme avant la tempête puisqu’il faudra affronter BYU à Provo dans un match déjà couperet. La réception de Colorado, le déplacement à UCLA et la rencontre contre Stanford à Tempe semblent des formalités pour une équipe attendue potentiellement en finale de conférence.

Les Sun Devils se déplaceront ensuite à Utah avant une bye week bienvenue avant d’affronter Washington State et surtout le grand rival pour le titre de Division South, USC. Arizona State n’aura pas le temps de souffler puisqu’il faudra ensuite aller jouer à Washington et Oregon State, pour finir sur la réception du rival Arizona qui voudra probablement prendre sa revanche après la raclée reçue en 2020.

La troupe de coach Edwards pourrait donc boucler la saison régulière avec un bilan très positif, nécessaire pour s’inviter en finale de conférence Pac-12 à Las Vegas le 3 décembre.

Conclusion

En 2020, les Sun Devils ont manqué de mordant lorsqu’il le fallait, en attaque comme en défense. Du côté offensif, il faut souligner une irrégularité parfois décisive, comme dans la défaite face à USC après une seconde mi-temps plafonnée à trois points sur field goal, qui devrait cependant s’améliorer avec des playmakers en puissance à tous les postes. En face, défensivement, il faudra résister mieux qu’en 2020, alors que les adversaires du programme de Tempe ont converti 45% de leurs tentatives sur 3rd downs.

Le pedigree NFL du coach Herm Edwards semble commencer à porter ses fruits, à condition de voir l’éclosion annoncée du quarterback Jayden Daniels, nouveau messie du côté d’Arizona State. Si le joueur s’impose enfin comme le patron qu’il devrait être, cette attaque pourrait bien être presque inarrêtable, comme face à Arizona l’an dernier, quand les Sun Devils s’étaient imposés 70-7. En manœuvrant habilement un calendrier abordable, Arizona State pourrait ainsi remporter son second titre de Division South après celui de 2013, et même son premier titre de conférence Pac-12 depuis 2007.

Les chiffres records de ventes de billets à Tempe montrent en tout cas le fort engouement autour du programme de football, en dépit de l’atmosphère tendue actuellement suite à l’enquête de la NCAA concernant de multiples violations des règles concernant le recrutement. Même si Herm Edwards pourrait être évincé en fonction des conclusions de l’enquête, l’ancien coach NFL a tenu à rassurer les fans, expliquant que la situation ne perturbera pas les joueurs. À suivre, donc.

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Preview 2021 : Utah Utes

Avec l’arrivée de QB Charlie Brewer, les Utes de Utah possèdent peut-être le leader offensif qui manquait à un programme toujours aussi redoutable en défense.

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Crédit photo : Rick Bowmer, Associated Press

50 previews en 50 jours, c’est une série estivale de 50 présentations exclusives préparées par toute l’équipe TBP afin de vous permettre de tout savoir concernant la prochaine saison de College Football. On retrouve aujourd’hui les Utes d’Utah.

Utah Utes

Pac-12

Division South
 

En 2020 : 3-2, 3-2 Pac-12.
Head Coach : Kyle Whittingham, 17ème année (134-66). Résultat en carrière : 134-66.
Coordinateur offensif : Andy Ludwig.
Coordinateur défensif : Morgan Scalley.
Titulaires de retour : 18, 9 en attaque, 9 en défense.
Joueurs-clés partis : QB Jake Bentley, RB Devin Brumfield, WR Bryan Thompson, S Nate Ritchie.
Joueurs à suivre : QB Charlie Brewer, WR Britain Covey, TE Brant Kuithe, C Nick Ford, OG Sataoa Laumea, DE Mika Tafua, LB Devin Lloyd, LB Nephi Sewell, CB JaTravis Broughton, CB Clark Phillips.

« Je pense que nous aurons une équipe de football complète. Nous avions des interrogations à certains postes mais je pense que nous y avons répondu. » – Kyle Whittingham, head coach des Utes de Utah.

Après une saison 2020 tronquée en guise d’échauffement pour une équipe des Utes en transition, Kyle Whittingham est ressorti du spring practice confiant. Il faut dire qu’Utah a fait peau neuve à différents niveaux, depuis son quarterback jusqu’à son nouveau stade, le Rice-Eccles Stadium, rénové et agrandi.

Le coach des Utes, qui aborde sa dix-septième saison à la tête du programme de Salt Lake City, espère remporter son quatrième titre de Division South après ceux de 2015, 2018 et 2019, et même aller plus loin avec un couronnement en Pac-12, récompense qui échappe à Utah depuis son arrivée en 2011 dans la conférence Pacific.

Les Utes auront également à cœur d’honorer la mémoire du running back Ty Jordan, décédé à Noël dernier d’un tir à l’abdomen qu’il se serait infligé accidentellement. Le jeune joueur de 19 ans, Pac-12 Offensive Freshman of the Year en 2020, sera dans tous les esprits au moment de fouler la pelouse à la rentrée.

QB Charlie Brewer, Utah – Crédit photo : Kevin Cody, Daily Utah Chronicle

Charlie Brewer, meilleur QB depuis Alex Smith ?

Si les Utes n’ont pas été aussi dangereux l’an passé, c’est aussi parce que leur quarterback Jake Bentley n’avait rien d’un foudre de guerre. Désormais transféré à South Alabama, il devrait être remplacé par QB Charlie Brewer (9700 yards à la passe, 65 TDs, 28 INTs en carrière), titulaire pendant quatre ans à Baylor où il a obtenu ses lettres de noblesse. Ce dernier peut-il être le meilleur quarterback à Utah depuis Alex Smith ? Yes, he can. Sous son impulsion, Baylor était devenu un sérieux prétendant en Big 12 et il devrait être au sommet de ses capacités pour son ultime campagne universitaire. À moins de perdre la compétition pour le poste, avec QB Cameron Rising de retour de blessure, et les arrivées sur le campus du freshman QB Ja’Quinden Jackson, transféré de Texas, et de la recrue quatre étoiles QB Peter Costelli.

Brewer pourra compter sur le vétéran WR Britain Covey (19 réceptions, 264 yds, 3 TD), l’un des piliers de cette attaque des Utes, mais aussi sur le nouvel arrivant WR Theo Howard, ancien top prospect, passé par UCLA et Oklahoma. Malheureusement, Bryan Thompson est aussi passé par le portail des transferts pour déménager de Salt Lake City au désert, à Arizona State, mais les géants WR Devaughn Vele (1m95) et WR Solomon Enis (11 réceptions, 108 yards, 1 TD) devraient pouvoir assurer la transition. Le premier s’est d’ailleurs imposé comme l’une des stars du spring practice. Sans oublier TE Brant Kuithe (25 réceptions, 236 yards), 2nd-Team All-Pac-12 en 2020, capable d’aller chercher la profondeur si besoin.

Un jeu au sol au niveau d’un vrai prétendant ?

Tout ce beau monde sera bien entouré, avec une ligne offensive au potentiel monstre, qui retrouve ses cinq titulaires, dont C Nick Ford, 1st-Team All-Pac-12 l’an dernier et futur choix de premier tour grâce à ses qualités sur la ligne et sa polyvalence à tous les postes de l’OL. Il sera notamment épaulé par le sophomore OG Sataoa Laumea, 2nd-Team All-Pac-12 en 2020.

De quoi paver une voie royale à une escouade de coureurs remplumée malgré la perte tragique de Ty Jordan, qui accueille ainsi RB TJ Pledger (695 yards au sol, 6 TDs en carrière) en provenance d’Oklahoma et RB Chris Curry débarqué de LSU. Avec le jeune RB Micah Bernard dans la rotation, les Utes devraient amortir sans souci les départs de Devin Brumfield à Tulane et Jordan Wilmore à Fresno State.

LB Devin Lloyd (#0), Utah – Crédit photo : Utah Athletics

Une défense surpuissante

Il ne fait absolument aucun doute que la défense des Utes devrait faire son retour en grâce après une saison médiocre en 2020, avec un monstre à deux têtes au milieu, en l’occurence le duo LB Devin Lloyd (48 plaquages, 10 pour perte, 2 sacks), 2nd-Team All-American, et LB Nephi Sewell (40 plaquages, 1 fumble forcé, 2 fumbles recouverts, 2 INT, 1 TD), deux joueurs au potentiel NFL évident. De quoi continuer à piétiner les coureurs adverses, surtout avec la ligne défensive effrayante composée du senior DT Viane Moala et de DE Mike Tafua (14 plaquages, 3 sacks) et DE Maxs Tupai (5 plaquages), trois immenses bonhommes qui poseront de vrais problèmes aux lignes offensives adverses.

Les errances défensives de l’an passé étaient surtout dues à une secondary en reconstruction quasi totale après de nombreux départs de joueurs chez les pros à l’issue de la campagne 2019. Avec une année d’expérience au compteur, les sophomores CB JaTravis Broughton (26 plaquages) et CB Clark Phillips (25 plaquages, 1 INT, 1 TD) devraient composer l’un des meilleurs duos de cornerbacks de Pac-12. S Vonte Davis (16 plaquages, 1 sack, 2 INT), omniprésent à l’arrière de la défense l’an dernier, reprendra sa place mais les Utes devront trouver un remplaçant à Nate Ritchie, désormais en mission pour son église pour les deux prochaines années.

La blessure du vétéran S RJ Hubert n’arrange donc pas les affaires de coach Whittingham et le true freshman S Cole Bishop devrait ainsi être lancé dans le grand bain plus tôt que prévu. Il ne sera pas la seule recrue à être impliqué dès ses débuts à la fac puisque le top prospect LB Ethan Calvert, l’une des meilleures recrues de l’histoire du programme, devrait passer pas mal de temps sur le terrain pour donner un coup de main à ses aînés.

Dans l’ensemble, avec une secondary potentiellement bien meilleure qu’en 2020, une ligne défensive monstrueuse et des superstars aux postes de linebacker, Utah devrait retrouver la solidité défensive qui faisait sa force ces dernières années.

CB Clark Phillips (#8), Utah – Crédit photo : Utah Athletics

Vainqueur de la compétition durant le fall camp 2020 pour le rôle de kicker titulaire, K Jadon Redding reprendra sa place après 100% de field goals réussis la saison dernière, portant son total en carrière à 18/21 et 73 conversions réussies sur 73. Le receveur vedette Briton Covey reprendra quant à lui son statut de returner numéro un après avoir été nommé au sein de la 1st-Team All-Pac-12 l’an passé avec une moyenne de 28,3 yards sur kick return et 16,1 sur punt return. P Jared March devrait démarrer comme titulaire mais il faudra patienter jusqu’au fall camp pour s’en assurer.

Calendrier

L’ouverture de la saison se déroulera donc le jeudi 2 septembre dans le stade flambant neuf des Utes, le Rice-Eccles Stadium de Salt Lake City, face à la modeste équipe de Weber State. Une rencontre qui devrait être riche d’enseignements, avant deux déplacements périlleux face au rival BYU à Provo, puis à San Diego State. Utah retrouvera ensuite son stade pour le début des rencontres de conférence Pac-12, avec la réception de Washington State avant une bye week précoce.

Les joueurs de Kyle Whittingham auront donc peu de répit à partir de début octobre, avec un enchaînement de matches incluant des déplacements à USC, Oregon State, Stanford, Arizona et des rencontres à domicile contre Arizona State, UCLA, Oregon et enfin Colorado. Un calendrier monstrueux, malgré l’absence de Washington, qui voit cependant Utah recevoir ses principaux rivaux de division, à savoir Arizona State et UCLA. Le déplacement à USC se fera ainsi après la bye week, avec des Utes frais et reposés.

Une victoire face aux Trojans et un parcours sans faute face aux prétendants à la Division South permettraient ainsi aux Utes de s’inviter pour la troisième fois en quatre ans en finale de conférence Pac-12, à Las Vegas, avec l’espoir de se voir enfin couronné champion de la côte Ouest.

Source : FBS Schedules

Conclusion

Avec ses 18 titulaires de retour cette année, il n’est pas déraisonnable de penser que cette équipe 2021 des Utes est peut être la meilleure qu’ait pu diriger Kyle Whittingham au cours de sa longue carrière à Utah. La défense paraît insubmersible, plus expérimentée en secondary et composée d’un front seven redoutable, et l’attaque devrait encore progresser avec une situation en net progrès au poste de quarterback. Charlie Brewer semble le favori pour le rôle de titulaire après son impressionnant parcours à Baylor mais il devra gagner la compétition au fall camp face à Cameron Rising, désigné titulaire avant la saison 2020 mais blessé rapidement.

Utah fait forcément office de contender pour le titre de division, et une victoire face à USC à Los Angeles en début de saison pourrait être déterminante, alors que les Utes n’ont pas gagné face aux Trojans à LA depuis 1916. Avec Arizona State au calendrier la semaine suivante, à la maison cette fois, les joueurs de Kyle Whittingham ont les cartes en main pour se révéler comme l’une des équipes surprises de la saison au niveau national, et pourquoi pas aller chatouiller des cadors dans un bowl majeur.

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Coaching
  • Potentiel
3.8

Résumé

Points forts :
– Un quarterback expérimenté.
– Un jeu au sol puissant.
– L’effectif le plus physique de la conférence.

Points faibles :
– Absence d’un vrai receveur #1.
– Un backfield défensif encore très jeune.

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Preview

Podcast Bowl – Episode 142 : Spécial Preview de la Pac-12

Traumatisée par une saison 2020 chaotique, la Pac-12 retrouve une certaine normalité… et espère placer une équipe en playoffs (Oregon ?) pour la 1ère fois depuis 2017.

Publié

le

On poursuit nos previews 2021 avec notre présentation complète de la conférence de la côte ouest américaine, la Pac-12.

Grégory Richard et Morgan Lagrée vous présentent les 12 programmes de la Pac-12. Oregon a-t-il le quarterback pour faire un Three-peat ? La der des ders pour Clay Helton à USC ? Et si les Bruins de Chip Kelly étaient l’équipe surprise ? La jeunesse d’Arizona State prendra-t-elle le pouvoir ?

Vous saurez tout à l’aube du début de saison 2021 dans la Pac-12.

Au programme :

  • Oregon a-t-il le quarterback pour faire un Three-peat ? La der des ders pour Clay Helton à USC ? Et si les Bruins de Chip Kelly étaient l’équipe surprise ? La jeunesse d’Arizona State prendra-t-elle le pouvoir ?
  • Hot seat : quel coach de la Pac-12 est le plus menacé ?
  • Nos pronostics.

Bonne écoute !

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Preview 2021 : USC Trojans

Un effectif talentueux, de nombreux playmakers dans tous les secteurs, le meilleur QB de la Pac-12 : mais que manque-t-il aux Trojans de USC pour retrouver le premier plan national ?

Publié

le

Crédit photo : Jayne Kamin-Oncea-USA TODAY Sports

50 previews en 50 jours, c’est une série estivale de 50 présentations exclusives préparées par toute l’équipe TBP afin de vous permettre de tout savoir concernant la prochaine saison de College Football. On retrouve aujourd’hui les Trojans de USC.

USC Trojans

Pac-12

Division South
 

En 2020 : 5-1 (5-0 Pac-12).
Head coach : Clay Helton, 6e année (45-23). Résultat en carrière : 45-23.
Coordinateur offensif : Graham Harrell.
Coordinateur défensif : Todd Orlando.
Titulaires de retour : 15, 8 en attaque, 7 en défense.
Joueurs-clés partis : RB Stephen Carr, WR Amon-Ra St. Brown, WR Tyler Vaughns, OT Elijah Vera-Tucker, DT Marlon Tuipulotu, DT Jay Tufele, LB Palaie Gaoteote, CB Olaijah Griffin, S Talanoa Hufanga.
Joueurs à suivre : QB Kedon Slovis, RB Keaontay Ingram, WR Drake London, WR Bru McCoy, DT Ishmael Sopsher, DE Drake Jackson, DE Korey Foreman, CB Chris Steele, S Isaiah Pola-Mao.

Sixième année à la tête des Trojans pour le décrié Clay Helton, qui affiche un palmarès bien maigre de 45-23 à USC, dont un faible 2-3 en bowls : une hérésie pour les fans et les boosters. Si l’histoire entre le coach et la fac californienne avait bien débuté, avec une victoire épique au Rose Bowl en 2017 et un titre de conférence Pac-12 en 2018, la suite s’est nettement compliquée, au point que Helton est constamment pointé du doigt. Difficile cependant de casser le contrat du coach, protégé en 2020 par un parachute doré d’une valeur exorbitante de 20 millions de dollars, une somme impensable en période de pertes financières dues au Covid.

Néanmoins, USC pourrait finir par se séparer de Clay Helton en 2021 puisque ses indemnités en cas de licenciement s’élèveront à 10 millions de dollars cette saison, un montant plus abordable pour la riche fac privée de Los Angeles. En attendant, le coach bénéficiera du bénéfice du doute et d’un effectif à la fois expérimenté et extrêmement talentueux, malgré de nombreux départs pour la NFL ou sur transfert.

Avec une attaque annoncée comme renversante, blindée de playmakers et protégée par une OL en progrès, et une défense qui voit le retour de nombreux piliers, USC espère au moins remporter le titre de Division South, déjà acquis l’an passé, pour remporter cette fois-ci la Pac-12. Avec dans un coin de la tête l’objectif de s’inviter pour la première fois au College Football Playoff.

USC doit mieux protéger QB Kedon Slovis

Les Trojans vont jouer par les airs, beaucoup, passionnément, à la folie. Graham Harrell, disciple de Mike Leach et de l’attaque Air Raid, connait bien son groupe pour sa troisième année comme coordinateur offensif et il dispose surtout de QB Kedon Slovis (1921 yards à la passe, 17 TD, 7 INT en 6 matchs en 2020), l’un des favoris pour le Heisman Trophy, désormais junior et titulaire depuis 2019. Malgré un spring practice en dents de scie, le quarterback est devenu le vrai leader de cette attaque et ses qualités de passe en font un pion parfait dans le jeu de Harrell.

QB Kedon Slovis, USC – Crédit photo : Keith Birmingham, Pasadena Star-News

Si le jeune quarterback n’a pas été franchement aidé par une ligne offensive un peu à la ramasse l’an dernier en protection de passe, les choses devraient s’améliorer cette saison avec des joueurs plus expérimentés et une concurrence saine à plusieurs postes, notamment celui de right tackle où le vétéran OT Jalen McKenzie a été bousculé pendant le spring practice par le redshirt freshman OT Jonah Monheim, top prospect en 2019. Le rôle de left tackle, précédemment occupé par Austin Jackson puis Elijah Vera-Tucker, deux choix de premier tour à la draft NFL, échoira au freshman OT Courtland Ford qui s’est révélé au printemps et qui aura donc la lourde tâche de succéder aux deux superstars.

Beaucoup de talent au skill positions

Comme d’habitude, le groupe de receveurs des Trojans est blindé en qualité, et ce malgré les pertes d’Amon-Ra St. Brown et Tyler Vaughns, deux des cibles les plus prolifiques de Slovis ces deux dernières années. Heureusement, la vedette WR Drake London sera là, promue au rang de cible numéro un, épaulé par l’ancien prospect cinq étoiles WR Bru McCoy et WR KD Nixon, transféré de Colorado. Les freshmen WR Gary Bryant et WR Michael Jackson devraient également apporter leur pierre à l’édifice.

Enfin, le jeu au sol ne sera encore qu’un prétexte pour surprendre l’adversaire, alors qu’il n’est absolument pas au centre du système offensif des Trojans (97.3 yards au sol, #120 National). Surtout après les départs de RB Stephen Carr à Indiana et RB Markese Stepp à Nebraska. Il ne reste désormais que le vétéran RB Vavae Malepeai et RB Keaontay Ingram, débarqué en provenance de Texas cette saison, pour faire souffler Slovis et ses receveurs. L’un des deux devrait émerger comme coureur principal alors que Mike Jinks, coach des running backs, envisage de changer sa stratégie qui consistait à impliquer plusieurs joueurs dans la rotation. Un volte-face qui s’explique par les médiocres résultats des Trojans au sol en 2020.

USC ajoute le prospect #1 du recrutement 2021 à un solide front four

USC voulait take back the West (« re-conquérir l’Ouest ») cette année au niveau du recrutement et l’objectif numéro un, le prospect cinq étoiles numéro un du pays, DE Korey Foreman, a rejoint les Trojans après une intense cour de Clay Helton. Il devrait vraisemblablement entrer dans la rotation mais il n’est pas assuré d’un rôle de titulaire puisque DE Drake Jackson est la superstar de cette défense californienne, attendu au premier tour de la prochaine draft et déjà ultra dominant au spring practice, et que le vétéran DE Nick Figueroa a assuré en 2020.

DL Drake Jackson (#99), USC – Crédit photo : Sean M. Haffey/Getty Images

Le plus gros chantier défensif se trouve ainsi à l’intérieur de la ligne, après les départs de Jay Tufele et Marlon Tuipulotu pour la NFL, celui de Caleb Tremblay pour Tennessee, sans oublier l’absence sur blessure de DT Brandon Pili. Le coaching staff travaillera donc avec un groupe quasi inédit, renforcé par le transfuge d’Alabama DT Ishmael Sopsher (#5 DT, #47 National du recrutement 2019), ancien top prospect du Crimson Tide. Le redshirt freshman DT Jamar Sekona a quant à lui retourné le spring practice et la recrue quatre étoiles NT Jay Toia est déjà prêt physiquement pour le jeu universitaire. Avec en outre un DT Tuli Tuipulotu impressionnant au printemps, cette ligne défensive pourrait finalement s’avérer le point fort de la défense, contre toute attente.

Un backfield défensif déplûmé

À moins que la secondary ne continue sur sa lancée, en dépit du départ de Talanoa Hufanga pour la NFL. L’ancien Pac-12 Defensive Player of the Year laisse un vide énorme au sein de la défense des Trojans mais le vétéran S Isaiah Pola-Mao devrait assurer la succession, avec ses 121 plaquages et 5 interceptions en carrière. Le renfort de S Xavion Alford sera le bienvenu, dans un groupe de defensive backs qui inclut de nombreux cadors de Pac-12 ; l’ancien prospect cinq étoiles CB Chris Steele et CB Isaac Taylor-Stuart formeront l’une des paires les plus solides du pays, avec CB Greg Johnson ou encore DB Max Williams en soutien. Il faudra également compter sur le top prospect CB Ceyair Wright pour donner un coup de main régulier.

Le milieu de la défense sera tenu par les vétérans LB Ralen Goforth et LB Kana’i Mauga suite au départ de Palaie Gaoteote pour Ohio State. Goforth prendra donc la place de ce dernier, déjà auréolé d’une grosse expérience avec USC. Cette défense paraît en tout cas suffisamment équilibrée et expérimentée pour progresser sous la direction du defensive coordinator Todd Orlando, dans sa seconde année à LA, et s’imposer comme l’une des meilleures de la conférence. Du côté des Trojans, on espère évidemment faire mieux dans la red zone, le point faible en 2020, tout en conservant les habitudes de turnovers prises l’an passé.

S Isaiah Pola-Mao (#21), USC – Crédit photo : Harry How, Getty Images

Les Trojans ne manquent jamais de joueurs explosifs à faire évoluer sur retours de coups de pied et une solide rotation devrait s’établir, même si les titulaires dans l’exercice en 2020 sont tous partis, à l’exception de Gary Bryant.

Chez les spécialistes, l’Australien P Ben Griffiths sera de retour pour une troisième saison comme titulaire alors que sa moyenne de 46,4 yards par punt en 2020 est la meilleure à USC depuis 2003. Le sophomore K Parker Lewis sera le kicker des Trojans pour la seconde année consécutive, après avoir terminé 20e au rang national en field goals en tant que true freshman, avec 60% de touchbacks sur ses kickoffs. Pour finir, le vétéran LS Damon Johnson sera long snapper pour une cinquième saison en 2021.

Calendrier

Pour la première fois depuis 2009, les Trojans joueront tous leurs matches de saison régulière les samedis. En apparence accessible, ce calendrier ne le sera pas tant que ça, avec trois opposants hors-conférence tous classés dans le top 25 l’an dernier. Cependant, avec sept matches à domicile contre cinq à l’extérieur, USC espère bien profiter de l’avantage du terrain, bien que les déplacements à Notre Dame et Arizona State s’annoncent périlleux, avec de possibles surprises à Washington State, Colorado ou California, des équipes en forme récemment.

Si les Trojans éviteront Oregon et Washington au calendrier cette année, le match d’ouverture face au champion régnant de Mountain West San Jose State ne sera pas une partie de plaisir. En conférence, USC recevra Stanford, Oregon State, Utah, Arizona et UCLA, avant de conclure la saison régulière face à BYU, qui s’était imposé en 2019 contre les joueurs de Clay Helton.

La fac de LA peut espérer s’inviter en finale de conférence le 3 décembre à Las Vegas, même si les Trojans perdent une ou deux rencontres au calendrier, mais il faudra sans doute être quasi parfait pour accrocher l’une des quatre places disponibles pour des playoffs qui se jouent presque traditionnellement sans équipe de Pac-12.

Source : FBS schedules

Conclusion

Après une saison régulière 2020 réussie, conclue par cinq victoires en cinq matches, USC s’est écrasé en finale de conférence Pac-12 face à une équipe d’Oregon qui remplaçait Washington, privé de match pour cause de Covid. Cette année, avec un groupe expérimenté, un quarterback dans la meilleure forme de sa carrière et des systèmes de jeu bien établis, l’objectif est clair : remporter la conférence Pac-12. Il faudra déjà s’imposer au sein d’une division robuste, qui compte Arizona State, Utah et potentiellement UCLA comme outsiders sérieux.

Les Trojans espèrent ainsi faire du bruit au niveau national et se rapprocher d’une place en playoffs qui leur échappe depuis la création du CFP en 2014. Il faudra pour ça se montrer plus réguliers que lors des campagnes précédentes et éviter les erreurs de débutant de la part d’un coach dans sa sixième année à la tête du programme. En cas de nouvelle désillusion, Clay Helton devrait ainsi faire ses adieux à la cité des anges, pour le plus grand bonheur de fans qui n’attendent qu’une seule chose : le retour au premier plan national de USC.

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Coaching
  • Potentiel
4

Résumé

Points forts :
– Le meilleur quarterback de la Pac-12.
– De nombreux playmakers offensifs.
– Un front fort intimidant.

Points faibles :
– Une ligne offensive dysfonctionnelle.
– Un backfield défensif en chantier.
– Un coach condamné.

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