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Rose Bowl 2021 : Alabama-Notre Dame, la preview

Grandissime favori pour remporter un 18ème titre de champion national après une saison 2020 exceptionnelle, le Crimson Tide de #1 Alabama n’a pas le droit à l’erreur face à une équipe de #4 Notre Dame qui a déjà battu un #1 national cette année.

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#1 Alabama (11-0) vs #4 Notre Dame (10-1)

Rose Bowl
Arlington, Texas
AT&T Stadium
Vendredi 1er janvier 2021
16h00 (heure Est, 22h00 en France)

Le Crimson Tide de #1 Alabama et les Fighting Irish de #4 Notre Dame donnent le coup d’envoi du College Football Playoff 2020-21 lors de cette première demi-finale jouée dans le cadre d’un Rose Bowl relocalisé exceptionnellement au AT&T Stadium d’Arlington (Texas) à cause des restrictions sanitaires en vigueur dans l’État de Californie.

Huit ans après un BCS Championship Game totalement dominé par l’équipe de coach Nick Saban (victoire 42-14 d’Alabama), #4 Notre Dame tentera de prendre sa revanche en faisant tomber le grandissime favori de la saison. Le coach de #4 Notre Dame, Brian Kelly (bilan de 1-6 face à des équipes du Top 5), parviendra-t-il enfin à remporter un Big Game après ses échecs de 2013 (BCS Championship Game), de 2016 (Fiesta Bowl) et de 2018 (Cotton Bowl) ?

 

Comment sont-ils arrivés là ?

#1 Alabama (11-0)

L’année 2020 restera comme l’une des plus chaotiques dans l’Histoire du sport. Mais en ces temps si imprévisibles, une chose n’a pas changé d’un pouce : #1 Alabama continue de dominer la SEC ! Le Crimson Tide a profité d’un calendrier exclusivement composé de matchs intra-conférence pour devenir le premier programme de l’Histoire à remporter 10 matchs face à des équipes de la Southeastern Conference lors d’une même saison.

Hormis un match complètement débridé face à Ole Miss (victoire 63-48) et un SEC Championship Game accroché (victoire 52-46 contre #7 Florida), #1 Alabama a survolé les débats de septembre à décembre remportant un 15ème titre de division SEC West. #5 Texas A&M (victoire 52-24), #9 Georgia (victoire 41-24), Tennessee (victoire 48-17), Auburn (victoire 42-13) et LSU (victoire 55-17) n’ont pas pesé bien lourd face à une équipe qui a remporté tous ses matchs avec un écart moyen de 30.1 points !

Si la défense du Crimson Tide n’a pas toujours démontré les garanties caractéristiques d’un champion national, l’attaque dirigée par le coordinateur offensif Steve Sarkisian s’est transformée en un véritable rouleau-compresseur totalement inarrêtable. La preuve ? QB Mac Jones (3739 yards, 76.5% d’efficacité, 34 TDs, 2 INTs) et WR DeVonta Smith (98 réceptions, 1511 yards, 17 TDs) sont tous les deux finalistes pour l’obtention du trophée Heisman tandis que RB Najee Harris (1262 yards, 24 TD) aurait lui aussi mérité une invitation.

#4 Notre Dame (10-1)

En raison de la pandémie de covid-19, #4 Notre Dame a été contraint de rejoindre temporairement une conférence pour la première fois en 114 ans d’existence du programme de South Bend. Les Fighting Irish ont célébré cette première historique en terminant invaincus et avec une place tout en haut du classement de l’Atlantic Coast Conference (ACC) à l’issue de la saison régulière.

Le senior QB Ian Book (2600 yards, 15 TDs, 2 INTs et 430 yards au sol, 8 TDs) a confirmé son statut de leader offensif de l’équipe et la défense s’est rapidement affirmée comme l’une des meilleurs du pays (18.6 points accordés par match, #14 du pays), particulièrement contre la course (110.5 yards accordés par match, #15 du pays). Après des victoires contre Duke et South Florida, #4 Notre Dame enchainé les succès (Florida State, Louisville, Pitt, Georgia Tech) jusqu’au choc tant attendu contre #1 Clemson. Ce soir du 7 novembre, les Fighting Irish ont réussi leur meilleur match depuis plusieurs années et ont fait tomber le #1 du pays, 47-40, à l’issue d’un match épique conclu en double prolongation.

#4 Notre Dame bouclera finalement sa saison avec trois victoires dominantes face à Boston College, North Carolina et Syracuse terminant ainsi sa saison régulière avec un bilan parfait de 10-0. Solidement accrochés à la 2ème place du classement CFP, les Fighting Irish ont préservé leur place parmi les demi-finalistes des playoffs, et ce, malgré une lourde défaite 34-10 subie face à #2 Clemson lors de l’ACC Championship Game.

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Les clés du match

Comment stopper l’attaque d’Alabama ?

Depuis l’arrivée de Lane Kiffin au poste de coordinateur offensif (2014-16), l’attaque de #1 Alabama a abandonné son système « run heavy » pour des schémas spread parfaitement adaptés aux aptitudes athlétiques de l’effectif de l’équipe. QB Tua Tagovailoa avait symbolisé ce renouveau offensif; le coordinateur offensif Steve Sarkisian l’a sublimé en rendant les QB Mac Jones, RB Najee Harris, WR DeVonta Smith et WR John Metchie III totalement inarrêtable.

Ce sera pourtant la mission de la défense des Fighting Irish lors de ce Rose Bowl. Mais comment réussir à stopper tous ces playmakers offensifs d’Alabama ?

Un pass rush agressif à 4 joueurs sur la ligne pour déstabiliser QB Mac Jones, plaquer avec une efficacité exceptionnelle pour ralentir RB Najee Harris et une couverture serrée pendant plusieurs secondes sur les receveurs (pour laisser du temps au pass rush afin de mettre la pression dans le backfield offensif du Crimson Tide) seront des éléments essentiels à la défense de #4 Notre Dame. Il n’existe probablement pas de systèmes miraculeux pour déstabiliser cette escouade offensive d’Alabama. Tout passera par une exécution proche de la perfection. Or, les Fighting Irish ont déjà démontré cette saison face aux redoutables playmakers de North Carolina qu’ils étaient capables de ralentir l’une des meilleures attaques du pays. Ils devront s’inspirer de cette performance réussie face aux Tar Heels mais la marche sera encore plus haute.

La bataille des turnovers

La volonté de stopper complètement l’attaque d’Alabama est probablement une utopie. La ralentir est peut-être même une illusion. À moins de la priver de ballon. Et ce sera surement l’un des objectifs de la défense des Fighting Irish.

Pour y arriver, #4 Notre Dame devra contrôler la possession du ballon pendant de longs drives mais devra surtout provoquer des turnovers de l’attaque adverse. Les Golden Domers possèdent les playmakers pour y parvenir (DE Daelin Hayes, LB Jeremiah Owusu-Koramoah ou S Kyle Hamilton). Toutefois, malgré une prise de risque importante, l’escouade offensive d’Alabama n’a commis que très peu de turnovers au cours de la saison 2020 (1.0 par match).

Le front seven d’Alabama face au jeu au sol de Notre Dame

Depuis le match face à Ole Miss, qui apparait aujourd’hui comme une aberration sur l’ensemble de la saison du Crimson Tide, la défense d’Alabama a retrouvé son identité limitant 5 de ses 6 adversaires suivants à moins de 100 yards au sol. Depuis ce match face aux Rebels, #1 Alabama n’a accordé que 3 TD sur course lors de ses 7 derniers matchs.

Or, la grande force de l’attaque des Fighting Irish en 2020 aura été son jeu au sol. Protégé par l’une des meilleures lignes offensives du pays (la meilleure ?), RB Kyren Williams (1061 yards au sol, 12 TDs) a été l’une des révélations de l’année réussissant 6 matchs à plus de 100 yards au sol tandis que QB Ian Book a également profité de l’énorme boulot de LT Liam Eichenberg et Co. pour régulièrement aller chercher les yards nécessaires pour obtenir le premier down.

L’affrontement entre cette ligne offensive des Fighting Irish et le front seven du Crimson Tide sera un élément déterminant de ce Rose Bowl.

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Joueurs à suivre

QB Mac Jones, Alabama

On en avait fait un peu vite un gestionnaire de jeu. QB Mac Jones a pris tout le monde par surprise en s’affirmant comme l’un des meilleurs gunslingers de sa génération. Certains diront (avec raison) qu’il a surtout bénéficié d’une fabuleuse protection de sa ligne offensive mais son sens de l’analyse du jeu et ses passes de velours ont fait des ravages tout au long de la saison ce qui lui a ouvert la voie du Top 4 pour le trophée Heisman.

RB Najee Harris, Alabama

Une saison 2020 tout simplement phénoménale : 1262 yards au sol, 24 TD et 32 réceptions, 316 yards, 3 TD en 11 matchs. Le running back senior du Crimson Tide a porté quasiment tout seul le jeu au sol du programme de Tuscaloosa (Alabama) jusqu’ à une performance sensationnelle lors du SEC Championship Game (5 TDs face à Florida).

WR DeVonta Smith, Alabama

Il était entré dans l’Histoire du College Football en réussissant le TD de la victoire lors du National Championship Game 2018, il pourrait devenir le premier receveur à remporter le trophée Heisman depuis WR Desmond Howard en 1991 au terme d’une saison 2020 exceptionnelle (98 réceptions, 1511 yards, 17 TDs).

QB Ian Book, Notre Dame

Parfois critiqué pour le manque de constance dans ses performances, il reste le métronôme de l’attaque des Fighting Irish. Il semble avoir pris une nouvelle dimension en 2020 en réussissant à limiter certaines erreurs qui lui ont couté cher dans le passé. Une victoire de Notre Dame passera obligatoirement par un grand match du quarterback des Fighting Irish.

RB Kyren Williams, Notre Dame

Suite au départ de RB Tony Jones Jr lors de l’intersaison, #4 Notre Dame a débuté la saison 2020 dans l’incertitude concernant le poste de running back. Les Fighting Irish ont été rapidement rassurés par les performances du redshirt freshman RB Kyren Williams (1061 yards au sol, 12 TDs) qui a réussi 6 matchs à plus de 100 yards au sol. Décisif face à #2 Clemson lors du match du 7 novembre, il aura surement un rôle primordial lors de ce Rose Bowl.

LB Jeremiah Owusu-Koramoah, Notre Dame

Leader défensif des Fighting Irish, il a remporté le Butkus Award qui récompense chaque année le meilleur linebacker de la saison. Linebacker ultra-rapide, il possède un instinct hors-norme qui lui a permis de réussir plusieurs big plays en 2020. Son matchup avec QB Mac Jones et RB Najee Harris sera crucial.

Facteur X

L’absence de Landon Dickerson (Alabama). Le joueur de centre titulaire a été l’un des rouages essentiels de la fantastique saison offensive du Crimson Tide. Tous les observateurs le qualifient de stabilisateur et de leader charismatique dans le vestiaire. Pourtant, il sera absent pour ce Rose Bowl en raison d’une blessure subie face à #7 Florida lors du SEC Championship Game.

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Historique

Deux programmes légendaires du College Football qui ne se sont finalement affrontés qu’à 7 reprises. Le dernier match remonte à janvier 2013 lors de l’avant dernier BCS Championship Game de l’Histoire. Alabama avait alors donné une correction 42-14 à une équipe de Notre Dame qui était alors invaincue.

Pourtant, ce sont bien les Fighting Irish qui mènent 5-2 dans la série entre les deux équipes. En 1973, Notre Dame s’était imposé 24-23 lors du Sugar Bowl pour s’offrir le titre de champion national. Deux ans plus tard, lors de l’Orange Bowl, les Fighting Irish s’imposèrent 13-11 et privèrent Alabama d’un titre de champion qui lui tendait les bras.

Source : Winsipedia

Blessés

#1 Alabama

Absent : C Landon Dickerson (genou), RB Trey Sanders (blessures multiples), WR Jaylen Waddle (cheville), DL LaBryan Ray (coude).
Incertain : Aucun.
Probable : Aucun.

#4 Notre Dame

Absent : C Jarrett Patterson (genou), DL Jayson Ademilola (genou), WR Kevin Austin (pied), LB Paul Moala (tendon d’Achille), RB Jahmir Smith (raisons inconnues).
Incertain : WR Braden Lenzy (mollet).
Probable : S Kyle Hamilton (cheville).

Pronostic

Alabama 41, Notre Dame 23

Fondateur et rédacteur en chef de The Blue Pennant, Morgan Lagrée couvre le College Football depuis plus de 10 ans. En 2016, Morgan fût le premier reporter à couvrir le CFP National Championship Game pour un média francophone. Il co-anime le Podcast Bowl. Expert NFL et MLB. Grand amateur de la NHL. Fan ultime des Red Sox de Boston (MLB). Ancien étudiant de l'université McGill. #Redmen4Life

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Alabama et Ohio State qualifiés pour le National Championship Game

Le champion de la Big Ten contre le champion de la SEC, deux équipes invaincues : ce sera donc l’affiche de la 7ème finale du College Football Playoff de l’Histoire.

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Absent du College Football Playoff l’an dernier, le Crimson Tide de #1 Alabama retourne au National Championship Game pour le 5ème fois en 6 ans après s’être débarassé des Fighting Irish de #4 Notre Dame sur le score de 31-14 lors d’un Rose Bowl parfaitement maitrisé. Il s’agira de la 9ème finale nationale de Nick Saban à la tête du programme d’Alabama.

Six ans après leur première participation à la finale des playoffs, les Buckeyes de #3 Ohio State ont créé la surprise en faisant tomber QB Trevor Lawrence et les Tigers de #2 Clemson au terme d’un Sugar Bowl largement dominé par le programme de Columbus (Ohio).

Mac Jones, DeVonta Smith et Najee Harris face à Justin Fields et Trey Sermon. Du grand spectacle en perspective.

On a déjà hâte !

On se donne donc rendez-vous le 11 janvier 2021 à Miami (Floride) pour le National Championship Game !

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Playoffs

Ohio State prend sa revanche face à Clemson, 49-28

Grâce à une performance exceptionnelle de QB Justin Fields et à une étonnante domination sur la ligne de scrimmage, les Buckeyes de #3 Ohio State remportent le Sugar Bowl face à #2 Clemson sur le score de 49-28 et rejoignent #1 Alabama au National Championship Game.

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Battus sur le fil lors du dernier Fiesta Bowl et surmotivés après avoir été classés 11ème du Coaches Poll par Dabo Swinney, les Buckeyes de #3 Ohio State (7-0) n’ont fait qu’une bouchée des Tigers de #2 Clemson (10-2). La troupe de coach Ryan Day retournera donc au National Championship Game pour la première fois depuis l’édition inaugurale du College Football Playoff en 2014.

Après un match râté face à Northwestern en finale de conférence Big Ten, QB Justin Fields (22/28, 385 yards, 6 TD, 1 INT) savait qu’il serait l’un des joueurs les plus observés à l’occasion de ce Sugar Bowl. Et quelle fantastique performance du quarterback junior des Buckeyes ! Il termine ce match face à l’une des meilleures défenses du pays avec un total de 6 TDs à la passe pour seulement… 6 passes manquées !

Si la réussite insolente du quarterback de #3 Ohio State a donné le tempo à l’attaque des champions de conférence Big Ten, on retiendra peut-être encore davantage l’énorme domination des Buckeyes sur la ligne de scrimmage, des deux côtés du ballon. Protégée par une ligne offensive sensationnelle, RB Trey Sermon a ainsi accumulé 193 yards au sol tandis que l’escouade aérienne a fait des dégâts avec un total de 385 yards !

Et que dire du front seven ! QB Trevor Lawrence (33/48, 400 yards, 2 TD, 1 INT) a été sous pression tout au long de la rencontre et l’attaque au sol des Tigers a été limitée à… 44 petits yards !

Pourtant, #2 Clemson ne pouvait pas espérer mieux entrer dans ce Sugar Bowl : un drive parfait de 82 yards marqué par une sensationnelle réception de WR Cornell Powell (8 réceptions, 139 yards, 2 TD), suivie d’un TD au sol de 2 yards de QB Trevor Lawrence. Les Buckeyes ne pouvaient alors se permettre de laisser le quarterback des Tigers prendre le contrôle sur ce match et ils vont parfaitement s’ajuster par la suite.

Car c’est bien #3 Ohio State qui va dominer la 1ère mi-temps inscrivant 5 touchdowns consécutifs après avoir été contraint à un punt sur leur première possession. RB Trey Sermon sur une course de 32 yards, TE Luke Farrell sur une réception de 7 yards et TE Jeremy Ruckert (3 réceptions, 55 yards, 2 TD) sur une réception de 17 yards vont permettre aux Buckeyes de prendre les commandes 21-14 en milieu de 2ème quart-temps.

Source : Ohio State Athletic

Si RB Travis Etienne avait permis aux Tigers de passer devant 14-7, le reste de cette première mi-temps se résumera à une totale domination des Buckeyes. L’un des tournants de ce Sugar Bowl ? L’expulsion du leader défensif de #2 Clemson, LB James Skalski, pour un targeting commis sur QB Justin Fields.

#3 Ohio State capitalisera immédiatement avec un 3ème TD aérien sur une réception de WR Chris Olave (6 réceptions, 132 yards, 2 TD). 28-14 ! #2 Clemson commençait à vasciller très sérieusement. On avait rarement vu la défense des Tigers plaquer aussi mal. Inhabituel pour une équipe dirigée par l’exigent coordinateur défensif Brent Venables. Et la note va s’alourdir encore un peu plus lorsque QB Justin Fields a réussi sa 4ème passe de TD en se connectant une 2ème fois avec TE Jeremy Ruckert !

5 TD en 5 possessions. 28 points consécutifs des Buckeyes. Les Tigers rentrèrent aux vestiaires avec un retard de 21 points ! Totalement inattendu. L’absence du coordinateur offensif Tony Elliott (pour cause de covid-19) et celle de S Nolan Turner (suspendu pour la 1ère mi-temps) du côté de la défense de #2 Clemson mais surtout l’utilisation intelligente des tight ends par #3 Ohio State ont joué un rôle primordial lors de ces 30 premières minutes.

La pause a permis aux Tigers de faire quelques ajustements et ils vont débuter la 2ème mi-temps pied au plancher. Une interception de LB Mike Jones Jr, puis une passe de TD de QB Trevor Lawrence pour WR Cornell Powell : #2 Clemson revenait alors à deux possessions seulement (35-21).

L’espoir de comeback ne dura pas bien longtemps. La réplique des Buckeyes sera sanguinaire. Discret jusque-là, WR Chris Olave réussit alors une fabuleuse réception de 56 yards pour le 5ème TD dans les airs de QB Justin Fields. Puis, ce fût au tour de la défense de réussir un big play : un fumble de QB Trevor Lawrence provoqué par DL Tommy Togiai et récupéré par LB Justin Hilliard. Et enfin, WR Jameson Williams scella définitivement l’issue de ce match en captant une passe de 45 yards pour le 6ème TD à la passe de QB Justin Fields qui portait alors le score à 49-21. Game over.

WR Cornell Powell inscrira le dernier TD de ce Sugar Bowl sur une passe de 26 yards de QB Trevor Lawrence dont la carrière NCAA se terminera finalement par.. une interception !

Avec cette défaite, le quarterback des Tigers conclut sa carrière avec un bilan de 34-2 comme titulaire.

On retiendra également qu’avec un total de 524 yards au sol réussis lors de ses deux derniers matchs, RB Trey Sermon établit un nouveau record de l’université Ohio State. Sa performance n’est pas sans rappeler cette d’un certain RB Ezekiel Elliott qui avait porté les Buckeyes sur son dos jusqu’au titre national.

Résumé en vidéo

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Playoffs

Alabama balaie Notre Dame, 31-14, et retrouve le National Championship Game

Dominateur en attaque et en défense, le Crimson Tide de #1 Alabama remporte le Rose Bowl face à #4 Notre Dame sur le score de 31-14 et s’offre une 5ème participation au National Championship Game.

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Crédit photo : Gary Cosby/USA Today Sports

Un an après avoir manqué les playoffs pour la première fois de leur mise en place en 2014, le Crimson Tide de #1 Alabama retrouve donc ses standards et participera à une 5ème finale nationale lors des 7 dernières saisons.

La troupe de Nick Saban a tout détruit sur son passage au cours de cette saison 2020 et elle a parfaitement assumé son rôle de favori (19.5 points au coup d’envoi) lors de ce Rose Bowl exceptionnellement relocalisé au AT&T Stadium d’Arlington en raison des restrictions sanitaires en vigueur du côté de la Californie.

L’attaque dirigée par le coordinateur offensif Steve Sarkisian a offert un récital (437 yards au total) et la défense a su réussir un big play décisif qui a annihilé toutes les chances de #4 Notre Dame.

Les Fighting Irish savaient que le début de match serait crucial. Il leur fallait impérativement rentrés avec confiance dans ce Rose Bowl et c’est sans hésiter qu’ils vont prendre la possession du ballon après avoir gagné le toss.

Les 10 premières minutes seront un vrai désastre. Forcés de punter à deux reprises sur ses deux premières possessions, l’attaque de #4 Notre Dame va exposer sa défense qui va payer très cher deux big plays offensifs des stars du Crimson Tide.

WR Devonta Smith (7 réceptions, 130 yards, 3 TD) va tout d’abord se jouer de la défense adverse en slalomant le long de la sideline pour un TD de 26 yards. Puis, RB Najee Harris (15 courses, 125 yards) va entrer en scène réussissant une course de 15 yards pour sortir #1 Alabama d’une mauvaise position sur le terrain avant de réussir l’action de ce match : une course de 53 yards après avoir sauté par-dessus DB Nick McCloud. Fabuleux et prodigieux ! TE Jahleel Billingsley (4 réceptions, 39 yards, 1 TD) concluera finalement ce drive par une réception de 12 yards pour le second TD de Bama.

RB Najee Harris, Alabama – Source : Alabama Athletic

Conscients qu’ils fallaient ralentir le tempo, les Fighting Irish ont alors retrouvé leurs fondamentaux : un jeu au sol puissant et efficace. Et au terme d’un long drive de plus de 8 minutes, le freshman RB Kyren Williams (16 courses, 64 yards, 1 TD) ramena un peu d’espoir chez les Golden Domers en transperçant le rideau défensif du Crimston Tide sur un 4ème down, bien protégé par la meilleure ligne offensive du pays.

Ce TD eut l’effet escompté : rassurer la troupe de Brian Kelly… pas pour bien longtemps !

Dès la possession suivante, #1 Alabama ne mettra qu’à peine plus de deux minutes pour reprendre 14 points d’avance (21-7). Et qui d’autre que WR DeVonta Smith pour assommer les Fighting Irish ? Le receveur senior réussit alors son 2ème TD sur une réception de 34 yards après une magnifique course après réception.

Après avoir provoqué le premier punt du Crimson Tide, #4 Notre Dame aurait pu revenir à 11 points mais K Jonathan Doerer manqua une tentative de FG de 51 yards. Les deux équipes rentraient alors aux Vestiaires sur un score de 21-7. L’écart pouvait donner quelques espoirs aux Fighting Irish mais l’exécution quasi-parfaite de l’attaque de #1 Alabama nous laissait penser le contraire.

Et le début de 3ème quart-temps nous donna raison. Alors que #4 Notre Dame était revenu sur le terrain avec de bonnes intentions, QB Ian Book (27/39, 229 yards, 1 INT) se fit intercepter par LB Christian Harris sur une passe trop courte à destination de TE Michael Mayer. La conséquence sera immédiate : un longue passe de 40 yards de QB Mac Jones pour WR John Metchie III (3 réceptions, 53 yards), suivie du 3ème TD sur réception de WR DeVonta Smith. 28-7. Game over.

La fin du match n’aura aucun impact sur le résultat final. Le sort de ce match était déjà scellé depuis longtemps.

#1 Alabama remporte ainsi le 5ème Grandaddy of Them All de son Histoire et le premier depuis 1946. On retrouvera donc le Crimson Tide lors du National Championship du 11 janvier prochain au Hard Rock Stadium de Miami Gardens.

Résumé en vidéo

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Playoffs

Sugar Bowl 2021 : Clemson-Ohio State, la preview

Un an après un Fiesta Bowl épique, QB Justin Fields et QB Trevor Lawrence se retrouvent à La Nouvelle-Orléans avec le même objectif que l’année dernière : obtenir un billet pour le National Championship.

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Crédit photo : David Petkiewicz, cleveland.com

#2 Clemson (10-1) vs #3 Ohio State (6-0)

Sugar Bowl
La Nouvelle-Orléans, Louisiane
Mercedes-Benz Superdome
Vendredi 1er janvier 2021
20h00 (heure Est, 02h00 en France)

La seconde demi-finale du College Football Playoff voit s’affronter les Tigers de #2 Clemson, champions de l’ACC et finalistes malheureux l’an dernier, et les Buckeyes de #3 Ohio State, champions de conférence Big Ten, dans ce qui sera une revanche d’un épique Fiesta Bowl 2019 remporté par les Tigers.

Il s’agit de la 6ème participation aux playoffs en 7 ans pour le programme de #2 Clemson tandis que les Buckeyes participent au tournoi final à quatre pour la 4ème fois de leur Histoire.

Face à face, QB Trevor Lawrence (Clemson) et QB Justin Fields (Ohio State), deux des meilleurs quarterbacks du pays qui seront peut-être sélectionnés #1 et #2 de la prochaine draft NFL en avril prochain.

 

Comment sont-ils arrivés là ?

#2 Clemson (10-1)

Classés #1 du pays lors de la présaison, les Tigers vont rester en pole position de l’AP Top 25 jusqu’au début du mois de novembre en écrasant tout sur leur passage grâce à un QB Trevor Lawrence étincelant. La solide défense de Miami n’a rien pu faire pour ralentir le rouleau-compresseur orange (victoire 42-17 de Clemson) et Georgia Tech a encaissé 52 points… en 1ère mi-temps (!).

L’avenir de #2 Clemson aurait pu s’assombrir lorsque son leader offensif charismatique a été contrôlé positif à la COVID-19 avant le match face à Boston College. Menés de 17 points en 1ère mi-temps par les Eagles, QB DJ Uiagalelei et les Tigers s’imposeront finalement 34-28 mais ils verront leur série de 36 victoires consécutives en match de saison régulière prendra fin à South Bend lors d’une défaite 47-40 en prolongation face à #3 Notre Dame dans ce qui restera l’un des grands moments de cette saison.

Piquée au vif, la troupe de coach Dabo Swinney relèvera rapidement la tête en se débrassant facilement de Pittsburgh et Virginia Tech avant de prendre une revanche éclatante 34-10 face aux Fighting Irish lors de l’ACC Championship Game.

#3 Ohio State (6-0)

Les Buckeyes ont débuté leur saison 2020 six semaines après celle des Tigers en raison de la décision de la Big Ten d’annuler sa saison en aout dernier. La conférence a finalement changé d’avis et improvisé un calendrier de 8 matchs débutant le 24 octobre.

Dominateur lors de ses premiers matchs (52-17 contre Nebraska, 38-25 contre Penn State, 49-27 contre Rutgers), #3 Ohio State a vu trois de ses cinq derniers matchs annulés à cause de multiples cas de COVID-19 à Maryland, Illinois et Michigan. Si les Buckeyes n’ont eu aucune difficulté à écarter les Spartans de Michigan State (52-17), ils ont été mis en difficulté par la suprenante équipe de #11 Indiana ne s’imposant finalement que 42-35.

Alors que le règlement de la Big Ten imposait d’avoir joué 6 matchs pour participer à la finale de conférence, #3 Ohio State a bénéficié d’un changement des règles ultra-controversé afin de participer au Big Ten Championship Game que le programme de Columbus (Ohio) remportera 22-10 face à #14 Northwestern grâce à une performance historique de RB Trey Sermon (331 yards au sol).

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Les clés du match

Comment stopper QB Trevor Lawrence ?

Ce n’est un secret pour personne : pour avoir une chance de s’imposer, les Buckeyes devront réussir à faire déjouer le prochain #1 de la draft NFL 2021. Protégé par une ligne offensive pourtant rajeunie, QB Trevor Lawrence a semblé en totale possession de ses moyens depuis son retour de quarantaine. Or, le backfield défensif des Buckeyes n’a pas montré toutes les garanties cette saison. Loin de là. Il a notamment été chahuté par l’attaque aérienne des Hoosiers de #11 Indiana (près de 500 yards accordés).

Pour éviter que le match tourne très rapidement en faveur des Tigers, #3 Ohio State devra être capable de couper les lignes de transmission entre le quarterback des Tigers et ses receveurs, WR Amari Rodgers et WR Cornell Powell. Pour y parvenir, le front seven des Buckeyes devra remporter son duel face à la ligne offensive adverse en mettant beaucoup de pression dans le backfield offensif et devra également créer suffisamment de confusion chez QB Trevor Lawrence avec des schémas pré-snap surprises.

Le jeu au sol des Buckeyes face à la défense des Tigers

Depuis quelques semaines, les Buckeyes semblent avoir retrouvé leur identité offensive : le jeu au sol. #3 Ohio State vient de réussir trois matchs consécutifs avec un total de plus de 300 yards au sol et RB Trey Sermon a établi un nouveau record de l’université Ohio State en accumulant 331 yards à la course lors du récent Big Ten Championship Game.

Mais les Buckeyes n’ont pas affronté une défense contre la course aussi solide que celle des Tigers (#9 au niveau national). Cette dernière a notamment limité la puissante attaque de Notre Dame à 44 petits yards au sol et à un décevant 3 sur 12 sur 3ème down lors de l’ACC Championship Game.

Le pass rush de Clemson face à la ligne offensive d’Ohio State

La ligne défensive des Tigers n’est pas aussi expérimentée que celles qui lui ont précédé ces dernières années mais les deux true freshmen 5-étoiles DE Bryan Bresee et DE Myles Murphy sont montés en puissance tout au long de la saison et le pass rush est redevenu l’une des forces de cette défense de Clemson.

Si la ligne offensive des Buckeyes s’est montrée ultra-efficace sur la run protection, on ne peut pas en dire autant de la pass protection. La capacité de protéger QB Justin Fields sera pourtant essentielle pour les champions de conférence Big Ten. Sous pression, le quarterback des Buckeyes est encore très vulnérable dans la poche et dans un match qui se gagnera probablement par l’attaque, une contre-performance dans le jeu aérien pourrait s’avérer catastrophique pour #3 Ohio State.

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Joueurs à suivre

QB Trevor Lawrence, Clemson

Pour sa dernière saison au niveau NCAA, il a assumé son rôle de superstar en portant son équipe tout au long de la saison (69.2% de réussite à la passe, 22 TD, 4 INT). Son absence face à Boston College et Notre Dame (pour cause de test COVID-19 positif) aurait pu couter cher à son équipe. Elle lui coutera peut-être un trophée Heisman qui lui tendait les bras en début de saison… Son bilan en carrière de 34-1 est tout simplement exceptionnel (sa seule défaite remonte à la finale nationale 2020, face à LSU). L’an dernier face aux Buckeyes, il avait lancé 2 passes de TD et réussit un TD au sol décisif.

RB Travis Etienne, Clemson

Il est revenu à Clemson pour sa saison senior afin d’avoir l’opportunité de remporter un 2ème titre de champion national. Si sa contribution dans le jeu au sol des Tigers a été moins importante tout au long de la saison (882 yards au sol, 13 TD), il reste l’un des 3 meilleurs running backs du pays. Il a profité de la saison 2020 pour ajouter une nouvelle corde à son arc : son implication dans le jeu aérien (44 réceptions, 524 yards, 3 TD).

WR Amari Rodgers, Clemson

En l’absence de WR Justyn Ross et des jeunes pousses WR Joseph Ngata et WR Frank Ladson, il est devenu la soupape de sécurité du jeu aérien des Tigers. Sa connection avec QB Trevor Lawrence fait régulièrement mouche. Il a réussi 69 réceptions, 966 yards et 7 TD en 2020.

LB James Skalski, Clemson

Linebacker au coeur énorme, il est le leader vocal de cette défense des Tigers. Son absence avait été très préjudiciable à #2 Clemson lors de la défaite subie à South Bend. Il sera un élément essentiel pour contrer le jeu au sol des Buckeyes lors de ce Sugar Bowl.

S Nolan Turner, Clemson

L’an dernier, il avait réussi l’interception de la victoire face aux Buckeyes lors d’un Fiesta Bowl épique. Defensive back très instinctif, il a cultivé cette capacité de réussir des big plays à des moments cruciaux. Bonne nouvelle pour QB Justin Fields et #3 Ohio State : il sera absent en 1ère mi-temps de ce Sugar Bowl après avoir été expulsé pour un targeting face à #4 Notre Dame.

QB Justin Fields, Ohio State

Sa 2ème saison comme QB#1 de l’attaque des Buckeyes a démarré en fanfare (72/83, 86% d’efficacité, 11 TD, 0 INT lors de ses 3 premiers matchs) avant que la défense des Hoosiers ne dérègle le leader offensif des Buckeyes (3 INT). Sa dernière sortie n’est pas pour rassurer les fans de #3 Ohio State : face à Northwestern, il a connu son plus mauvais match à la passe en carrière (114 yards, 2 INT). Toutefois, il reste un danger constant grâce à des aptitudes athlétiques exceptionnelles et un sens de l’improvisation dévastateur.

RB Trey Sermon, Ohio State

Arrivé d’Oklahoma au cours de l’intersaison, il a tardé à s’affirmer comme le RB#1 des Buckeyes avant de prendre son envol face à Michigan State (11.2 yards pas course) et face à Northwestern (331 yards au sol) lors du Big Ten Championship Game.

WR Chris Olave, Ohio State

Révélation de la 2ème partie de la saison dernière, il a confirmé son statut de future star de l’attaque des Buckeyes. 36 réceptions, 528 yards et 5 TD en 5 matchs joués en 2020.

CB Shaun Wade, Ohio State

Considéré comme le successeur de Jeff Okudah au poste de cornerback, il n’a pas toujours brillé par sa constance au sein d’un backfield défensif des Buckeyes qui est peut-être le point faible de l’équipe. Toutefois, il reste un playmaker hors-pair qui peut faire basculer un match à lui tout seul sur un big play défensif.

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Facteur X

La COVID-19. Lors du Big Ten Championship Game face à #14 Northwestern, les Buckeyes ont été privés de 22 joueurs pour cause de test positif ou pour une quarantaine préventive. WR Chris Olave, LB Baron Browning et P Drue Chrisman ont notamment manqué à l’appel. La Big Ten exige une quarantaine de 17 jours. Les Buckeyes seront-ils au complet à temps pour ce Sugar Bowl ? Quel sera l’impact de ces jours passés en quarantaine (donc sans entrainements) ? Il est difficile d’imaginer que cette situation ne représente pas un lourd handicap pour les champions de Big Ten.

Historique

Ce Sugar Bowl sera le cadre de la 5ème opposition entre #2 Clemson et #3 Ohio State. Les Tigers mènent largement la série 4-0.

Les deux équipes se sont déjà rencontrées à 2 reprises lors des playoffs : en 2016 (victoire 31-0 de Clemson) et en 2019 (victoire 29-23 de Clemson).

Source : Winsipedia

Blessés

#2 Clemson

Absent : QB Taisun Phommachanh (raisons inconnues), WR Justyn Ross (moëlle épinière), WR Joseph Ngata (raisons inconnues), DE Justin Foster (raisons inconnues), .
Incertain : DE Xavier Thomas (raisons inconnues), LB Jake Venables (bras), WR Ty Herbstreit (raisons inconnues).
Probable : Aucun.

#3 Ohio State

Absent : CB Cameron Brown (talon d’Achille), DB Kourt Williams (genou).
Incertain : WR Chris Olave (quarantaine), LB Baron Browning (quarantaine), P Drue Chrisman (quarantaine), S Marcus Hooker (quarantaine), WR Jaxon Smith-Njigba (raisons inconnues), WR Jaylen Harris (quarantaine), OL Patrick Johnson Jr (quarantaine), CB Lloyd McFarquhar (quarantaine).
Probable : QB Justin Fields (pouce).

Pronostic

Clemson 38, Ohio State 20

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