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USC Trojans

Le lièvre et la tortue

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Notre Dame et USC se rencontrent cette semaine au terme d’une saison où les espoirs des uns sont devenus les réalités des autres.

Notre Dame et USC sont certainement les deux programmes de football les plus prestigieux de l’histoire du sport universitaire. Avec vingt-trois titres nationaux, treize vainqueurs du Heisman Trophy et neuf cent quarante-quatre joueurs NFL à eux deux, ces deux places fortes du college football ont toujours lié leur destin comme les deux rivaux qu’ils sont devenus au fil du temps.  C’est encore plus vrai à moins d’une semaine d’une rencontre légendaire qui devrait marquer l’histoire de Notre Dame ou USC.

A l’aube de la saison, USC était considéré comme le favori pour détrôner Alabama du fauteuil de champion national. Classé numéro un de l’Associated Press Top 25 avant le premier match de l’exercice 2012, les Trojans partaient largement favoris pour la rencontre face à Notre Dame, non classé en présaison, dans le match qui devait boucler le calendrier des deux équipes. Maintenant que la bataille annuelle pour le Jeweled Shillelagh va se dérouler dans quelques jours, la situation est complètement retournée puisque ce sont les Fighting Irish qui sont désormais classés numéro un du pays tandis que les Trojans sont sortis de l’AP Top 25.

La descente aux Enfers s’est étalée sur toute une saison médiocre pour USC tandis que Notre Dame s’est appuyé sur sa solide défense pour gagner des places chaque semaine dans les classements. A l’orée des premiers matches, les Fighting Irish avaient comme objectif de se battre pour leur fierté et pour honorer leur passé glorieux tandis que les supporters remettaient régulièrement en cause le coach Brian Kelly pour son bilan décevant après deux ans à la tête de l’équipe.

 

A contrario les Trojans devaient dominer de la tête et des épaules leur division et leur conférence pour s’inviter au BCS National Championship Game. Leur coach Lane Kiffin auparavant décrié était l’homme de la situation après une fin de saison 2011 en trombe.

Le contexte de cette rencontre a vu ces tendances s’inverser pour le dernier match de saison régulière : Brian Kelly n’est plus menacé et ses joueurs sont en lice pour une participation à la finale nationale pendant que Lane Kiffin joue son job et que ses protégés n’ont plus que leur honneur à défendre, puisqu’ils sont éliminés de la finale de conférence Pac-12 et d’un bowl BCS après leur douloureuse défaite contre l’autre grand rival UCLA.

La rencontre s’annonce donc passionnante puisque chaque équipe a son destin en main : la fin d’un rêve à portée de main pour les Fighting Irish qui n’ont plus gagné le titre national depuis 1988 ou la fin de l’ère Kiffin pour USC. Les Trojans auront également à coeur d’empêcher leur plus grand rival d’avoir l’occasion d’ajouter une ligne à leur palmarès de titres mais aussi de bien faire pour le Senior Day de joueurs tels que T.J. McDonald ou Khaled Holmes.

C’est aussi une véritable opposition de styles entre Notre Dame qui s’appuie sur sa défense de fer et son leader Manti Te’o à l’opposé des Trojans qui comptent sur leur attaque explosive et le playmaker Marqise Lee. La clé du match viendra de la capacité de l’offensive line californienne à protéger le tout jeune mais non moins capable Max Wittek qui remplacera au poste de quarterback Matt Barkley, qui sera sur la touche pour son Senior Day au Coliseum suite à sa blessure à l’épaule.

Au moins l’absence de Barkley devrait contraindre Kiffin à utiliser plus qu’à l’habitude sa paire d’excellents running backs Silas Redd – Curtis McNeal. Mais il faudra tout donner face à une défense qui se place au premier rang national en moyenne en points encaissés par match (10.1), cinquième en défense contre la course (92.2 yards par match) et sixième en défense totale (287.8 yards).

L’attaque de Notre Dame est suffisamment équilibré entre le jeu de course et le jeu de passe pour poser des problèmes à la défense chaotique d’USC. Pour les Trojans le principal sera d’éviter de commettre autant d’erreurs que lors du fiasco du week-end dernier à UCLA.

Résultat des courses à la fin de la semaine avec à la clé une participation au BCS National Championship Game pour Notre Dame ou une victoire de prestige pour finir une saison cauchemardesque sur une note positive et un « ouf » de soulagement pour Lane Kiffin.

Membre de l'équipe de The Blue Pennant depuis septembre 2013, Loïc s'est trimballé à travers les États-Unis en 2017 pour mieux comprendre le pas-si-petit monde du college football. Seulement deux contraventions pour excès de vitesse sur 20 000 km. Intime de Mark Sanchez, Sam Darnold et des cheerleaders de Wisconsin, promo '76. Label qualité TBP et Sécurité routière.

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Clay Helton renvoyé par USC

Le coach décrié des Trojans a été licencié au terme de la seconde rencontre de la saison, quelques jours après une humiliante défaite de USC à domicile face aux rivaux de Stanford.

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Crédit photo : Sean M. Haffey / Getty Images

Trois ans que les fans et les boosters attendaient le départ de Clay Helton, après une saison 2018 bouclée sur un inadmissible bilan de 5-7 pour l’un des programmes les plus titrés du college football. La bronca provoquée le week-end dernier par la lourde défaite des Trojans au Coliseum 42-28 face au Cardinal, largement considéré comme underdog, a donc eu raison d’un coach en sursis permanent depuis trois saisons et miraculé jusque là. L’ancienne légende de USC Keyshawn Johnson s’était exprimé après le match, demandant un changement de leadership à la tête du programme, avant un édito cinglant du Los Angeles Times militant pour le même traitement.

Le directeur des sports à USC, Mike Bohn, a donc pris la décision de se séparer de Clay Helton hier, comme attendu depuis le début de semaine. Le désormais ex-coach des Trojans sera remplacé par Donte Williams, associate head coach, jusqu’à la fin de la saison.

« Cet après-midi, j’ai informé Clay Helton de ma décision de changer la direction de notre programme de football. Clay est l’une des personnes les plus formidables que j’ai rencontrées dans ce milieu et il a été un modèle fantastique et un mentor pour nos jeunes joueurs. Nous le remercions pour ses nombreuses années au sein de notre université et lui souhaitons le meilleur. En accord avec nos valeurs en tant qu’institution, il mérite le plus grand respect de la part de la famille Trojan durant cette transition. » – Mike Bohn, directeur athlétique de USC.

« Comme je m’y suis engagé lorsque je suis arrivé à USC, au cours des deux dernières saisons nous avons fourni les ressources nécessaires à notre programme de football afin de remporter des titres. Les attentes ont donc évolué et il est évident que les résultats escomptés ne seront pas atteints sans un changement de direction. » – Mike Bohn, directeur athlétique de USC.

« Cette saison ne fait que commencer et nous avons l’opportunité de monter un projet spécial avec cette équipe et ce programme. Je suis confiant dans le fait que notre coach par intérim Donte Williams nous assure une meilleure probabilité de succès pour le reste de la saison. Donte est un coach expérimenté et respecté, réputé pour sa capacité à développer d’excellentes relations avec les étudiants-athlètes, et je le remercie d’avoir accepté le défi. Avec dix matches encore à venir, nous avons le contrôle sur notre destinée au sein de la conférence Pac-12, grâce à un groupe de joueurs extrêmement talentueux, une foi totale dans nos coaches assistants et l’équipe du John McKay Center. » – Mike Bohn, directeur athlétique de USC.

Malgré les nombreuses sorties de route des dernières années et sa place habituelle dans les classements des coaches en danger, les fameux « hot seats », Helton a longtemps survécu au renvoi.

Engagé en 2010 comme coach des quarterbacks de Lane Kiffin, conservé à l’arrivée de Steve Sarkisian en 2013 et même promu au poste de coordinateur offensif, celui que l’on loue pour ses qualités humaines a profité d’un timing impeccable. En 2015, débarqué en plein milieu de la saison pour ses résultats médiocres et ses déboires personnels, Sarkisian est remplacé par l’intérimaire Clay Helton. Convaincant en quelques rencontres, ce dernier est conservé par le directeur des sports de l’époque, Pat Haden. Une victoire mémorable au Rose Bowl à l’issue de la saison 2016 et un titre de conférence Pac-12 en 2017 ont ensuite convaincu le nouveau directeur des sports Lynn Swann de lui offrir un contrat mirifique, assorti d’un parachute doré qui a freiné Mike Bohn dans ses velléités de changer de direction à la tête du programme avant cette saison.

Si Donte Williams assurera ainsi l’intérim jusqu’à la fin de la saison, la recherche du prochain coach devrait s’orienter vers un nom ronflant après les trois échecs consécutifs d’embaucher d’anciens coaches assistants, en l’occurrence Lane Kiffin, Steve Sarkisian et Clay Helton.

Pour la succession de ce dernier, de nombreux candidats réputés ont déjà été avancés, comme Luke Fickell, coach de Cincinnati, l’ancien coach de Boise State et Washington Chris Petersen, P.J. Fleck de Minnesota ou Matt Campbell d’Iowa State, mais aussi Urban Meyer, aujourd’hui coach des Jacksonville Jaguars en NFL, ou l’ancienne légende d’Oklahoma Bob Stoops.

Mike Bohn devrait en tout cas prendre la décision qui s’impose pour ramener un programme de football légendaire au niveau qui doit être le sien.

« Je souhaite être très clair : notre université et sa direction sont motivés à remporter des titres nationaux et ramener sa gloire au programme de football. Cette décision représente le prochain pas vers cet objectif. » – Mike Bohn, directeur athlétique de USC.

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QB J.T. Daniels va quitter USC

Quelques mois après avoir perdu son statut de quarterback titulaire des Trojans, l’ancien prospect 5-étoiles californien, QB J.T. Daniels, s’est inscrit sur le portail des transferts ouvrant la voie à son départ dans les prochaines semaines.

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Crédit photo : USC Athletic

Pourtant considéré il y a deux ans comme le nouveau joyau sorti du lycée californien de Mater Dei, QB J.T. Daniels a perdu son statut de QB#1 des Trojans au profit de QB Kedon Slovis après qu’une blessure subie en septembre dernier ait stoppé nette sa progression.

« C’est son choix d’explorer toutes ses options en vue de la saison 2020. Nous allons continuer de soutenir et aider J.T. à faire le meilleur choix pour lui, y compris celui de rester dans notre équipe, s’il le souhaite » – Clay Helton, head coach de USC.

En 2018, la plupart des programmes majeurs de l’élite du College Football lui avaient fait une offre lors de son processus de recrutement mais aucun d’entre-eux n’avait réussi à convaincre J.T. Daniels de ne pas s’engager envers l’université dont il est fan depuis son enfance. Il s’est d’ailleurs fait tatouer le logo des Trojans sur le mollet droit.

https://twitter.com/CFBTalkDaily/status/1250870378089545731

QB J.T. Daniels est devenu titulaire au sein de l’attaque de USC dès son année true freshman qu’il a conclue avec 2672 yards à la passe pour 14 TD et 10 interceptions. Son inconstance lors de cette première saison sur le campus de Los Angeles n’a pas alarmé coach Clay Helton qui a lui a accordé sa confiance en 2019 au centre d’une attaque désormais dirigée par le coordinateur offensif Graham Harrell.

Le match d’ouverture contre Fresno State sera fatal à QB J.T. Daniels, victime d’une blessure au ligament antérieur du genou droit. Le freshman QB Kedon Slovis a alors excellé dans l’attaque au tempo accéléré de Graham Harrell. Résultat : 3502 yards à la passe, 30 TD pour 9 intercpetions et un titre de meilleur freshman de la saison 2019 dans la conférence Pac-12.

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Todd Orlando nommé coordinateur défensif à USC

Renvoyé par Texas, le 1er décembre dernier, Todd Orlando rebondit rapidement dans un autre programme majeur du Power Five en acceptant de diriger la défense des Trojans de USC.

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Crédit photo : Ling Luo

Après trois saisons passées à Texas dans le coaching staff de coach Tom Herman au cours desquelles il était l’un des coachs assistants les mieux payés du pays, Todd Orlando prend donc la succession de Clancy Pendergast à USC.

Ce dernier a été démis de ses fonctions, le 28 décembre, au lendemain d’une humiliante défaite 49-24 subie contre Iowa lors de l’Holiday Bowl qui mettait un terme à une saison décevante de la défense des Trojans (#78 du pays). Clancy Pendergast a passé quatre saisons sur le campus de Los Angeles.

Les fans de USC n’ont pas tardé pour exprimer leurs doutes concernant l’embauche de l’ancien Longhorn. Car, si cet adepte des défenses agressives aux multiples schémas de blitz, a connu de grands succès lors de son arrivée à Texas, la suite a été beaucoup moins glorieuse. Les Longhorns possédaient la 97ème défense du pays en 2019…

Cette arrivée à USC a également été marquée par une certaine controverse. Le 8 janvier dernier, Todd Orlando a accepté le poste de coach de linebackers à Texas Tech mais le coach de USC, Todd Helton, a fait le forcing pour l’attirer en Californie pour former un duo explosif avec le coordinateur offensif Graham Harrell, lui-même ex-quarterback à Texas Tech.

En septembre prochain, Todd Orlando débutera sa 16ème saison parmi l’élite du College Football après notamment des passages à Utah State, Connecticut et Florida International.

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Clay Helton retenu à USC pour 2020

Le coach controversé des Trojans a été confirmé à son poste par le nouvel athletic director Mike Bohn alors que les fans et les boosters s’attendaient à son licenciement.

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Crédit photo : Getty Images

Récemment débarqué à Los Angeles pour remettre dans le droit chemin un département des sports entaché de scandales, l’ancien athletic director de Cincinnati Mike Bohn n’aura finalement pas écouté les fans de USC qui réclamaient le départ du coach actuel de l’équipe de football, Clay Helton.

Les boosters se plaignent du manque d’ambition ces dernières années alors qu’Urban Meyer semblait potentiellement disponible pour reprendre la main sur un programme de football en perdition depuis le départ de Pete Carroll il y a plus d’une décennie. Une médiocrité banalisée qui affecte le recrutement puisque la classe 2020 des Trojans est pour l’heure classée 86e du pays selon 247Sports, et 11e de Pac-12. Une hérésie pour un programme habitué au top 5, désormais bousculé dans son recrutement local en Californie par Oregon et les programmes majeurs de SEC ou de Big Ten. Depuis la confirmation par Mike Bohn du maintien de son coach il y a quelques jours, USC a perdu les engagements de deux prospects trois étoiles, OT Kyle Juergen et OT Joey Wright.

Clay Helton est à 40-21 depuis sa prise de fonction en 2015 et avait remporté le Rose Bowl en 2016 face à Penn State, puis le titre de conférence Pac-12 en 2017, avant de s’effondrer en 2018 avec un bilan de 5-7. USC a terminé l’exercice 2019 avec huit victoires et quatre défaites et affrontera Iowa au Holiday Bowl. Le coach des Trojans avait été prolongé jusqu’en 2023 il y a un an et demi.

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