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Penn State Nittany Lions

Preview 2014 : Penn State Nittany Lions

The Blue Pennant vous propose une présentation complète des Nittany Lions de Penn State en prévision de la saison NCAA 2014.

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Certains annonçaient l’enfer pour les Nittany Lions de Penn State lorsque le légendaire Joe Paterno a été contraint de démissionner en novembre 2011, suivi par de sévères sanctions de la NCAA suite au scandale Sandusky… L’ancien coordinateur offensif des Patriots de la Nouvelle-Angleterre, coach Bill O’Brien, a maintenu ce programme mythique de la conférence Big Ten à un haut niveau malgré la suppression de nombreuses scholarships et l’exode de certains étudiants-athlètes vers d’autres cieux : fiche de 8-4 en 2012 et de 7-5 en 2013.

Les fans de Penn State se doutaient bien qu’une telle réussite dans un contexte aussi défavorable ne laisserait pas insensible certaines franchises NFL et c’est finalement sans surprise que coach O’Brien a annoncé son départ pour les Texans de Houston en janvier dernier. Cependant, le programme ne va pas être laissé à l’abandon puisque l’un des personnels de coachs les plus compétents et les plus enthousiastes va prendre le relais. Après trois saisons exceptionnelles avec les Commodores de Vanderbilt (3 participations consécutives à un bowl, 2 saisons d’affilée avec 9 victoires), coach James Franklin et son staff de coachs font leur arrivée sur le campus de University Park (Pennsylvanie) avec l’objectif de poursuivre l’oeuvre de reconstruction entamée par Bill O’Brien.

Les Nittany Lions sont toujours sous le coup de dures sanctions de la NCAA : inéligibilité pour un bowl de fin de saison (jusqu’en 2016) et manque cruel de profondeur dûe à la suppression de nombreuses scholarships. De plus, une partie de l’effectif devra s’ajuster à un 3ème groupe de coachs en 4 saisons et la ligne offensive n’a pas été épargnée par les blessures durant les derniers spring practices…

Pourtant, la présence du plus grand espoir du pays au poste de quarterback, QB Christian Hackenberg, et  l’émergence de futures vedettes en défense (DE C.J. Olaniyan, DE Deion Barnes, LB Mike Hull et CB Jordan Lucas) devraient permettre à Penn State de compétitionner au sein de la redoutable Big Ten East face à Ohio State, Michigan State et Michigan.

PENN STATE NITTANY LIONS
Big Ten – East
En 2013 : 
7-5, 4-4 Big Ten.
Head Coach : James Franklin – 1ère année (0-0) – Résultats en carrière: 24-15
Coordinateur offensif : John Donovan.
Coordinateur défensif : Brent Pry, Bob Shoop.
Titulaires de retour :  5 en attaque, 7 en défense, kicker.
Joueurs-clés partis : WR Allen Robinson, RT John Urschel, DT DaQuan Jones, LB Glenn Carson, DB Malcolm Willis.
Joueurs à suivre : QB Christian Hackenberg, RB Zach Zwiniak, RB Bill Belton, OT Donovan Smith, DE C.J. Olaniyan, LB Mike Hull, CB Jordan Lucas, S Adrian Amos.

Attaque : Coach James Franklin l’a annoncé dès son arrivée à University Park : il souhaite adapter son système aux joueurs à sa disposition plutôt que de forcer certains à rentrer dans un système pour lequel ils n’ont pas été recrutés. Ainsi, le phénoménal sophomore QB Christian Hackenberg (2955 yards, 20 TDs, 10 INTs en 2013), premier true freshman à débuter une saison pour les Nittany Lions depuis 1911 (!),  sera la pierre angulaire d’une attaque équilibrée entre passe et course. Ce dernier a démontré tout son talent l’an passé faisant des progrès constants semaine après semaine ce qui lui a valu le titre de « Freshman of the Year » de la conférence Big Ten. Avec une année d’expérience et un potentiel énorme, il peut devenir le meilleur QB des Nittany Lions depuis Kerry Collins en 1994.
Pourtant, rien ne sera simple pour QB Christian Hackenberg. Déjà limitée en terme de profondeur, la ligne offensive a été décimée par les blessures durant les spring practices. Le senior OG Miles Dieffenbach (élongation du ligament antérieur du genou), OT Andrew Nelson et C Wendy Laurent ont tous subis de lourdes blessures au printemps. Résultat : coach James Franklin a été contraint de repositionner certains joueurs de ligne défensive en attaque : les inexpérimentés sophomores LG Derek Dowrey et RG Brian Gala seront ainsi titularisés à un nouveau poste. On retrouvera à leurs côtés le puissant junior OT Donovan Smith, peut-être le meilleur « blind side » tackle de la conférence Big Ten. C Angelo Mangiro et le freshman RT Brandon Mahon devraient également débuter la saison au sein d’une ligne offensive qui ne peut plus se permettre de perdre le moindre élément sur blessure.

QB Christian Hackenberg

La profondeur ne devrait pas être un souci concernant le poste de running-back. En plus du combatif senior RB Zach Zwinak (989 yards au sol, 12 TDs en 2013), les Nittany Lions pourront compter sur le solide RB Bill Belton (803 yards au sol, 5 TDs en 2013) et sur l’explosif canadien RB Akeel Lynch (358 yards au sol, 1 TD en 2013).

Le groupe de receveurs devra faire face à la perte du All-American WR Allen Robinson, parti dans la NFL (Jacksonville Jaguars). Le tandem composé du sophomore WR Geno Lewis (18 réceptions, 234 yards, 3 TDs en 2013) et du rapide true freshman WR DeAndre Thompkins pourrait semer la Terreur dans la conférence Big Ten lors des prochaines saisons. WR Mark Zanellato et WR Richy Anderson seront également des cibles de choix pour QB Christian Heckenberg. Mais c’est surtout le groupe de tight-end qui devrait être mis à contribution dans le jeu aérien. Les juniors TE Kyle Carter (18 réceptions, 222 yards, 1 TD en 2013) et TE Jesse James (25 réceptions, 333 yards, 3 TDs en 2013) forment un duo complémentaire capable de servir de soupape de sécurité dans le slot ou d’aller provoquer les safeties adverses en profondeur. Toutefois, l’absence du prometteur TE Adam Breneman pour toute la saison sera difficile à combler.

Défense : Après une saison 2013 parfois difficile (44 points accordés face à Indiana, 63 à Ohio State et 40 à Michigan), la défense a retrouvé un certain enthousiasme avec l’arrivée du fantasque coordinateur défensif Bob Shoop.
Ce dernier pourra compter sur la présence d’un « front four » talentueux capable de faire oublier le départ du leader DE DeQuan Jones. Le senior DE C.J. Olaniyan (6 sacks en 2013) et le junior DE Deion Barnes, ancien « Defensive Freshman of the Year » de la conférence Big Ten en 2012, seront responsables d’un pass-rush qui pourrait s’avérer l’une des forces des Nittany Lions en 2014 d’autant que la présence du puissant DT Austin Johnson, régulièrement la cible de double-team, devrait laisser de la place « off the edge ». Le junior DT Anthony Zettel (4 sacks en 2013) sera également titularisé.

CB Jordan Lucas

Le groupe de linebackers est solide mais devra lui-aussi éviter les blessures tant le manque de profondeur est flagrant. Le senior ILB Mike Hull (78 plaquages en 2013) a été repositionné au poste de middle linebacker avec OLB Brandon Bell et OLB Nyeem Wartman pour le soutenir.
Le secondary verra le retour de 3 de ses titulaires de 2013 : le junior CB Trevor Williams, le SS Adrian Amos (50 plaquages, 3 sacks en 2013) et la star en devenir, le junior CB Jordan Lucas (65 plaquages, 3 INTs en 2013). Révélation de la fin de saison dernière, le senior FS Ryan Keiser (3 INTs en 2013) succèdera à S Malcolm Willis.

Equipes spéciales : Après un début de saison 2013 prometteur (7/8 FG), le senior K Sam Ficken a sombré pour finir avec une médiocre fiche de 15/23. Il sera de retour en 2014 avec l’intention de rebondir. Le redshirt freshman P Chris Gulla devrait succéder à l’inconstant P Alex Butterworth. Les Nittany Lions ont été très décevants sur les retours de coups de pied en 2013 (dernier de la conférence Big Ten sur le kick return). Le true freshman WR DeAndre Thompkins pourrait avoir un impact immédiat tant sa vitesse et sa mobilité sont impressionnantes.

Conclusion : C’est l’an III de l’ère post-Paterno à Penn State et bien que la NCAA a réduit les sanctions de Penn State concernant le nombre de scholarships, les Nittany Lions souffrent toujours d’un manque de profondeur particulièrement sur la ligne offensive et au niveau des linebackers. Coach Bill O’Brien est parti mais son successeur, coach James Franklin, bénéficiera de l’excellent travail de son prédécesseur pour permettre aux Nittany Lions de rester dans le peloton de tête de la conférence Big Ten. Après un match de gala à Dublin (Irlande) pour débuter la saison, Penn State aura son 1er gros test contre Michigan avant d’affronter Ohio State la semaine suivante. Le dernier match de la saison contre Michigan State pourrait être décisif dans l’objectif d’atteindre le plateau des 10 victoires.

Fondateur et rédacteur en chef de The Blue Pennant, Morgan Lagrée couvre le College Football depuis plus de 10 ans. En 2016, Morgan fût le premier reporter à couvrir le CFP National Championship Game pour un média francophone. Il co-anime le Podcast Bowl. Expert NFL et NBA. Grand amateur de la NHL. Fan ultime des Red Sox de Boston (MLB). Ancien étudiant de l'université McGill. #Redmen4Life

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Penn State Nittany Lions

Penn State offre un contrat de 38.2 millions de $ à James Franklin

Trois mois après l’annonce de la prolongation du contrat de James Franklin à Penn State, les détails de cette nouvelle entente de 6 ans ont été rendus publiques.

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Crédit photo : Barry Reeger, AP

Jamais un contrat si important n’avait été accordé à un coach des Nittany Lions : une moyenne de 6.3 millions de $ par saison jusqu’au terme de la saison 2025 !

À 48 ans, James Franlin touchera un salaire de 5.4 millions de $ en 2020 (+ un bonus de rétention de 300 000 $). Cette rémunération annuelle grimpera jusqu’à 6.5 millions de $ + 500 000 $ lors de la saison 2025. Une assurance-vie de 1 millions de $ a également été ajouté à ce contrat.

Si James Franklin quitte Penn State pour rejoindre la NFL, il devra payer une indemnité de départ de 5 millions de $. Enfin, ce contrat est garanti. Ce qui veut dire que s’il était renvoyé sans faute grave, le coach des Nittany Lions toucherait l’intégralité de ces 38.2 millions de $.

En 6 saisons à Penn State, le bilan de James Franklin est de 56-23 dont une fiche de 34-18 en match de conférence Big Ten. Plus impressionnant, les Nittany Lions ont conclu leur saison avec un bilan de 11-2 et une victoire en bowl game du Nouvel An lors de trois des quatre dernières saisons.

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Penn State Nittany Lions

QB Tommy Stevens reste finalement à Penn State

Le quarterback junior avait laissé entendre qu’il pourrait être transféré au cours du printemps.

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Crédit photo : Joe Hermitt, PennLive

QB Tommy Stevens, dont il reste deux années d’éligibilité au niveau universitaire, sera le backup de QB Trace McSorley en 2018 avant d’être le favori pour le poste de titulaire en 2018.

« J’ai parlé avec plusieurs facs mais en faisant le tour, je dois dire que Penn State reste la meilleure place pour moi » – Tommy Stevens, quarterback backup des Nittany Lions de Penn State.

Dans un rôle limité jusqu’à présent, QB Tommy Stevens a démontré une certaine polyvalence au poste de quarterback mais également de running back et de receveur. L’an passé, il a lancé pour 158 yards et 3 TD. Il a aussi réussi 190 yards au sol pour 4 TD et 2 TD sur réception dans un rôle de finisseur dans la red zone.

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Penn State Nittany Lions

Penn State accorde un contrat record à coach James Franklin

Avec un total de 34.3 millions de $ pour 6 ans, coach James Franklin est assuré de conserver son poste à la tête des Nittany Lions de Penn State jusqu’en 2022.

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Credit photo : Matthew OHaren/USA Today Sports

Le conseil d’administration de l’université Penn State a validé la proposition de contrat de 6 ans faite à coach James Franklin par la direction athlétique des Nittany Lions.

Son salaire passe donc de 4.7 millions de $ (contrat précédent) à une moyenne de 5.8 millions de $ devenant ainsi le 5ème coach le mieux rémunéré du pays derrière Nick Saban (Alabama), Jim Harbaugh (Michigan), Urban Meyer (Ohio State) et Jimbo Fisher (Florida State).

Après deux saisons moyennes à Happy Valley (7-6 en 2014 et 2015), les Nittany Lions ont été la grande sensation de la saison passée remportant le titre de champion de conférence Big Ten en battant au passage les Buckeyes d’Ohio State avant de conclure l’année par un bilan de 11-3 et une place de #7 dans le dernier classement AP Top 25.

Malgré la défaite 52-49 face à USC lors du dernier Rose Bowl, il s’agissait de la meilleure saison de Penn State post-Joe Paterno. Pourtant une lourde défaite subie face à Michigan au mois de septembre avait laissé planer le doute sur ses capacités à redresser un programme qui sort de plusieurs années de sanctions suite au scandale Sandusky.

Successeur de Bill O’Brien (Houston Texans, NFL) en 2014, le natif de la Pennsylvanie possédait un surprenant bilan de 24-15 à Vanderbilt avant son arrivée à Happy Valley. L’an passé, Penn State a débuté la saison par un fiche de 2-2 avant de connaitre une 2ème partie de campagne explosive remportant 9 matchs d’affilée ce qui a valu à James Franklin l’honneur de remporté le titre de Coach of the Year dans la conférence Big Ten.

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Penn State Nittany Lions

La famille Paterno abandonne les poursuites judiciaires envers la NCAA

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Credit photo : Michael Kubel

C’est la fin d’une saga qui aura marqué les années les plus sombres du programme de Penn State : la famille Paterno a annoncé l’abandon de son action en justice contre la NCAA entreprise en 2013 après la publication du rapport Freeh.

La famille du légendaire coach des Nittany Lions contestait les résultats de l’enquête de l’ancien directeur du FBI, Louis Freeh, qui avait accusé Joe Paterno, en juillet 2012, d’avoir couvert les abus sexuels sur mineurs de Jerry Sandusky pour protéger le programme de football de Penn State.

En effet, quelques semaines après les accusations de pédophilie contre l’ancien coordinateur défensif de Joe Pa, Louis Freeh avait publié un rapport explosif de 267 pages qui dénonçait le laxisme de plusieurs hauts dirigeants de l’université Penn State. Le président Graham Spanier, le directeur athlétique Tim Curley et coach Joe Paterno auraient renoncé à avertir la police des soupçons qu’ils avaient envers Jerry Sandusky afin de protéger l’image de l’université.

La famille Paterno contestait ces faits devant la Justice avançant les preuves que l’ancien coach de Penn State avait alerté sa hiérarchie de ses doutes vis-à-vis de son assistant coach après qu’un graduate student ait surpris Jerry Sandusky avec un jeune garçon. La famille Paterno demandait également la suppression des sanctions qui visaient l’ancien coach des Nittany Lions.

« La famille Paterno avait qualifié cette affaire de recherche de la vérité. Après des mois d’enquête et de recherche, la décision de retirer cette plainte plutôt que de contester les faits avancés veut tout dire. Nous pensons que la force de notre argumentation développée tout au long de l’enquête a confirmé ce que nous avons toujours avancé : la NCAA a agi de manière raisonnée en adoptant les conclusions de l’enquête menée par Louis Freeh » – Donald Remy, responsable légal de la NCAA.

En juillet 2012, la NCAA avait annoncé de lourdes sanctions à l’encontre du programme de football de l’université Penn State : 60 millions de $ d’amende, 4 années sans bowls de fin de saison, suppression de 20 scholarships et suppression rétroactive de toutes les victoires depuis 1998.

Joe Paterno est décédé d’un cancer à 85 ans, en janvier 2012, quelques semaines après avoir été renvoyé de son poste de head coach qu’il occupait depuis 55 ans.

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