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Preview 2016 : Tennessee Volunteers

Après 2 décennies de galère, les Volunteers de Tennessee semblent n’avoir jamais été aussi près de retrouver l’élite du College Football et seront de sérieux candidats au titre de champion de conférence SEC grâce à la présence des deux playmakers, QB Joshua Dobbs et RB Jalen Hurd.

Crédit photo : Getty Images

Preview 2016 : Tennessee Volunteers

Tennessee Volunteers
Conférence SEC – Division East
En 2015 : 9-4, 5-3 SEC. Outback Bowl : victoire contre Northwestern, 45-6.
Head coach : Butch Jones, 4ème année (20-17) – Résultats en carrière: 70-44.
Coordinateur offensif : Mike DeBord.
Coordinateur défensif : Bob Shoop.
Titulaires de retour : 8 en attaque, 7 en défense, kicker, punter.
Joueurs-clés partis : WR Von Pearson, OL Kyler Kerbyson, LB Curt Maggitt, S Brian Randolph, S Ladarrell McNeil.
Joueurs à suivre : QB Joshua Dubbs, RB Jalen Hurd, LB Jalen Reeves-Maybin, CB Cameron Sutton, KR Evan Berry.

Alors que les Volunteers de Tennessee débuteront la 120ème saison de leur Histoire, rarement les attentes n’ont été aussi élevées sur Rocky Top. En trois années à la tête du programme de Knoxville, coach Butch Jones a relancé une équipe agonisante qui peut désormais légitimement rêver d’un premier titre de division SEC East depuis 2007 et d’un premier titre national depuis 1998.

La grande force des Volunteers en 2016 sera leur stabilité : 18 titulaires de 2015 sont de retour cette saison dont tous les playmakers offensifs et défensifs (QB Joshua Dobbs, RB Jalen Hurd, RB Alvin Kamara, DE Derek Barnett, LB Jalen Reeves-Maybin, CB Cameron Sutton, KR Evan Berry). Tous les éléments semblent en place pour voir les Vols mettre un terme à une série de 11 défaites subies face à Florida et de 9 revers d’affilée contre Alabama ce qui leur permettrait de s’imposer comme de sérieux candidats au titre national en 2016.

Pourtant, pour la seconde année consécutive, l’offseason a été marquée par un changement au sein du staff de coach avec le départ du coordinateur défensif John Jancek, remplacé par Bob Shoop qui occupait le même poste du côté de Penn State. Ce dernier fait son retour dans l’État du Tennessee après avoir explosé avec les Commodores de Vanderbilt. Mais l’intersaison aura surtout traumatisé le programme de Knoxville dont la direction athlétique a été visée par une enquête fédérale concernant certaines agressions sexuelles commis par des joueurs des Vols qui auraient été délibérément couvertes.

L’an passé, les Vols de Tennessee ont régulièrement laissé échapper des victoires en fin de match ce qui leur a couté une place en finale de conférence SEC. Cette saison, on attend d’eux qu’ils s’imposent dans ces rencontres serrées et qu’ils conservent une constance dans l’effort sur toute la saison. C’est à ce prix qu’une participation au College Football Playoff se payera.

La saison 2016 sera également le théâtre de l’un des plus attendus matchs hors-conférence de ces dernières années : Tennessee a donné rendez-vous à Virginia Tech, le 10 septembre, dans le circuit NASCAR Bristol Motor Speedway, pour un clash qui devrait établir un nouveau record NCAA avec 150 000 spectateurs.

Attaque

Pour la 1ère saison de Mike DeBord (ex-Chicago Bears) au poste de coordinateur offensif, les Volunteers ont explosé dans toutes les catégories statistiques passant notamment de la #10 attaque de la SEC à la #3 pour le nombre de points inscrits.

Comme depuis deux ans, le senior QB Joshua Dobbs (2291 yards, 15 TD, 5 INT et 671 yards au sol, 11 TD en 2015) sera le catalyseur d’une attaque au système multiple passant régulièrement de schémas pro-style à la spread offense. Étudiant brillant (majeur en aéronautique), il quittera dans quelques mois le campus de Knoxville avec tous les records sur course de l’université Tennessee pour un QB. Son défi en 2016 sera d’améliorer un % de réussite médiocre à la passe (59.6%, #9 de la SEC). Très efficace sur les tracées courts et les screen passes, il n’a pas encore démontré sa capacité d’être une menace sur les longues passes. Le sophomore QB Quinten Dormady et e QB Sheriron Jones, qui a été transféré à Colorado State avant de revenir à Tennessee… deux semaines plus tard, seront les deux suppléants de QB Joshua Dobbs.

Au poste de running backs, c’est l’abondance. Les Vols peuvent compter sur l’un des meilleurs duos de coureurs du pays avec les juniors RB Jalen Hurd (1285 yards au sol, 12 TD en 2015) et RB Alvin Kamara (698 yards au sol, 7 TD en 2015). Joueur agressif possédant un stiff arm dévastateur, RB Jalen Hurd a besoin de 892 yards au sol pour devenir le recordman de l’université Tennessee pour le nombre de yards réussis sur course. C’est probablement sa dernière saison avant de faire le saut chez les pros de la NFL tout comme RB Alvin Kamara dont la moyenne de 6.5 yards par course ferait un titulaire partout ailleurs dans la SEC.

Suite au départ de l’ancien JUCO, WR Von Pearson, le groupe de receveurs est équilibré mais peu spectaculaire. Les vétérans WR Josh Smith (23 réceptions, 307 yards, 2 TD en 2015) et WR Josh Malone (31 réceptions, 405 yards, 2 TD en 2015) espèrent enfin trouver une certaine alchimie avec QB Joshua Dobbs. Mais la bonne surprise pourrait venir d’un autre ancien joueur de Junior College, l’immense WR Jeff George (1,98m), à moins que le rapide sophomore WR Preston Williams, révélation du printemps, poursuive sa montée en puissance. Le junior TE Ethan Wolf est de retour en 2016 après une saison inconstante l’an dernier.

C’est probablement au niveau de la ligne offensive que l’amélioration entre la saison 2014 et 2015 a été la plus spectaculaire. Après avoir accordé 43 sacks il y a deux ans, les Vols ont réduit ce nombre à 24 l’an passé. Le leader LT Kyler Kerbyson a quitté le campus de Knoxville mais son successeur, le redshirt freshman LT Drew Richmond est l’un des plus prometteurs joueurs du pays à son poste. A l’intérieur de cette ligne, les trois titulaires sont de retour avec les juniors LG Jashon Robertson et C Coleman Thomas, et l’expérimenté senior RG Dylan Wiesman. Le junior RT Brett Kendrick complète ce quintet.

Défense

Suite à la démission du coordinateur défensif John Jancek, Tennessee a porté son choix sur l’exigeant Bob Shoop (ex-Penn State) qui hérite d’un groupe bourré de playmakers à tous les niveaux.

Malgré le départ de DE Curt Maggitt, le pass-rush devrait encore être l’une des grandes forces des Volunteers en 2016. Avec ses 20 sacks réussis depuis deux ans, le junior DE Derek Barnett (69 plaquages, 10 sacks en 2015) est devenu l’un des 10 meilleurs joueurs de ligne défensive du pays. De l’autre côté, le senior DE Corey Vereen (39 plaquages, 3.5 sacks en 2015) aura pour mission de terminer sa carrière universitaire en beauté. A l’intérieur, on retrouvera le solide junior DT Kendal Vickers (20 plaquages en 2015) et le volumineux sophomore DT Khalil McKenzie (24 plaquages, 1 sack en 2015) dont le talent au aussi grand que le tour de taille. On surveillera le sophomore DE Shy Tuttle, un prospect 4 étoiles de la promotion 2015.

Recruté lors de la toute première promotion de coach Butch Jones, le senior ILB Jalen Reeves-Maybin (105 plaquages, 6 sacks en 2015) est devenu l’âme et le coeur de cette défense. Il sera encore le leader incontesté du front four grâce à une combativité de tous les instants. Seule inquiétude : une blessure de l’épaule subie au cours des derniers spring practices. Il jouera encore le rôle de mentor pour le sophomore ILB Darrin Kirkland Jr (66 plaquages, 3 sacks, 1 INT en 2015), l’un des linebackers les plus prometteurs de la SEC. Le junior OLB Cortez McDowell (12 plaquages en 2015) et le senior OLB Kenny Bynum (11 plaquages en 2015) lutteront pour la 3ème place de titulaire.

A la surprise générale et au grand bonheur des fans des Vols, le senior CB Cameron Sutton (28 plaquages, 1 INT en 2015) a annoncé son retour à Tennessee pour sa dernière saison d’éligibilité. Classé dans notre Top 10 des meilleurs defensive backs du pays de retour en 2016, il sera encore un exemple à suivre pour l’ancien joueur de Junior College, CB Justin Martin (17 plaquages, 5 passes défendues en 2015), dont la progression a été ultra-rapide l’an passé. On s’interroge davantage concernant les safeties après les départs de S Ladarrell McNeil et S Brian Randolph. les juniors S Evan Berry (17 plaquages en 2015) et S Todd Kelly Jr (42 plaquages, 3 INT en 2015) sont les deux pressentis pour débuter la saison, sans conviction.

Equipes spéciales

Avec la présence de CB/PR Cameron Sutton (2 TD sur PR en 2015) et S/KR Evan Berry (38.3 yards par KR, 3 TD en 2015), les Volunteers de Tennessee possèdent le meilleur duo de returner du pays. Point. Grâce à une excellente lecture de jeu et une formidable mobilité, ces deux-là sont capables de réussir des big plays à chaque instant.
Pour sa première saison comme titulaire, le junior P Trevor Daniel a été l’une des belles surprises des Vols l’an dernier établissant même un nouveau record de l’université Tennessee avec une moyenne de 45.7 yards par punt (#8 du pays). Le junior K Aaron Medley (21/31 FG), si solide lors de sa saison freshman, a des choses à se faire pardonner après avoir manqué trois FGs face à Alabama et celui de la victoire face aux ennemis de Florida.

Conclusion

Les Volunteers de Tennessee débutent la saison 2016 comme les favoris indiscutés pour remporter la division East.
18 titulaires de la saison dernière sont de retour et le talent général au sein du programme de Knoxville (Tennessee) a clairement progressé grâce à trois classes de recrues successives dans le Top 15 national.
L’embauche du coordinateur défensif Bob Shoop (ex-Vanderbilt et Penn State) devrait aider un secteur qui a accordé une moyenne élevée de 5.2 yards par jeu l’an passé. Il pourra compter sur le leadership des deux stars, LB Jalen Reeves-Maybin et CB Cameron Sutton.
L’attaque sera toujours menée par le junior QB Joshua Dobbs et l’énergique duo de running backs, Jalen Hurd/Alvin Kamara. Si coach Butch Jones parvient à développer l’attaque aérienne, Tennessee aura toutes les pièces en place pour assumer son rôle de « sleeper » dans la course à une place en College Football Playoff.
La réception d’Alabama, le 15 octobre prochain, pourrait être un avant-gout de la finale de la conférence SEC du mois de décembre prochain.

Fondateur et rédacteur en chef de The Blue Pennant, Morgan Lagrée couvre le College Football depuis près de 10 ans. En 2016, Morgan fût le premier reporter à couvrir le CFP National Championship Game pour un média francophone. Il co-anime le podcast TBP/Radiossa - Made in US. Expert NFL et NHL. Grand amateur de la NBA et du College Basketball. Fan ultime des Red Sox de Boston (MLB). Ancien étudiant de l'université McGill. #Redmen4Life

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