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Arkansas Razorbacks

Preview 2015 : Arkansas Razorbacks

The Blue Pennant vous propose une présentation complète des Razorbacks d’Arkansas en prévision de la saison de College Football 2015.

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En deux saisons sur le campus de Fayetteville (Arkansas), l’ancien coach de Wisconsin Bret Bielema est devenu le héros de tout un état, l’Arkansas. Ne l’a-t-on pas vu, il y a quelques mois, faire une entrée digne d’un catcheur de la WWE lors d’un match de l’équipe de basket des Razorbacks ?

Pas mal pour un coach qui vient pourtant de perdre 14 de ses 16 matchs de conférence SEC. Mais voilà, un frénétique élan d’optimisme est né d’une fin de saison dernière encourageante. En battant successivement LSU (17-0) et Ole Miss (30-0), Arkansas a réussi deux shutouts d’affilée pour la première fois de son Histoire. Cet exploit suivi d’un large succès 31-7 contre Texas lors du dernier Texas Bowl et les fans des Razorbacks commencent à croire que les années noires de la fin de règne de Bobby Petrino et de l’époque John L. Smith sont derrière eux.

Avec 4 victoires lors de ses 6 derniers matchs, Arkansas va débuter la saison 2015 en pleine confiance d’autant que les Razorbacks pourront compter sur le retour d’un solide backfield et d’une ligne offensive dominante. En défense, les derniers recrutements devraient leur permettre de trouver des successeurs à cinq titulaires d’une étonnante unité qui a conclu la dernière saison à la 10ème place nationale (19.2 points et 323.4 yards accordés par match).

Seule ombre à ce tableau idyllique : la blessure du running back #1, RB Jonathan Williams, qui manquera l’intégralité de la saison 2015. Alors que les Razorbacks pensaient baser leur succès sur le fantastique duo de running backs, RB Alex Collins / RB Jonathan Williams, ils devront revoir leur playbook et probablement impliquer davantage le jeu aérien.

ARKANSAS RAZORBACKS
SEC West
En 2014 : 7-6, 2-6 SEC. Remporte le Texas Bowl contre Texas 31-7.
Head Coach : Bret Bielema, 3ème année (10-15) – Résultats en carrière: 78-39.
Coordinateur Offensif : Dan Enos.
Coordinateur Défensif : Robb Smith.
Titulaires de retour : 8 en attaque, 6 en défense, kicker.
Joueurs-clés partis : TE A.J. Derby, WR Demetrius Wilson, DE Trey Flowers, LB Martrell Spaight, CB Tevin Mitchell, FS Alan Turner, P Sam Irwin-Hill, K John Henson.
Joueurs à suivre : QB Brandon Allen, RB Alex Collins, TE Hunter Henry, OG Sebastien Tretola, OT Denver Kirkland, LB Brooks Ellis.

Attaque

RB Alex Collins, Arkansas

Malgré le départ du coordinateur offensif Jim Chaney à Pittsburgh, la philosophie « smashmouth football » ne devrait pas changer. Le nouveau coordinateur offensif, Dan Enos (ex-head coach de Central Michigan), pourrait ajouter quelques screen passes afin de profiter de l’explosivité d’un backfield prometteur… mais qui a perdu son leader, RB Jonathan Williams (1190 yards au sol, 12 TDs en 2014), gravement blessé au genou lors du fall camp. Ainsi, la responsabilité du jeu au sol va incomber au junior RB Alex Collins (1100 yards, 12 TDs en 2014). Running-back explosif grâce à une accélération hors-norme, ce dernier tentera d’enchaîner une 3ème saison consécutive avec plus de 1000 yards au sol.

L’imposante et mobile ligne offensive est de retour au quasi-complet et son rôle est primordial dans le système de jeu prôné par coach Bret Bielema. L’ancien guard, LT Denver Kirkland, a glissé au poste de tackle. Le coach des Razorbacks l’a qualifié de « meilleur tackle qu’il ait dirigé depuis le début de sa carrière ». Les seniors LG Sebastien Tretola et C Mitch Smothers sont également de retour tout comme le junior RT Ben Skipper. Le sophomore RG Frank Ragnow fera ses débuts comme titulaire.

Le senior QB Brandon Allen (2285 yards à la passe, 20 TDs, 5 INTs en 2014), MVP du dernier Texas Bowl, sera le premier quarterback des Razorbacks depuis QB Matt Jones (2002-04) à débuter une saison pour la 3ème année consécutive. Son développement aura pris un certain temps mais sa progression depuis 12 mois est indéniable. Pas encore flamboyant, c’est un excellent gestionnaire de jeu. A noter que son backup n’est autre que son jeune frère, le sophomore QB Austin Allen.

Le gros problème de cette attaque des Razorbacks est assurément l’absence de playmakers sur le jeu aérien. Arkansas espère que l’ancien joueur du Junior College, WR Dominique Reed, sera le receveur « deep-threat » tant attendu. Car le senior WR Keon Hatcher (43 réceptions, 558 yards, 6 TDs en 2014) a multiplié les drops depuis deux ans et ni les juniors WR Cody Hollister (13 réceptions, 137 yards, 1 TD en 2014) et WR Drew Morgan (10 réceptions, 181 yards, 1 TD en 2014), ni le sophomore WR Jared Cornelius (18 réceptions, 212 yards, 2 TDs en 2014) n’ont montré beaucoup de constance. C’est pourquoi, comme l’an passé, le junior TE Hunter Henry (37 réceptions, 513 yards, 2 TDs en 2014), deux fois sélectionnés dans l’équipe All-SEC, pourrait devenir la cible préférée de QB Brandon Allen.

Défense

QB Brandon Allen, Arkansas

Ce fût assurément l’une des grandes surprises de la conférence SEC en 2014. Régulièrement malmenée depuis 10 ans, la défense des Razorbacks s’est transformée en une redoutable machine en seconde moitié de saison dernière terminant au 10ème rang national.

En quelques mois, Le coordinateur défensif Robb Smith a effectué un travail phénoménal et même si Arkansas a perdu les charismatiques DE Trey Flowers et LB Martrell Spaight ainsi que 3 autres solides titulaires, il s’est montré confiant en la capacité de jeunes stars montantes de prendre le relais dans le système.

L’explosif junior DT Taiwan Johnson (28 plaquages, 4.5 sacks en 2014) a quitté son poste de nose guard pour celui de tackle afin de laisser la place au prometteur sophomore NG Bijhon Jackson. Le senior DE Demarcus Hodge est une bouée de sauvetage de luxe. Sur les côtés de ce front four, les rush-ends juniors DE Deatrich Wise Jr, DE JaMichael Winston et DE Jeremiah Ledbetter (ex-JUCO) sont prêts à prendre leurs responsabilités afin de faire oublier DE Trey Flowers.

Le manque de profondeur au poste de linebackers pourrait s’avérer un vrai problème pour les Razorbacks dans une exigeante conférence SEC. Le junior WLB Brooks Ellis (72 plaquages, 2 INTs en 2014) prendra la succession de LB Martrell Spaight (128 plaquages en 2014, #1 de la SEC) au milieu de ligne de linebackers. Il sera entouré du junior LB Josh Williams (29 plaquages en 2014) et du sophomore LB Khalia Hackett. Et c’est à peu près tout pour l’expérience.

C’est peut-être au niveau du secondary que les progrès ont été les plus remarquables la saison dernière. Même sans CB Tevin Mitchell et FS Alan Turner, le back four devrait rester ultra-compétitif en 2015 grâce à la présence des excellents juniors CB Jared Collins (53 plaquages, 13 passes défendues en 2014) et CB D.J. Dean (23 plaquages, 2 INTs en 2014) et du sophomore CB Henre’ Tolliver (18 plaquages, 2 INTs en 2014). Le senior FS Rohan Gaines (59 plaquages en 2014) aura pour mission de prendre sous son aile le sophomore FS Josh Liddell.

Equipes spéciales

Afin de remplacer le récent diplômé P Sam Irwin-Hill, Arkansas a réussi à attirer l’un des plus prometteurs punters true freshman, P Blake Johnson. Ce dernier pourrait pourtant devoir laisser sa place au junior P Toby Baker pour débuter la saison. Le redshirt freshman K Cole Hedlund a fait forte impression au cours du printemps. Sur les retours de coup de pied, on retrouvera encore PR Jared Cornelius et PR Alex Collins à moins que ce dernier, surement sur-utilisé sur le jeu au sol, laisse sa place à PR Keon Hatcher.

Conclusion

Le travail de reconstruction entamé par coach Bret Bielema semble prendre forme. Les performances de 2014 laissent même penser que les Razorbacks sont en avance sur le plan prévu. Même si le coordinateur offensif Jim Chaney est parti pour Pittsburgh, la stratégie offensive restera identique : run, run et run encore plus fort. L’absence de RB Jonathan Williams pour toute la saison 2015 est un coup dur mais le junior RB Alex Collins possède les qualités pour devenir le meilleur running back de la conférence SEC. Le manque de puissance en défense et de playmakers dans le jeu aérien seront de lourds handicaps pour un programme qui devra attendre l’éclosion de QB Brandon Allen pour s’affirmer comme un prétendant au titre de division West.

https://www.youtube.com/watch?v=U7M99HJi6Bs

Fondateur et rédacteur en chef de The Blue Pennant, Morgan Lagrée couvre le College Football depuis près de 10 ans. En 2016, Morgan fût le premier reporter à couvrir le CFP National Championship Game pour un média francophone. Il co-anime le podcast TBP/Radiossa - Made in US. Expert NFL et NHL. Grand amateur de la NBA et du College Basketball. Fan ultime des Red Sox de Boston (MLB). Ancien étudiant de l'université McGill. #Redmen4Life

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Arkansas Razorbacks

Arkansas annonce l’embauche de Chad Morris au poste de head coach

Le futur-ex coach des Mustangs de Southern Methodist a signé un contrat de 6 ans avec les Razorbacks.

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L’université Arkansas a trouvé le successeur de Bret Bielema : le futur ex-coach des Mustangs de SMU, Chad Morris, a accepté l’offre des Razorbacks en signant un contrat de 6 ans pour un salaire annuel de base de 3.5 millions de $.

Cette officialisation arrive 24 heures après que des rumeurs insistantes faisaient état des contacts entre le coach des Mustangs et le nouveau directeur athlétique d’Arkansas, Hunter Yurachek (ex-Houston).

Finalement, Chad Morris a été présenté à la presse en fin de journée, mercredi 6 décembre.

En trois saisons à Southern Methodist, Chad Morris a transformé un programme qui était au bord de l’implosion à son arrivée. Les Mustangs venaient de conclure la saison 2014 avec un bilan de 1-11. Trois ans plus tard, le programme de Dallas (Texas) semble avoir retrouvé des bases solides et jouera le Frisco Bowl face à Louisiana Tech après avoir remporté 7 matchs en 2017.

Ancien coordinateur offensif de Clemson, Chad Morris est l’un des stratèges offensifs les plus respectés de l’élite du College Football malgré une fiche de 14-22 avec les Mustangs. Il avait notamment dirigé QB Tajh Boyd et WR Deandre Hopkins lors de son passage chez les Tigers entre 2011 et 2014.

Il succède à Bret Bielema qui a été renvoyé de son poste de head coach, le 24 novembre, quelques secondes après la fin du dernier match de la saison des Razorbacks face à Missouri.

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Arkansas Razorbacks

Coach Bret Bielema renvoyé par Arkansas

L’ancien coach de Wisconsin a passé les 5 dernières saisons sur le campus de Fayetteville.

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Credit photo : Wesley Hitt/Getty Images

Quelques secondes seulement après la fin du match Arkansas-Missouri, le coach des Razorbacks, Bret Bielama, a été informé qu’il venait d’être renvoyé du poste qu’il occupait depuis 2013.

En cinq saisons à la tête des Razorbacks, Bret Bielema n’a jamais remporté plus de 8 matchs et il n’a jamais terminé plus haut que la 3ème place dans la division SEC West. Son bilan de 29-34 (11-29 SEC) ne plaidait clairement pas en sa faveur et c’est finalement sans surprise que l’ancien coach des Badgers voit ainsi son aventure à Arkansas se terminer.

Ses deux premières saisons avaient pourtant été encourageantes. Alors qu’il avait pris un programme des Razorbacks en totale déconfiture (4-8 en 2013), il avait réussi à remporter 8 victoires en 2015. Toutefois, l’équipe semblait stagner depuis deux ans.

Les Razorbacks n’ont jamais été situation de lutter pour le titre de division SEC West durant l’ère-Bielema. De plus, Arkansas a régulièrement été battu par Alabama, LSU, Texas A&M et Auburn dans le recrutement rendant impossible toute amélioration dans une division redoutable. Recruté pour son système smashmouth, Bret Bielema n’a jamais eu les éléments nécessaires pour faire d’Arkansas un prétendant au titre de conférence.

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Arkansas Razorbacks

Le sénat de l’Arkansas interdit finalement les armes à feu dans les stades universitaires

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Crédits : Denny Medley-USA TODAY Sports

Retournement de situation quelques heures après l’annonce de l’autorisation de porter une arme à feu dans les stades de l’État d’Arkansas signée par son gouverneur : le sénat a amendé cette nouvelle disposition en exemptant les événements sportifs universitaires !

Les membres du Sénat de l’État d’Arkansas ont voté à 22 contre 10 une amendement à la Loi signée quelques heures plus tôt par le gouverneur, Asa Hutchinson. Ainsi, il ne sera pas possible d’apporter une arme à feu au Razorback Stadium comme il avait été annoncé dans la matinée de jeudi 23 mars.

Asa Hutchinson a signé une nouvelle Loi qui autorise les spectateurs se rendant dans un stade à porter… leurs armes à feu ! Cette disposition étend également le port d’arme à certains bars, à certains bâtiments administratifs et même au Capitole de l’État d’Arkansas.

Le bon sens a donc fait son oeuvre au cours de la journée.

« Le stade est un des lieux dont je ne pense pas que la valeur d’apporter son arme est plus importante que le risque encouru. Il y a de l’alcool, de l’excitation et parfois de la frustration. Je pense que la plupart des gens sont d’accord pour dire que ce n’est pas un lieu où nous souhaitons accorder ce privilège » Jim Hendren, sénateur (républicain) de l’État d’Arkansas.

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Arkansas Razorbacks

Le gouverneur de l’Arkansas autorise les armes à feu au Razorback Stadium

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Le Stade le plus intimidant de la SEC pourrait ne plus être le Tiger Stadium de Bâton-Rouge (Louisiane) mais le Razorback Stadium de Fayetteville : le gouverneur de l’État d’Arkansas, Asa Hutchinson, a signé une nouvelle Loi qui autorise les spectateurs se rendant dans le stade des Razorbacks de porter… leurs armes à feu !

Cette Loi étend également le port d’arme à certains bars (#WTF), à certains bâtiments administratifs et même au Capitole de l’État d’Arkansas.

Asa Hutchinson est un membre actif de la National Rifle Association (NRA) et y préside même un groupe de réflexion créé après la tuerie de Newton (Connecticut) en 2012 et qui a pour but de promouvoir la présence de personnel armé dans les écoles.

« Cette Loi, à mon sens, reflète le désir de l’Assemblée Générale et respecte le Second amendement de notre Constitution » – Asa Hutchinson. gouverneur de l’État d’Arkansas.

La nouvelle Loi prendra effet le 1er septembre prochain mais selon toutes vraisemblances, les résidents de l’Arkansas ne seront pas autorisés à apporter leurs armes tant que les travaux de rénovation du Razorback Stadium n’auront pas été terminés ce qui est prévu en 2018.

La Police d’État d’Arkansas aura ainsi le temps d’adapter ses procédures dans l’encadrement des matchs joués au Razorback Stadium.

Cette mesure signée mercredi 22 mars a été fortement contestée par les différentes universités de l’État, en particulier Arkansas et Arkansas State qui défendent le fait que la décision finale devrait être du ressors de l’université. Toutefois, les deux campus ont déjà indiqué qu’ils se préparaient à la mise en application de cette Loi.

Les réactions à cette nouvelle disposition n’ont pas tardé à se faire entendre :

« Les gens aiment passer du bon temps avant les matchs et durant la rencontre. On sait que certaines personnes peuvent être très passionnées et énervées pendant un événement sportif. L’idée de les laisser entrer dans une arène sportive avec une arme chargée est simplement ridicule » – Greg Leding, député (démocrate) de l’État d’Arkansas.

Le premier match à domicile des Razorbacks en 2017 opposera Arkansas à TCU, le 9 septembre prochain.

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