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[preview 2011] 1. Oregon Ducks

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L’équipe la plus rapide et la plus explosive au niveau universitaire est de retour en 2011 pour tout renverser sur son passage. N’oubliez pas qu’il n’aura manqué que deux petites secondes aux Ducks pour rester dans la course au titre national 2010.

Le meilleur coureur de la dernière saison, RB LaMichael James (1731 yards en 2010) est de retour au sein du backfield le plus véloce au pays. QB Darron Thomas sait tout faire : courir et passer, ce qui en fait l’arme fatale sur les jeux de type « read option ».

En défense, personne ne peut faire basculer un match plus rapidement que CB Cliff Harris. Ce dernier est également le meilleur joueur au niveau national sur les retours de coup de pied. Certes, LB Casey Matthews est parti pour la NFL mais DT Ricky Heimuli, LB Josh Kaddu et FS John Boyett ont de la graine de star.

La vraie question au sujet des Ducks est : comment la ligne défensive, qui ne compte qu’un seul titulaire de retour en 2011 (DE Terrell Turner), saura se comporter face aux géants de la ligne offensive de LSU lors du match d’ouverture ? Si Oregon parvient à imposer sa vitesse dans cette rencontre, les Ducks n’auront probablement plus qu’à battre Stanford pour faire un retour en finale nationale.

Oregon a beaucoup appris de son aventure 2010 et comptera sur le retour de la plupart de ses leaders offensifs. Pour cette raison, les Ducks occupent la 1ère place de notre Top 25.

Fondateur et rédacteur en chef de The Blue Pennant, Morgan Lagrée couvre le College Football depuis près de 10 ans. En 2016, Morgan fût le premier reporter à couvrir le CFP National Championship Game pour un média francophone. Il co-anime le podcast TBP/Radiossa - Made in US. Expert NFL et NHL. Grand amateur de la NBA et du College Basketball. Fan ultime des Red Sox de Boston (MLB). Ancien étudiant de l'université McGill. #Redmen4Life

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Preview 2018 : Georgia Bulldogs

En deux saisons seulement, les Bulldogs de Georgia sont devenus les plus sérieux concurrents du Crimson Tide d’Alabama qu’ils espèrent détrôner en 2018 afin de remporter un premier titre national depuis 1980.

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Crédit photo : Mike Ehrmann/Getty Images

Georgia Bulldogs

Conférence SEC

Division East

En 2017 : 13-2, 7-1 SEC. Champion de conférence SEC. Vice-champion national. National Championship : défaite 26-23 OT contre Alabama.
Head Coach : Kirby Smart, 3ème année (21-7) – Résultats en carrière: 21-7.
Coordinateur offensif : Jim Chaney.
Coordinateur défensif : Mel Tucker.
Titulaires de retour : 11, 6 en attaque, 4 en défense, kicker.
Joueurs-clés partis : QB Jacob Eason, RB Nick Chubb, RB Sony Michel, WR Javon Wims, OT Isaiah Wynn, ILB Roquan Smith, OLB Lorenzo Carter, LB Davin Bellamy.
Joueurs à suivre : QB Jake Fromm, RB D’Andre Swift, WR Demetris Robertson, WR Terry Godwin, WR Riley Ridley, DT Julian Rochester, DL Jonathan Ledbetter, CB Deandre Baker, S J.R. Reed.

Deux ans. C’est le temps qu’il aura fallu à Kirby Smart pour entrer dans la Légende des Bulldogs de Georgia. En deux saisons, il a transformé un programme qui semblait incapable de franchir un cap en un candidat crédible au titre de champion national.

En 2017, Georgia a remporté son premier titre de champion de conférence SEC depuis 2005 et le second Rose Bowl de son Histoire. Les Dawgs ont été privé d’un premier titre de champion national depuis 1980 lorsqu’un quarterback true freshman convertit une 2ème tentative et 26 yards à faire en un TD d’anthologie qui offrit la victoire à Alabama lors du dernier National Championship Game. En cas de victoire, Kirby Smart aura pu faire aussi bien que Bob Stoops (à Oklahoma), Urban Meyer (à Florida) ou Jim Tressel (à Ohio State) en remportant le titre national lors de sa 2ème saison en poste.

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Toutefois, son mentor Nick Saban avait lui aussi échoué de peu lors de sa 2ème saison à la tête du Crimson Tide. Et comme son mentor l’avait fait lors de sa 3ème saison, Kirby Smart espère mettre la main sur le trophée de champion en 2018.

Inspiré par Nick Saban dans toutes facettes de son rôle de head coach, Kirby Smart a changé la culture des Bulldogs en un temps record. En plus de faire le plein de recrues dans son État, Georgia attire maintenant des prospects du pays entier. Résultat : les Dawgs ont mis fin au règne d’Alabama sur le recruiting national. Les Bulldogs ont constitué la meilleure promotion de recrues en 2018 et l’administration de l’université soutient entièrement son programme de football en construisant notamment un terrain d’entrainement indoor à hauteur de 30 millions de $ livré en 2017.

Georgia marche clairement dans les pas de son modèle Alabama. Mais les Bulldogs parviendront-ils à prendre leur revanche en 2018 en renversant le Crimson Tide ? Une attaque qui s’annonce explosive et un talent fou en défense sont de solides arguments qui font des Dawgs de sérieux prétendants au titre de champion national.

Attaque

Les running backs Nick Chubb et Sony Michel sont partis pour la NFL mais l’attaque des Bulldogs reste bourrée de talent et aucune baisse de production n’est à attendre de ce côté-là du ballon. Au contraire. Le jeu au sol (258.4 yards par match en 2017, #9 du pays) devrait rester dominant tandis que l’attaque aérienne (176.9 yards par match en 2017, #105 du pays) pourrait faire un bond en avant en raison de l’éclosion d’un noyau de receveurs prometteurs et de l’arrivée via un transfert de WR Demetris Robertson.

Cela devient une habitude à Georgia : le quarterback titulaire perd son poste sur blessure laissant ainsi la porte ouverte à un jeune freshman qui profite de l’occasion pour se révéler. Ainsi, après Jacob Eason en 2016 (succédant à Greyson Lambert), le sophomore QB Jake Fromm (succédant à Jacob Eason) a démontré d’étonnantes qualités de leadership faisant de lui l’un des quarterbacks les plus efficaces au niveau national (62.2% de réussite à la passe, 2615 yards, 24 TD, 7 INT et un bilan de 12-2 en 2017).

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QB Jake Fromm est plus qu’un gestionnaire de jeu. Quand les Bulldogs en ont eu besoin, il a été capable de gros gain dans les airs grâce à une excellente lecture de jeu et un bras précis. Oui mais voilà, on vous l’a dit : la controverse au sujet du poste de quarterback devient une habitude à Georgia. Les Bulldogs ont recruté le meilleur prospect du pays au poste de QB à sortir des lycées américains en 2018. Le true freshman QB Justin Fields possède une rare combinaison de vitesse, de mobilité et de puissance de bras. Son talent est tel que le coordinateur offensif Jim Chaney a déjà prévu de l’intégrer dans certains schémas offensifs. Les riches deviennent toujours plus riches.

Georgia se préparait de longue date au départ des running backs Nick Chubb et Sony Michel avant qu’ils n’annoncent, avant la saison 2017, leur retour surprise pour leur année senior. Les deux leaders offensifs sont maintenant partis laissant la place à une relève prête à prendre le relais. Et quelle relève ! Tout indique que le sophomore RB D’Andre Swift est du calibre de ses deux prédécesseurs (618 yards au sol, 7.6 yards par course en 2017). Il sera la tête d’affiche d’une rotation effrayante composée des juniors RB Elijah Holyfield (293 yards au sol, 2 TD en 2017) et RB Brian Herrien (265 yards au sol, 1 TD en 2017), et du prospect 5-étoiles RB Zamir White dont la convalescence après une blessure au ligament d’un genou a été plus rapide que prévu. On oubliait. Il y a quelques mois, les Bulldogs ont également recruté le running back 4-étoiles RB James Cook, le frère du meilleur coureur de l’Histoire de Florida State, Dalvin Cook. On vous l’a dit : les riches deviennent toujours plus riches.

Les Bulldogs pensaient avoir des bases solides pour améliorer un jeu vertical décevant l’an dernier. Le groupe de receveurs n’a cessé de progresser tout au long de la saison dernière permettant au senior WR Terry Godwin (38 réceptions, 639 yards, 6 TD en 2017) et aux juniors WR Riley Ridley (14 réceptions, 218 yards, 2 TD en 2017) et WR Mecole Herdman (25 réceptions, 418 yards, 4 TD en 2017) de briller lors du National Championship Game suite à la sortie sur blessure du WR#1, Javon Wims. Mais Georgia voulait plus et c’est ainsi que les Bulldogs ont mis la main sur l’ancien prospect 5-étoiles du recrutement 2016, WR Demetris Robertson (50 réceptions, 767 yards, 7 TD en 2017), qui a débarqué à Athens il y a quelques semaines après un transfert en provenance de Cal. Les riches deviennent… vous connaissez la suite.

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L’attaque aérienne pourra également compter sur le junior TE Isaac Nauta (9 réceptions, 114 yards, 2 TD en 2017) qui n’a pas su surfer sur une excellente année freshman, en 2016. Son talent est indéniable et il pourrait être une autre option pour QB Jake Fromm.

La ligne offensive était un point faible de l’équipe en 2015 et 2016. C’est donc à un revirement sensationnel auquel on a assisté l’an dernier grâce au travail du coach Sam Pittman. Malgré le départ du polyvalent OL Isaiah Wynn, elle va rester une force en 2018 grâce au retour de quatre titulaires réguliers et l’apport de sang nouveau via le recrutement. Solide l’an dernier pour sa saison freshman, le sophomore LT Andrew Thomas va glisser de la droite vers la gauche pour protéger le QB des Bulldogs sur le côté aveugle. Les seniors LG Kendall Baker et C Lamont Gaillard sont également de retour tout comme le sophomore RG Solomon Kindley. Le redshirt freshman RT Isaiah Wilson devrait faire ses débuts au poste de right tackle. Ce groupe bénéficiera également de l’ajout des prospects 5-étoiles, LG Jamaree Salyer et RT Cade Mays.

Défense

Ça paraît fou mais la défense des Dawgs pourrait être tout aussi productive que l’an dernier (16.4 points accordés par match en 2017, #6 du pays) malgré les pertes de LB Roquan Smith, LB Lorenzo Carter, S Dominic Sanders et 4 autres titulaires réguliers. Mais c’est la nouvelle réalité des Bulldogs.

Comme beaucoup d’équipes, Georgia privilégie une rotation de joueurs sur la ligne de scrimmage et si les titulaires sont tous des candidats à une sélection dans l’équipe All-SEC, le manque de profondeur pourrait faire mal en cours de saison. Le senior DE Jonathan Ledbetter (38 plaquages, 5.5 pour perte, 2.5 sacks en 2017) et le juniors DT Tyler Clark (41 plaquages, 6 pour perte, 2.5 sacks en 2017) et NT Julian Rochester (22 plaquages en 2017) sont de retour ainsi que le junior DL David Marshall mais les récents recrutements n’ont pas été aussi solides sur le front three qu’ils ne l’ont été sur le back seven.

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Le second rideau a été l’âme et le coeur de la défense des Dawgs en 2017. Soutien inaliénable du run stop et magistral sur les coverages, il a largement contribué au succès de Georgia l’an passé. Seul problème : Georgia a perdu les quatre titulaires qui ont débuté le dernier Rose Bowl et le dernier National Championship dont le meilleur défenseur du pays, ILB Roquan Smith. Pourtant, l’optimisme règne sur le campus d’Athens. Le senior ILB Natrez Patrick (35 plaquages en 2017) fait son retour comme titulaire après avoir été écarté de l’équipe l’hiver dernier. Il va apporter son expérience et sa fougue à un secteur en reconstruction. À ses côtés, on devrait retrouver le grand espoir et successeur désigné de Roquan Smith : le sophomore ILB Monty Rice (22 plaquages en 2017). Sur les extérieurs, le senior OLB D’Andre Walker (39 plaquages, 13.5 pour perte, 5.5 sacks en 2017) fera la paire avec le sophomore OLB Walter Grant que certains comparent déjà à Leonard Floyd.

La défense contre la passe a brillé la saison dernière et tout porte à croire que ce secteur de jeu restera performant. CB Deandre Baker (44 plaquages, 3 INT en 2017) a surpris tout le monde en annonçant son retour pour sa saison senior. Il sera précieux au sein d’un jeune groupe menée par le true freshman 5-étoiles CB Tyson Campbell. Le junior SS J.R. Reed est sorti de nulle part l’an dernier pour devenir l’un des joueurs les plus polyvalents de l’équipe sur le backfield défensif. Il débutera la saison à côté du sophomore RB Richard LeCounte pour former un tandem incisif. Le junior CB Tyrique McGhee (23 plaquages, 1 INT en 2017) apporte de la profondeur et son expérience au poste de nickelback.

Équipes spéciales

Le junior K Rodrigo Blankenship (20/23 FG en 2017) est passé du statut de joueur culte à celui d’excellent kicker comme en témoigne ses deux FG réussi de plus de 50 yards au Rose Bowl et en finale nationale. C’est plus confus au poste de punter suite au départ de P Cam Nizialek. Le freshman P Jake Carmada et le junior P Marshall Long seront en concurrence.

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Calendrier

Georgia est l’un des deux seuls programmes de la SEC à ne pas avoir de match hors-conférence à l’extérieur. Certes, un calendrier de conférence SEC n’est jamais reposant mais il est difficile d’imaginer que les Bulldogs ne seront pas favoris dans tous les matchs qu’ils joueront. Après des débuts faciles face à Austin Peay (FCS), Georgia ne devra pas sous-estimé South Carolina, dès le 8 septembre, en match d’ouverture de son calendrier intra-conférence. La suite est plus aisé (Middle Tennessee, Missouri, Tennessee, Vanderbilt) avant le choc à LSU, suivi deux semaines plus tard par le Rivalry Game contre Florida. Ces deux matchs seront cruciaux dans l’optique des playoffs. Les Bulldogs devront également se méfier d’un mois de novembre exigeant (à Kentucky, Auburn, UMass, Georgia Tech).

Match clé
à LSU, le 13 octobre 2018
QB Matthew Stafford et RB Knowshon Moreno avaient sonné la charge pour les Bulldogs lors de la dernière visite de Georgia dans la Death Valley en octobre 2008. Dix ans après, les Dawgs tenteront de répéter l’exploit de l’époque (victoire 52-38) dans ce match crossover qui pourrait décider de leur invincibilité en 2018.

Conclusion

Quelques mois après avoir manqué de peu de remporter leur premier titre de champion national depuis 1980, les Bulldogs seront encore dans la course en 2018. Certes, le départ pour la NFL de ILB Roquan Smith laisse un trou béant au sein d’une défense qui a limité ses adversaires à 16.4 points en moyenne l’an dernier mais le coeur expérimenté de cette escouade est de retour pour encadrer la meilleure promotion de recrues du pays en 2018. QB Jake Fromm a réussi une saison freshman sensationnel forçant le titulaire, QB Jacob Eason, sur le banc. Pourtant, son statut de QB#1 pourrait être contesté par le phénoménal true freshman 5-étoiles QB Justin Fields. Quelque soit le quarterback titulaire, il bénéficiera du soutien d’un backfield offensif en or (D’Andre Swift, Elijah Holyfield) et d’un groupe de receveurs ultra-talentueux (Tony Godwin, Demetris Robertson, Nicole Herdman, Riley Ridley). Si Georgia parvient à éviter les contre-performances inattendues, le duel face à Auburn (10 novembre) pourrait être le seul obstacle vers une saison régulière invaincue.

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Preview 2018 : South Carolina Gamecocks

En pleine ascension depuis l’arrivée de Will Muschamp sur le campus de Columbia en 2016, les Gamecocks de South Carolina seront-ils l’équipe surprise de la saison 2018 dans la conférence SEC ?

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South Carolina Gamecocks

Conférence SEC

Division East

En 2017 : 9-4, 5-3 Big Ten. Outback Bowl : victoire contre Michigan, 26-19.
Head Coach : Will Muschamp, 3ème année (15-11) – Résultats en carrière: 43-32.
Coordinateur offensif : Bryan McClendon.
Coordinateur défensif : Travaris Robinson.
Titulaires de retour : 14, 8 en attaque, 4 en défense, kicker, punter.
Joueurs-clés partis : TE Hayden Hurst, DT Taylor Stallworth, LB Skai Moore, DB Chris Lammons, S D.J. Smith.
Joueurs à suivre : QB Jake Bentley, WR Deebo Samuel, WR Bryan Edwards, OL Zack Bailey, LB Bryson Allen-Williams, CB Rashad Fenton.

Une suite logique. Prometteurs en fin de saison 2016, derrière l’émergence de freshmen, les Gamecocks ont confirmé leur bon rendement la saison passée, malgré une cascade de blessures.

NC State, Missouri, Florida ou encore Michigan : tant de programmes qui ont dû céder face aux joueurs de Will Muschamp, lesquels ont terminé deuxièmes de la division SEC Est, derrière le vice-champion national, Georgia.

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Avec 12 joueurs de retour en 2017, dont 8 au sein d’une attaque redoutablement polyvalente, South Carolina peut poursuivre sur sa lancée et améliorer sa marque de 9 victoires l’an dernier. Mais dans une guerre à l’armement made in SEC, en ont-ils vraiment les moyens ?

Attaque

Ce n’était pas qu’un feu de paille. Symbole d’un programme de South Carolina en pleine renaissance, en 2016, QB Jake Bentley a démontré ses bonnes dispositions l’an passé, en passant pour 2 794 yards, 18 touchdowns et 12 interceptions. En lançant deux fois plus de passes, son ratio est resté plus que correct (plus de 62% de complétion) et derrière lui, l’attaque locale a progressé statistiquement (24 points inscrits de moyenne contre 20 en 2016).

Le junior espère donc faire franchir un nouveau cap à son équipe, d’autant qu’il a sans doute à disposition l’une des meilleurs escouades de receveurs au sein de la conférence. La principale pépite est sans aucun doute le senior WR Deebo Samuel, tout bonnement explosif dès que le ballon lui arrive en main. Une blessure prématurée l’avait privé d’une grosse partie de la saison passée, mais a aussi permis l’émergence d’autres talents sur la rotation. Ce n’est pas forcément le cas du junior WR Bryan Edwards, performant dès son arrivée sur le campus, mais qui reste la soupape de sécurité de Bentley, au vu de ses 793 yards et 5 touchdowns de 2017. Mais ce sont bien les sophomores WR Shi Smith et WR OrTre Smith qui pourraient rendre cette attaque injouable par la voie des airs. A eux deux, ils ont cumulé 735 yards et 6 touchdowns l’an passé. Ce quatuor a donc de quoi faire rêver sur le papier, d’autant que le true freshman WR Josh Vann, dernière recrue 4 étoiles, a déjà une belle cote à Columbia.

Cette pléiade de talents en ferait presque oublier le départ du tight end vedette Hayden Hurst, nouveau joueur des Baltimore Ravens. Pour Will Muschamp, il ne sera pas facile de lui trouver un remplaçant attitré, mais les seniors TE Kevin Crosby et TE Jacob August devraient se partager les tâches, le premier à la réception, le deuxième sur les blocs.

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Cette pléiade de talents nous amènerait aussi à penser que le jeu au sol sera délaissé. Mais nous sommes dans la conférence SEC ! Et là encore, le backfield offensif risque de donner le tournis. De retour de blessure, le junior RB Rico Dowdle espère retrouver son niveau de 2016, où il avait glané plus de 750 yards à la course. Pendant son absence, les juniors RB A.J. Turner et RB Ty’Son Williams ont pu se faire la main, avec un ascendant pris par le premier cité (531 yards, 3 TD en 2017). Avec le mobile RB Mon Denson, les Gamecocks s’appuient sur une escouade complémentaire, capable de leur offrir suffisamment d’alternance offensive.

Pour le coordinateur Bryan McClendon, la principale zone d’ombre se situe sur la ligne. Car avec deux fins d’éligibilité, et de nombreux replacements, le programme de Columbia s’avance un peu dans l’inconnu. Transféré de Junior College, l’an passé, LT Dennis Daley semble avoir offert de sérieuses garanties sur le côté aveugle, et sera assisté par le senior LG Zack Bailey côté gauche. L’ancien guard C Donnell Stanley se chargera de snaper le ballon, aux côtés de deux nouveaux titulaires, le sophomore RG Sadarius Hutcherson et le senior RT Blake Camper. Un temps titulaire en début de saison dernière, le senior LT Malik Young reste à l’affût intégrer le cinq.

Défense

A l’instar de l’attaque, la défense a clairement progressé en 2017. Et cela n’a rien d’étonnant dans une équipe coachée par Will Muschamp. Sous la coupe du coordinateur défensif, Travaris Robinson, South Carolina a su mettre les barbelés l’an passé et n’a concédé qu’un seul éclat, contre Clemson. Excusez du peu. Non content d’avoir affiché une moyenne de 20 points encaissés sur le dernier exercice, la défense peut s’appuyer sur une solide relève, malgré le départ de 7 titulaires.

Les regards seront notamment tournés vers la ligne défensive. Pour deux raisons. Avec la présence des juniors DE D.J. Wonnum et DT Javon Kinlaw, les Gamecocks peuvent se targuer d’avoir deux futurs phénomènes NFL, le premier sur le pass rush (6 sacks en 2017), le deuxième sur son impressionnante explosivité sur le snap. Ce dernier a d’ailleurs perdu plus de 15 kilos pendant l’intersaison pour devenir encore plus mobile et explosif à l’entrée de la poche adverse.

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Ce qui intrigue aussi sur le premier rideau, c’est le nom des futurs successeurs, et leur capacité à être au niveau. Si les doutes restent limités pour le junior DT Keir Thomas, au duel avec DT Kobe Smith, c’est le deuxième poste de defensive end qui sera une compétition à part entière. Le junior DE Shameik Blackshear semblait avoir une longueur d’avance, mais les sophomores DE Aaron Sterling et DE Brad Johnson sont très clairement en embuscade. Même chose pour le junior DE Daniel Fennell, auteur d’un excellent Outback Bowl face à Michigan.

Meilleur plaqueur des Gamecocks quand il a pu jouer à 100%, Skai Moore a pris la direction de la NFL et laisse un trou béant sur le deuxième rideau. Fort heureusement pour Will Muschamp, le junior MLB T.J. Brunson semble tout désigné pour le remplacer, du haut de ses 88 plaquages l’an passé. Il sera toujours épaulé côté fort par le senior SLB Bryson Allen-Williams, autorisé à jouer une cinquième année après une saison 2017 écourtée par les blessures. Côté faible, la lutte s’annonce âpre entre le senior WLB Eldridge Thompson et le sophomore WLB Sherrod Greene. Recrue 3 étoiles de la dernière intersaison, le polyvalent LB Rosendo Louis est un diamant brut qui ne demande qu’à briller sous les ordres de son nouveau staff.

Sur les nombreux départs qui ont concerné la défense, le backfield est le secteur qui a été le plus touché. Chris Lammons, Jamarcus King et D.J. Smith partis, South Carolina doit préparer la relève dans un secondary souvent fourni. Les seniors CB Rashad Fenton et CB Keisean Nixon ont déjà une expérience significative sur les extérieurs, et devraient être bousculés par un nouveau venu, la recrue 4 étoiles CB Jaycee Horn, fils du légendaire receveur des Saints, Joe Horn.

Au centre, le senior SS Steven Montac sera enfin un titulaire régulier et devrait faire équipe avec l’ancienne recrue 5 étoiles, le sophomore FS Jamyest Williams. A moins que l’ancien receveur FS Javon Charleston ne surprenne agréablement le coaching staff. Pour apporter un peu plus de concurrence, Will Muschamp a récupéré deux transferts texans pendant l’intersaison, avec les arrivées de CB Nick Harvey (ex-Texas A&M) et S J.T. Ibe (ex-Rice).

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Équipes spéciales

Pas de changement dans ce groupe, mais pas de titulaires désignés pour autant ! Sur le poste de kicker, notamment, les sophomores K Alexander Woznick et K Parker White devraient, comme l’an passé, se tirer la bourre. En 2017, c’est White qui avait fini par avoir l’ascendant et, malgré son pourcentage de 14 sur 25 sur field goal, l’intéressé peut se targuer d’avoir réussi un 10/11 à moins de 40 yards des poteaux. Moins de souci a priori pour le junior P Joseph Charlton, dont les 43 yards et demi de moyenne sur le dernier exercice en ont fait un des punters les plus efficaces du pays.
Outre son impressionnant rendement offensif, KR/PR Deebo Samuel se sait encore plus attendu sur retour de coup de pied. Son bilan 2017 dans cet exercice est monstrueux : 2 ballons touchés, 194 yards, 2 touchdowns. S’il parvient à rester en forme, la fin d’éligibilité de l’ancien retourneur Chris Lammons devrait passer inaperçu. Sur les kickoffs, Will Muschamp s’est laissé des options, avec les possibles apparitions de KR Rashad Fenton ou KR A.J. Turner.

Calendrier

A première vue, le programme de USC est assez favorable. Avec Coastal Carolina, Marshall, Vanderbilt et Kentucky comme adversaires au mois de septembre, les Gamecocks ont de quoi démarré sur de bonnes bases. Mais la réception de Georgia, le 8 septembre, dès la deuxième semaine de saison régulière, aura clairement des allures de tests. La suite du calendrier n’a rien de délirant : réception de Missouri, Texas A&M, Tennessee et Chattanooga ainsi que des déplacements à Ole Miss, Florida et l’ennemi juré, Clemson, en baisser de rideau.

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Match clé
à Florida, le 10 nevembre
Une rencontre importante à plus d’un titre. Forcément, le (deuxième) retour de Will Muschamp au Swamp vaudra le détour, d’autant qu’il s’y présente cette fois avec un groupe plus que solide. Au-delà des simples considérations personnelles, ce match pourrait tout simplement déterminer le principal challenger de Georgia dans la division SEC Est. Voisins, ces deux programmes sont même presque cousins, ayant connu des formateurs communs, à l’image de Steve Spurrier. Enfin, sur le papier, le matchup fait rêver entre l’imposante escouade de receveurs des Gamecocks face à une force habituelle des Gators : le backfield défensif et plus spécifiquement, le poste de cornerback.

Conclusion

Un groupe qui arrive à maturité, une dynamique constante, un calendrier plus qu’abordable … Sur le papier, South Carolina a les armes pour se mêler jusqu’au bout aux premiers rôles de la division SEC Est. Créer un upset contre Georgia, d’entrée, pourrait même donner plus d’espoir au groupe de Will Muschamp, qui peut raisonnablement espérer faire mieux qu’en 2017, en visant au moins neuf victoires en saison régulière. Une qualification en bowl majeur n’aurait rien de farfelu non plus, dans une conférence SEC resserrée et à même d’équilibrer les bilans de chacun.

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Preview 2018 : conférence SEC

Avec deux programmes au National Championship l’an passé et un 5ème titre national pour Alabama en 9ans, la conférence SEC a fait taire ses détracteurs en réaffirmant qu’elle est la meilleure conférence du pays.

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Crédit photo : Kevin C. Cox/Getty Images

Si la Big Ten a passé une partie de la saison dernière à s’auto-proclamer meilleure conférence du pays, lorsque le mois de janvier est arrivé, ce sont bien deux programmes de la SEC qui étaient opposés lors du National Championship. Froide réalité.

L’absence des champions de la Big Ten (Ohio State) et de la Pac-12 (USC) en College Football Playoff ont semé la controverse, en décembre dernier, mais les démonstrations d’Alabama et de Georgia en demi-finale nationale ont démontré que le comité de sélection avait eu raison offrant ainsi à tous les fans de College Football un match au final d’anthologie. Alabama a remporté son 5ème titre de champion national en 9 ans et le Crimson Tide sera encore le grand favori en 2018… avec les Bulldogs de Georgia dans son sillage.

Prédictions 2018 dans la conférence SEC

Champion 2018 : Alabama.
Champion de division East : Georgia.
Champion de division West : Alabama.
MVP : QB Drew Lock, Missouri.
Meilleur joueur offensif : QB Tua Tagovailoa, Alabama.
Meilleur joueur défensif : LB Devin White, LSU.
Freshman de l’année : CB Tyson Campbell, Georgia.
Prospects NFL à suivre : QB Drew Lock (Missouri), WR AJ Brown (Ole Miss), OT Jonah Williams (Alabama), OL Greg Little (Ole Miss), DL Jeffery Simmons (Mississippi State), DL Raekwon Davis (Alabama), DE Marlon Davidson (Auburn), DT Derek Brown (Auburn), DE Cece Jefferson (Florida), DE Jonathan Ledbetter (Georgia).

Du 14 août au 22 août 2018, The Blue Pennant vous proposera des présentations des principaux programmes de la conférence SEC :
– Alabama Crimson Tide.
– Auburn Tigers.
– Florida Gators.
– Georgia Bulldogs.
– LSU Tigers.
– Mississippi State Bulldogs.
– Ole Miss Rebels.
– South Carolina Gamecocks.
– Texas A&M Aggies.
– Tennessee Volunteers.

Tour d’horizon dans la conférence SEC

Saban pour un 7ème titre ?

À peine les confettis étaient ramassés sur le terrain du Mercedes-Benz Stadium d’Atlanta que le programme d’Alabama faisait face à l’incertitude. Les coordinateurs offensifs (Brian Daboll) et défensifs (Jeremy Pruitt) allaient plier bagages et plus d’une douzaine de titulaires allaient faire le saut chez les pros de la NFL. Puis, pour la première fois depuis une éternité, Alabama n’assemblera pas la meilleure promotion de recrues du pays, ni même de la SEC. Lorsque septembre arrivera, le Crimson Tide sera bien différent de celui qui a débuté la saison passée. Pourtant, qu’on ne s’y trompe pas. Quand les polls de pré-saison seront publiés, c’est bien le Crimson Tide que retrouverez #1. La raison ? Nick Saban et son « process ».

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S’il parvient à conserver le titre national remporté la saison dernière, le coach du Crimson Tide égalera le record de la légende Bear Bryant avec 6 titres nationaux remportés à Alabama. Mais il deviendra le coach le plus titré de l’Histoire du College Football, lui qui a également gagné un titre à LSU (en 2003). Bear Bryant a mis 19 ans pour réussir un tel exploit (avec 2 titres encore contestés). Nick Saban pourrait remporter un 6ème titre… en 10 ans ! À lui seul, il possède aujourd’hui plus de titres nationaux que l’ensemble de tous les autres coachs de l’élite du College Football encore en activité. En remportant un titre supplémentaire, il mettrait fin à tout débat. Il sera le G.O.A.T.

La valse des coachs

Les attentes sont toujours substantielles dans la SEC; c’est donc sans surprise que les directions athlétiques sont impatientes et que la moindre saison décevante est souvent sanctionnée par des changements dans le coaching staff.

Deux puissances de la SEC ont ainsi fait le ménage : Tennessee a mis fin à la galère Butch Davis tandis que Jim McElwain a été remercié à Florida. Après des recherches chaotiques, les Volunteers ont finalement trouvé en Jeremy Pruitt (ex-coordinateur défensif d’Alabama) celui qui doit relancer un programme qui n’a plus remporté sa division East depuis 2007. À Florida, Dan Mullen (ex-Mississippi State) fait son retour chez les Gators après avoir été celui qui a développé un certain… Tim Tebow.

Après l’échec Kevin Sumlin, les Aggies de Texas A&M ont sorti le carnet de chèques (75 millions de $ sur 10 ans) pour aller débaucher Jimbo Fisher à Florida State. Mississippi State a mis la main sur l’assistant-coach le plus convoité de l’intersaison, Jim Moorhead (ex-Penn State), pour succéder à Dan Mullen. Ole Miss a confirmé Matt Luke dans ses fonctions (il assurait l’intérim après le renvoi de Hugh Freeze) et Arkansas a tourné la page Bret Bielema pour entamer une mini-Révolution en engageant Chad Morris (ex-SMU) et son attaque spread. On vous l’a dit : une vraie valse !

L’année des quarterbacks ?

OK. On vous a déjà fait le coup l’an passé… mais cette saison, on vous le jure, c’est bien « The Year of Quarterbacks » dans la SEC ! 12 des 14 programmes pourront compter sur leur quarterback titulaire de l’an passé et plusieurs d’entre-eux sont déjà sur la liste des candidats au trophée Heisman. On n’a pas vu ça dans la SEC depuis des lustres.

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Le senior QB Drew Lock (Missouri) a terminé #1 du pays avec 44 TD à la passe ce qui lui a valu une sélection dans l’équipe All-SEC. Pour plusieurs observateurs, il est le quarterback le plus « NFL-Ready » du pays. Si un autre joueur peut lui tenir la comparaison, il s’agit du senior QB Jarrett Stidham. Coéquipier modèle et combatif, il a réussi sa transition entre Baylor et Auburn. Mais il n’est pas du tout impossible qu’à la fin de la saison, le trophée de champion national soit soulevé par le sophomore QB Jake Fromm (bilan de 12-2 comme titulaire à Georgia). À ceux qui doutaient de sa capacité à élever son niveau de jeu dans les moments cruciaux, il a répondu par deux fantastiques performances lors du Rose Bowl et en finale nationale. Finalement, il a été privé du titre par un autre phénomène freshman, QB Tua Tagovailoa. Héroïque en 2ème mi-temps du dernier National Championship, il a pris le relais d’un QB Jalen Hurts en déroute avant d’offrir le titre de champion à Alabama grâce à 3 passes de TD après la pause.

Mais le talent est aussi du côté de Mississippi State avec le dual-threat QB Nick Fitzgerald. QB Jake Bentley (South Carolina), QB Kyle Shurmur (Vanderbilt) et QB Jordan Ta’amu (Ole Miss) sont également de retour après de convaincantes saisons 2017. À Texas A&M, Jimbo Fisher pourrait transformer QB Nick Starkel (ou QB Kellen Mond) en un solide leader. Même Tennessee pourrait être compétitif au poste de quarterback grâce au transfert du senior QB Keller Chryst (ex-Stanford) !

Nos prédictions

Division East

Champion de la division en 2017 grâce à une défense étouffante, à un jeu au sol dévastateur et à un QB true freshman sensationnel (Jake Fromm), Georgia sera favori pour conserver son titre cette saison, et ce, malgré la perte de 7 titulaires en défense. Le talent est partout en attaque et avec l’aide de la meilleure promotion de recrues du pays en 2018, les Bulldogs semblent un ton au-dessus des trois outsiders : Florida, South Carolina et Missouri.

Florida avait représenté la division en finale de conférence en 2015 et 2016 mais les déboires de l’attaque des Gators et une saison 2017 catastrophique ont été fatales à coach McElwain remplacé par Dan Mullen (ex-Mississippi State). Missouri peut compter sur le meilleur QB de la conférence, QB Drew Lock, tandis que South Carolina pourrait avoir l’une des meilleures attaques de la conférence. Tennessee entame sa reconstruction avec un nouveau coach.

1. Georgia Bulldogs

En 2017 : 13-2, 7-1 SEC. Champion de conférence.
Prédiction : 11-2, 7-1 SEC.
Match décisif : à LSU, 13 octobre.
Joueurs-clés partis : QB Jacob Eason, RB Nick Chubb, RB Sony Michel, WR Javon Wims, OT Isaiah Wynn, ILB Roquan Smith, OLB Lorenzo Carter, LB Davin Bellamy.
Joueurs à suivre : QB Jake Fromm, RB D’Andre Swift, WR Demetris Robertson, WR Terry Godwin, WR Riley Ridley, DT Julian Rochester, DL Jonathan Ledbetter, CB Deandre Baker, S J.R. Reed.
Future star : RB Zamir White.

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Quelques mois après avoir manqué de peu de remporter leur premier titre de champion national depuis 1980, les Bulldogs seront encore dans la course en 2018. Certes, le départ pour la NFL de ILB Roquan Smith laisse un trou béant au sein d’une défense qui a limité ses adversaires à 16.4 points en moyenne l’an dernier mais le coeur expérimenté de cette escouade est de retour pour encadrer la meilleure promotion de recrues du pays en 2018. QB Jake Fromm a réussi une saison freshman sensationnel forçant le titulaire, QB Jacob Eason, sur le banc. Pourtant, son statut de QB#1 pourrait être contesté par le phénoménal true freshman 5-étoiles QB Justin Fields. Quelque soit le quarterback titulaire, il bénéficiera du soutien d’un backfield offensif en or (D’Andre Swift, Elijah Holyfield) et d’un groupe de receveurs ultra-talentueux (Tony Godwin, Demetris Robertson, Nicole Herdman, Riley Ridley). Si Georgia parvient à éviter les contre-performances inattendues, le duel face à Auburn (10 novembre) pourrait être le seul obstacle vers une saison régulière invaincue.

2. Florida Gators

En 2017 : 4-7, 3-5 SEC.
Prédiction : 8-4, 5-3 SEC.
Match décisif : contre Georgia, le 27 octobre.
Joueurs-clés partis : WR Antonio Callaway, DT Taven Bryan, DB Duke Dawson, K Eddy Pineiro, P Johnny Townsend.
Joueurs à suivre : RB Jordan Scarlett, RB Lamical Perine, WR Van Jefferson, WR Tyrie Cleveland, DE Cece Jefferson, DB Chauncey Gardner-Johnson, CB Marco Wilson, CB C.J. Henderson.
Future star : CB Marco Wilson.

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Les Gators ont réussi l’un des plus beaux coups de l’intersaison en engageant le convoité Dan Mullen (ex-Mississippi State) au poste de head coach. Florida s’attend à des résultats immédiats. Malgré un total de 4 petites victoires remportées l’an dernier, le talent reste important dans tous les secteurs de l’effectif. Bien que Dan Mullen est avant tout un stratège offensif, c’est par la défense que les Gators devraient construire leurs succès en 2018. Six titulaires sont de retour dont DL Cece Jefferson (blessé en début de saison) et LB David Reese. La ligne défensive et le backfield défensif sont parmi les meilleurs de la conférence SEC. Offensivement, le chantier est plus grand. Depuis 5 ans, les Gators font partie des plus mauvaises attaques de la conférence SEC (335.9 yards en 2017, #110 du pays). Toutefois, deux running backs expérimentés (Jordan Scarlett, Lamical Perine) et un quarterback au talent indiscutable (Feleipe Franks) pourraient permettre l’émergence d’une attaque retrouvée. Un calendrier plutôt favorable fera l’affaire de Dan Mullen qui tentera de doubler le nombre de victoires par rapport à l’an dernier.

3. Missouri Tigers

En 2017 : 7-6, 4-4 SEC.
Prédiction : 7-5, 4-4 SEC.
Match décisif : contre Georgia, le 22 septembre.
Joueurs-clés partis : RB Ish Witter, WR J’Mon Moore, DE Marcell Frazier, S Anthony Sherrils, S Kaleb Prewett.
Joueurs à suivre : QB Drew Lock, RB Damarea Crockett, WR Emmanuel Hall, TE Albert Okwuegbunam, RT Paul Adams, DT Terry Beckner, LB Cale Garrett, LB Terez Hall.
Future star : DL Jordan Elliott.

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En 2017, peu d’équipes ont connu un tel renversement de situation en milieu de saison. La question que tout le monde se pose : est-ce que cela peut durer ? Offensivement, tous les voyants sont au vert. QB Drew Lock est fidèle au poste pour diriger une escouade qui devra trouver un successeur au receveur J’Mon Moore (WR Emmanuel Hall ?). Cependant, cette attaque aura peut-être une période d’adaptation suite au départ du coordinateur offensif Josh Heupel à UCF. Son remplaçant, Derek Dooley, pourra compter sur le sous-estimé junior RB Damarea Crockett. Défensivement, les Tigers ont connu des hauts et des bas mais les 42 points accordés en moyenne contre des équipes qualifiées à un bowl a de quoi inquiéter. Le poste de defensive end, habituellement une force du programme, est particulièrement préoccupant. Toutefois, Missouri a tout d’une équipe du Top 25. Si les Tigers conservent le momentum de la fin de saison régulière 2017, ils seront en lutte pour la 2ème place dans la division SEC East.

4. South Carolina Gamecocks

En 2017 : 9-4, 5-3 SEC.
Prédiction : 7-5, 4-4 SEC.
Match décisif : contre Missouri, le 6 octobre.
Joueurs-clés partis : TE Hayden Hurst, DT Taylor Stallworth, LB Skai Moore, DB Chris Lammons, S D.J. Smith.
Joueurs à suivre : QB Jake Bentley, WR Deebo Samuel, WR Bryan Edwards, OL Zack Bailey, LB Bryson Allen-Williams, CB Rashad Fenton.
Future star : LB Rosendo Louis.

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Les Gamecocks ont été chanceux l’an dernier gagnant 6 matchs par moins de 8 points grâce à l’opportunisme de leur défense (différentiel de turnovers de +11). Répéter un tel exploit en 2018 est quasi-inespéré pour la troupe de coach Will Muschamp. Mais il n’en aura peut-être pas besoin. L’attaque expérimentée de South Carolina (8 titulaires de retour), désormais dirigé par le coordinateur offensif Bryan McClendon et ses systèmes accélérés, peut compter sur un trio de playmakers fantastiques (QB Jake Bentley, WR Deebo Samuel, WR Bryan Edwards). L’exécution offensive sera cruciale car la défense a perdu des éléments-clés durant l’intersaison. Le backfield défensif est notamment inquiétant. Si Bryan McClendon trouve le bon rythme rapidement, le plateau des 9 victoires est accessible.

5. Tennessee Volunteers

En 2017 : 4-8, 0-8 SEC.
Prédiction : 6-6, 3-5 SEC.
Match décisif : contre Kentucky, le 10 novembre.
Joueurs-clés partis : RB John Kelly, TE Ethan Wolfe, OL Jashon Robertson, CB Rashaan Gaulden, P Trevor Daniel.
Joueurs à suivre : QB Keller Chryst, RB Ty Chandler, WR Jauan Jennings, WR Brandon Johnson, WR Marquez Callaway, OL Trey Smith, NT Shy Tuttle, LB Darrin Kirkland, LB Daniel Bituli, FS Nigel Warrior.
Future star : RB Ty Chandler.

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Pour la première fois de leur Histoire, les Volunteers n’ont pas gagné le moindre match de conférence SEC en une saison au terme d’une campagne 2017 chaotique. Pour succéder à Butch Jones, l’ancien coordinateur défensif d’Alabama, Jeremy Pruitt, a été embauché au poste de coach principal après des tergiversations non-moins chaotiques. Il hérite d’une équipe avec de nombreuses interrogations des deux côtés du ballon. Et pour ne rien arranger, le calendrier des Vols est l’un des plus compliqué de la conférence SEC. La défense a souffert l’an dernier, particulièrement contre la course (251.3 yards accordés au sol, #126 du pays). Le passé de Jeremy Pruitt et le retour de LB Darrin Kirkland pourrait améliorer ce secteur de jeu… mais c’est toujours l’incertitude dans les tranchées et dans le backfield défensif. La ligne offensive a appris une bonne nouvelle avec le retour sur les terrains du prometteur OT Trey Smith. L’ajout de QB Keller Chryst (ex-Stanford) et le retour en grâce de WR Jauan Jennings sont également des points positifs pour une attaque aux abonnés absents la saison dernière (19.8 points en moyenne par match, #118 du pays)

6. Kentucky Wildcats

En 2017 : 7-6, 4-4 SEC.
Prédiction : 5-7, 2-6 SEC.
Match décisif : contre South Carolina, le 29 septembre.
Joueurs-clés partis : QB Stephen Johnson, WR Garrett Johnson, OT Kyle Meadows, LB Courtney Love, K Austin MacGinnis.
Joueurs à suivre : QB Terry Wilson, RB Benny Snell, WR Tavin Richardson, WR Dorian Baker, TE CJ Conrad, LB Jordan Jones, LB Josh Allen, CB Derrick Baity, S Mike Edwards.
Future star : QB Terry Wilson.

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L’an passé, Kentucky était à deux jeux – face à Florida et Ole Miss – de remporter un total de 6 victoires en match de conférence SEC ! La mauvaise nouvelle : les Wildcats débuteront la saison 2018 après avoir perdu 4 de leurs 5 derniers matchs de la saison dernière. Pire : Kentucky commencera l’année sans un seul QB ayant pris un snap dans l’élite du College Football. Tous les espoirs seront mis entre les mains de l’ancien Duck d’Oregon, QB Terry Wilson, qui arrive du Junior College et de RB Benny Snell dont l’objectif est toujours de réécrire les livres d’Histoire de l’université. L’inquiétude est plus importante du côté des receveurs suite au départ de Garrett Johnson. Avec 8 titulaires de retour, la défense devrait démontrer certains progrès. Si le poste de quarterback parvient à afficher une certaine stabilité, les Wildcats pourraient participer à un bowl pour une 3ème année consécutive.

7. Vanderbilt Commodores

En 2017 : 5-7, 1-7 SEC.
Prédiction : 4-8, 1-7 SEC.
Match décisif : contre Tennessee, le 24 novembre.
Joueurs-clés partis : RB Ralph Webb, WR Trent Sherfield, DT Nifae Lealao, LB Oren Burks, S Ryan White.
Joueurs à suivre : QB Kyle Shurmur, RB Ke’Shawn Vaughn, WR Kalija Lipscomb, RG Bruno Reagan, DE Dare Odeyingbo, LB Charles Wright, CB JoeJuan Williams, S LaDarius Wiley.
Future star : TE Ben Bresnahan.

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Après une fin de saison 2016 prometteuse, tout s’est écroulé pour Vanderbilt en 2017. Les Commodores ont été dominés par près de 125 yards en moyenne en match de conférence. Certes, QB Kyle Shurmur (26 TD à la passe l’an dernier) est de retour mais ce n’est pas le cas de RB Ralph Webb et des trois meilleurs receveurs de l’équipe. Les nouveaux-venus RB Ke’Shawn Vaughn et WR Alex Stump devront contribuer de façon immédiate. Vanderbilt a accordé près de 7 yards par jeu en match de conférence SEC… coach Derek Mason a donc donné les responsabilités du play-calling à son ancien collègue de Stanford, Jason Tarver. L’escouade défensive a beaucoup souffert contre le jeu au sol en 2017 et semblait incapable de créer des turnovers (9 seulement l’an passé). Avec seulement 4 titulaires de retour ce côté du ballon, les espoirs de participation à un bowl sont assez minces.

Division West

Auburn a surpris tout le monde en remportant la redoutable division West en battant Alabama et Georgia au mois de novembre. Les Tigers se sont finalement effondrés en finale de conférence face à Georgia. La troupe de coach Malzahn tentera de défendre son titre de division tandis qu’Alabama cherchera à conserver son titre… national !

Malgré le départ de 14 titulaires, le Crimson Tide reste la référence de la division et de la conférence. Sa défaite dans l’Iron Bowl l’a privé de SEC Championship Game en 2017 mais coach Nick Saban a pris sa revanche en s’imposant face à Georgia en finale nationale. Avec une attaque redoutable menée et une défense bourrée de talent, Alabama est le grand favori pour reconquérir son bien.

Auburn et Mississippi State semblent les mieux armés pour contester la suprématie du Crimson Tide. L’arrivée de Jimbo Fisher à Texas A&M devrait relancer les Aggies mais il faudra patienter avant de les voir se mêler à la lutte au titre. LSU chercher toujours son attaque.

1. Alabama Crimson Tide

En 2017 : 13-1, 7-1 SEC. Champion national.
Prédiction : 13-0, 8-0 SEC. Champion de conférence.
Match décisif : contre Auburn, le 24 novembre.
Joueurs-clés partis : WR Calvin Ridley, DL Da’Ron Payne, ILB Rashaan Evans, S Ronnie Harrison, DB Minkah Fitzpatrick.
Joueurs à suivre : QB Tua Tagovailoa, RB Damien Harris, RB Najee Harris, WR Jerry Jeudy, WR Henry Ruggs, OL Jonah Williams, C Ross Pierschbacher, DL Raekwon Davis, LB Mack Wilson, LB Dylan Moses, LB Anfernee Jennings.
Future star : WR Jerry Jeudy.

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Grosse surprise : le Crimson Tide d’Alabama est le grand favori pour remporter un 6ème titre de champion national en 10 ans. Vainqueur du dernier National Championship Game, l’équipe de coach Saban est bourrée de talent en défense mais c’est peut-être en attaque que le champion national est le plus prometteur en raison de l’émergence du sophomore QB Tua Tagovailoa. Effrayant. Le quarterback hawaiien est peut-être le meilleur joueur recruté par Nick Saban à ce poste. Pour favoriser son développement, il aura pour cible un trio de receveurs prêts à tout casser (Jerry Jeudy, Henry Ruggs III, Davonta Smith) en succession de Calvin Ridley. Comme d’habitude, le backfield offensif est dense (Damien Harris, Najae Harris) et la ligne offensive est la meilleure de la conférence SEC. Défensivement, DL Da’Ron Payne sera regretté et le secondary est en reconstruction mais le talent des jeunes pousses parait inépuisable. Les ambitions de Nick Saban de remporter un 6ème titre à Tuscaloosa sont intacts et il faudra encore être très fort pour écarter cette équipe d’Alabama.

2. Auburn Tigers

En 2017 : 10-4, 7-1 SEC.
Prédiction : 10-2, 6-2 SEC.
Match décisif : à Alabama, le 24 novembre.
Joueurs-clés partis : RB Kerryon Johnson, DE Jeff Holland, OL Austin Golson, S Tray Matthews, PK Daniel Carlson.
Joueurs à suivre : QB Jarrett Stidham, WR Darius Slayton, WR Ryan Davis, DE Marlon Davidson, DT Derrick Brown, LB TD Moultry, LB Deshaun Davis, LB Darrell Williams, CB Jamel Dean, K Anders Carlson.
Future star : K Anders Carlson.

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Les Tigers d’Auburn ont réussi l’impensable en 2017 : mettre un terme au règne d’Alabama sur la division SEC West… avant de perdre les deux matchs les plus importants de leur saison face à Georgia (finale de conférence) et face à UCF (Peach Bowl). Pour se maintenir au top, coach Malzahn devra remplacer des joueurs-clés des deux côtés du ballon. Pour sa 2ème saison à la tête de l’attaque, QB Jarrett Stidham sera privé du soutien de RB Kerryon Johnson et évoluera derrière une ligne offensive remaniée. Les groupes de running backs (Kam Martin, JaTarvious Whitlow) et de receveurs (Ryan Davis, Darius Slayton, Nate Craig-Myers) sont prometteurs. En défense, DE Jeff Holland et CB Carlton Davis, deux jouers partis pour la NFL, laissent un trou béant. Mais Auburn a un point commun avec le rival Alabama : le talent est inépuisable sur le ligne défensive et le second rideau. À l’inverse de l’an dernier, le calendrier des Tigers ne leur est pas favorable en 2018 (deux déplacements à Georgia et à Alabama). Toutefois, tout pourrait se jouer dans l’Iron Bowl. Encore une fois.

3. Mississippi State Bulldogs

En 2017 : 9-4, 4-4 SEC.
Prédiction : 9-3, 5-3 SEC.
Match décisif : à LSU, le 20 octobre.
Joueurs-clés partis : WR Donald Gray, OT Martinas Rankin, LB Dez Harris, CB Tolando Cleveland, P Logan Cooke.
Joueurs à suivre : QB Nick Fitzgerald, RB Aeris Williams, RG Darryl Williams, DE Montez Sweat, DL Jeffery Simmons, DE Gerri Green, LB Erroll Thompson, SS Mark McLaurin.
Future star : WR Stephen Guidry.

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Fraichement arrivé de Penn State, coach Joe Moorehead bénéficiera d’une situation idéale pour sa première saison chez les Bulldogs : 16 titulaires sont de retour dans une équipe qui a terminé la saison dernière avec un bilan de 9-4. Sa première priorité : dessiner une attaque autour du dynamique QB Nick Fitzgerald. Le quarterback senior était classé #3 de la SEC pour le nombre de yards offensifs et il sera de retour à 100% après avoir subi une sévère blessure de la cheville lors de l’Egg Bowl. Il sera protégé par une excellente ligne offensive qui a permis à RB Aeris Williams d’atteindre le plateau des 1000 yards au sol l’an dernier. Avec un front seven quasi-inchangé, la défense devrait être capable de garder le rythme après avoir limité ses adversaires à 20.9 points par match en 2017. De plus Mississippi State bénéficie d’un calendrier favorable (réceptions de Florida, Auburn et Texas A&M). Ainsi, les Bulldogs pourraient très bien flirter avec les 10 victoires en 2018.

4. LSU Tigers

En 2017 : 9-4, 6-2 SEC.
Prédiction : 8-4, 5-3 SEC.
Match décisif : contre Mississippi State, le 20 octobre.
Joueurs-clés partis : QB Danny Etling, RB Derrius Guice, WR DJ Chark, C Will Clapp, DE Christian Lacouture.
Joueurs à suivre : QB Joe Burrow, WR Jonathan Giles, TE Foster Moreau, LB Garrett Brumfield, RG Ed Ingram, DT Rashad Lawrence, LB Devin White, CB Andreaz « Greedy » Williams, SS John Battle.
Future star : WR Jonathan Giles.

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Habitués du Top 25, les Tigers semblent avoir des ambitions revues à la baisse à l’aube de cette saison 2018. Encore une fois, l’attaque est le sujet de toutes les discussions. Steve Ensminger a été promu de son rôle de coach des tight ends au poste de coordinateur offensif en remplacement de Matt Canada. Il a promis des progrès dans le jeu aérien. Les arrivées du senior QB Joe Burrow (ex-Ohio State) et de la star montante WR Jonathan Giles (ex-Texas Tech) pourraient enfin débloquer un secteur de jeu déficient depuis… une éternité ! Il le faudra car l’incertitude règne au niveau d’un backfield offensif orphelin de RB Derrius Guice. Défensivement, seuls 5 titulaires de l’an dernier sont de retour mais ce n’est pas le talent qui manque (LB Devin White, LB K’Lavon Chaisson, DB Andreaz Williams). Une baisse de performance n’est pas à attendre dans ce domaine. Le calendrier pourrait être fatal à LSU : match d’ouverture contre Miami, des déplacements à Texas A&M et Auburn et des matchs crossover contre Georgia et Florida. Ouch ! Ça sent la fin pour coach Ed Orgeron ?

5. Texas A&M Aggies

En 2017 : 7-6, 4-4 SEC.
Prédiction : 7-5, 4-4 SEC.
Match décisif : contre LSU, le 24 novembre.
Joueurs-clés partis : RB Keith Ford, WR Christian Kirk, WR Ramion Ratley, DT Zaycoven Henderson, S Armani Watts.
Joueurs à suivre : QB Nick Starkel, RB Trayveon Williams, WR Jhamon Ausbon, TE Jace Sternberger, DE Landis Durham, LB Tyrel Dodson, DB Donovan Wilson.
Future star : LB Anthony Hines.

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Comme l’a démontré les 75 millions de $ sur 10 ans accordés à coach Jimbo Fisher (ex-Florida State), Texas A&M met les moyens pour – enfin – briller dans la division SEC West. Sous les ordres de Fisher, les Seminoles ont atteint le plateau des 10 victoires à 6 reprises lors des 8 dernières années. C’est le type de succès attendu à College Station et un impact immédiat de l’ancien Seminole est attendu dès 2018. L’an passé, les Aggies ont fait confiance en la jeunesse à des postes clés. Cette expérience pourrait payer sous la direction du nouveau coordinateur défensif Mike Elko (ex-Notre Dame). Vrai stratège offensif, Jimbo Fisher devrait permettre à l’attaque de rester compétitive malgré la perte du playmaker WR Christian Kirk. Les Aggies n’auront pas le droit d’avoir du retard à l’allumage avec des matchs contre Clemson et Alabama en septembre. Cependant, si ce groupe jeune et talentueux se développe comme attendu, Texas A&M peut viser une place dans le Top 25 final au terme de cette saison.

6. Ole Miss Rebels

En 2017 : 6-6, 3-5 SEC.
Prédiction : 5-7, 1-7 SEC.
Match décisif : contre Mississippi State, le 22 novembre.
Joueurs-clés partis : QB Shea Patterson, RB Jordan Wilkins, WR Van Jefferson, DE Marquis Haynes, DL Breeland Speaks, LB Demarquis Gates.
Joueurs à suivre : QB Jordan Ta’amu, WR AJ Brown, WR DK Metcalf, WR DeMarkus Lodge, LT Greg Little, C Sean Rawlings, DT Benito Jones, CB Ken Webster, S Zedrick Woods.
Future star : DB Vernon Dasher.

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Malgré le scandale qui a amené au renvoi du coach Hugh Freeze quelques jours avant le début de la saison, coach Matt Luke a démontré sa capacité de diriger un programme FBS. Personne ne s’attendait à ce qu’Ole Miss remporte 6 victoires en 2017. Comme l’an passé, le défi de Matt Luke sera de motiver son équipe malgré la suspension de bowl en fin d’année. L’attaque devrait continuer d’inscrire beaucoup de points au tableau d’affichage en raison de la présence de l’un des meilleurs groupes de receveurs du pays (AJ Brown, DeKaylin Metcalf, DeMarkus Lodge) et de l’étonnant QB Jordan Ta’Amu. Ce secteur offensif pourrait même être inarrêtable si un successeur de RB Jordan Wilkins peut émerger rapidement. Finalement, le destin des Rebels en 2018 est entre les mains d’une défense qui s’est fait marcher dessus en match de conférence l’an dernier (270.5 yards au sol accordés en moyenne par match !). Si le front seven parvient à resserrer les rangs, Ole Miss pourrait être la belle surprise de la saison dans la SEC.

7. Arkansas Razorbacks

En 2017 : 4-8, 1-7 SEC.
Prédiction : 5-7, 1-7 SEC.
Match décisif : contre Ole Miss, le 13 octobre.
Joueurs-clés partis : QB Austin Allen, RB David Williams, C Frank Ragnow, NG Bijhon Jackson, CB Henre’ Toliver.
Joueurs à suivre : OG Hjalte Froholdt, DL McTelvin Agim, DE Randy Ramsey, LB Dre Greenlaw, LB De’Jon Harris, CB Ryan Pulley, FS Santos Ramirez.
Future star : DE Gabe Richardson.

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Arkansas est un programme en transition. L’attaque innovante du nouveau coach principal, Chad Morris, prendra du temps à s’installer mais le recrutement dans le Texas réussi par l’ancien de SMU devrait aider les Razorbacks à réduire la période d’adaptation entre un système pro-style et des schémas de type « spread ». Arkansas est toujours à la recherche d’un QB#1 qui devra évoluer derrière une ligne poreuse l’an dernier. Ainsi, l’attaque devra miser sur son excellent duo de running backs (Devwah Whaley, Chase Hayden). Défensivement, les Razorbacks ont terminé bon dernier dans la SEC pour la 3ème année consécutive. Toutefois, le nouveau coordinateur défensif, John Chavis, comptera sur le retour de 7 titulaires. Un calendrier avantageux devrait permettre à Arkansas de limiter les dégâts mais il faudra de la patience avant de revoir les Razorbacks dans un bowl game.

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Preview

Preview 2018 : Arizona Wildcats

Propulsés par le sensationnel quarterback dual-threat, QB Khalil Tate, qui évoluera sous la direction du nouveau venu, coach Kevin Sumlin, les Wildcats peuvent-ils nous refaire le coup de 2014 ?

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Crédit photo : Casey Sapio-USA TODAY Sports

Arizona Wildcats

Conférence Pac-12

Division South

En 2017 : 7-6, 5-4 Pac-12. Foster Farms Bowl : défaite 35-38 face à Purdue.
Head Coach : Kevin Sumlin, 1ère année (0-0) – Résultats en carrière: 86-43.
Coordinateur offensif : Noel Mazzone.
Coordinateur défensif : Marcel Yates.
Titulaires de retour : 7 en attaque, 9 en défense, kicker.
Joueurs-clés partis : RB Nick Wilson, WR Tyrell Johnson, OG Jacob Alsadek, CB Dans Cruikshank.
Joueurs à suivre : QB Khalil Tate, RB J.J. Taylor, WR Shun Brown, LT Lath Friekh, C Nathan Eldridge, DE Kylan Winborn, LB Tony Fields, LB Colin Schooler, CB Lorenzo Burns, FS Demetrius Flannigan-Fowles.

L’ère Rich Rodriguez s’est donc achevée avec un arrière-goût de gâchis à Arizona. À la tête de l’équipe depuis 2012, le stratège offensif aura finalement permis l’éclosion du phénomène Khalil Tate avant d’être démis de ses fonctions, barré par son incapacité à défendre au sein d’une conférence où les attaques concurrentes sont difficiles à saisir.

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En quête de rédemption, l’ancien coach de Texas A&M, Kevin Sumlin, sera donc l’homme de la situation pour des Wildcats qui espèrent figurer parmi le Gotha à l’ouest du pays.

Le nouvel arrivant pourra compter sur le coordinateur offensif Noel Mazzone, qu’il apporte avec lui du Texas, bien que ce dernier connaisse bien la Pac-12 puisqu’il faisait partie il y a quelques années du staff de UCLA. Le fiston Taylor Mazzone sera également de la partie pour préparer un groupe de receveurs qui devrait briller sous l’éclat de Khalil Tate.

Le quarterback, déjà bien placé dans les paris pour le Heisman Trophy, sera le fer de lance d’une équipe qui se cherche, après avoir bouclé 18 de ses 19 dernières saisons avec au minimum cinq défaites.

Le titre de Division South semble accessible et c’est bel et bien l’objectif d’Arizona cette saison, avec à sa tête un nouveau coach à la philosophie appropriée pour une conférence où les attaques sont les vedettes.

Attaque

Son nom est sur toutes les lèvres à l’heure d’aborder la saison, QB Khalil Tate (1591 yards à la passe, 14 TD, 9 INT et 1411 yards au sol pour 12 TD en 2017) sera de retour à la tête de l’attaque après son explosion, début octobre dernier, lorsqu’il inscrit 8 touchdowns en deux rencontres. Depuis, le jeune quarterback affole les compteurs. Recruté comme receveur par USC, Tate avait finalement choisi Arizona où Rich Rodriguez souhaitait en faire le joueur parfait pour son système offensif basé sur un QB capable de prendre ses jambes à son cou. Si l’étoile montante californienne devrait moins courir cette année sous la direction de Kevin Sumlin, il devrait profiter d’une escouade de receveurs plus expérimentée et talentueuse capable de faire éclater son talent de passeur au grand jour.

Les deux meilleurs receveurs de la saison dernière, WR Tony Ellison (598 yards, 5 TD en 2017) et WR Shun Brown (573 yards, 6 TD en 2017) feront des cibles de choix, épaulés par le senior WR Shawn Poindexter (294 yards, 1 TD en 2017), dont la progression cet été devrait se ressentir sur le terrain. Les deux jeunes tight ends TE Bryce Wolma (241 yards et 2 TD en 2017) et TE Jamie Nunley (159 yards et 1 TD en 2017) offriront également un point d’appui efficace dans le jeu de passe.

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Malgré un jeu aérien effrayant, le jeu au sol devrait rester la principale attraction offensive à Tucson (Arizona). L’an passé, les Wildcats avaient couru pour 4021 yards et 48 touchdowns (!), avec une moyenne de 309 yards par match, soit le 3ème meilleur total du pays. RB J.J. Taylor (847 yards au sol, 5 TD en 2017) sera de retour après des débuts encourageants, prêt à prendre plus d’épaisseur suite au départ de Nick Wilson.

Tout ne peut pas être rose pour autant et les performances de l’attaque d’Arizona dépendront énormément de la stabilité d’une ligne offensive qui a perdu plusieurs cadres. La star LT Lath Friekh sera heureusement de retour, néanmoins suspendu pour les deux premiers matches de la saison. C Nathan Eldridge sera l’autre vétéran d’une ligne qui reste en chantier et qui inquiète pour l’heure.

Défense

Inexpérimentée en 2017, la défense des Wildcats est sur la bonne voie et ne pourra de toutes façons que progresser après une saison calamiteuse. Rich Rodriguez n’a jamais fait de ce secteur sa priorité et c’est bien là que le bât blesse dans une conférence explosive. Kevin Sumlin héritera pour sa part d’un groupe qui retrouve neuf titulaires, tous forcément plus expérimentés. Le coordinateur défensif Marcel Yates, rescapé du coaching staff de Rodriguez, doit déjà sentir la pression sur ses épaules si la défense ne fait pas mieux que les deux dernières saisons, ce qui ne devrait pas être si compliqué étant donné les précédentes lacunes dans ce domaine, et son statut de recruteur hors-pair ne le sauvera sans doute plus longtemps.

Il pourra se reposer sur les linebackers LB Tony Fields (104 plaquages, 7.5 pour perte, 5 sacks, 1 INT en 2017) et LB Colin Schooler (95 plaquages, 13.5 pour perte, 4 sacks, 2 int en 2017), déjà cadres malgré leur statut de sophomore. DE Kylan Wilborn (33 plaquages, 9.5 pour perte, 7.5 sacks, 4 fumbles forcés en 2017), lui-aussi freshman l’an passé, reviendra dans son rôle de joueur hybride entre linebacker et pass rusher.

Pour encadrer cette jeunesse, DE Justin Belknap (23 plaquages, 3 pour perte, 2.5 sacks en 2017) et DT Dereck Boles (42 plaquages, 1.5 sacks en 2017) devraient voir leur rôle évoluer. Il faudra également compter sur la recrue DT PJ Johnson et le jeune DT Sione Taufahema, qui attend son grand soir après avoir été écarté sur blessure l’an dernier.

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Avec 286 yards concédés par les airs en 2017, le secondary des Wildcats s’est classé bon dernier en Pac-12. On l’a dit, au sein d’une conférence « pass-happy », la défense contre le jeu aérien est un facteur déterminant de réussite. Avec quatre titulaires de retour sur les cinq alignés en 2017, Arizona dispose d’une belle marge de progression. CB Lorenzo Burns (81 plaquages, 7 passes défendues, 5 INT en 2017) et FS Demetrius Flannigan-Fowles (81 plaquages, 3 passes défendues, 3 INT en 2017) patrouilleront en patrons dans l’arrière-garde de Sumlin, sans oublier CB Jace Whittaker (46 plaquages, 13 passes défendues, 3 INT en 2017).

Enfin, S Scottie Young (53 plaquages, 1 passe défendue, 1 INT en 2017) sera bien dans l’effectif cette saison après avoir été suspendu du programme de football. Arrêté en septembre 2017 pour avoir bousculé et menacé sa petite amie, le sophomore n’était pas certain de son avenir avec Arizona. Il sera suspendu pour le match d’ouverture face à BYU et sera à nouveau entendu par la justice en novembre prochain.

Équipes spéciales

La défense n’était pas la seule unité catastrophique l’an passé pour des Wildcats presque inoffensifs sur punts et field goals. Transféré de Cal, P Dylan Krumph devrait donner un sérieux coup de main à ce niveau, tandis que la concurrence entre K Josh Pollack et K Lucas Havrisik, qui se partageront le poste de kicker, devrait entraîner une émulation positive vis-à-vis des résultats. Shun Brown reprendra son rôle de punt returner après de belles performances dans l’exercice en 2017.

Calendrier

Avec une équipe rapidement en jambes, Arizona pourrait démarrer la saison par plusieurs victoires avec les réceptions de BYU et Southern Utah, ainsi que des déplacements à Houston et Oregon State en septembre. Sumlin devra se méfier de matches pièges à UCLA, Utah et Washington State, sans compter une rencontre à domicile contre Oregon.

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Sans Stanford ni Washington au programme, les Wildcats profitent tout de même d’un calendrier qui devrait leur permettre de s’inviter dès cette saison dans la course au titre de Division South.

Match clé
contre USC, le 29 septembre 2018
Avec UCLA et Arizona State en transition, le principal adversaire d’Arizona pour tenter sa chance en finale de Pac-12 sera donc USC, champion de conférence en titre. Les pertes multiples de joueurs cadres pourraient néanmoins handicaper des Trojans qui se déplaceront à Tucson pour ce match au sommet de la division.

Conclusion

L’arrivée de Kevin Sumlin est censée redonner du souffle à Arizona, dont les espoirs de rivaliser avec les équipes vedettes de Pac-12 semblaient enfouis dans le désert. Fort d’un jeu au sol autoritaire et d’un quarterback en route vers la gloire, l’attaque des Wildcats dispose des armes nécessaires pour régner dans la Division South, à condition que la ligne offensive et la défense ne se mettent au niveau.

Arizona a besoin de résultats probants et c’est pourquoi Rich Rodriguez a été remercié. Avec un peu de chance et un Khalil Tate en forme, le programme de Tucson pourrait bien jouer à l’invité surprise en finale de conférence Pac-12 et se stabiliser en tant que force à prendre en compte à l’ouest du pays.

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