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Preview

Top 25 des meilleurs linebackers en 2017

Après une intersaison tumultueuse, le junior OLB Arden Key sera de retour avec les Tigers de LSU et occupe la place de #1 de notre traditionnel Top 25 des meilleurs linebackers en prévision de la prochaine saison de College Football.

Credit photo : Jonathan Bachman/Getty Images

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A trois mois de l’ouverture de l’exercice 2017, The Blue Pennant vous propose son traditionnel classement des meilleurs linebackers de l’élite du College Football avant le coup d’envoi de la prochaine saison.

1. OLB Arden Key, Jr, LSU
Absent des derniers spring practices pour raisons personnelles, il sera de retour au sein de la défense explosive du coordinateur Dave Aranda. Joueur évoluant dans un rôle hybride DE/OLB, il a essentiellement brillé pour ses capacités exceptionnelles sur le pass rush grâce à une vitesse époustouflante mais sa puissance et son excellent sens du jeu en font une arme redoutable contre la course. Certains le comparent déjà à Dwight Freeney. 56 plaquages, 12 sacks et 3 fumbles forcés en 2016.

2. ILB Josey Jewell, Sr, Iowa
Nommé capitaine dès son année sophomore, il s’est rapidement affirmé comme le leader défensif de la troupe de coach Kirk Ferentz. Run stopper puissant, il est aussi capable de briller sur les coverages comme le démontre ses 9 passes défendues l’année passée et ses 4 interceptions réussies en 2015. Seul finaliste pour le trophée Butkus l’an dernier à être de retour en 2017. 250 plaquages réussis pour les Hawkeyes lors des deux dernières saisons.

3. ILB Cameron Smith, Jr, USC
Depuis ses 3 interceptions réussies face à Utah lors de sa saison freshman, il n’a cessé de progresser malgré plusieurs blessures (genou). Joueur à l’instinct hors-norme, il semble attiré par le ballon comme un aimant. Meilleur run-stuffer du pays. Sélectionné dans la 2ème équipe All-Pac-12 la saison dernière. 83 plaquages, 7 pour perte en 2016.

4. OLB Malik Jefferson, Jr, Texas
Prospect #1 du pays en 2015 au poste de linebacker, il n’a pas tardé pour se faire une place de leader au sein de la défense des Longhorns. A l’image de la D de coach Charlie Strong l’an dernier, il n’a pas toujours été constant mais l’arrivée du coordinateur défensif Todd Orlando pourrait signifier l’éclosion de ce pur joyau. Le linebacker le plus athlétique et le plus NFL-Ready du pays. 62 plaquages dont 8.5 pour perte en 9 titularisations.

5. ILB Micah Kiser, Sr, Virginia
Meilleur plaqueur du Power Five la saison dernière, il a facilité la prise de fonction de coach Bronco Mendenhall (ex-BYU) à la tête du programme de Virginia. Aussi solide contre la course qu’efficace sur les coverages, il est peut-être le linebacker le plus complet de ce Top 25. 134 plaquages dont 10 pour perte, 5 fumbles forcés, 1 interception. 251 plaquages lors des 2 dernières saisons. Une brute.

6. ILB Azeem Victor, Sr, Washington
Instinctif et athlétique, il a été le grand artisan de la superbe saison des Huskies en 2016… jusqu’à ce qu’une fracture de la jambe ne le prive des 4 derniers matchs dont la demi-finale des playoffs face à Alabama. Sélectionné dans la 1ère équipe All-Pac-12 l’an dernier. 67 plaquages dont 3 pour perte et 1 fumble forcé en 2016.

7. OLB Travin Howard, Sr, Texas Christian
Joueur polyvalent plus qu’athlétique, il convient parfaitement à l’exigeante défense 4-2-5 des Horned Frogs de TCU. 4ème meilleur plaqueur du pays l’an dernier, cet ancien safety a réussi sa reconversion jusqu’à obtenir une sélection dans la 1ère équipe All-Big 12. 130 plaquages dont 3 pour perte et 1 interception en 2016.

8. OLB Jordan Jones, Jr, Kentucky
Recruté par coach Mark Stoops au nez et à la barbe d’Ohio State, il est devenu la star incontestée de la défense des Wildcats. Joueur ultra-énergique, sa présence a limité les dégâts pour une défense de Kentucky aux abois contre la course la saison passée. Sélectionné dans la 2ème équipe All-SEC l’an dernier. 109 plaquages dont 15.5 pour perte en 2016.

9. ILB Shaun Dion Hamilton, Sr, Alabama
Victime d’une élongation du ligament antérieur du genou lors du dernier SEC Championship Game, il a manqué au Crimson Tide dans leur course à un titre national finalement perdu face à Clemson. Son retour va stabiliser un secteur qui reste l’und des grandes forces d’Alabama. Si la Tradition se poursuit à Tuscaloosa (Alabama), il sera dans le Top 5 au terme de la saison 2017. 64 plaquages dont 9 pour perte et 2 interceptions en 2016.

10. OLB Tremaine Edmunds, Jr, Virginia Tech
Son premier pas explosif et sa constante agressivité en font le linebacker parfait pour les systèmes du légendaire coordinateur défensif Bud Foster. Véritable cauchemar en un-contre-un, ce fils de l’ancien TE des Dolphins de Miami (NFL), Ferrell Edmunds, a été sélectionné dans la 2ème équipe All-ACC l’an passé. 106 plaquages, 18.5 pour perte et 1 interception en 2016.

11. ILB Roquan Smith, Jr, Georgia
Après une saison freshman dans le rôle de backup, il s’est fait une place de titulaire dans la défense new-look des Bulldogs l’an passé jusqu’à devenir le meilleur plaqueur de l’équipe. Absent des spring practices pour une blessure au muscle pectoral, il sera le leader d’un secteur défensif de Georgia qui pourrait être l’une des bonnes surprises de la saison à venir. 95 plaquages, 5 pour perte et 2 fumbles forcés en 2016.

12. ILB Rashaan Evans, Sr, Alabama
Limité à un rôle de backup tout au long de la saison dernière avant d’obtenir sa chance en playoffs, il a eu un impact non-négligeable sur la qualification du Crimson Tide à la finale nationale. Ancien outside linebacker, il a glissé à l’intérieur où il jouera un grand rôle dans la défense des champions 2016 de la SEC suite au départ de Reuben Foster. 53 plaquages et 4 sacks en 2016.

13. OLB Ogbonnia Okoronkwo, Sr, Oklahoma
Joueur hybride capable de jouer aussi bien sur la ligne défensive qu’à un poste de linebacker, il sera le successeur d’un certain Erik Striker. Meilleur sacker des Sooners la saison dernière (9 sacks), il est également très efficace sur les coverages. 71 plaquages en 2016.

14. ILB Tegray Scales, Sr, Indiana
La défense des Hoosiers a été complètement transformée par l’arrivée du coordinateur défensif et nouvel head coach, Tom Allen. L’an dernier, aucun joueur d’Indiana n’a été plus précieux que ILB Tegray Scales. Ses 23.5 plaquages pour perte en ont fait le #1 au niveau national dans ce secteur. 126 plaquages, 7 sacks, un fumble forcé et un Pick Six en 2016.

15. OLB Jerome Baker, Jr, Ohio State
La blessure de Dante Booker lui a donné l’opportunité de se révéler l’an dernier. Auteur d’un Pick Six lors de la victoire à Oklahoma en septembre, il a enchainé par la suite terminant la saison 2016 avec 83 plaquages dont 9.5 pour perte et 2 interceptions.

16. OLB Porter Gustin, Jr, USC
L’un des pass rushers les plus prometteurs du pays, il est monté en puissance l’an dernier jusqu’à se faire une place de titulaire parmi la ligne de linebackers des Trojans de USC. Bâti comme defensive end, il possède une étonnante explosivité sur l’extérieur. 68 plaquages, dont 13 pour perte en 2016.

17. ILB Nyles Morgan, Sr, Notre Dame
L’an passé, il a surnagé au sein d’une défense des Fighting Irish aux abois une bonne partie de la saison. Joueur au fort potentiel, il sera encore le leader du secteur défensif de Notre Dame désormais dirigé par le coordinateur Mike Elko (ex-Wake Forest). 90 plaquages dont 6 pour perte en 2016.

18. ILB Jason Cabinda, Sr, Penn State
Blessé en début de saison dernière, son retour au sein de la défense des Nittany Lions a donné un boost à une défense de Penn State inconstante. Sa performance lors de la victoire face à Ohio State est encore dans toutes les mémoires (13 plaquages et un sack crucial). 81 plaquages en 9 matchs joués en 2016.

19. OLB Skai Moore, Sr, South Carolina
C’est tout simplement le meilleur plaqueur des Gamecocks depuis son arrivée sur le campus de Columbia (Caroline du Sud) en 2013 jusqu’à ce qu’une pubalgie l’écarte des terrains pour l’intégralité de la saison 2016. Il sera donc revanchard comme jamais pour retrouver son statut de linebacker vedette dans la SEC. 258 plaquages en 3 saisons sous le maillot de South Carolina. Vous avez dit tackle machine ?

20. OLB Lorenzo Carter, Sr, Georgia
Comme d’habitude, les Bulldogs ont su développer un autre pass rusher sur les extérieurs. Après un début de carrière peu convaincante, il a pris son envol l’an dernier terminant la saison 2016 avec 44 plaquages dont 6 pour perte, 5 sacks et 2 fumbles forcés. Il possède un talent brut taillé pour la NFL.

21. ILB Kendall Joseph, Sr, Clemson
Malgré sa constance semaine après semaine et des statistiques affolantes, il est resté dans l’ombre du capitaine MLB Ben Boulware tout au long de la campagne victorieuse des Tigers de Clemson. En 2017, il sera sous le feu des projecteurs derrière la meilleure ligne défensive du pays. 108 plaquages, 12.5 pour perte et 1 interception en 2016.

22. ILB Jack Cichy, Sr, Wisconsin
Héroïque en septembre et octobre dernier, sa saison 2016 s’est arrêtée abruptement à cause d’une blessure d’un muscle pectoral. Suite aux départs de T.J. Watt et Vince Biegel, il sera responsable du leadership de la défense des Badgers en 2017. 60 plaquages dont 7 pour perte et 2 fumbles forcés en 7 matchs joués en 2016.

23. ILB Keishawn Bierria, Sr, Washington
Moins connu médiatiquement que son compère ILB Azeem Victor, il a pourtant reçu les louanges de ses paires avec une sélection dans la 2ème équipe All-Pac-12 l’année dernière. Avec Victor, il forme le duo d’inside linebacker le plus doué et le plus expérimenté du pays. 70 plaquages dont 5 pour perte et 2 fumbles forcés.

24. ILB Shaquille Quarterman, So, Miami
Malgré la présence de 3 titulaires freshmen, la défense de Miami a fait un bond prodigieux en passant de 86ème à la 9ème place pour le nombre de yards concédés. Le grand artisan ? ILB Shaquille Quarterman. Force de la Nature, il a progressé tout au long de la dernière saison devenant un vrai général au centre de la D des Hurricanes. 84 plaquages, 10 pour perte.

25. OLB Matthew Thomas, Sr, Florida State
Après plusieurs blessures et une inéligibilité, il a semblé jouer en 2016 au niveau de son énorme potentiel. Titularisé à 12 reprises au sein de la défense des Noles, il a réussi 77 plaquages dont 11 pour perte. Il est de retour pour une 5ème saison après avoir connu un formidable Orange Bowl face à Michigan (15 plaquages, 3.5 pour perte).

La rédaction est composée de passionnés qui vous informent quotidiennement sur l'actualité du College Football et qui vous proposent des analyses et des points de vue originaux sur le 2ème sport le plus médiatisé aux Etats-Unis.

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1 commentaire

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  1. golumm76

    14 juin 2017 at 10h29

    etonnant dans ce top il y a beaucoup de joueur ayant de grosses blessures.

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Preview

Georgia vs Alabama : l’ultime preview

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The Blue Pennant vous propose une couverture exceptionnelle du CFP National Championship Game 2018 qui verra s’affronter les Bulldogs de #3 Georgia et le Crimson Tide de #4 Alabama, lundi 8 janvier prochain.

#3 Georgia (13-1) vs #4 Alabama (12-1)

CFP NATIONAL CHAMPIONSHIP
Atlanta, Géorgie
Mercedes-Benz Stadium
Lundi 8 janvier 2017
20h17 (heure Est, 02h17 en France)

Jusqu’au coup d’envoi, toute la rédaction se met sur le pont pour vous présenter une série d’articles quotidiens concernant ce duel 100% SEC entre les deux meilleures équipes de la saison 2017 :

– Présentation des deux coachs.
– Le face-à-face à chaque poste.
– Les media Days.
– Présentation du stade.
– Les clés du match.
– Les pronostics de la rédaction.

Morgan Lagrée, notre rédacteur en chef, est accrédité en tribune de presse au Mercedes-Benz Stadium d’Atlanta pour vous proposer un récit au plus près de l’action ! Tout au long de la journée, vous pourrez suivre de l’intérieur et en temps réel, l’avant et l’après-match via notre compte Twitter @thebluepennant et notre page Facebook pour des LIVE exclusifs.

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Playoffs

[Preview] Rose Bowl 2018 : #2 Oklahoma vs #3 Georgia

Coup d’envoi du College Football Playoff de la saison 2017 à l’occasion de ce Rose Bowl entre les champions de conférence Big 12, les Sooners de #2 Oklahoma, et les champions de conférence SEC, les Bulldogs de #3 Georgia.

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#2 Oklahoma (12-1) vs #3 Georgia (12-1)

ROSE BOWL
Pasadena, Californie
Rose Bowl
Lundi 1er janvier 2018
17h00 (heure Est, 23h00 en France)

Pas de traditionnelle opposition entre équipes des conférences Big Ten et Pac-12 lors de cette 104ème édition du « Granddaddy of Them All » mais un choc entre le champion de la conférence Big 12, #2 Oklahoma, et celui de la SEC, #3 Georgia, avec pour enjeu une place assurée au National Championship Game 2018.

Si les Sooners de #2 Oklahoma ont croisé le chemin d’un programme de la conférence SEC à 163 reprises, ils n’ont jamais affronté les Bulldogs de Georgia ! Ce Rose Bowl 2018 sera donc une grande première pour ces deux programmes historiques du College Football.

On doit s’attendre à une opposition de style entre des Bulldogs qui voudront surement utiliser leur jeu au sol puissant pour contrôler le rythme de la rencontre afin de limiter le temps de possession de l’attaque des Sooners menée par le récent vainqueur du trophée Heisman, QB Baker Mayfield.

De son côté, #2 Oklahoma aura pour objectif de prendre rapidement les commandes du match en accélérant au maximum le tempo afin de forcer l’attaque de Georgia à passer par les airs.

Comment sont-ils arrivés là ?

#2 Oklahoma (12-1, 8-0 Big 12)

Pour la première depuis 1999, les Sooners ont débuté une saison sans Bob Stoops sur la sideline. Parti à la retraite au début du mois de juin, ce dernier a laissé sa place à son jeune coordinateur offensif de 34 ans, Lincoln Riley. Malgré ce changement important dans le coaching staff et le départ de plusieurs playmakers (WR Dede Westbrook, RB Joe Mixon), la recette est restée la même : attaque Air Raid agressive dirigée de main de maître par le flamboyant QB Baker Mayfield. Époustouflant à Ohio State lors de la week 2, le quarterback de #2 Oklahoma a célébré cette victoire chez les Buckeyes en plantant un drapeau des Sooners au centre du Horseshoe. L’une des images de la saison 2017.

Toutefois, le programme de Norman (Oklahoma) a subi une légère baisse de régime en milieu de saison s’imposant difficilement face à Baylor avant de subir la Loi des Cyclones d’Iowa State à Ames (Iowa) dans leur seule défaite de la saison. Les Sooners ont finalement rebondi en prenant le dessus – difficilement – sur leur rival, Texas, puis sur Kansas State.

L’assaut final sera royal. 49 points contre Texas Tech, 62 contre Oklahoma State dans le derby, puis deux victoires face à Texas Christian (38-20 et 41-17 en finale de conférence Big 12) pour finir avec un bilan de 12-1.
On se souviendra aussi de cette saison des Sooners pour les quelques frasques de son quarterback vedette : insultes, trash talk et « prise de paquet » auront fait la Une des journaux tout au long de la campagne 2017 de QB Baker Mayfield. Une chose est sûre : sur le terrain, ce dernier aura été irréprochable !

#3 Georgia (12-1, 7-1 SEC)

Plusieurs points d’interrogation en début de saison laissaient planer le doute sur la capacité des Bulldogs d’être de réels candidats au titre national : un head coach de 2ème année (Kirby Smart), un QB sophomore (Jacob Eason) titularisé derrière une ligne offensive pillée lors de l’intersaison… et une réputation de s’écrouler dans les moments importants.

Pourtant, un voyage réussi à Notre Dame ponctué par une victoire 20-19 en week 2 et l’émergence d’un secteur défensif dominant ont rassuré tout le monde du côté d’Athens (Géorgie)… mais malgré une série de 9 succès consécutifs, les doutes persistaient. 31-3 face à Mississippi State ? Les Bulldogs sont sur-côtés. Le 41-0 à Tennessee ? Bof. Vanderbilt, Missouri, Florida, South Carolina… pas de quoi impressionner qui que ce soit.

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Après avoir pris la place d’un QB Jacob Eason blessé en cours de saison, QB Jake Fromm montait alors en puissance mais rien ne semblait convaincre le jury dans une conférence SEC en déclin. La raclée 40-17 subie à Auburn dans la « Deep South’s Oldest Rivalry » ne confirmait-elle pas ces doutes ? Au contraire. #3 Georgia rebondit avec brio infligeant deux corrections à Kentucky et Georgia Tech avant de détruire les Tigers d’Auburn en finale de conférence SEC dans une revanche implacable. Direction playoffs pour la troupe de Kirby Smart.

Les clés du match

La santé de QB Baker Mayfield

Le quarterback senior des Sooners a encore réussi une fantastique saison. La plus belle de sa carrière universitaire ce qui lui a valu de remporter le trophée Heisman et d’être nommé « Meilleur joueur de l’année » par The Blue Pennant. QB Baker Mayfield a réussi 4340 yards à la passe pour 41 TD contre seulement 5 INT. Il a également complété 71% de ses passes. Il peut également créer le danger au sol (310 yards et 5 TD en 2017) grâce à sa mobilité. Avec QB Baker Mayfield au commandes, l’attaque des Sooners a terminé avec plus de 40 points par match pour une 3ème saison d’affilée. Avec une moyenne de 8.4 yards par jeu, c’est tout simplement la meilleure attaque du pays.

Or, QB Baker Mayfield a été ennuyé par une maladie mystérieuse tout au long de la semaine précédant ce Rose Bowl. Absent de deux conférences de presse quotidiennes, il a fait une apparition inattendue devant les médias, samedi 30 décembre, le teint blême. Pas très rassurant. Sans son leader à 100%, l’attaque des Sooners pourrait déjouer. Elle devra alors se reposer sur un jeu au sol qui s’est tout de même révélée en fin de saison grâce à une ligne offensive dominante et un RB Rodney Anderson en feu.

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Malgré tout, sans un QB Baker Mayfield en pleine possession de ses moyens, il est difficile d’imaginer une victoire des Sooners dans cette demi-finale nationale.

Le jeu au sol de Georgia face à la défense d’Oklahoma

De ce duel dépendra la rythme de ce Rose Bowl. Ce n’est pas un secret : #3 Georgia veut imposer son jeu au sol afin de laisser l’attaque Air Raid des Sooners sur le banc de touche. Pour y arriver, la ligne offensive des Bulldogs doit prendre l’avantage sur la ligne de scrimmage. Dans le cas contraire, la défense de #2 Oklahoma permettrait à QB Baker Mayfield et Co. de donner le tempo au match tout en mettant sous pression le jeu aérien des Dawgs. Le pire cauchemar de coach Kirby Smart.

Toutefois, #3 Georgia peut compter sur l’une des lignes offensives qui a le plus progressé en 2017 (de 4.6 yards par course en 2016 à 5.8 yards cette saison). Elle a permis aux seniors RB Nick Chubb (1175 yards, 13 TD) et RB Sony Michel (948 yards, 13 TD) de briller tout au long de l’année. Ce duo a même reçu de l’aide de la future star offensive des Dawgs, le freshman RB D’Andre Swift (597 yards).

Cette attaque au sol sera opposée à une défense qui a parfois pris l’eau contre la course en 2017 (144 accordés en moyenne par match). Bien que le front seven des Sooners mené par DE Ogbonnia Okoronkwo (70 plaquages, 8 sacks) et LB Emmanuel Beal (89 plaquages, 6 pour perte) soit la force de cette défense, elle a concédé 268 yards contre Kansas State, 251 yards contre West Virginia et 213 contre Oklahoma State… Pas très rassurant.

Le jeu aérien de QB Jake Fromm

Le quarterback des Bulldogs est LE facteur X de ce match. #3 Georgia doit impérativement dominer dans les tranchées et imposer son jeu au sol afin de ne pas déjouer sous la pression d e la défense des Sooners. Si le front seven de #2 Oklahoma réussit à stopper le duo RB Nick Chubb / RB Sony Michel, l’inexpérimenté QB Jake Fromm fera face à de nombreuses situations de longues 3ème tentatives.

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Comment le quarterback true freshman des Dawgs va-t-il se comporter sous la pression ? Jusqu’à présent, il a passé tous ses tests avec brio. Titularisé à la hâte suite à la blessure du genou de QB Jacob Eason, il a parfaitement joué son rôle de gestionnaire en terminant la saison avec 2173 yards à la passe pour 21 TD et 5 INT (63% de réussite). La présence d’un groupe de running backs performants à ses côtés pourrait lui permettre d’allonger ses passes face à un backfield défensif des Sooners qui a accordé 17 passes de plus de 40 yards en 2017.

Joueurs à suivre

QB Baker Mayfield, Oklahoma
En remportant le trophée Heisman au début du mois de décembre, QB Baker Mayfield a rejoint le légendaire Herschel Walker en devenant le 2ème joueur de l’Histoire à terminer dans le Top 4 du prestigieux trophée à trois reprises. Le quarterback des Sooners a également établi un nouveau record FBS avec ses 71% de réussite à la passe en 2017. Son bilan en carrière comme titulaire ? 39-7. Sensationnel. Leader incontesté de l’attaque de #2 Oklahoma, il sera l’élément d’une éventuelle qualification des Sooners en finale nationale.

RB Rodney Anderson, Oklahoma

Pour sa 2ème saison avec les Sooners, il a marché dans les pas de son prédécesseur : RB Samaje Perine. Laissé côté au mois de septembre, il a complètement explosé face à Kansas State (147 yards, 1 TD et 1 TD sur réception) après une performance prometteuse face à Texas. Dès lors, il est devenu l’un des éléments importants de l’attaque des Sooners. Avec un total de 960 yards au sol pour 11 TD, il a conclu la saison avec une moyenne de 5.9 yards par course. Il est également capable d’apporter du soutien dans le jeu aérien comme il l’a démontré avec 139 yards sur réception pour 2 TD face à Texas Christian.

WR Marquise Brown

A l’intersaison, #2 Oklahoma a perdu WR Dede Westbrook mais a récupéré son successeur, WR Marquise Brown. Rapidement, ce dernier s’est révélé comme le receveur de profondeur privilégié de QB Baker Mayfield. Phénoménal face à Oklahoma State (9 réceptions, 265 yards, 2 TD), il semble monter en puissance plus la pression est importante. Dans un match qui se jouera sur des détails, il pourrait avoir un rôle crucial.

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LB Roquan Smith, Georgia
LB Roquan Smith est l’un des meilleurs défenseurs du pays ce qui lui a valu de remporté récemment le Butkus Award au terme d’une saison 2017 étincelante (113 plaquages, 10.5 pour perte, 5.5 sacks). Sa prestation en finale de conférence SEC avec notamment un fumble recouvert sur le premier jeu du 4ème quart-temps a confirmé son statut de game-changer au sein de la meilleure défense de la conférence SEC. Son duel avec QB Baker Mayfield et la révélation RB Rodney Anderson s’annonce épique.

RB Nick Chubb, Georgia

Running back infatigable, il a atteint le plateau des 1000 yards au sol pour la 3ème fois de sa carrière. Seule une blessure du genou subie à Tennessee en 2015 l’a ralenti dans son développement. On avait craint que cette absence forcée aurait pu mettre en péril son statut de #1 mais sa combativité, sa capacité beaucoup de yards après le premier contact et son instinct de tueur dans la redzone lui ont permis de rester le leader d’une groupe de running backs très profonds. 4599 yards au sol et 42 TD en carrière.

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Facteur X

WR CeeDee Lamb
En 2017, WR CeeDee Lamb a été l’un des receveurs freshman les prolifiques du pays (40 réceptions, 741 yards, 7 TD). Mais il a souffert sur la fin de sa campagne. Toutefois, attendez-vous à le voir davantage à l’occasion de ce Rose Bowl. Alors que la défense des Bulldogs pourrait multiplier les doubles-couvertures sur l’explosif WR Marquise Brown et sur le puissant All-American TE Mark Andrews, WR CeeDee Lamb pourrait tirer son épingle du jeu en devenant la cible préférée de QB Baker Mayfield.

Historique

Ce sera le premier match entre les Sooners de #2 Oklahoma et les Bulldogs de #3 Georgia.

Blessés

#2 Oklahoma
Absent : CB Jordan Parker (genou), LB Curtis Bolton (cheville), WR Nick Basquine (talon d’Achille), OL Alex Dalton (genou).
Incertain : Aucun.
Probable : QB Baker Mayfield (maladie).

#3 Georgia
Absent : LB Natrez Patrick (raisons personnelles).
Incertain : WR Jayson Stanley (suspension), DB Deangelo Gibbs.
Probable : RB Sony Michel (genou), DB Malkom Parrish (bas du corps).

Pronostic

Oklahoma 34, Georgia 31.

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Playoffs

[Preview] Sugar Bowl 2018 : #1 Clemson vs #4 Alabama

Clemson vs Alabama. Acte III. Les Tigers et le Crimson Tide se rencontrent pour la 3ème fois en 3 ans dans les playoffs. Qui sortira vainqueur de cette rivalité naissante pour rejoindre le gagnant du Rose Bowl en finale nationale ?

Publié

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#1 Clemson (12-1) vs #4 Alabama (11-1)

SUGAR BOWL
La Nouvelle-Orléans
Sugar Bowl
Lundi 1er janvier 2018
20h45 (heure Est, 02h45 en France)

Clemson vs Alabama, Acte III. Pour la 3ème année consécutive, les Tigers et le Crimson Tide se retrouvent lors du College Football Playoff. Le contexte est différent cette saison : si les deux premiers affrontements avaient eu lieu dans le cadre du National Championship Game, ce 3ème duel en trois ans se jouera lors du Sugar Bowl avec pour enjeu une place pour la finale nationale de lundi prochain.

Comment sont-ils arrivés là ?

#1 Clemson (12-1, 7-1 ACC)

Les Tigers ont débuté la saison 2017 avec une cible sur le front qu’ont toujours les champions en titre… ce qui n’a pas empêché #1 Clemson de participer à ses playoffs 2018 avec l’intention de devenir la 2ème équipe depuis 1998 à réussir un back-to-back. Coach Dabo Swinney avait la lourde tâche de remplacer la superstar QB Deshaun Watson. Il a fait le choix de QB Kelly Bryant, préféré à QB Hunter Johnson, le sensationnel prospect 4 étoiles. Bien lui en a pris. QB Kelly Bryant a parfaitement assuré la transition jusqu’à devenir une pièce importante de l’attaque grâce à sa maturité et son efficacité.

Comme d’habitude depuis l’arrivée de Brent Venables au poste de coordinateur défensif, c’est par la défense que les Tigers ont construit l’essentiel de leur succès. Ils ont limité leurs adversaires à 12.8 points par match grâce à une ligne défensive au talent exceptionnel.

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Pourtant, #1 Clemson n’avait pas un début de calendrier facile : Auburn, Louisville et Virginia Tech au programme des 5 premières semaines avant d’affronter North Carolina State et Florida State au mois de novembre… que des victoires ! Seul un passage à vide irrationnel à Syracuse (défaite 27-24), un vendredi soir d’octobre, est venu assombrir un parcours parfait. #1 Clemson a finalement rebondi terrassant le rival South Carolina et Miami en finale de conférence ACC pour s’assurer un billet dans cette demi-finale nationale.

#4 Alabama (11-1, 7-1 ACC)

Ultra-favori en début de saison, le Crimson Tide n’a pas manqué son entrée en matière en remportant le Big Game de la week 1 de la saison 2017 face à Florida State (24-7). La troupe de coach Nick Saban semblait alors promis à une saison invaincue jusqu’à ce qu’à une défaite à Auburn lors de l’Iron Bowl privant ainsi #4 Alabama d’une 4ème finale de conférence SEC consécutive.

Malgré cet échec, le programme de Tuscaloosa (Alabama) a atteint le plateau des 10 victoires pour la 10ème année d’affilée et le Crimson Tide est la seule équipe à avoir participé aux quatre éditions du College Football Playoff.

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Toutefois, c’est moins dominant que #1 Alabama va tenter de récupérer son titre national perdu face à #1 Clemson au mois de janvier 2017. Parfois en difficulté face aux équipes robustes défensivement (LSU, Mississippi State, Texas A&M), le Crimson Tide semble plus vulnérable que les années précédentes. Ce n’est pas l’avis de Vanderbilt, d’Ole Miss, d’Arkansas ou de Tennessee qui ont sombré face à la puissance athlétique d’une équipe impitoyable. Alors quel visage sera celui de #1 Alabama lors de ce Sugar Bowl ?

Les clés du match

L’attaque au sol de #4 Alabama face au front four de #1 Clemson

Force contre force. Face à face l’une des meilleures attaques au sol du pays et le meilleur front four du pays. L’équipe vainqueur de cette guerre des tranchées aura pris un net ascendant sur la victoire finale

L’attaque du Crimson Tide, c’est avant tout la puissance d’une attaque au sol qui tourne à 265 yards en moyenne par match et à 6 yards par course. Seules les défenses de LSU et de Florida State ont limité #4 Alabama à moins de 200 yards au sol. L’an passé, #1 Clemson a accordé 221 yards au sol et 3 TD en 34 courses lors de la finale nationale. Le coordinateur offensif Brian Daboll a un problème de riche : trop de talent au poste de running back. Ainsi, le junior RB Damien Harris (906 yards au sol, 11 TD) devrait rester la 1ère option mais RB Bo Scarbrough (549 yards au sol, 8 TD) et les étoiles montantes, RB Joshua Jacobs et RB Najee Harris, seront probablement utilisés. Sans oublier que le quarterback, QB Jalen Hurts (768 yards au sol, 8 TD), est avant tout un quarterback qui brille par sa capacité à sortir de la poche pour créer des big plays au sol.

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Face à cette attaque au sol terrifiante se présente une ligne défensive exceptionnelle. Depuis l’arrivée du coordinateur défensif Brent Venables, le front four des Tigers n’a cessé de produire des joueurs de talent. Plus impressionnant encore, on a le sentiment que ce front four est meilleur année après année. Ainsi, les quatre joueurs de cette ligne défensive ont été nommés par les jurys sélectionnant les All-American. Le leader charismatique DT Christian Wilkins (52 plaquages, 9 pour perte, 5 sacks) et les defensive ends, DE Clellin Ferrell (62 plaquages, 17 pour perte, 8.5 sacks) et DE Austin Bryant (47 plaquages, 15 pour perte, 8 TD) n’ont cessé de venir mettre de la pression dans les backfields offensifs adverses tout au long de la saison (8 plaquages pour perte en moyenne par match). Le sophomore DT Dexter Lawrence (32 plaquages) a été l’âme et le coeur d’une défense contre la course qui n’a accordé que 112 yards en moyenne par match en 2017.

QB Kelly Bryant face à la défense du Crimson Tide

Malgré les lourdes pertes de QB Deshaun Watson, RB Wayne Gallman et WR Mike Williams, l’attaque de #1 Clemson est restée l’une des meilleures de la conférence ACC (35.4 points par match). Si la production est demeurée élevée, le style de jeu a quelque peu évolué. Ainsi, le jeu aérien a laissé sa place à un jeu au sol plus important (204,1 yards en moyenne par match en 2017). Le freshman RB Travis Etienne (744 yards au sol, 13 TD) et le sophomore RB Tavien Feaster (659 yards au sol, 7 TD) ont sonné la charge tout au long de la saison. Mais face à cette attaque au sol des Tigers se dresse l’une des plus redoutables défenses contre la course du pays. Certes, moins impressionnante que les années précédentes, elle a limité ses adversaires à une moyenne de 94.1 yards par match. Son objectif sera toujours le même : être performant sur le run stop afin de forcer les Tigers à sur-utiliser QB Kelly Bryant (2678 yards à la passe, 13 TD, 6 INT et 646 yards au sol, 11 TD) dans les airs. En 2017, ce dernier a réussi plus de 300 yards à la passe qu’à une seule reprise. Malgré la présence de WR Deon Cain (52 réceptions, 659 yards, 6 TD) en profondeur et de WR Hunter Renfrow (55 réceptions, 571 yards, 3 TD) dans le slot, remporter la victoire en passant par les airs serait un vrai défi pour le successeur de Deshaun Watson.

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Le jeu aérien de #1 Alabama

QB Jalen Hurts est-il devenu un meilleur pocket passer ? Avec un total de 15 TD à la passe pour une seule interception, le quarterback junior du Crimson Tide a semblé plus à l’aise dans la poche que lors de sa première saison, en 2016. Sa principale cible ? WR Calvin Ridley (55 réceptions, 896 yards, 3 TD) qui est toujours sa première option. Or, le receveur junior est bien esseulé au sein d’un groupe de receveurs qui manque cruellement de profondeur. Résultat : QB Jalen Hurts a le défaut de faire confiance en ses jambes dès que l’option Ridley tombe à l’eau ce qui rend unidimensionnel le système de jeu offensif du Crimson Tide. Inquiétant alors que la défense aérienne des Tigers (#5 du pays) menée par  S Tanner Muse, S Isaiah Simmons et CB Ryan Carter, s’est montrée intraitable tout au long de la saison n’accordant que 14 TD à la passe en 2017. Pour s’en sortir dans ce match, QB Jalen Hurts devra impérativement obtenir du soutien de ses options secondaires comme avait pu l’être TE OJ Howard pour QB Jake Coker lors du titre national en 2015. Le senior WR Cam Sims ou le freshman WR Jerry Jeudy peuvent-ils être les game-changers de ce Sugar Bowl ?

Joueurs à suivre

QB Kelly Bryant
Pendant deux saisons, il a sagement appris dans l’ombre de QB Deshaun Watson. Lancé dans le grand bain en septembre dernier, il a impressionné par sa maturité et son calme. Hormis un match manqué contre Boston College, QB Kelly Bryant (2678 yards, 13 TD, 6 INT) a enchainé les excellentes prestations. La seule défaite de #1 Clemson est arrivée à Syracuse… un soir où le quarterback junior des Tigers était diminué par une blessure de la cheville. Un hasard ?

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RB Travis Etienne
Si la défense contre la course de #4 Alabama reste la meilleure de la conférence SEC avec une moyenne de 94.1 yards accordés par match, elle a souffert en fin de saison, notamment face à Mississippi State et Auburn, et a concédé plus de 100 yards au sol lors de ses 4 derniers matchs. A l’inverse, le true freshman RB Travis Etienne est monté en puissance tout au long de la saison pour terminer l’année en force avec un total de 744 yards au sol pour 13 TD (7.2 yards par course !). Sa capacité à trouver l’en-but adverse en fait un playmaker redoutable.

DT Christian Wilkins, Clemson
Toujours le sourire. Toujours prêt à faire une blague. Le polyvalent DT Christian Wilkins est surtout un fantastique joueur de ligne défensive. Capable d’évoluer à l’intérieur comme pur run stopper, il excelle également sur les extérieurs comme pass rusher. Le rêve de tout coordinateur défensif. Sa grande force ? Être au meilleur de son potentiel dans les grands rendez-vous comme il l’a démontré cette saison face à Auburn (10 plaquages, 2 sacks), Florida State (7 plaquages, 2.5 pour perte) et Miami (7 plaquages, 2 pour perte).

QB Jalen Hurts, Alabama
Révélation de la saison passée, QB Jalen Hurts a montré ses limites lors des playoffs 2016. Le nouveau coordinateur offensif Brian Daboll avait pour mission de développer son jeu aérien en 2017. Certes, ses statistiques ont progressé mais c’est encore grâce à ses courses qu’il est le plus dangereux. Dans les bons jours, il est inarrêtable. Pourtant, si sa ligne offensive flanche face au front four surpuissant des Tigers, il pourrait connaître une soirée difficile.

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WR Calvin Ridley, Alabama
Il se sent parfois un peu seul au sein du groupe de receveurs du Crimson Tide. Malgré des doubles-couvertures constantes, il s’est imposé comme l’un des meilleurs receveurs du pays grâce à sa vitesse et à sa capacité de se séparer de son défenseur direct. Il possède également des mains en or qui lui ont permis de réussir 55 réceptions pour 896 yards et 3 TD. Dans un Sugar Bowl au cours duquel les deux attaques au sol pourraient être contenues, son rôle pourrait être critique dans l’optique d’une victoire de #1 Alabama.

S Minkah Fitzpatrick, Alabama
Le quarterback des Tigers de #1 Clemson, QB Kelly Bryant, n’a pas encore rencontré de defensive backs ayant le talent de S Minkah Fitzpatrick (52 plaquages, 6 pour perte, 1.5 sacks, 1 INT en 2017). Joueur polyvalent, il est capable d’évoluer sur les extérieurs comme un vrai shutdown corner ou au centre du backfield défensif comme safety en man-to-man sur les tight-ends adverses. Sa puissance athlétique et son instinct en font aussi un excellent défenseur sur le run support. Véritable playmaker, il a le profil du défenseur typique du Crimson Tide, capable de faire basculer un match comme ce Sugar Bowl.

Facteur X

WR Hunter Renfrow
Meilleur receveur des Tigers en 2017, le receveur de poche junior sera surveillé par la défense du Crimson Tide comme le lait sur le feu. En effet, WR Hunter Renfrow a réussi ses deux meilleurs matchs en carrière… contre Alabama ! C’est sur sa 10ème réception du dernier National Championship fait au Crimson Tide que #1 Clemson a remporté son premier titre de champion national depuis 1981. L’année précédente, malgré la défaite des Tigers contre les joueurs de coach Nick Saban, il avait réussi 2 TD. La défense d’Alabama trouvera-t-elle une réponse au poison Hunter Renfrow ou ce dernier continuera-t-il à trouver les espaces pour offrir à QB Kelly Bryant une option précieuse ?

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Historique

C’est donc le 3ème affrontement en trois ans entre #1 Clemson et #4 Alabama. Le Crimson Tide a remporté le titre national 2015 en s’imposant 44-40 face aux Tigers avant que ces derniers prennent leur revanche l’an passé en mettant la main sur leur premier titre de champion national depuis 1981 au terme d’une fin de match complètement folle, QB Deshaun Watson se connectant avec WR Hunter Renfrow dans l’en-but d’Alabama à 0:01 de la fin.

#1 Alabama mène la série 13-4. #4 Clemson avait remporté les trois premiers matchs en 1900, 1904 et 1905 avant d’attendre 112 ans avant de battre de nouveau le Crimson Tide. Pendant cette période, #1 Alabama a enchainé 13 victoires contre les Tigers dont un mémorable 56-0 à Tuscaloosa en 1975.

A noter que ce sera la première participation de #4 Clemson au Sugar Bowl depuis 1959. La dernière fois que #1 Alabama a joué le Sugar Bowl ? 2014. Une défaite contre Ohio State lors du 1er tour des playoffs.

Blessés

#1 Clemson
Absent : K Greg Huegel (genou), DE Richard Yeargin (nuque).
Incertain : LB Tre Lamar (épaule), LB Chad Smith (mollet).
Probable : CB Mark Fields (pied).

#4 Alabama
Absent : LB Dylan Moses (pied), LB Shaun Dion Hamilton (genou), CB « Hootie » Jones (genou), TE Miller Forristall (genou).
Incertain : DE Labryan Ray (pied).
Probable : CB Deionte Thompson (pied), S Minkah Fitzpatrick (cuisse).

Pronostic

Clemson 27, Alabama 23.

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Preview

College Gameday : le guide des bowls du jeudi 28 décembre

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A peine remis de nos émotions de la soirée d’hier, marquée par les exploits d’Anthony Mahoungou, que nous nous plongeons dans la suite du programme de cette saison de bowls 2017.

Les choses sérieuses commencent véritablement avec trois matchs entre programmes classés. À partir de 17h15 (23h15 en France), #19 Oklahoma State rencontre #22 Virginia Tech lors du Camping World Bowl dans un choc de style. Puis, à 21h (3h00 du matin en France), ce sera l’Holiday Bowl entre #16 Michigan State et #18 Washington State.

Mais la soirée débutera à 13h30 (19h30 en France) avec le Military Bowl entre Navy et Virginia. Elle se conclura par le second match organisé à 21h (3h00 du matin en France) mettant aux prises #13 Stanford et TCU dans le cadre d’un Alamo Bowl rarement décevant.

Voici le programme complet des matchs de ce jeudi 28 décembre 2017 :

A partir de 13h30 (19h30 en France)

Navy (6-6) vs. Virginia (6-6)
MILTARY BOWL
Navy-Marine Corps Memorial Stadium, Annapolis, Maryland
Jeudi 28 décembre 2017 à 13h30 (19h30 en France)

Anciens rivaux dans les années 80 et 90, ces deux équipes ne se sont plus affrontées depuis 1994. La recette ne change pas pour les Midshipmen de Navy : jeu au sol et encore jeu au sol (347.5 yards de moyenne par match en 2017). Toutefois, cette attaque au sol sera opposée à l’excellent front seven des Cavaliers mené par le linebacker vedette, Micah Kiser (134 plaquages). Un duel direct à ne pas manquer. S Quin Blanding (121 plaquages) sera également amené à apporter son soutien dans la boite pour ralentir QB Malcolm Perry, QB Zach Abey et autre RB Chris High. Si l’attaque des Cavaliers ne tourne qu’à 23.8 points par match, elle peut compter sur l’excellent QB Kurt Benkert (3062 yards, 25 TD), qui fera face à l’une des plus mauvaises défenses contre la passe de la conférence AAC.

Pronostic : Navy 24, Virginia 20.

A partir de 17h15 (23h15 en France)

#19 Oklahoma State (9-3) vs. #22 Virginia Tech (9-3)
CAMPING WORLD BOWL
Camping World Stadium, Orlando, Floride
Jeudi 28 décembre 2017 à 17h15 (23h15 en France)

C’est assurément l’un des matchs les plus intrigant de cette saison de cette semaine pré-bowl du Nouvel An. Face à face, l’attaque explosive de #19 Oklahoma State de coach Mike Gundy (46.3 points par match) et la défense de fer du coordinateur défensif de #22 Virginia Tech, Bud Foster (13.5 points accordés en moyenne par match). Les Cowboys peuvent aussi bien briller dans les airs avec le tandem QB Mason Rudolph / WR James Washington qu’au sol grâce au sophomore RB Justice Hill. De leur côté, les Hokies peuvent compter sur un pass rusher agressif (29 sacks en 2017) mené par la duo DL Tim Settle / DL Ricky Walker. Objectif de #22 Virginia Tech : mettre le maximum de pression sur un QB Mason Rudolph dont le tempo est essentiel pour le succès des Cowboys. Offensivement, Virginia Tech doit être capable d’imposer son jeu au sol pour laisser le quarterback de #19 Oklahoma State sur la sideline. Or, le front seven des Cowboys est leur force en défense. QB Josh Jackson pourrait forcé de passer par les airs malgré les absences de WR Cam Phillips et WR Sean Savoy.
La défense de VT saura-t-elle ralentir le feu d’artifice de #19 Oklahoma State ? Ou l’armada offensive des Cowboys a-t-elle simplement trop d’options ?

Pronostic : Oklahoma State 34, Virginia Tech 24.

A partir de 21h00 (03h00 en France)

#13 Stanford (9-4) vs. #15 Texas Christian (10-3)
ALAMO BOWL
Alamodome, San Antonio, Texas
Jeudi 28 décembre 2017 à 21h00 (03h00 en France)

Cet Alamo Bowl voit s’affronter deux équipes battues en finale de conférence : #13 Stanford par #8 USC lors du Pac-12 Championship Game et #15 Texas Christian par #2 Oklahoma dans la Big 12. Deux équipes également privées de bowl du Nouvel An. On surveillera avant tout le duel entre le meilleur running back du pays, RB Bryce Love (1973 yards, 17 TD, 8.3 yards par course en 2017), et la défense des Horned Frogs de #15 TCU (99.9 yards au sol accordés par match, #1 de la Big 12) dirigée par le stratège défensif, le head coach, Gary Patterson. Ralenti par une blessure de la cheville, le running back vedette de #13 Stanford ne sera peut-être pas remis à 100% ce qui pourrait forcer QB KJ Costello (1361 yards, 11 TD) à passer davantage par les airs. Le quarterback sophomore du Cardinal est-il capable de mener son équipe à la victoire grâce à ses passes ? Pas sûr. La tâche de #13 Stanford pourrait être d’autant plus difficile que sa défense contre la course a montré quelques signes de faiblesse… pas rassurant avant d’affronter l’un des meilleurs jeux au sol de la conférence Big 12. Si QB Kenny Hill parvient à protéger la possession du ballon, les texans pourraient avoir une voie royale jusqu’à la victoire.

Pronostic : Texas Christian 34, Stanford 26.

#16 Michigan State (9-3) vs. #18 Washington State (9-3)
HOLIDAY BOWL
SDCCU Stadium, San Diego, Californie
Jeudi 28 décembre 2017 à 21h00 (03h00 en France)

Pour la 2ème année consécutive, les Cougars de #18 Washington State se retrouvent à l’Holiday Bowl. Et pour la 2ème saison d’affilée, ils rencontrent une équipe de la Big Ten avec une défense rugueuse et puissante. Après une saison 2016 décevante (3-9), les Spartans de #16 Michigan State ont réussi un fantastique revirement et ont la possibilité d’atteindre le plateau des 10 victoires en s’imposant dans ce match. Pour y arriver, ils devront imposer leur jeu au sol avec RB LJ Scott et QB Brian Lewerke afin de laisser sur le banc l’explosif QB Luke Falk, qui voudra réussir une grande performance pour son dernier match en carrière sous le maillot des Cougars après une Apple Cup râté il y a un mois. Ce dernier ne sera pas aidé par l’absence de ses deux meilleurs receveurs de la saison 2017. La clé du match sera peut-être l’opposition entre le pass rush agressif des Spartans (28 sacks en 2017) et l’imposante ligne offensive des Cougars menée par OG Cody O’Connell.

Pronostic : Michigan State 24, Washington State 23.

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