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The Big Game : Alabama @ LSU

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#1 Alabama (8-0) @ #13 LSU (5-2)

Bâton-Rouge, Louisiane
Tiger Stadium
Samedi 5 novembre 2016
20h00 (heure Est, 01h00 en France)

Les deux tiers de cette saison de football américain universitaire sont déjà derrière nous et le mois de novembre qui commence sera, bien entendu, décisif dans la course au College Football Playoff. Cette dixième semaine n’est certainement pas la plus excitante de la saison sur le papier mais devrait tout de même nous réserver son lot de surprises habituelles. Seules deux rencontres opposent des équipes classées à l’AP Top 25 : un choc entre prétendants dans la Big Ten avec le déplacement de #10 Nebraska sur le terrain de #6 Ohio State et surtout (encore) une très grosse affiche dans la conférence SEC avec le déplacement de la meilleure équipe du pays, #1 Alabama, un peu plus à l’ouest en Louisiane sur les terres des Tigers de #13 LSU, ressuscités depuis le limogeage de coach Les Miles en début de saison et la nomination de coach Ed Orgeron.

ENJEUX DU MATCH

Le principal problème avec le Crimson Tide de coach Nick Saban est que les superlatifs vont finir par manquer. Champion en titre et invaincu depuis plus de 13 mois, le programme de Tuscaloosa rentre maintenant dans le vif du sujet pour tenter de défendre et conserver son titre national. Aucune équipe à ce jour ne semble capable d’enrayer la machine rouge et il est bien difficile de dire aujourd’hui ce qui pourrait empêcher #1 Alabama de remporter son 5ème de champion titre en 8 ans.

A la baguette de ce rouleau compresseur version 2016, l’épatant QB Jalen Hurts (1578 yards, 12 TD, 5 INT) qui est, rappelons-le, le tout premier true freshman titulaire sous les ordres de coach Nick Saban. Attendu au tournant face à la féroce défense de Texas A&M il y a deux semaines, il a montré toute l’étendue de ses qualités dans la victoire des siens (33 à 14) et confirmé qu’il faudra probablement compter sur lui dans la course au trophée Heisman dès la saison prochaine.

Derrière l’impressionnante ligne offensive du Tide emmenée par les deux tackles LT Cam Robinson et RT Jonah Williams, autre freshman sensationnel, le jeu au sol bien huilé du coordinateur offensif Lane Kiffin tourne à plein régime (264.8 yards/match, 11ème du pays) grâce à une rotation diablement efficace : RB Damien Harris (700 yards, 1 TD, 8.1 yards/course) est l’arme principale, secondé par la paire RB Joshua Jacobs (378 yards, 3 TD, 7.0 yards/course) / RB Bo Scarbrough (306 yards, 5 TD). Et n’oublions pas également QB Jalen Hurts (521 yards, 9 TD) qui en plus de son rôle de passeur affole également les défenses adverses avec ses jambes. Au sein du groupe de receveurs, trois cibles principales sortent du lot avec le redoutable duo WR Calvin Ridley (497 yards, 5 TD) et WR ArDarius Stewart (472 yards, 4 TD) mais également TE O.J. Howard (278 yards, 2 TD), probablement l’un des tous meilleurs tight-end du pays. Tout ce joli petit monde contribue à faire de l’équipe de coach Nick Saban une véritable machine à scorer, avec une moyenne impressionnante de 43.9 points inscrits/match (9ème du pays).

De l’autre côté du ballon, on retrouve comme toujours à Tuscaloosa une défense intraitable, féroce et opportuniste. Avec seulement 14.9 points encaissés/match, elle pointe au 4ème rang national et brille par sa capacité à provoquer des turnovers et plus encore, à marquer. Contre les Aggies, le TD sur retour de fumble de DE Jonathan Allen (35 plaquages, 6 sacks) a permis au Crimson Tide d’inscrire un TD non-offensif pour le… 10ème match consécutif, tout simplement unique ! Néanmoins, l’escouade défensive du Tide vient de subir un vrai coup dur avec la blessure du formidable S/PR Eddie Jackson (24 plaquages, 1 INT), déjà auteur de 3 TD cette saison (1 sur retour d’interception, 2 sur retour de punt), victime d’une fracture de la jambe contre Texas A&M. Considéré comme l’un des tous meilleurs safety du pays et véritable playmaker, son absence pour le reste de la saison risque de se faire sentir aussi bien dans le secondary que sur les phases de coup de pied. Heureusement, le talent ne manque pas de ce côté du ballon et particulièrement du côté du groupe de linebackers qui est d’une densité hallucinante. LB Reuben Foster (53 plaquages, 1.5 sack), LB Shaun Hamilton (40 plaquages, 2 sacks, 1 fumble forcé), LB Ryan Anderson (29 plaquages, 4.5 sacks, 3 FF), LB Rashaan Evans (24 plaquages, 1.5 sack, 1 FF) ou encore LB Tim Williams (16 plaquages, 6.5 sacks, 2 FF) forment un groupe redoutable, sans aucun doute le meilleur du pays. Du côté du secondary, il va donc falloir compenser la perte de S Eddie Jackson (21 plaquages, 1 INT) qui pourrait être remplacé poste pour poste par S Hootie Jones (16 plaquages), plus inexpérimenté. Il sera tout de même bien entouré par CB Minkah Fitzpatrick (36 plaquages, 1.5 sack, 3 INT, 1 FF), S Ronnie Harrison (38 plaquages, 2 INT) ou encore CB Marlon Humphrey (20 plaquages, 2 INT, 1 FF) qui veilleront au grain et devraient donner du fil à retordre aux receveurs adverses.

Face à l’impitoyable machine à gagner du Tide, les Tigers de #13 LSU voudront éviter de jouer le traditionnel rôle de la victime. Car si l’on aurait donné bien peu cher de la peau des jeunes Tigres il y a encore un mois, le programme de Baton Rouge a depuis amorcé un virage impressionnant et semble de nouveau capable de rivaliser avec les meilleurs dans la conférence SEC. Qu’il semble loin le début de saison poussif et les questions sur le réel niveau de cette équipe, sans parler de la fin de match improbable à Auburn (13-18 après l’annulation du dernier jeu du match qui offrait la victoire à #13 LSU) et le limogeage de l’emblématique coach Les Miles dans la foulée. Au soir de cette deuxième défaite de la saison (après la défaite inaugurale 14 à 16 contre Wisconsin à Lambeau Field), l’année semblait déjà terminée, pourrie jusqu’à l’os pour les Tigres de Louisiane. Et voilà que maintenant, certains observateurs recommencent à parler des premières places de la division pour l’équipe de coach Ed Orgeron, voire même de qualification pour le College Football Playoff, rien que ça ! Soyons honnêtes, les chances que cela se produise sont infimes. Mais en prenant le meilleur sur #1 Alabama ce week-end et en remportant avec la manière tous les matchs de cette fin de saison, qui sait ce qu’il pourrait se passer ? Une seule chose est sûre : pour avoir la moindre chance, il n’y a plus le moindre droit à l’erreur.

Et pour cela, il faudra verrouiller et limiter les approximations au niveau du point faible de cette équipe : le poste de quarterback. QB Danny Etling (1129 yards, 7 TD, 3 INT) ne décrochera pas le trophée Heisman, c’est certain, mais il a su faire ses preuves depuis qu’il a remplacé QB Brandon Harris (139 yards, 1 TD, 2 INT) après la défaite contre Wisconsin et sait parfois sortir de son rôle de game manager pour battre la défense adverse avec son bras droit. Bien entendu, la principale force des Tigers reste le jeu au sol et principalement le coureur vedette RB Leonard Fournette (670 yards, 5 TD, 8.1 yds/course) lorsqu’il n’est pas blessé. Celui-ci n’a disputé que 4 matchs cette saison, gêné par une blessure à la cheville, mais a tenu à faire taire ses détracteurs lors de son retour à la compétition il y a deux semaines contre Ole Miss (victoire 38 à 21). Résultat : le record de yards au sol du programme de #13 LSU battu en seulement… huit portées de balle. Un match incroyable terminé avec une fiche de 284 yards et 3 TD, boom ! Les futurs adversaires des Tigers sont prévenus, à commencer par #1 Alabama, Fournette est bel et bien de retour à son meilleur niveau. En son absence, nous avions assisté à l’éclosion de RB Derrius Guice (621 yards, 7 TD, 8.0 yds/course) qui avait assuré l’intérim de bien belle manière. Du côté des receveurs, poste toujours ingrat à Louisiana State, des joueurs malgré tout bourrés de talent comme WR Malachi Dupre (288 yards, 2 TD), WR D.J. Chark (269 yards, 3 TD) ou WR Travin Dural (246 yards, 1 TD) mais qui sont forcément limités dans leur expression par le niveau relativement faible du jeu de passe.

Comme son adversaire du soir, le programme de Baton Rouge est avant tout renommé pour la qualité de sa défense, classée 5ème du pays avec seulement 15 points encaissés/match. DE Arden Key (34 plaquages, 8 sacks, 3 FF) est le fer de lance d’une ligne défensive intimidante complétée par DE Lewis Neal (33 plaquages, 3.5 sacks), NT Davon Godchaux (34 plaquages, 4 sacks) et DT Greg Gilmore (26 plaquages, 0.5 sack). Pour emmener le second rideau on retrouvera l’excellent LB Kendell Beckwith (69 plaquages, 1 sack), l’un des meilleurs linebackers du pays, mais aussi LB Duke Riley (59 plaquages, 0.5 sack, 1 INT), une des révélations de la saison. Comme d’habitude, le groupe de defensive back est hyper talentueux et très physique à l’image de SS Jamal Adams (50 plaquages, 1 FF), terrible frappeur et défenseur de tout premier plan. A ses côtés, on retrouvera FS Rickey Jefferson (22 plaquages, 1 INT), l’excellent CB Tre’Davious White (23 plaquages, 0.5 sack, 2 INT) et l’explosif CB Donte Jackson (22 plaquages, 2 INT, 1 FF) qui voudront montrer au pays entier que #13 LSU reste bien DBU (« Defensive Back University »).

DUELS CLES

Avec deux des meilleures défenses du pays sur le terrain, le combat devrait être particulièrement âpre et physique sur le terrain du Tiger Stadium de Baton Rouge, d’autant plus que les deux équipes viennent de bénéficier d’une semaine de repos supplémentaire. Si l’opposition entre QB Jalen Hurts et la terrible ligne défensive des Tigers promet des étincelles, le match risque de davantage se jouer dans les tranchées mais de l’autre côté du ballon, entre la ligne offensive de #13 LSU et la défense du Crimson Tide. Et si l’on veut mettre en avant un duel décisif, quoi de mieux que le choc frontal entre RB Leonard Fournette, peut-être le meilleur coureur du pays lorsqu’il est en pleine possession de ses moyens, et ILB Reuben Foster, le leader du second rideau du Crimson Tide ?

Après sa blessure à la cheville, RB Leonard Fournette a donc rappelé au pays tout entier qu’il reste le même coureur monstrueux qui écrasait tous ses adversaires en début de saison dernière. Après la désillusion de son match raté contre ce même Crimson Tide l’an passé (31 yards en 19 portées, 1 TD lors d’une défaite 16 à 30 à Tuscaloosa), nul doute que la star des Tigers voudra effacer ce douloureux souvenir et remplacer cette fiche de stats anémique par des chiffres autrement plus élevés. Son coach Ed Orgeron a d’ailleurs été on ne peut plus clair en conférence de presse : « Il est le meilleur joueur du pays », en expliquant que son coureur avait toute sa place dans la course au trophée Heisman après sa performance historique contre Ole Miss.

Face à lui, ILB Reuben Foster vient tout juste d’être nommé demi-finaliste pour le Butkus Award, récompensant le meilleur linebacker du pays. Digne successeur de la grande lignée de linebackers de #1 Alabama, Foster est un gros frappeur qui aime le jeu dur et physique et devrait donc être servi ce week-end. Pour l’anecdote, lors de la confrontation entre les deux équipes il y a deux ans, LB Reuben Foster avait réussi un plaquage monumental sur une phase de coup de pied sur le dernier jeu du match alors que les deux équipes étaient à égalité (13-13). Le porteur de balle, bien secoué, était un certain… Leonard Fournette. Le Crimson Tide l’avait ensuite emporté en prolongation (20-13). L’heure de la revanche a-t-elle enfin sonnée pour #13 LSU, qui reste sur une série de cinq défaites face aux joueurs de Nick Saban ?

FACTEUR X

#1 Alabama a déjà joué, et gagné, des matchs en terrain hostile contre des adversaires classés depuis le début de la saison (48-43 à Ole Miss et 49-10 à Tennessee, notamment). Mais cette rencontre de nuit à Death Valley, le surnom du Tiger Stadium de Baton Rouge, contre une équipe de #13 LSU en pleine bourre devrait tout de même être d’un niveau infiniment supérieur. Pour un match contre le grand rival, avec un enjeu aussi important, le public très chaud de Louisiane devrait carrément devenir bouillant et l’ambiance devrait être très, très hostile envers les joueurs de Nick Saban.

LB Shaun Hamilton a d’ailleurs vécu cette expérience il y a deux ans lors de son année freshman et en garde un souvenir très précis : « C’est un environnement vraiment brutal » a-t-il affirmé en conférence de presse. Le nombre de fans (102,321 spectateurs, sixième stade du pays) et le volume sonore atteint en font un endroit unique et très impressionnant pour les jeunes joueurs adverses, particulièrement lors des matchs joués en nocturne. La grande interrogation sera donc la capacité des jeunes pousses du Crimson Tide, et particulièrement QB Jalen Hurts, a résister à cette pression démentielle qui pèsera sur leur épaules. Pour s’y préparer, les joueurs de Nick Saban se sont entraînes cette semaine en intérieur avec un bruit de foule à fort volume pour recréer au plus près les conditions de match de ce samedi soir. Mais comme le disent les joueurs de #1 Alabama eux-même, l’atmosphère de Death Valley est unique et bien malin celui qui pourra prédire l’issue de cette rencontre. Quelle que soit la tournure que prendra le match, une chose est certaine : cela va faire beaucoup, beaucoup de bruit !

STUFF

• #1 Alabama a donc remporté les 5 dernières confrontations entre les deux programmes. La dernière victoire de #13 LSU remonte au 5 novembre 2011 lors du « match du siècle » entre #1 LSU et #2 Alabama, remporté par les Tigers en prolongation sur le score de… 9 à 6. La même année, Le Crimson Tide prendra sa revanche lors de la finale nationale, remportée 21 à 0.

• Depuis que coach Nick Saban a pris la tête du Crimson Tide en 2007, il n’a perdu qu’une seule rencontre à Death Valley (défaite 24 à 21 en 2010) en quatre tentatives. A chaque fois, les matchs joués à Baton Rouge étaient extrêmement serrés (victoires 27-21 (OT) en 2008, 21-17 en 2012, 20-13 (OT) en 2014).

Foster vs Fournette, acte I (2014).

Boom!

• Happy birthday coach ! Nick Saban vient de fêter lundi dernier, le jour d’Halloween, son 65ème anniversaire. Un cadeau ? En conférence de presse, le coach a admis en avoir reçu « un seul ». « C’est le genre de cadeau que l’on ouvre et où l’on se dit ‘Quelle connerie’ » a-t-il ajouté avec un large sourire, sans donner davantage de précisions. Pour rester dans le thème d’Halloween, voici un petit cadeau de la part des cheerleaders de #13 LSU et de la mascotte Mike le tigre !

• Trois joueurs du Crimson Tide ont raté l’entraînement cette semaine. RB B.J Emmons (173 yds, 1 TD) est absent pour une période indéterminée à cause d’une entorse au pied. RB Bo Scarbrough était malade mais « rien de grave » d’après le coach et OL Alphonse Taylor se remet d’une commotion cérébrale. Ces deux derniers pourraient toutefois jouer ce week-end en fonction de l’avis du corps médical. A noter aussi que WR Calvin Ridley n’a pas participé aux exercices lors de l’entraînement ouvert aux médias.

• Les Tigers de LSU ont pour le moment joué un match de moins que leurs adversaires. En effet, le match du 8 octobre dernier à Gainesville, Floride, entre les Gators et les Tigers a été annulé à cause du passage de l’ouragan Matthew sur la région. Cette rencontre au sommet aura finalement lieu le 19 novembre prochain à… Baton Rouge, et pourrait s’avérer décisive dans l’optique de la finale de conférence SEC.

• Les nomination pour les trophées de fin de saison commencent à tomber. Trois joueurs présents ce week-end sur le terrain de Death Valley figurent dans la liste des demi-finalistes pour le trophée Maxwell, récompensant le meilleur joueur de football universitaire du pays : DE Jonathan Allen et QB Jalen Hurts pour #1 Alabama, RB Leonard Fournette pour LSU. Du côté du Crimson Tide, citons aussi LB Ryan Anderson et LB Reuben Foster, nommés demi-finalistes pour le trophée Butkus du meilleur linebacker, tout comme LB Kendell Beckwith chez les Tigers. Notons encore la nomination de FB J.D. Moore pour le trophée Burlsworth qui récompense le meilleur joueur ayant commencé sa carrière comme walk-on. Et enfin, parmi les demi-finalistes pour le trophée Bednarik de meilleur défenseur du pays figurent DE Jonathan Allen et LB Reuben Foster pour Bama, DE Arden Key et CB Tre’Davious White pour LSU.

• Le freshman OL Donavaughn Campbell de LSU vient d’être mis à l’écart de l’équipe, suite à son arrestation après une bagarre sur le campus de Georgia Tech, à Atlanta, dimanche dernier.

• Le fameux « match du siècle » de 2011 entre LSU et Alabama (victoire des Tigers en prolongation 9 à 6) est resté gravé dans la mémoire de coach Nick Saban, qui n’a plus jamais vu un match « entre deux équipes universitaires aussi fortes ». Sur la totalité des joueurs ayant participé à cette rencontre, 42 (!) seront draftés par une équipe NFL dont 10 défenseurs sélectionnés lors d’un premier tour de draft.

• Voici un petit compte rendu des touchdowns non-offensifs du Crimson Tide sur les deux dernières saison :

2016
Semaine 1 contre USC : retour d’interception de CB Marlon Humphrey.
Semaine 2 contre WKU : retour d’interception de S Eddie Jackson.
Semaine 3 contre Ole Miss : retour de punt de S Eddie Jackson, retour de fumble de DT Da’Ron Payne, retour de fumble de DE Jonathan Allen.
Semaine 4 contre Kent State : retour de punt de WR Xavian Marks
Semaine 5 contre Kentucky : retour de fumble de S Ronnie Harrison.
Semaine 6 contre Arkansas : retour de fumble de LB Tim Williams, retour d’interception de CB Minkah Fitzpatrick.
Semaine 7 contre Tennessee : retour d’interception de S Ronnie Harrisson, retour de punt de S Eddie Jackson.
Semaine 8 contre Texas A&M : retour de fumble de DE Jonathan Allen.

2015
Semaine 5 à Georgia : retour de punt bloqué de CB Minkah Fitzpatrick, retour d’interception de S Eddie Jackson.
Semaine 7 à Texas A&M : deux retours d’interception de CB Minkak Fitzpatrick, retour d’interception de S Eddie Jackson.
Semaine 11 à Mississippi State : retour de punt de CB Cyrus Jones.
Semaine 12 contre Charleston Southern (FCS) : deux retours de punt de CB Cyrus Jones.
Demi-finale nationale contre Michigan State : retour de punt de CB Cyrus Jones.
Finale nationale contre Clemson : retour de kickoff de RB Kenyan Drake.
Soit la bagatelle de… 22 touchdowns depuis le 3 octobre 2015, soit un peu plus de 13 mois. Stratosphérique. Coach Nick Saban explique simplement ces chiffres extra-terrestres par des exercices avec le ballon à l’entraînement, même pour les défenseurs, et par le fait qu’à #1 Alabama tous les joueurs participent sur équipes spéciales, titulaires y compris. Simple peut-être, mais diablement efficace.

PRONOSTIC

Alabama 24, LSU 17. Roll Tide > Geaux Tigers.

Passionné de football depuis une quinzaine d'années, il est propriétaire des Packers de Green Bay (NFL) et a un petit faible pour les Golden Bears de Californie depuis son passage au Memorial Stadium en 2012. Suivant tout particulièrement la Pac 12 et la Big 10, il rejoint l'équipe de rédacteurs de The Blue Pennant à l'automne 2014.

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Top 25 des meilleurs joueurs de ligne défensive en 2018

DT Ed Oliver est un phénomène qui fait déjà rêver toutes les franchises NFL. Il est classé #1 de notre traditionnel classement des meilleurs joueurs de ligne défensive à l’aube de la saison prochaine.

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Crédit photo : Joe Buvid, The Houston Chronicle

A trois mois de l’ouverture de l’exercice 2018, The Blue Pennant vous propose son traditionnel classement des meilleurs joueurs de ligne défensive de l’élite du College Football avant le coup d’envoi de la prochaine saison.

1. Ed Oliver, DT, Jr, Houston

Vainqueur en 2017 du trophée Outland remis chaque année au meilleur joueur de ligne intérieure et deux fois sélectionné dans l’équipe All-American lors de ses deux premières saisons NCAA, DT Ed Oliver est un phénomène qui fait déjà rêver toutes les franchises NFL. 39.5 plaquages pour perte lors de ses deux saisons à Houston. Top 5 de la prochaine draft NFL.

2. Christian Wilkins, DT, Sr, Clemson

Joueur emblématique et charismatique, il brille par ses frasques sur le terrain mais aussi par une incroyable polyvalence qui l’a amené à jouer à tous les postes sur la ligne défensive. 141 plaquages, 26.5 pour perte et 10.5 sacks en trois saisons sous le maillot des Tigers.

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3. Nick Bosa, DE, Jr, Ohio State

Depuis son arrivée sur le campus de Columbus (Ohio), il ne peut échapper aux comparaisons avec son frère, DE Joey Bosa (Los Angeles Chargers, NFL) ce qui ne l’a pas empêché de monter en puissance jusqu’à être considéré aujourd’hui comme le meilleur pass rusher du pays. 13.5 sacks et 26 plaquages pour perte lors de ses deux premières saisons à Ohio State.

4. Dexter Lawrence, DT, Jr, Clemson

Véritable force de la nature, il fait régulièrement face à des blocks à deux ce qui ne l’a pas empêché de réussir 95 plaquages dont 11 pour perte depuis ses débuts à Clemson en 2016.

5. Clelin Ferrell, DE, Jr, Clemson

Redshirté en 2015 lors de sa saison freshman, il n’a cessé de progresser depuis son arrivée à Clemson avant de devenir le pass rusher #1 de la meilleure ligne défensive du pays. 66 plaquages, 18 pour perte et 9.5 sacks en 2017.

6. Rashan Gary, DE, Jr, Michigan

Prospect #1 du recrutement 2016, il a connu des débuts difficiles avant d’exploser complètement l’an passé. Ses statistiques ne reflètent pas l’influence qu’il a sur le jeu. 66 plaquages, 12 pour perte en 2017.

7. Raekwon Davis, DE, Jr, Alabama

Defensive end au gabarit impressionnant, il a répondu aux espoirs fondés en lui lors de son recrutement en devenant le meilleur sacker des champions nationaux en titre. 8.5 sacks en 2017.

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8. Jeffery Simmons, DT, Jr, Mississippi State

Probablement le joueur le moins connu de ce Top 10, il est peut-être le defensive tackle le plus sous-estimé de la redoutable conférence SEC. Il forme un duo très complémentaire avec DE Montez Sweat. 12 plaquages pour perte en 2017.

9. Dre’Mont Jones, DT, Jr, Ohio State

Il aurait pu se présenter à la draft NFL après trois ans passés sur le campus de Columbus (Ohio) mais il a préféré faire son retour une saison de plus pour s’affirmer comme un potentiel 1er tour de draft en 2018. 71 plaquages dont 9 pour perte en deux saisons sous le maillot des Buckeyes.

10. Marlon Davidson, DE, Jr, Auburn

Défenseur au moteur incroyable, il brille également grâce à sa polyvalence. Régulièrement utilisé à l’extérieur comme DE ou à l’intérieur comme DT, il a réussi 42 plaquages, dont 6 pour perte et 3 sacks en 2017. Potentiel 1er tour de draft NFL en 2019.

11. Sutton Smith, DE, Jr, Northern Illinois

Meilleur sacker (14) du pays en 2017, il a également terminé #1 au niveau FBS l’an passé pour le nombre de plaquages pour perte (29.5). Il devrait encore terroriser la conférence MAC en 2018 avant de faire le saut chez les pros la saison prochaine.

12. Derrick Brown, DT, Jr Auburn

Après une saison freshman prometteuse, il a pris ses responsabilités l’an passé pour devenir le général de la ligne défensive des Tigers d’Auburn. Avec DT Dontavious Russell, il forme le meilleur tandem de defensive tackles du pays. 57 plaquages, 9.5 pour perte, 3 sacks en 2017.

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13. Greg Gaines, DT, Sr, Washington

C’est l’âme et le coeur de la défense des Huskies de Washington. Suite au départ de DL Vita Vea pour la NFL, toute l’attention sera désormais sur lui en 2018. 30 plaquages, 5.5 pour perte et 1.5 sacks en 2017.

14. Austin Bryant, DE, Sr, Clemson

Après avoir réussi sa meilleure saison en carrière en 2017, il a pris tout le monde par surprise en annonçant son retour à Clemson pour sa saison senior. 50 plaquages, 15.5 pour perte et 8.5 sacks en 2017.

15. Jerry Tillery, DT, Sr, Notre Dame

Son gabarit impressionnant et sa détermination à toute épreuve en a fait un titulaire indiscuté au sein de la défense des Fighting Irish lors des deux dernières saisons. 56 plaquages, 9 pour perte et 4.5 sacks en 2017.

16. Montez Sweat, DE, Sr, Mississippi State

Ancienne recrue de Michigan State passé par le niveau Junior College avant de rebondir à Mississippi State l’an dernier, il s’est révélé comme l’un des pass rushers les plus doués de sa génération. 105 sacks en 2017.

17. Cece Jefferson, DE, Sr, Florida

Opéré de l’épaule au cours du printemps, il devrait faire son retour à 100% à l’occasion de l’ouverture de la saison 2018. 13.5 plaquages pour perte et 4.5 sacks l’an dernier.

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18. Ben Banogu, DE, Sr, Texas Christian

Transféré de Louisiana-Monroe à Texas Christian en 2016, il a remporté le titre de Newcomer of the Year dans la conférence Big 12. 55 plaquages, 16.5 pour perte et 8.5 sacks en 2017.

19. Ricky Walker, DT, Sr, Virginia Tech

Après avoir attendu son tour pendant deux saisons, il est devenu un titulaire indéboulonnable l’an dernier. Peut-être l’un des meilleurs run blockers du pays. 12 plaquages pour perte et 4.5 sacks l’an dernier.

20. Chase Winovich, DE, Sr, Michigan

Dans l’ombre de DT Rashan Gary (voir plus haut), il s’est pourtant affirmé comme un élément indispensable au sein de la 3ème meilleure défense du pays l’an dernier. 18 plaquages pour perte et 8 sacks en 2017.

21. Joe Jackson, DE, Jr, Miami

Titularisé à 12 reprises l’an passé pour sa saison sophomore, il sera la pass rusher #1 des Hurricanes de Miami en 2018. Peut-être le defensive end avec le plus gros upside de Top 25. 23 plaquages pour perte et 15 sacks en deux saisons.

22. Olive Sagapolu, DT, Sr, Wisconsin

Probablement le nose guard le plus imposant du pays, il s’est fait connaitre médiatiquement en exécutant un incroyable back flip sur la plage au cours du printemps.

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23. Landis Dunham, DE, Sr, Texas A&M

Peut-être pas aussi dominant que son prédécesseur chez les Aggies, DE Myles Garrett, mais sa production l’an dernier fût proche de celle de l’ancien pass rusher de Texas A&M. 11 sacks en 2017.

24. Curtis Weaver, DE, So, Boise State

Véritable révélation de la saison passée dans la Mountain West, il a réussi 9 sacks pour les Broncos de Boise State dès sa saison freshman. Régulièrement comparé à l’ancien Bronco, DeMarcus Lawrence (Dallas Cowboys, NFL).

25. Dontavius Russell, DT, Sr, Auburn

Annoncé comme la prochaine superstar des Tigers, il a connu une progression plus lente que prévu avant de devenir l’un des defensive tackles les plus redoutés de la conférence SEC. 46 plaquages, 6.5 pour perte et 3 sacks.

Sr: Senior; Jr: Junior; So: Sophomore; Fr: Freshman

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Top 25 des meilleurs joueurs de ligne offensive en 2018

Titulaire depuis 3 ans au sein de l’attaque des Tigers de Clemson, LT Mitch Hyatt est classé #1 de notre traditionnel classement des meilleurs joueurs de ligne offensive à l’aube de la prochaine saison

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Crédit photo : Mark J. Rebilas/USA TODAY Sports

A trois mois de l’ouverture de l’exercice 2018, The Blue Pennant vous propose son traditionnel classement des meilleurs joueurs de ligne offensive de l’élite du College Football avant le coup d’envoi de la prochaine saison.

1. Mitch Hyatt, OT, Sr, Clemson

Si les Tigers sont encore et toujours candidats au titre national, c’est aussi en grande partie grâce à l’effet stabilisateur qu’apporte un joueur comme OT Mitch Hyatt sur la ligne offensive. Après avoir protégé QB Deshaun Watson pendant deux ans, il a permis l’excellente saison de QB Kelly Bryant l’an passé et devrait être le meilleur allié du true freshman QB Trevor Lawrence si ce dernier était finalement titularisé en 2018. Un roc à la mobilité incroyable.

2. Beau Benzschawel, OG, Sr, Wisconsin

Après avoir débuté sa carrière NCAA comme tackle, il a glissé à l’intérieur de la meilleure ligne offensive du pays pour en devenir en devenir même l’un des maillons principaux. Probablement le meilleur run blocker du pays, il a joué un grand rôle dans l’éclosion accélérée de RB Jonathan Taylor en 2017.

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3. Dalton Risner, OT, Sr, Kansas State

Il sera surement un joueur de centre chez les professionnels mais son charisme et sa polyvalence en font actuellement l’un des meilleurs offensive tackles du pays. Il excelle surtout sur les run blocks.

4. Sam Mustipher, C, Sr, Notre Dame

La Tradition des solides joueurs de ligne offensive provenant de Notre Dame se poursuit avec le meilleur joueur de centre de sa génération : Sam Mustipher. Joueur ultra-expérimenté, il débutera sa 3ème saison comme titulaire au sein de l’attaque des Fighting Irish. Il a récemment favorisé l’éclosion de RB Josh Adams et pourrait jouer un rôle clé dans celle du senior RB Dexter Williams.

5. Jonah Williams, OT, Jr, Alabama

Impossible d’imaginer ce classement sans un joueur du Crimson Tide dans le Top 5. Dans la pure tradition des left tackles sortis d’Alabama ces dernières saisons (Cyrus Kouandjio, Cam Robinson), il est déjà promis à un bel avenir au niveau NFL. Athlète intelligent, il excelle aussi bien sur le run block que la pass protection. Sa polyvalence et sa mobilité lui ont permis de jouer à plusieurs postes sur la ligne offensive des champions nationaux.

6. Trey Adams, OT, Sr, Washington

Sa saison 2017 s’est arrêtée nette lorsqu’une rupture du ligament antérieur du genou droit l’a écarté des terrains après avoir été titularisé à 30 reprises d’affilée. Il est considéré par de nombreux scouts comme le tackle le plus NFL-Ready de ce classement.

7. Toa Lodenbahn, C, Sr, USC

Blocker ultra-polyvalent, il a déjà évolué à quatre postes différents sur le ligne offensive des Trojans de USC. Après avoir protégé QB Sam Darnold comme left tackle l’an passé, il glissera à l’intérieur au poste de centre en 2018.

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8. Nate Herbig, OG, Jr, Stanford

Sélectionné dans la première équipe All-Pac-12 l’an passé, il sera de retour afin d’ouvrir des brêches pour le meilleur running back du pays, RB Bryce Love.

9. Michael Jordan, OG, Jr, Ohio State

Opéré de l’épaule durant l’intersaison, il sera rétabli à 100% pour le début de la saison 2017 en passant du poste de left guard à celui de right guard. En constante progression depuis qu’il s’est fait une place de titulaire dès son année freshman, en 2016.

10. David Edwards, OT, Jr, Wisconsin

Ancien tight-end reconverti au poste de right tackle, il est devenu l’un des meilleurs joueurs à son poste ce qui lui a valu une sélection dans l’équipe All-American en 2017. Fantastique run blocker, il doit encore améliorer sa pass protection.

11. Greg Little, OT, Jr, Ole Miss

Si sa technique de main demande encore à être peaufinée, il possède toutes les capacités athlétiques et le potentiel pour se faire une place tout en haut des big boards de nombreuses franchises NFL en vue de la draft 2019. Son modèle ? Laremy Tunsil.

12. Greg Pierschbacher, C, Sr, Alabama

Dans l’ombre de plusieurs stars du Crimson Tide qui ont fait le saut chez les professionnels, il a été titularisé à 42 reprises au poste de left guard avant de glisser au centre en 2018 pour palier au départ de Bradley Bozeman. Peut-être le meilleur run blocker de la conférence SEC.

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13. Michael Deiter, OG, Sr, Wisconsin

Véritable phénomène au sein de l’attaque des Badgers, il a joué à tous les postes sur la ligne offensive avant de s’établir comme left guard pour cette saison 2018 après avoir succédé à Ryan Ramczyk au poste de left tackle la saison dernière.

14. Trey Smith, OT, So, Tennessee

Il a été le rayon de soleil d’une équipe des Volunteers de Tennessee aux abois en 2017. Ancien prospect 5-étoiles, il possède un potentiel énorme sur lequel pourrait compter le nouveau coach, Jeremy Pruitt.

15. Justin Falcinelli, C, Sr, Clemson

Il n’a pas accordé le moindre sack en 14 titularisations et plus de 900 snaps l’an dernier. Un monstre. Moins connu médiatiquement que son coéquipier LT Mitch Hyatt, il demeure l’une des forces majeures de l’excellente ligne offensive des champions de conférence ACC en titre.

16. Hjalte Froholdt, OG, Sr, Arkansas

Il avait été recruté par les Razorbacks comme defensive lineman, c’est finalement de l’autre côté du ballon qu’il est devenu l’un des meilleurs joueurs de la conférence SEC à son poste. 25 titularisations consécutives au poste de left guard.

17. Alex Bars, OG, Sr, Notre Dame

Il n’est peut-être pas aussi talentueux et imposant que son ancien coéquipier, Quenton Nelson, mais il a su se développer comme l’une des références du pays au poste de right guard.

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18. Ben Powers, OG, Sr, Oklahoma

Il forme peut-être la meilleure paire de guards du pays avec son coéquipier, OG Dru Sarmia (voir ci-dessous). Deux fois sélectionné dans le 2ème équipe All-Big 12, il a été titularisé à 22 reprises lors des deux dernières saisons.

19. Tyler Biadasz, C, So, Wisconsin

Révélation de la saison passée au sein de la meilleure ligne offensive du pays, il été sélectionné dans l’équipe Freshman All-American. Tout laisse penser qu’il va poursuivre sa progression avant peut-être de devenir le meilleur joueur de centre du pays en 2019.

20. Martez Ivey, OT, Sr, Florida

Joueur ultra-expériementé (31 titularisations avec les Gators), il possède une formidable polyvalence qui lui a permis d’évoluer comme tackle ou comme guard depuis son arrivée à Florida. Ancien prospect 5-étoiles, il devra encore améliorer sa mobilité pour convaincre qu’il peut briller chez les pros.

21. Ryan Bates, OG, Jr, Penn State

Probablement le meilleur blocker en situation de passe de la conférence Big Ten. Rarement mis en difficulté, il possède une excellente technique de mains et une mobilité précieuse.

22. Connor McGovern, C, Jr, Penn State

Il a régulièrement brillé pour ses qualités de run blocker en 2017 permettant la sensationnelle saison de RB Saquon Barkley. C’est également un précieux soutien pour QB Trace McSorley sur la pass protection mais son manque de puissance devra être corrigée s’il veut passer un cap.

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23. Dru Samia, OG, Sr, Oklahoma

Avec ses 34 titularisations au sein de la ligne offensive des Sooners, il est l’un des leaders respectés de l’attaque d’Oklahoma. Régulièrement utilisé comme right tackle lors de sa saison freshman, il est plus à l’aise à l’intérieur.

24. Chris Lindstrom, OT, Sr, Boston College

Après avoir été titularisé au poste de right guard à 22 reprises, il a glissé sur l’extérieur en 2017 devenant l’une des pièces maitresses de la surprenante ligne offensive de Boston College. Il a notamment régulièrement ouvert des brèches pour RB A.J. Dillon.

25. Jesse Burkett, C, Sr, Stanford

C’est un vrai phénomène. En plus d’être un blocker complet pour QB K.J. Costello, il excelle au niveau académique en science cognitive et en japonais.

OT: Offensive Tackle; OG: Offensive Guard; C: Center; Sr: Senior; Jr: Junior; So: Sophomore; Fr: Freshman

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Top 25 des meilleurs receveurs en 2018

Receveur polyvalent au gabarit déjà prêt pour la NFL, WR A.J. Brown des Rebels d’Ole Miss est le #1 de notre traditionnel classement des meilleurs receveurs à l’aube de la prochaine saison.

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A trois mois de l’ouverture de l’exercice 2018, The Blue Pennant vous propose son traditionnel classement des meilleurs receveurs de l’élite du College Football avant le coup d’envoi de la prochaine saison.

1. A.J. Brown, Jr, Ole Miss

Receveur polyvalent, il peut sévir en profondeur le long de la sideline ou se transformer en un receveur de possession dans le trafic. Meilleur receveur de la conférence SEC en 2017 avec 75 réceptions pour 1252 yards et 11 TD, il a réussi plus de 150 yards sur réception lors de 5 des 6 victoires des Rebels en 2017. WR A.J. Brown est peut-être aujourd’hui le prospect NFL le plus prometteur de la conférence SEC.

2. David Sills V, Sr, West Virginia

Ancien quarterback recruté par Lane Kiffin à USC à l’âge de 13 ans, il s’est finalement affirmé au niveau national… comme receveur à West Virginia ! L’an passé, il été sélectionné à l’unanimité dans la 1ère équipe All-Big 12 au terme d’une saison 2017 qu’il a terminée avec un total de 18 TD sur réception (#1 du pays). Cible préférée de QB Will Grier dans la end-zone, il possède des mains incroyablement sûres ce qui compense son manque de vitesse de pointe. Il formera avec WR Gary Jennings l’un des meilleurs tandems de receveurs du pays en 2018. Finaliste pour le Biletnikoff Award l’an passé, il sera encore l’un des favoris pour remporter ce trophée remis chaque année au meilleur receveur de la saison.

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3. Stanley Morgan Jr, Sr, Nebraska

Fils de l’ancien receveur NFL (Patriots, Colts), Stanley Morgan, il fait son retour chez les Cornhuskers après s’être développé, l’an passé, comme l’un des receveurs les plus performants de la conférence Big Ten. D’ailleurs, il a établi un nouveau record de l’université Nebraska avec un total de 986 yards sur réception. L’arrivée de coach Scott Frost pourrait lui permettre d’exploser complètement en 2018. 61 passes captées et 10 TD en 2017.

4. Deebo Samuel, Sr, South Carolina

Joueur électrique bâti comme un running back, il a inscrit 6 TD sur réception et 2 TD sur retour de kickoff lors des 3 premiers matchs de la saison dernière (!)… avant de manquer les 10 matchs suivants en raison de diverses blessures. Après avoir tourné à 33 points en moyenne lors de ces 3 matchs, l’attaque des Gamecocks est tombée à 22.6 points en moyenne par match par la suite. Tout est dit.

5. Marquise Brown, Jr, Oklahoma

Le départ pour la NFL de TE Mark Andrews fait de lui l’ultime playmaker de l’attaque aérienne des Sooners. Surnommé « Hollywood » pour son attitude de showman, il est devenu la cible préférée de Baker Mayfield sur les passes capitalisant sur sa vitesse folle pour réussir 7 réceptions de plus de 50 yards l’an passé. Il sera l’atout #1 de QB Kyler Murray en 2018. 57 réceptions, 1095 yards et 7 TD en 2017.

6. Parris Campbell, Sr, Ohio State

Ancien champion d’athlétisme en salle, il possède une vitesse exceptionnelle ce qui en fait une arme redoutable sur les tracés de type Flat dans son rôle de H-Back. Ses statistiques ne représentent pas bien l’influence qu’il a sur le tempo de l’attaque des Buckeyes mais ses courses en profondeur ont souvent ouvert des brèches pour le jeu au sol. 40 réceptions, 584 yards et 3 TD en 2017.

7. Ahmmon Richards, Jr, Miami

Ralenti dans son développement en 2017 en raison de multiples blessures (cuisse, ménisque), il a pour ambition de rebondir à partir de septembre prochain avant de probablement tenter sa chance chez les pros. Sélectionné dans l’équipe Freshman All-American en 2016 et considéré comme le receveur le plus rapide de la conférence ACC, il devrait retrouver son statut de WR#1 dans un groupe de receveurs des Hurricanes très prometteurs.

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8. Anthony Johnson, Sr, Buffalo

Ses 1356 yards sur réception réussis en 2017 font de lui le receveur le plus prolifique de retour en 2018 au niveau FBS. Cousin de DE Jadeveon Clowney (Houston Texans, ex-South Carolina), il possède la taille et l’explosivité pour attirer les convoitises de plusieurs franchises NFL en avril 2019. 76 réceptions pour 14 TD en 2017.

9. N’Keal Harry, Jr, Arizona State

Meilleur receveur de la conférence Pac-12 de retour en 2018 après avoir réussi 82 réceptions pour 1142 yards, il possède d’excellentes mains et profite régulièrement de son gabarit grâce à un remarquable contrôle de son corps dans les airs. Il sera peut-être le seul à surnager dans une médiocre équipe d’Arizona State.

10. Juwan Johnson, Jr, Penn State

Avec les départs de 4 des 6 meilleurs receveurs des Nittany Lions durant l’intersaison, il devrait profiter de son nouveau rôle de WR#1 pour poursuivre sa progression après une campagne sophomore prometteuse. L’an passé, il s’est révélé médiatiquement en captant la passe de TD de la victoire à Iowa dans les dernières secondes de la rencontre avant de réussir 22 réceptions lors de ses 4 derniers matchs. 54 réceptions, 701 yards, 1 TD.

11. Denzel Mims, Jr, Baylor

Profitant des blessures de plusieurs joueurs des Bears l’an passé, il a saisi l’opportunité pour devenir le go-to guy du jeu aérien des Bears. Certes, il ne prendra personne par surprise en 2018 mais sa vitesse supersonique (ancien champion de l’État du Texas sur 200m) devrait lui permettre de confirmer l’excellente impression qu’il a laissée l’an dernier. 61 réceptions, 1087 yards et 8 TD en 2017.

12. Jaylen Smith, Sr, Louisville

Alors que tout le monde attendait son départ pour la NFL au terme de sa saison junior, il a finalement décidé de revenir à Louisville pour une dernière année afin d’améliorer son route running. Cible préférée de QB Lamar Jackson lors des deux dernières saisons, il sera le leader du solide groupe de receveurs des Cardinals. 60 réceptions, 980 yards et 7 TD en 9 matchs joués en 2017.

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13. Jerry Jeudy, So, Alabama

Alabama a perdu les receveurs Calvin Ridley, Robert Foster et Cam Sims durant l’intersaison ouvrant ainsi la voie à l’ancien prospect 5-étoiles du recrutement 2017, WR Jerry Jeudy. Peu utilisé l’an passé, il a un potentiel énorme et semble prêt à prendre son envol comme cible privilégiée de QB Tua Tagovailoa. Symbole de la nouvelle génération de receveurs du Crimson Tide, il possède des mains sûres et suit d’excellents tracées.

14. Terry Godwin, Sr, Georgia

L’an passé, il a terminé la saison comme 2ème meilleur receveur des Bulldogs pour la 3ème année consécutive. Tout le monde se souvient de sa superbe réception à une main qui fût l’un des tournants de la saison de Georgia. 38 réceptions, 639 yards et 6 TD en 2017.

15. Tyler Vaughns, So, USC

Phénoménal en 2ème partie de saison dernière, il est prêt pour devenir la prochaine sensation des Trojans de USC au poste de receveur. 57 réceptions, 809 yards et 5 TD en 2017 pour sa saison freshman.

16. Felton Davis III, Sr, Michigan State

Pratiquement impossible de défendre contre lui en raison de son gabarit imposant. Sa progression sur ses tracés et ses mains sûres lui ont permis de devenir l’un des receveurs les plus redoutés de la conférence Big Ten. Il avait joué un rôle primordial lors de la victoire surprise de Michigan State sur Penn State l’an passé (12 réceptions, 181 yards). 55 réceptions, 776 yards, 9 TD en 2017.

17. Gary Jennings, Sr, West Virginia

Dans l’ombre du #2 de ce classement à West Virginia, il fût pourtant le 4ème meilleur receveur du pays en 2017 avec ses 97 réceptions. Peut-être le meilleur slot receiver du pays. 1096 yards et 1 TD en 2017.

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18. Emmanuel Hall, Sr, Missouri

Redoutable receveur de profondeur, il a terminé la saison passée avec une moyenne de 24.8 yards par réception. Avec le départ de WR J’Mon Moore, il sera la cible #1 du meilleur quarterback de la conférence SEC, QB Drew Lock. 33 réceptions, 817 yards et 8 TD en 2017.

19. Hakeem Butler, Jr, Iowa State

WR Allen Lazard étant désormais diplômé, c’est à WR Hakeem Butler de prendre le relais dans le jeu aérien des Cyclones. Avec son 1m98 et son accélération de feu, il pourrait être l’un des playmakers les plus explosifs de la conférence Big 12 en 2018. 41 réceptions, 697 yards et 7 TD en 2017.

20. Tee Higgins, So, Clemson

Comparé à Mike Williams (San Diego Chargers, NFL) depuis son arrivée en Caroline du Sud, il a démontré tout son talent au cours des derniers spring practices et tout indique qu’il sera la prochaine superstar de la Wide Receiver U. 17 réceptions pour 345 yards et 2 TD en 2017.

21. Ryan Davis, Sr, Auburn

Extrêmement fiable comme receveur de possession ou en profondeur mais également comme blocker, il a battu l’an passé le record de l’université Auburn pour le nombre de réceptions réussies en une saison (84). 815 yards et 5 TD en 2017.

22. Kelvin Harmon, Jr, North Carolina State

Avec son compère QB Ryan Finley, il sera peut-être le meilleur duo QB-WR de la conférence ACC en 2018. Il fût le meilleur receveur du Wolfpack l’an passé avec 1017 yards sur réception et tout indique que ses statistiques vont encore gonfler l’an prochain en raison du départ WR Jaylen Samuels. 69 réceptions et 4 TD en 2017.

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23. Albert Okwuegbunam (TE), So, Missouri

Tight-end à l’énorme envergure, il sera encore un cauchemar pour les linebackers et les safeties adverses. Les scouts NFL en rêvent déjà. 29 réceptions pour 415 yards et 11 TD en 2017.

24. J.J. Arcega-Whiteside, Sr, Stanford

Ultime receveur de possession, il sera la cible préférée du prometteur QB K.J. Costello en 2018. Il possède peut-être les mains les plus sûres de la conférence Pac-12. 48 réceptions, 781 yards et 9 TD en 2017.

25. Nyqwan Murray, Sr, Florida State

Absent des spring practices pour une blessure du genou, il possède la vitesse et la combativité pour devenir l’un des meilleurs receveurs de la conférence ACC. 40 réceptions, 604 yards, 4 TD en 2017.

Sr: Senior; Jr: Junior; So: Sophomore; Fr: Freshman

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Top 25 des meilleurs running backs en 2018

De retour à Stanford après une saison 2017 record, RB Bryce Love est le #1 de notre traditionnel classement des meilleurs running backs à l’aube de la prochaine saison.

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Le retour inattendu de RB Bryce Love pour sa saison senior avec Stanford et l’émergence d’une génération exceptionnelle symbolisée par les sophomores RB Jonathan Taylor (Wisconsin), RB A.J. Dillon (Boston College) et RB J.K. Dobbins (Ohio State) nous rappellent que le poste de running back ne manquera pas de talent en 2018.

Avec deux joueurs présents dans ce classement, le Crimson Tide d’Alabama sera encore une fois la référence au niveau national sur ce poste. RB Damien Harris et RB Najee Harris formeront un tandem de choc pour les champions en titre. Le duo RB J.K. Dobbins / RB Mike Weber (Ohio State) pourrait également faire des dégâts dans la conférence Big Ten tout comme RB Travis Etienne et RB Tavien Feaster avec les Tigers de Clemson.

Comme chaque année, The Blue Pennant vous propose son traditionnel classement des meilleurs running backs de l’élite du College Football à moins de trois mois du coup d’envoi de la prochaine saison.

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1. Bryce Love, Sr, Stanford
Il y a tout juste un an, il avait le défi de succéder à Christian McCaffrey au poste de running back #1 du Cardinal de Stanford. Sa saison junior aura été un franc succès avec un total impressionnant de 2118 yards au sol pour 19 TD qui lui ont valu d’être un candidat pour l’obtention du trophée Heisman. Tout ça avec une blessure de la cheville qui l’a ralenti en 2ème partie de saison. Brillant étudiant en médecine, il a préféré poursuivre ses études pendant une année supplémentaire en renonçant de se présenter à la draft NFL d’avril dernier. Véritable playmaker (13 courses de plus de 50 yards en 2017), il a réussi 12 matchs à plus de 100 yards au sol l’an passé.

2. Jonathan Taylor, So, Wisconsin
Le programme de Wisconsin nous a habitué à « produire » des running backs ultra-performants… après une saison freshman exceptionnelle et prolifique, il ne fait aucun doute que Jonathan Taylor est la prochaine superstar des Badgers. Il a établi un nouveau record FBS pour un freshman avec 1977 yards au sol réussis en 2017. Il a également inscrit 13 TD et atteint le plateau des 200 yards au sol dans un match à trois reprises.

3. A.J. Dillon, So, Boston College
Il devait être la future star de Michigan, c’est finalement à Boston College que le phénoménal RB AJ Dillon a tout explosé dès sa saison freshman : 1589 yards au sol pour 14 TD et une performance d’anthologie face à Louisville (272 yards au sol). Le plus effrayant est qu’il n’a cessé de progresser tout au long de la saison terminant avec une moyenne de 179 yards au sol lors de ses 7 derniers matchs. Protégé par l’une des meilleures lignes offensives du pays, il pourrait bien être le #1 de ce Top 25 au mois de décembre prochain.

4. J.K. Dobbins, So, Ohio State
Il a su profiter d’une blessure du titulaire, RB Mike Weber (voir plus bas) pour prendre les rênes de l’attaque au sol des Buckeyes. 1403 yards et 7 TD pour une moyenne de 7.23 yards par course en 2017. Plus impressionnant, il a dépassé le plateau des 100 yards au sol face aux meilleures défenses de la conférence Big Ten (Michigan, Wisconsin, Michigan State).

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5. Myles Gaskin, Sr, Washington
Auteur d’un total de 4055 yards au sol en trois saisons jouées avec Washington, il est le meilleur coureur en activité au niveau FBS. Son objectif : réussir plus de 1300 yards au sol pour une 4ème saison d’affilée. 21 TD au sol en 2017, un record personnel.

6. Rodney Anderson, Jr, Oklahoma
Oklahoma avait perdu RB Samaje Perine et RB Joe Mixon lors de l’intersaison 2017 mais l’attaque au sol des Sooners est restée ultra-compétitive grâce à l’éclosion de RB Rodney Anderson. 1161 yards au sol pour 13 TD et une moyenne de 6.2 yards par course en 2017. Malgré la défaite d’Oklahoma, sa performance lors du dernier Rose Bowl (201 yards au sol et 3 TD) est encore dans toutes les mémoires.

7. Cam Akers, So, Florida State
Prospect 5-étoiles à sa sortie du lycée, il a réussi quelques coups d’éclat lors de sa saison freshman avec les Seminoles. Tout en partageant son temps de jeu avec RB James Patrick, il a atteint le plateau des 1000 yards au sol et réussi 7 TD en 2017. Il possède toutes les qualités pour succéder à RB Dalvin Cook dans le coeur des fans de FSU. Ses 1025 yards au sol réussis l’an passé lui ont d’ailleurs permis de battre un record de l’université pour un freshman détenu jusque-là par… Dalvin Cook.

8. Devin Singletary, Jr, Florida Atlantic
Il n’a jamais aussi bien porté son surnom (« Motor ») que l’an passé. Avec 1920 yards au sol pour un total hallucinant de 32 TD (3ème meilleure performance de l’Histoire de l’élite du College Football), il a été le catalyseur de l’attaque débridée de FAU en 2017.

9. Justice Hill, Jr, Oklahoma State
Avec les départs de QB Mason Rudolph et WR James Washington pour la NFL, il pourrait devenir le fer de lance de l’attaque des Cowboys en 2018. Après avoir réussi 1142 yards au sol lors de sa saison freshman, il a flirté avec les 1500 yards l’an passé. En plus de ses 15 TD au sol, il a ajouté 31 réceptions pour 190 yards en 2017. Un vrai playmaker.

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10. Damien Harris, Sr, Alabama
Bien que la concurrence sera forte au sein du backfield offensif du Crimson Tide, RB Damien Harris a choisi de faire son retour à Alabama pour sa saison senior. Auteur de deux saisons à plus de 1000 yards au sol malgré un temps de jeu partagé avec Bo Scarbrough, il sera l’indiscutable titulaire en 2018 tout en jouant le rôle de mentor pour la future star, RB Najee Harris (voir plus bas).

11. David Montgomery, Jr, Iowa State
Il a été le symbole de la surprenante saison des Cyclones d’Iowa State en 2017. Auteur de 1146 yards au sol pour 11 TD l’an passé, il a été responsable de 78% des yards au sol de son équipe. Running back polyvalent, il a également capté 36 passes pour un total de 8 TD.

12. D’Andre Swift, So, Georgia
Après avoir réussi 618 yards au sol et 3 TD en 2017 dans un rôle de RB#3 derrière Sony Michel et Nick Chubb, il est sur la rampe de départ pour exploser complètement en 2018. Vrai playmaker, il a réussi plus de 9 yards par course lors des 3 derniers matchs de la saison régulière 2017.

13. Travis Etienne, So, Clemson
Avec son coéquipier RB Tavien Feaster, il va former l’un des duos de running backs les plus tonitruants du pays en 2018. Auteur de 766 yards et 13 TD lors de sa saison freshman, il a accumulé les big plays l’an passé comme l’a démontré sa moyenne de 7.2 yards par course (#1 de la conférence ACC).

14. Benny Snell, Jr, Kentucky
Meilleur running back de la conférence SEC de retour en 2018, il sera le moteur d’une attaque des Wildcats qui devra apprendre à jouer avec un nouveau quarterback à sa tête. Après une saison freshman convaincante (1091 yards, 13 TD), il a poursuivi sa progression l’an passé en accumulant 1333 yards au sol pour 19 TD et en devenant le premier joueur de l’Histoire de Kentucky à réussir deux saisons consécutives avec plus de 1000 yards au sol.

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15. Aeris Williams, Sr, Mississippi State
Assurément le running back le plus sous-estimé de la conférence SEC. Malgré la présence du QB dual-threat, Nick Fitzgerald, à ses côtés, il a atteint le plateau des 1000 yards au sol (1107) pour un total de 13 TD. Tout le monde se souvient de ses 97 yards pour 2 TD réussis dans une courte défaite concédée face à Alabama.

16. Trayveon Williams, Jr, Texas A&M
Il a donné  le tempo de l’attaque au sol des Aggies lors des deux dernières saisons et l’arrivée de Jimbo Fisher (ex-Florida State) à la tête du programme texan pourrait lui permettre de franchir un cap. Malgré une petite baisse de production l’an passé (798 yards au sol), il reste l’une des valeurs sûres de l’attaque de la conférence SEC. 1057 yards au sol en 2016 pour sa saison freshman.

17. Najee Harris, So, Alabama
Son talent brut est phénoménal. Il a réussi quelques coups d’éclat lors du dernier National Championship (64 yards au sol pour une moyenne de 10.7 yards par course) qui laissent penser qu’il est probablement le prochain joyau formé par le Crimson Tide à ce poste de running back. Prospect 5-étoiles du recrutement 2017, il a réussi 370 yards et 3 TD l’an passé. En 2018, il devrait rester (ou pas) le RB#2 d’Alabama derrière RB Damien Harris avant son explosion en 2019.

18. LJ Scott, Sr, Michigan State
Prospect 4-étoiles du recrutement 2015, il a réussi trois solides saisons au sein du backfield offensif des Spartans de Michigan State (2481 yards au sol, 23 TD). Pourtant, il n’a toujours pas réussi à atteindre le plateau des 1000 yards au sol en une saison mais sa maturité et le momentum entourant l’équipe après une excellente saison 2017 pourraient lui permettre de franchir un cap en 2018.

19. Travis Homer, Jr, Miami
Il a remarquablement assumé le rôle de RB#1 suite à la perte sur blessure pour l’intégralité de la saison 2017 de RB Mark Walton face à Florida State. 966 yards et 8 TD l’an passé en une demi-saison comme titulaire. Cependant, il sera soumis à une forte concurrence avec le retour de RB DeeJay Dallas et l’arrivée du sensationnel true freshman Lorenzo Lingard.

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20. Damarea Crockett, Jr, Missouri
Sa saison 2017 a été écourtée en raison d’une blessure de l’épaule mais tout indique qu’il sera de retour à 100% pour sa saison junior. Il avait surpris tout le monde en 2016 lorsqu’il avait réussi plus de 1062 yards au sol pour 10 TD en seulement 153 portées de ballon. La présence de QB Drew Lock à la tête de l’attaque des Tigers pourrait lui permettre d’évoluer sans pression.

21. Miles Sanders, Jr, Penn State
Le défi est insurmontable : remplacer Saquon Barkley ! Toutefois, cet ancien prospect 5-étoiles du recrutement 2016 possède un talent fou et il pourrait s’affirmer rapidement comme l’arme fatale du jeu au sol des Nittany Lions en 2018. Peut-être la révélation de la saison dans la conférence Big Ten.

22. Juwan Washington, Jr, San Diego State
Avec sa présence, San Diego State pourrait terminer la campagne 2018 avec un coureur à plus de 1000 yards au sol pour la 9ème saison d’affilée. Coach Rocky Long a le talent pour développer des running backs ultra-efficaces et Juwan Washington a le profil pour devenir la prochaine vedette des Aztecs. 759 yards au sol et 7 TD en seulement 127 portées de ballon l’an passé.

23. Jalin Moore, Sr, Appalachian State
Il vient de réussir deux saisons en dépassant le plateau des 1000 yards au sol et bien qu’il ait manqué deux matchs en 2017, il a terminé meilleur coureur de la conférence Sun Belt avec une moyenne de 94.3 yards par match. 24 TD au sol en trois saisons à Appalachian State.

24. Mike Weber, Jr, Ohio State
Meilleur coureur des Buckeyes d’Ohio State lors de sa saison freshman, en 2016, tout indiquait qu’il allait tout casser en 2017… avant qu’une blessure de la cuisse limite sa contribution l’an passé. Pire, il a ouvert la voie au true freshman RB J.K. Dobbins qui a saisi l’opportunité de devenir le RB#1 des champions de conférence Big Ten en titre. Toutefois, il sera complétement rétabli pour démarrer la saison avec la détermination de récupérer son statut de #1. 626 yards et 10 TD en 2017.

25. Karan Higdon, Sr, Michigan
Malgré les carences évidentes de la ligne offensive des Wolverines l’an passé, il a terminé la saison 2017 avec un total de 994 yards au sol et 11 TD pour une moyenne de 6.1 yards par course. Au coeur d’une équipe plus expérimentée, il pourrait également bénéficier de la présence de QB Shea Patterson pour semer la terreur dans la conférence Big Ten.

Sr: Senior; Jr: Junior; So: Sophomore; Fr: Freshman

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