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Conférence Pac-12 : objectif Playoffs !

Après deux ans sans playoffs, la Pac-12 relèvera-t-elle la tête en 2019 dans le sillage de Huskies de Washington encore et toujours favoris ?

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Prédictions 2019 dans la conférence Pac-12

Champion 2019 : Washington.
MVP : QB Justin Herbert, Oregon.
Meilleur joueur offensif : RB Joshua Kelley, UCLA
Meilleur joueur défensif : DE Bradlee Anae, Utah.
Freshman de l’année : DE Kayvon Thibodeaux.
Prospects NFL à suivre : QB Justin Herbert (Oregon), QB KJ Costello (Stanford), QB Khalil Tate (Arizona), QB Jacob Eason (Washington), WR Laviska Shenault (Colorado), WR Michael Pittman Jr (USC), OT Walker Little (Stanford), OT Trey Adams (Washington), DT Leki Fotu (Utah), CB Jaylon Johnson (Utah).

Du 3 aout au 9 aout 2019, The Blue Pennant vous a présenté les principaux programmes de la conférence Pac-12 :

Oregon Ducks
Stanford Cardinal
UCLA Bruins
USC Trojans
Utah Utes
Washington Huskies

Tour d’horizon dans la conférence Pac-12

Une division North plus compétitive que jamais

Si la parité dans la division North lui a permis d’être l’une des plus passionnantes du pays depuis 2-3 saisons, elle est peut-être aussi responsable de l’exclusion de la Pac-12 du College Football Playoff depuis deux ans.

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Car avec quatre très sérieux prétendants au titre de division, on pourrait encore assister à une cannibalisation en règle dans la Pac-12 North. Malgré le départ de 8 joueurs vers la NFL, Washington débutera la saison comme favori pour conserver son titre de conférence grâce à la prise de pouvoir annoncée de QB Jacob Eason. Oregon possède une armada de playmakers en attaque menée par le candidat au trophée Heisman, QB Justin Herbert, tandis que Stanford a entrepris sa révolution en basculant vers le jeu aérien en raison de la présence du gunslinger QB K.J. Costello. Et il ne faudrait pas négliger une équipe de Washington State dont l’attaque Air Raid peut faire tomber n’importe quel cador à l’ouest du Mississippi. Même les Golden Bears de coach Justin Wilcox sont prêts à rugir. Ces quatre programmes pourraient débuter dans la saison dans le classement AP Top 25.

En comparaison, seul Utah parait en mesure de rivaliser dans la division South. USC semble en mode sauvetage après avoir nommé deux coordinateurs offensifs en un mois et UCLA se cherche encore pour la 2ème saison de Chip Kelly à la tête des Bruins. Arizona, Arizona State et Colorado sont un ton en-dessous.

« The Conference of Defense » ?

On n’aurait jamais cru pouvoir écrire ça un jour : la Pac-12 est-elle devenue une conférence défensive ?

En 2018, six programmes de la Pac-12 se sont classés dans le Top 50 concernant les points accordés par match. Depuis quelques années, la « Conference of Quarterbacks » est clairement dominée par ses défenses. Washington vient de remporter deux titres de champion de conférence avec un secteur défensif classé dans le Top 10 national. Stanford a trouvé la parade face à la Blur Offense d’Oregon en imposant son « Intellectual Brutality » (#11 en 2012 et #12 en 2013).

Cal a abandonné la Spread Offense de Sonny Dykes en donnant les clés de son programme à l’ancien guru défensif de Wisconsin, Justin Wilcox. Washington State a préservé son attaque Air Raid mais c’est clairement le travail du coordinateur défensif Alex Grinch, puis celui de son successeur Tracy Claeys, qui ont permis aux Cougars de se hisser, en 2017 et 2018, parmi les prétendants au titre de conférence.

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Enfin, cette saison, Mel Tucker, ancien disciple de Nick Saban (à Alabama) et Kirby Smart (à Georgia) a pris les commandes de Colorado… On est bien loin de la tendance du milieu des années 2010 marquées par l’embauche de stratège offensif (Mike Leach à Washington State, Rich Rodriguez à Arizona, Todd Graham à Arizona State, Sonny Dykes à Cal) dont l’objectif était de s’inspirer des succès de Chip Kelly à Oregon.

Une mini-Révolution est-elle en marche dans la Pac-12 ?

La Pac-12 épargnée par la draft NFL

Alors que toutes les conférences de l’élite du College Football voient leurs talents filer chez les pros dès leur éligibilité en poche (après 3 ans en NCAA), la Pac-12 a fait figure d’exception au printemps 2019.

Le senior QB Justin Herbert a ainsi pris tout le monde par surprise en annonçant son retour à Oregon avant possiblement d’être le 1st pick en 2020. Protégé par une ligne offensive expérimentée, il sera peut-être le héros que les Ducks attendent depuis Marcus Mariota.

Le favori dans la division South pourra également compter sur le retour de cinq joueurs-clés (RB Zack Moss, DE Bradlee Anae, DT Leki Fotu, CB Jaylon Johnson, S Julian Blackmon) qui auraient pu jouer le dimanche en 2019.

QB K.J. Costello (Stanford), OL Trey Adams (Washington), LB Troy Dye (Oregon), LB Evan Weaver (Cal), WR Michael Pittman Jr (USC) et WR Theo Howard (UCLA) sont autant de joueurs qui auraient été susceptibles de faire le saut dans la NFL dès cette saison et qui renforceront assurément le niveau de la Pac-12 en 2019.

Le match de l’année

Oregon @ Washington
le 19 octobre 2019
Les Ducks avaient triomphé des Huskies l’an dernier en overtime, sur le score de 30-27. Le senior QB Justin Herbert sera de retour en 2019 et son objectif est de conduire Oregon à un titre de conférence. Ce qui implique de finir champion dans une division où évolue Washington. L’équipe de coach Mario Cristobal est probablement l’adversaire le plus redoutable, et le plus redouté, par coach Chris Petersen dans la course pour le trône de Pac-12. Le vainqueur de cette rencontre prendra un avantage potentiellement déterminant pour la première place de la division Pac-12 North.

Calendrier complet de la conférence Pac-12

Nos prédictions

Division North

1. Washington Huskies

Prédiction : 10-2, 7-2 Pac-12.
En 2018 :
10-4, 7-2 Pac-12. Champion de conférence Pac-12. Rose Bowl : battu 28-23 par Ohio State.
Match décisif : contre Oregon, le 19 octobre.
Joueurs-clés partis : QB Jake Browning, RB Myles Gaskin, TE Drew Sample, OT Kaleb McGary, DT Greg Gaines, LB Ben Burr-Kirven, CB Byron Murphy, CB Jordan Miller, SS Taylor Rapp, SS Jojo McIntosh.
Joueurs à suivre : QB Jacob Eason, RB Salvon Ahmed, WR Andre Baccellia, TE Hunter Bryant, LT Trey Adams, DT Levi Onwuzurike, DE Benning Potoa’e, LB Ryan Bowman, CB Myles Bryant, CB Elijah Molden.
Future star : OLB Joe Tryon.

Devenu en quelques années une powerhousede la conférence Pac-12, Washington connait la recette qui mène au succès et l’ère Chris Petersen a permis de consolider les bases du programme de football à partir de classes de recrutement d’exception. Il en résulte un effectif bourré de qualité, dont les jeunes joueurs seront en mesure d’avoir leur chance en 2019 et d’émerger au sein de plusieurs groupes qui ont besoin à la fois de sang neuf et de continuité, en particulier chez les receveurs, les inside linebackers et les safeties. Avec une ligne offensive capable d’apporter une protection inébranlable aux nouveaux quarterback et running back titulaires, reste à savoir justement qui sera à la tête de l’attaque. Jacob Eason semble favori, bien que personne ne se soit encore montré à la hauteur de l’héritage de Jake Browning, détenteur de la plupart des records des Huskies pour un QB. Si Petersen espère briller au niveau national, il aura pourtant besoin d’un joueur solide à ce poste : sur les 20 quarterbacks titulaires lors des playoffs, dix avaient terminé dans le top 10 national en efficacité par les airs. L’attaque aura également besoin d’un vrai receveur numéro un pour accompagner le nouveau chef d’orchestre offensif. Une fois ces détails réglés, alors que Washington pourra se tester sans trop de risques lors des quatre premières rencontres de la saison face à Eastern Washington, dont le QB a émigré vers Washington State, Cal, Hawaii et BYU, la machine devrait se remettre en marche vers le titre de conférence Pac-12, avec potentiellement la défense la plus athlétique alignée par l’ancien coach de Boise State depuis son arrivée à Seattle.

2. Oregon Ducks

Prédiction : 10-2, 7-2 Pac-12.
En 2018 :
9-4, 5-4 Pac-12. Victoire 7-6 contre Michigan State au Redbox Bowl.
Match décisif : contre Auburn, le 31 aout.
Joueurs-clés partis : RB Tony Brooks-James, WR Dillon Mitchell, DE Jalen Jelks, LB Justin Hollins, SS Ugo Amadi.
Joueurs à suivre : QB Justin Herbert, RB CJ Verdell, WR Juwan Johnson, WR Mycah Pittman, LT Penei Sewell, C Jake Hanson, NT Jordon Scott, DE Kayvon Thibodeaux, LB Troy Dye, CB Deommodore Lenoir, CB Thomas Graham, FS Jevon Holland.
Future star : DE Kayvon Thibodeaux.

Ce n’est pas pour rien si Oregon a été désigné par les médias en troisième position pour remporter la Pac-12, derrière Washington et Utah. Le programme de football le plus cool du pays, avec son stade et ses infrastructures au top, ses uniformes chamarrés, et son passif récent de contender national, semble sur la bonne voie pour retrouver les sommets. Après une saison 2018 décevante sur certains points mais encourageante, avec le retour de leur quarterback superstar, d’une offensive line all-star, d’un jeu de course qui devrait encore monter en gamme et des playmakers en défense, les Ducks ont la recette pour se mettre en évidence en Pac-12 et au niveau national, en particulier avec un calendrier avantageux. Cette défense s’annonce déjà plus variée que celle de Jim Leavitt et devrait tirer partie de la polyvalence de certains joueurs majeurs. Si le pass rush s’améliore, que QB Justin Herbert fait briller ses partenaires offensifs et, surtout, si Oregon se remet à gagner régulièrement à l’extérieur, il ne devrait pas y avoir d’obstacle pour lutter jusqu’au bout avec Washington, Stanford et Washington State pour le titre de division Pac-12 North. Mario Cristobal avait bouclé la campagne 2018 avec trois victoires consécutives et les Ducks devront profiter du momentum pour parvenir à leurs fins cette année et satisfaire les ambitions d’une fanbase qui attend le retour en grâce de son équipe.

3. Stanford Cardinal

Prédiction : 8-4, 6-3 Pac-12.
En 2018 :
9-4, 6-3 Pac-12. Victoire 14-13 contre Pittsburgh au Sun Bowl.
Match décisif : contre Oregon, le 21 septembre.
Joueurs-clés partis : RB Bryce Love, WR JJ Arcega-Whiteside, WR Trenton Irwin, TE Kaden Smith, OG Nate Herbig, LB Bobby Okereke, LB Joey Alfieri, LB Sean Barton, CB Alijah Holder, P Jake Bailey.
Joueurs à suivre : QB KJ Costello, RB Cameron Scarlett, WR Michael Wilson, TE Colby Parkinson, LT Walker Little, RT Foster Sarell, DE Jovan Swann, LB Jordan Fox, LB Ricky Miezan, CB Paulson Adebo, K Jet Toner.
Future star : WR Elijah Higgins.

Stanford a bouclé l’exercice 2018 avec le jeu de passe le plus efficace de Pac-12. Le passage d’une attaque au sol à une attaque aérienne en fin de saison a permis à KJ Costello de se mettre en évidence et de relâcher la pression sur un groupe de running backs en difficulté. Le même scénario semble s’amorcer cette année et le QB du Cardinal pourrait donc renouer avec son rythme effréné de 38 passes en moyenne par match. Costello possède les capacités pour contrôler cette attaque, après s’être classé 16e du pays en passer rating. Néanmoins, cette attaque devrait régresser avec les pertes de Bryce Love, d’une bonne partie de la ligne offensive et de tous les playmakers à la réception. La défense possède le talent pour faire mieux mais a également perdu de nombreux titulaires et la jeunesse du groupe ne sera pas forcément gage de réussite. Si le pass rush et les cornerbacks seront au niveau, les énormes faiblesses au centre de la défense pourraient tourner au cauchemar pour une équipe habituée à contrôler le tempo du match. Évidemment, Stanford ne devrait pas s’effondrer car c’est une équipe qui plie parfois mais rompt rarement. Le titre de conférence Pac-12 semble cependant compliqué à aller décrocher alors que le Cardinal affrontera tous les cadors des deux divisions. Northwestern, UCF et Notre Dame seront également des adversaires redoutables capables de plomber le bilan des hommes de David Shaw. Après avoir terminé la saison 2018 hors du top 25 pour la seconde fois seulement depuis 2009, Stanford devrait néanmoins relever la tête si les essais à domicile sont transformés. En attendant une saison 2020 qui s’annonce sous les meilleures auspices, en fonction des underclassmen qui feront leur retour.

4. Washington State Cougars

Prédiction : 7-5, 4-5 Pac-12.
En 2018 :
11-2, 7-2 Pac-12.
Match décisif : contre Washington, le 23 novembre.
Joueurs-clés partis : QB Gardner Minshew, RB James Williams, LT Andre Dillard, LB Peyton Pelluer.
Joueurs à suivre : RB Max Borghi, WR Tay Martin, WR Dezmon Patmon, C Fred Mauigoa, OT Abraham Lucas, NT Lamonte McDougle, LB Jahad Woods.
Future star : S Bryce Beekman.

En sept saisons passées sur le campus de Pullman, coach Mike Leach a transformé les Cougars en une équipe respectable, puis en un sérieux prétendant au titre de conférence Pac-12. En plus de son bilan de 26-10 en match de intra-conférence, Wazzu vient d’aligner 4 victoires d’affilée contre Oregon et 3 contre Stanford. Seul problème : les Cougars échouent toujours face au voisin Washington lors de l’Apple Cup (6 défaites d’affilée). Washington State a perdu son leader offensif QB Gardner Minshew mais espère que son successeur QB Gage Gubrud, arrivé en provenance d’Eastern Washington (FCS), pourrait garder l’attaque Air Raid à son plein régime. La défense devrait confirmer ses progrès pour la 2ème saison du coordinateur défensif Tracy Claeys mais les quelques incertitudes en attaque ne devrait pas permettre aux Cougars d’atteindre le plateau des 10 victoires en 2019.

5. California Golden Bears

Prédiction : 6-6, 4-5 Pac-12.
En 2018 :
7-6, 4-5 Pac-12.
Match décisif : à Stanford, le 23 novembre.
Joueurs-clés partis : RB Patrick Laird, WR Kanawai Noa, WR Vic Wharton III, WR Moa Ways, LB Jordan Kunaszyk, DL Alex Funches.
Joueurs à suivre : RB Christopher Brown Jr, ILB Evan Weaver, CB Camryn Bynum, S Ashtyn Davis, S Jaylinn Hawkins.
Future star : LB Kuony Deng.

Les Golden Bears ont fait des progrès significatifs pour la 2ème saison de coach Justin Wilcox à la tête du programme de Berkeley. La défense est devenue l’une des plus combatives et rudes de la conférence Pac-12 ce qui a notamment permis à Cal de faire tomber le champion, Washington, au Memorial Stadium. Le Destin des Golden Bears devrait donc se décider en attaque. Le sophomore QB Chase Garbers (ou l’ancien de UCLA, QB Devon Modster) aura la lourde tâche de relancer une attaque qui souffrira d’inexpérience en 2019. Avec un calendrier peu favorable (match à Ole Miss, à Washington, à Oregon, à Utah, à Stanford et à UCLA), Cal n’est pas dans une situation favorable pour répéter les exploits de l’an dernier.

6. Oregon State Beavers

Prédiction : 2-10, 1-8 Pac-12.
En 2018 :
2-10, 1-8 Pac-12.
Match décisif : à Oregon, le 30 novembre.
Joueurs-clés partis : WR Timmy Hernandez, DT Kalani Vakameilalo, DB Dwayne Williams.
Joueurs à suivre : QB Jake Luton, QB Tristan Gebbia, RB Jermar Jefferson, WR Isaiah Hodgins, DL Jordan Whitley, LB Avery Roberts, OLB Hamilcar Rashad, S David Morris.
Future star : LB Avery Roberts.

En quelques mois, l’ancien QB vedette des Beavers, coach Jonathan Smith, a transformé la culture d’un programme à la dérive lors du départ de Gary Andersen en cours de saison 2017. Cependant, le chemin de la reconquête est encore long. L’attaque au sol est encore balbutiante et la défense reste le talon d’Achille de cette équipe (536 yards accordés en moyenne en 2018, #129 du pays). Toutefois, le coordinateur Brian Lindgren a la réputation d’être un excellent formateur de quarterback et le talent ne manque pas au poste de running back et de receveur. Les Beavers devraient encore trainer dans les bas-fonds de la Pac-12 en 2019 avant la rédemption en 2020 ?

Division South

1. Utah Utes

Prédiction : 10-2, 7-2 Pac-12.
En 2018 :
9-5, 6-3 Pac-12. Holiday Bowl : défaite 31-20 contre Northwestern.
Match décisif : à USC, le 20 septembre.
Joueurs-clés partis : LB Cody Barton, LB Chase Hansen, K Matt Gay, P Mitch Wishnowsky.
Joueurs à suivre : QB Tyler Huntley, RB Zach Moss, DE Bradlee Anae, DT Leki Fotu, LB Francis Bernard, CB Jaylon Johnson, FS Julian Blackmon.
Future star : WR Bryan Thompson.

En s’invitant au dernier Pac-12 Championship Game, les Utes se sont ouverts l’appétit et avec le retour de plusieurs playmakers expérimentés en attaque et en défense, Utah peut légitimement prétendre à un second titre de champion de division Pac-12 South. En négociant bien leurs deux matchs à USC et à Washington, ces Utes pourraient même viser plus haut : une improbable participation au College Football Playoff.

2. USC Trojans

Prédiction : 7-5, 5-4 Pac-12.
En 2018 :
5-7, 4-5 Pac-12.
Match décisif : contre Utah, le 20 septembre.
Joueurs-clés partis : RT Chuma Edoga, C Toa Lobendahn, LB Cameron Smith, LB Porter Gustin, CB Iman Marshall, FS Marvell Tell.
Joueurs à suivre : QB JT Daniels, RB Markese Stepp, WR Michael Pittman, WR Amon-Ra St. Brown, DE Drake Jackson, LB Palaie Gaoteote, LB Hunter Echols, CB Isaac Taylor-Stuart, FS Isaiah Pola-Mao.
Future star : DB Chase Williams.

USC a vécu une épreuve l’an passé avec son bilan négatif. Même si le programme est en reconstruction, au sein d’une année morne dans la division South, les fans et les boosters ne peuvent tolérer sept défaites et ils restent hébétés devant la décision de Lynn Swann de conserver Clay Helton à son poste. En cas de mauvais départ, avec un calendrier féroce, le coach pourrait bien être contraint de faire ses valises rapidement pour éviter aux Trojans de prendre l’eau avec lui, alors que le recrutement a déjà été impacté cette année. Les rumeurs concernant la nomination d’Urban Meyer, qui travaille désormais à Los Angeles pour la chaîne Fox, se font insistantes bien que non fondées. Ce serait un vrai scénario hollywoodien pour les fans californiens qui rêvent d’un grand coach mais qui espèrent tout de même une amélioration rapide de leur équipe, avec l’arrivée de Graham Harrell pour réveiller une attaque endormie en 2018. Si QB J.T. Daniels maîtrise le système Air Raid et que le sophomore progresse rapidement, l’escouade de receveurs devrait faire briller nouveau coordinateur offensif. USC se classe 21e au pays en terme de production offensive de retour pour cette saison… mais seulement 118ème du pays en ce qui concerne la production défensive. Cette jeune défense, en particulier le secondary très inexpérimenté et qui devrait donc commettre quelques erreurs occasionnelles, se cherche aussi un pass rush. Les candidats à l’émergence sont là et plusieurs jeunes joueurs pourraient exploser à la face du college football si les blessures épargnent les Trojans cette année. De quoi espérer la première place en division South. Clay Helton aura néanmoins besoin d’un miracle pour sauver sa peau avec les obstacles massifs qui se présenteront sur sa route semaine après semaine.

3. UCLA Bruins

Prédiction : 6-6, 5-4 Pac-12.
En 2018 :
3-9, 3-6 Pac-12.
Match décisif : à USC, le 23 novembre.
Joueurs-clés partis : QB Wilton Speight, TE Caleb Wilson, LT Andre James, SS Adarius Pickett, P Stefan Flintoft.
Joueurs à suivre : QB Dorian Thompson-Robinson, RB Joshua Kelley, WR Demetric Felton, TE Devin Asiasi, LT Sean Rhyan, C Boss Tagaloa, DE Osa Odighizuwa, LB Krys Barnes, LB Keisean Lucier-South, CB Darnay Holmes, FS Quentin Lake.
Future star : OT Sean Rhyan.

Chip Kelly a rapidement compris que la reconstruction du programme de football à UCLA prendrait plus de temps que prévu. Avec une attaque anémique et une défense abominable, c’est toutes les fondations de l’équipe qui ont besoin d’être renforcées. Les deux classes de recrutement bouclées par l’ancien coach d’Oregon ont déjà permis d’apporter du sang neuf à des postes importants, en particulier sur les lignes offensive et défensive ainsi qu’en secondary. L’inexpérience demeure une inquiétude majeure mais la South Division n’est pas la plus dangereuse en Pac-12 et la fac de Los Angeles devrait faire meilleure figure que l’an passé avec une cinquième et avant-dernière place dans la division. Les Bruins connaitront probablement une belle progression cette année avec une attaque soutenue par une ligne offensive enfin stabilisée et un jeu de course féroce, bien que le poste de QB demeure une interrogation. UCLA pourrait encore connaître un début de saison compliqué avec un calendrier difficile et un effectif jeune en rodage. Dans l’ensemble, les préoccupations qui entourent l’équipe font penser que les Bruins n’iront pas chercher plus que six ou sept victoires, ce qui leur permettrait néanmoins de disputer leur premier bowl avec Chip Kelly à la barre, ce qui représenterait une belle évolution après une saison 2018 bouclée à 3-9. L’opinion générale reste néanmoins qu’il faudra attendre au minimum 2020 pour que l’équipe trouve son rythme de croisière et ne devienne une menace tangible en South Division, et peut être même en Pac-12 si l’ancien coach d’Oregon retrouve le succès qu’il avait rencontré à Eugene.

4. Arizona Wildcats

Prédiction : 6-6, 4-5 Pac-12.
En 2018 :
11-3, 8-1 Pac-12.
Match décisif : à Arizona State, le 29 novembre.
Joueurs-clés partis : WR Shawn Poindexter, WR Shun Brown, DL PJ Johnson, S Demetrius Flannigan-Fowles.
Joueurs à suivre : QB Khalil Tate, RB J.J. Taylor, OL Donovan Laie, LB Jalen Harris, LB Tony Fields, LB Colin Schooler, CB Jace Whittaker, S Scottie Fields Jr.
Future star : WR Boobie Curry.

Coach Kevin Sumlin n’a pas encore trouvé ses marques sur le campus de Tucson et la défaite à domicile contre Arizona State n’a pas été encore digérée par les fans des Wildcats. Un sursaut d’orgueil est attendu en 2019. Grande déception de la saison passée, le senior QB Khalil Tate sera revanchard et pourra compter sur plusieurs playmakers en attaque pour raviver un programme qui devait se battre pour le titre de division Pac-12 South l’an dernier. Si QB Khalil Tate retrouve ses jambes sous les ordres du coordinateur offensif Noel Mazzone, Arizona pourrait avoir l’arme ultime pour renverser une division encore une fois très médiocre ouverte.

5. Colorado Buffaloes

Prédiction : 6-6, 3-6 Pac-12.
En 2018 :
5-7, 2-5 Pac-12.
Match décisif : contre USC, le 25 octobre.
Joueurs-clés partis : RB Travon McMillian, LB Drew Lewis, S Evan Worthington.
Joueurs à suivre : QB Steven Montez, WR Laviska Shenault Jr, WR KD Nixon, DE Mustafa Johnson, LB Nate Landman, LB Davion Taylor.
Future star : S Hasaan Hypolite.

Deux ans après avoir remporté un titre surprise de champion de division Pac-12 South, les Buffaloes sont rentrés dans le rang (2 saisons consécutives avec un bilan de 5-7) conduisant la direction à renvoyer le coach Jim MacIntyre pour le remplacer par l’ancien coordinateur défensif d’Alabama et de Georgia, Mel Tucker. Les fans de CU devront être patients avant de voir les effets de la méthode « Made in SEC ». Toutefois, les Buffs peuvent compter sur un groupe de joueurs expérimentés qui pourraient créer 2-3 surprises en 2019. Le tandem QB Steven Montez/WR Laviska Shenault peut faire basculer un match sur un ou deux coups d’éclat. Si la défense parvient à prendre le bon rythme dès le mois de septembre, Colorado pourrait être la belle histoire de la saison dans la Pac-12.

6. Arizona State Sun Devils

Prédiction : 4-8, 2-7 Pac-12.
En 2018 :
7-6, 5-4 Pac-12.
Match décisif : contre Arizona, le 29 novembre.
Joueurs-clés partis : QB Manny Wilkins, WR N’Keal Harry, NT Renell Wren.
Joueurs à suivre : RB Eno Benjamin, WR Brandon Aiyuk, DE Jermayne Lole, LB Merlin Robertson, S Aashari Croswell, CB Chase Lucas, CB Kobe Williams.
Future star : QB Jayden Daniels.

Équipe surprise de la saison passée, Arizona State pourrait connaitre une re-descente abrupte après avoir rendu une fiche positive l’an dernier. L’incertitude au poste de QB et le départ de WR N’Keal Harry vont handicaper une attaque qui pourrait devenir unidimensionnelle en 2019. RB Eno Benjamin sera assurément la cible de toutes les défenses adverses. La défense possède un joyau en DL Merlin Robertson mais cela pourrait ne pas suffire à un programme qui stagne dans l’insignifiance depuis 2014.

Fondateur et rédacteur en chef de The Blue Pennant, Morgan Lagrée couvre le College Football depuis plus de 10 ans. En 2016, Morgan fût le premier reporter à couvrir le CFP National Championship Game pour un média francophone. Il co-anime le Podcast Bowl. Expert NFL et NBA. Grand amateur de la NHL. Fan ultime des Red Sox de Boston (MLB). Ancien étudiant de l'université McGill. #Redmen4Life

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Preview 2020 : Clemson Tigers

Finalistes malheureux du dernier CFP National Championship, les Tigers de Clemson menés par QB Trevor Lawrence n’ont qu’une idée en tête : récupérer leur statut de champion national.

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Crédit photo : Streeter Lecka/Getty Images

50 previews en 50 jours, c’est une série estivale de 50 présentations exclusives préparées par toute l’équipe TBP afin de vous permettre de tout savoir concernant la prochaine saison de College Football. On retrouve aujourd’hui les Tigers de Clemson, finalistes malheureux du dernier National Championship Game.

Clemson Tigers

Conférence ACC

Division Atlantic

En 2019 : 14-1. Défaite 42-25 face à LSU lors du CFP National Championship.
Head Coach : Dabo Swinney, 12ème année (130-31) – Résultats en carrière: 130-31.
Coordinateur offensif : Tony Elliott.
Coordinateur défensif : Brent Venables.
Titulaires de retour : 13, 5 en attaque, 6 en défense, kicker, punter.
Joueurs-clés partis : WR Tee Higgins, LB Isaiah Simmons, DB AJ Terrell, DB Tanner Muse.
Joueurs à suivre : QB Trevor Lawrence, RB Travis Etienne, WR Amari Rodgers, DE Xavier Thomas, DT Tyler Davis, LB James Skalski, CB Derion Kendrick, FS Nolan Turner.

Les Tigers de Clemson sont tout simplement la meilleure équipe de l’ère College Football Playoff. Deux titres nationaux, quatre participations à la finale nationale, cinq titres de champion de conférence ACC et un bilan de 69-5 lors des 5 dernières saisons.

Dabo Swinney et les Tigers ont remporté 117 victoires lors de la décennie 2010. La 3ème meilleure performance de l’Histoire du College Football. Clemson possède également un bilan de 43-2 en match de conférence depuis 2015 et tout indique que cette domination sur l’ACC va se poursuivre au moins une saison de plus. On n’avait pas connu ça depuis l’époque Florida State dans les années 90.

En 2020, Clemson pourra compter sur le meilleur quarterback du pays et probable futur 1er choix de la draft NFL, le junior QB Trevor Lawrence, ainsi que sur le retour inattendu du running back senior RB Travis Etienne. Avec ces deux superstars et du talent à revendre sur les autres postes, l’attaque des Tigers s’annonce encore comme l’une des plus productives du pays.

Fort d’une défense bourrée de talent et de la meilleure promotion de recrues de son Histoire qui arrive sur le campus, cette équipe de Clemson sera donnée favorite dans tous ses matchs d’une saison 2020 qui serait considérée comme un échec sans une 6ème qualification pour les playoffs.

Une attaque toujours plus explosive

Il y a deux raisons de penser que l’attaque explosive des Tigers (43.9 points par match en 2019, #4 du pays) sera tout aussi dominante en 2020 : le junior QB Trevor Lawrence (3665 yards, 36 TD, 8 INT et 563 yards au sol, 9 TD en 2019) et le senior RB Travis Etienne (1614 yards au sol, 19 TD). Le premier sera un candidat au trophée Heisman tandis que le second, qui a pris tout le monde par surprise en annonçant son retour à Clemson pour son année senior, peut battre de multiples records de l’ACC en devenant le meilleur coureur de l’Histoire de la conférence.

Le jeu de QB Trevor Lawrence est encore perfectible. S’il a ajouté une dimension supplémentaire en se servant davantage de ses jambes, il devra montrer plus de constance tout au long de la saison et être plus discipliné que l’an dernier.

QB Trevor Lawrence – Crédit photo : Streeter Lecka, Getty Images

En cas d’absence du quarterback vedette, les Tigers peuvent aussi compter sur le redshirt freshman QB Taisum Phommochanh, quarterback dual-threat surdoué, et sur le true freshman 5-étoiles QB DJ Uiagalelei. On vous l’a dit : l’avenir est radieux du côté de Clemson.

Les Tigers ont perdu leur receveur #1 (Tee Higgins) via la draft NFL et leur receveur #2 (Justyn Ross) en raison d’une opération de la colonne vertébrale. Ce sont donc 2032 yards sur réception et 21 TD qui se sont évaporés. Pour leur succéder, Clemson ne sera pourtant pas en manque de solution. Le senior WR Amari Rodgers (30 réceptions, 426 yards, 4 TD) est de retour à 100% et devrait occuper le poste de slot receiver tandis que les prometteurs sophomores WR Joseph Ngata (17 réceptions, 240 yards, 3 TD) et WR Frank Ladson (9 réceptions, 128 yards, 3 TD) étaient des prospects 4 étoiles classés dans le Top 50 national lors du recrutement 2019. Ils seront les cibles préférées de QB Trevor Lawrence à moins que le junior TE Braden Gallaway (suspendu lors de la saison régulière 2019), très en vue lors du CFP National Championship Game, ne soit davantage intégré dans le playbook.

Le talon d’Achille des Tigers : la ligne offensive ?

L’absence de spring practices aura fait particulièrement mal à une ligne offensive qui a perdu 4 joueurs titulaires au cours de l’intersaison. Seul rescapé : l’ancien prospect 5-étoiles LT Jackson Carman à qui le rôle de protecteur sur le côté aveugle de QB Trevor Lawrence est déjà assuré.

Même si le coaching staff s’est dit très confiant de la capacité des 4 nouveaux titulaires à franchir un cap rapidement, leur cohésion accélérée sera essentielle pour que Clemson évite une mésaventure en début de saison. Le senior C Cade Stewart, le junior LG Matt Brockhorst et les sophomores RG Will Putnam et RT Jordan McFadden devraient débuter la week 1 comme titulaire.

Brent Venables – Crédit photo : Bart Boatwright

Le génie de Brent Venables

Les défenseurs passent mais le génial Brent Venables est toujours capable de s’ajuster pour optimiser au maximum le talent de son groupe quitte à modifier ses systèmes de jeu. Si le front four 2018 (le meilleur de l’Histoire du College Football ?) avait été la grande force de Clemson, le coordinateur défensif des Tigers avait su être créatif l’an passé pour compenser les départs des Christian Wilkins, Dexter Lawrence et Co. en implantant un système 3-3-5 qui permettait au polyvalent Isaiah Simmons d’être utilisé à toutes les sauces. Avec un énorme succès.

Cette année encore, plusieurs cadres sont partis pour la NFL (Isaiah Simmons, AJ Terrell, Tanner Muse) mais l’intégralité de la ligne défensive est de retour. Et on devrait ainsi retrouver un classique système 4-3 dans lequel le senior DE Justin Foster (35 plaquages, 11.5 pour perte dont 4.5 sacks) et le junior DE Xavier Thomas (27 plaquages, 8 pour perte dont 1.5 sacks), deux joueurs à la marge de progression énorme, auront un rôle primordial. Les sophomores DE KJ Henry (23 plaquages, 2 sacks) et DE Justin Mascoll apportent une certaine profondeur sur le pass rush.

À l’intérieur, le duo DT Nyles Pinckney (20 plaquages) / DE Tyler Davis (45 plaquages, 10.5 pour perte dont 6.5 sacks) sera fidèle au poste après une saison 2019 encourageante mais on attend également les premiers pas du prospect #1 du pays en 2020, le true freshman DT Bryan Bresee, véritable phénomène qui pourrait tout renverser sur son passage dès cette saison.

Un back seven en quête d’un successeur d’Isaiah Simmons

La vraie incertitude chez les Tigers en 2020 se situe au niveau du back seven. Plus exactement au niveau du leadership sur le second et 3ème rideau. Avec l’apport de talents issus des excellentes promotions successives, Clemson devrait rester ultra-compétitif mais le manque de leaders naturels pourrait s’avérer problèmatique si aucun des joueurs de ce groupe ne réussissait à s’imposer dans ce rôle.

FS Nolan Turner – Crédit photo : Sun Journal

Le senior ILB James Skalski (90 plaquages, 3 sacks), joueur hyperactif et intuitif, est un candidat légitime mais saura-t-il saisir sa chance ? Le junior OLB Baylon Spector (44 plaquages, 2 sacks) et le sophomore OLB Mike Jones Jr (18 plaquages) n’ont pas encore acquis l’aura suffisante.

Sur le backfield défensif, seul le junior CB Derion Kendrick (43 plaquages, 2 INT, 1 TD) est de retour. Ancien quarterback au lycée et recruté par Clemson comme receveur, il a réussi sa reconversion au poste de cornerback contribuant immédiatement lors de la saison 2019. Avec le départ de CB AJ Terrell, il devra assummer son nouveau statut de CB#1 et montrer la voie à CB Mario Goodrich, CB Sheridan Jones et CB Andrew Booth Jr, qui ont peu joué depuis leur arrivée à Clemson.

Il y a moins d’incertitude au poste de safeties en raison des retours de l’expérimenté FS Nolan Turner (48 plaquages, 2 INT) et de la présence d’un groupe de surdoués composé de SS Lannden Sanders, SS Jalyn Phillips et FS Joseph Charleston.

Conclusion

Dans une conférence ACC à sa portée, Clemson possède une voie royale vers une 6ème participation consécutive au College Football Playoff. Tout sera alors possible. Les Tigers ont le talent pour et si toutes les pièces du puzzle se mettent en place sur la ligne offensive et en défense, Dabo Swinney, Trevor Lawrence et Travis Etienne pourraient soulever, de nouveau, le trophée de champion pour la 2ème fois en 3 ans.

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Potentiel
  • Coaching
4.7

Résumé

Points forts
– Le meilleur duo QB/RB du pays.
– Une ligne défensive fourni.
– La culture de la gagne.

Points faibles
– Un groupe de receveurs déplumé.
– Une ligne offensive inexpérimentée.
– Manque de leadership en défense.

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Preview

Preview 2020 : Louisville Cardinals

En un an seulement, coach Steve Satterfield a renversé une situation difficile à Louisville développant les Cardinals comme de potentiels concurrents de Clemson… dès 2020 ?

Publié

le

Crédit photo : Scott Utterback, Courier Journal

50 previews en 50 jours, c’est une série estivale de 50 présentations exclusives préparées par toute l’équipe TBP afin de vous permettre de tout savoir concernant la prochaine saison de College Football. On retrouve aujourd’hui les Cardinals de Louisville.

Louisville Cardinals

Conférence ACC

Division Atlantic

En 2019 : 8-5, 5-3 ACC. Music City Bowl : victoire 38-28 contre Mississippi State.
Head Coach : Scott Satterfield, 2ème année (8-5). Résultats en carrière : 59-29.
Coordinateur offensif : Dwayne Ledford.
Coordinateurs défensifs : Bryan Brown.
Titulaires de retour : 16, 8 en attaque, 8 en défense.
Joueurs-clés partis : WR Seth Dawkins, OT Mekhi Becton, DL Amonte Caban, S Khane Pass, K Blanton Creque.
Joueurs à suivre : QB Micale Cunningham, RB Javian Hawkins, WR Tutu Atwell, C Cole Bentley, LB Dorian Etheridge, LB C.J. Avery, LB Rodjay Burns, CB Chandler Jones.

Une rédemption spectaculaire. Arrivé dans le Kentucky, en provenance d’Appalachian State, le head coach Steve Satterfield a marqué les esprits dès sa première saison à la tête des Cardinals. Une attaque retrouvée, une défense moins perméable et six victoires supplémentaires au compteur (2-10 en 2018 et 8-5 en 2019) pour une qualification inespérée, et même une victoire, en bowl.

Surprendre est une chose, confirmer en est une autre. Louisville en a bien conscience et pourra s’appuyer sur un groupe expérimenté et qui se connait bien, avec pas moins de seize revenants chez les titulaires.

D’un point de vue coaching staff, Satterfield a aussi su garder ses hommes de confiance pour enchaîner de manière positive et donner de beaux espoirs à son groupe.

Les forces de l’équipe

Ce qui a clairement transformé le programme d’ACC, c’est une attaque retrouvée. Souvent réputés dans ce secteur, avec notamment les émergences de futures stars NFL, comme Teddy Bridgewater et Lamar Jackson, les Cardinals avaient de nouveau plongé offensivement à la veille du départ de Bobby Petrino.

QB Micale Cunningham – Crédit photo : Scott Utterback, Courier Journal

Cette donnée semble de l’histoire ancienne, avec les 33.1 points de moyenne inscrits l’année dernière (#30 du pays), et au vu de l’incroyable escouade attendue en 2020. Avec plus de 2 000 yards à eux deux, l’an passé, le duo RB Javian Hawkins (1525 yards au sol, 9 TD en 2019) / RB Hassan Hall (501 yards au sol, 5 TD) entend faire de nouveau parler la poudre au sol, derrière une ligne offensive inchangée, en tout cas plein centre.

L’autre donnée encourageante, c’est la collaboration aérienne entre les deux juniors QB Micale Cunningham et WR Tutu Atwell. Lancé dans le grand bain en 2019 en lieu et place de Jawon Pass, le premier a bluffé par son aptitude à jouer juste (62% de réussite, 22 touchdowns, 5 interceptions) mais doit encore gagner en régularité et en force physique pour avoir un impact plus conséquent.

Dans le nouveau système offensif, son receveur privilégié a été comme un poisson dans l’eau, avec 1 272 yards, 11 touchdowns et une capacité d’accélération excitante dans les petits espaces.

En défense, tout n’a pas été rose, mais au sein de la défense 3-4 de Bryan Brown, l’équipe peut compter sur un solide groupe de linebackers, mené par les seniors OLB Rodjay Burns, ILB Dorian Etheridge et ILB C.J. Avery. Preuve de la profondeur de ce groupe, le junior ILB Monty Montgomery est parti pour être dans la rotation, malgré 5 sacks en 2019.

Les faiblesses de l’équipe

On l’a dit : la défense rassure moins que l’attaque à l’orée de ce nouvel exercice. Il faut dire que l’apprentissage semble prendre plus de temps que prévu. #128 équipe du pays, avec 44 points concédés en moyenne en 2018, les Cards en ont encaissé 11 de moins l’année suivante.

WR Tutu Atwell – Crédit photo : Scott Utterback, Courier Journal

Mais le déficit de pression et l’irrégularité au plaquage, surtout sur le premier rideau, s’est souvent payé cash. Résultat : un rush stop exposé et un backfield qui a tenté de plier sans rompre, tant bien que mal. Pour ne rien arranger, trois des cinq « meilleurs » plaqueurs pour perte de 2019 ont quitté le campus, et il faudra espérer un renouvellement salvateur sur le front-3 pour fragiliser le moins possible ce groupe.

Autre escouade à surveiller, les équipes spéciales. Déjà perturbés l’an passé par les pépins physiques de P Blanton Creque, les Cardinals ont aussi assisté à la fin d’éligibilité du punter Mason King. Joker de luxe l’an dernier, avec plus ou moins de succès (22/25 sur extra-point, 1 sur 3 sur field goal), le junior K Ryan Chalifoux aura sa chance, mais devra batailler avec le nouveau transfert K Brock Travelstead pour conserver sa place.

Enfin, difficile d’établir cela comme un point faible, mais Louisville devra composer sans ses deux tackles titulaires en 2020, notamment un certain OT Mekhi Becton, premier tour de draft parti chez les Jets. Il faudra donc trouver un tackle gauche d’envergure pour protéger efficacement Cunningham. Le junior T Adonis Boone et le sophomore T Renato Brown sont sur les rangs pour assurer la suite…

Conclusion

Solidaire, homogène, équilibré, ce groupe de Louisville a donc bien de sérieux arguments pour jouer les premiers rôles cette année. De là à jouer la finale ACC ? Difficile à dire car les Cardinals semblent, malgré tout, toujours souffrir de la comparaison avec l’ogre Clemson. Qu’à cela ne tienne, l’Orange Bowl devrait de nouveau offrir un spot généreux à la conférence si les Tigers font les playoffs.

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Coaching
  • Potentiel
3.6

Résumé

Points forts
– Un quarterback prometteur.
– Un duo de receveurs explosifs.
– Stabilité du coaching staff.

Points faibles
– Manque de profondeur en défense.
– Une ligne offensive perméable.
– Le kicking game.

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Cinq coachs sur le « hot seat » en 2020

Découvrez les cinq coachs les plus menacés à l’aube de la prochaine saison de College Football.

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Crédit photo : Alicia de Artola, Reign of Troy

La pression des résultats n’a jamais été aussi forte dans l’élite du College Football. À une époque, on laissait du temps à un coach pour recruter, développer son système et mettre sa marque sur un programme. Aujourd’hui, l’impatience est de mise dans les directions athlétiques et en 2020, plusieurs head coachs savent qu’ils jouent leur poste.

Découvrez les cinq coachs sur le « hot seat » à l’aube de la prochaine saison de College Football.

Clay Helton, USC

Les Trojans ont un bilan de 13-12 lors des 2 dernières saisons et le nouveau directeur athlétique Mike Bohn ne pourra pas faire autrement que de se séparer de son coach principal si USC ne remporte pas la division Pac-12 South en 2020. Après avoir reconstitué l’attaque autour du coordinateur offensif Graham Harrell (ex-North Texas), Clay Helton a donné les clés de la défense au coordinateur défensif Todd Orlando (ex-Texas) avec pour objectif de ramener les Trojans dans l’élite de conférence Pac-12. Un nouvel échec serait synonyme de fin de l’ère Helton à Los Angeles.

Tom Herman, Texas

Il devait être l’incarnation du « Texas is back ». Depuis qu’il a fait son retour sur le campus d’Austin, les Longhorns ont perdu 15 matchs en 3 saisons. 15 ! Pourtant, les classes de recrues dans le Top 10 national ne suivent les unes après les autres. Texas doit jouer les yeux dans les yeux avec Oklahoma pour le titre de conférence. Sinon, bye-bye…

Tom Herman, coach de Texas – Crédit photo : Tim Warner/Getty Images

Kevin Sumlin, Arizona

La magie Sumlin était-telle une vaste enfumade lorsqu’il était à Texas A&M ? Reconnu pour ses talents de recruteurs hors-pair, a-t-il surtout bénéficié de l’aura des Aggies ? Car depuis son arrivée à Tucson (Arizona), les Wildcats font du surplace tant dans le domaine du jeu que dans celui du recrutement (Arizona a été le dernier programme FBS à obtenir un commit pour la promotion 2021) et son coaching staff a réussi l’exploit de torpiller le seul playmaker de l’effectif lors des deux dernières saisons : QB Khalil Tate. Son bilan de 9-15 est insuffisant pour un programme qui ambitionne de jouer les premiers rôles dans la conférence Pac-12.

Chip Kelly, UCLA

Son arrivée avait ravivé la flamme du football sur un campus de Westwood qui vibre habituellement pour son équipe de basketball. Un bilan de 7-17 en deux saisons (7-11 en match Pac-12) n’a pas de quoi satisfaire une direction athlétique des Bruins qui a investi chèrement dans l’ancien head coach des Ducks d’Oregon pour des résultats à court terme. Le manque de progrès de l’attaque est notamment inquiétant. Seul un bilan positif en 2020 pourrait sauver sa tête.

Derek Mason, Vanderbilt

Deux participations (perdues) à des bowls en six saisons et aucun bilan positif depuis son arrivée à Nashville en 2014. Certes, il n’est pas facile de construire une équipe gagnante pour un programme qui n’a pas une grande tradition de football, mais la division SEC East était très ouverte ces dernières années (derrière Georgia) et les Commodores ont continué de trainer dans les bas fonds du classement. Mauvaise nouvelle pour lui : un nouveau directeur athlétique (qui ne l’a pas choisi, donc) vient d’arriver. Aïe.

Autres head coachs sous pression en 2020 : Scott Frost (Nebraska), Jim Harbaugh (Michigan) et Will Muschamp (South Carolina).

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Preview 2020 : Brigham Young Cougars

Après une saison 2019 décevante, QB Zach Wilson et les Cougars sauront-ils rebondir malgré un calendrier absoluement infernal ?

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50 previews en 50 jours, c’est une série estivale de 50 présentations exclusives préparées par toute l’équipe TBP afin de tout savoir de la prochaine saison. On retrouve aujourd’hui les Cougars de Brigham Young.

Brigham Young Cougars

Indépendant

En 2019 : 7-6. Défaite 38-34 face à Hawaii lors de l’Hawaii Bowl.
Head Coach : Kalani Sitake, 4ème année (27-25) – Résultats en carrière: 27-25.
Coordinateur offensif : Jeff Grimes.
Coordinateur défensif : Illaisa Tuiaki.
Titulaires de retour : 12, 7 en attaque, 4 en défense, kicker.
Joueurs-clés partis : WR Aleva Hifo, WR Micah Simon, DB Dayan Ghanwoloku.
Joueurs à suivre : QB Zach Wilson, RB Lopini Katoa, WR Gunner Romney, TE Matt Bushman, OL Brady Christensen, DL Khyiris Tonga, LB Payton Wilgar, CB Chris Wilcox, S Troy Warner.

Charismatique et apprécié de ses joueurs, coach Kalani Sitake a pourtant passé la majeure partie de la saison dernière sur le « hot seat » en raison d’un bilan insuffisant de 20-19 lors des trois dernières saisons. Les attentes sont nettement supérieures sur le campus de Provo (Utah) qui vit encore dans le souvenir des années LaVell Edwards.

Finalement, le coach des Cougars a probablement sauvé sa place et obtenu une prolongation de contrat jusqu’en 2023 grâce à trois victoires remportées contre Tennessee, USC et Boise State. Pourtant, les défaites du mois d’octobre face à Toledo et South Florida et celles pour finir la saison, face à San Diego State et Hawaii (Hawaii Bowl), ont fragilisé un coaching staff qui sera sous pression en 2020.

Également sous pression car le grand nombre de blessures qui ont frappé les Cougars depuis deux ans commencent à mettre en cause la préparation physique d’un programme qui devra faire face, encore cette année, à un calendrier infernal.

Zach Wilson est-il menacé au poste de QB titulaire ?

Inconcevable il y a 18 mois après une saison freshmen plein de promesses en 2018, et si le statut de titulaire de QB Zach Wilson (2382 yards à la passe, 11 TD, 9 INT et 3 TD au sol en 2019) était en danger ? Certes, le quarterback junior possède d’indéniables qualités de lanceur et son aptitude à gagner des yards au sol peut s’avérer précieuse mais son incapacité à rester loin de l’infirmerie et son inquiétante stagnation dans son développement pourraient ouvrir la voie à l’un des sophomores, QB Jaren Hall (420 yards à la passe, 1 TD) et QB Baylor Romney (747 yards à la passe, 7 TD, 2 INT), qui ont tous les deux porté leur équipe à la victoire l’an passé, respectivement contre Utah State et Boise State. À suivre.

QB Zach Wilson – Crédit photo : Eugene Tanner, AP

Le titulaire au poste de quarterback bénéficiera du retour surprise du senior TE Matt Bushman (47 réceptions, 688 yards, 4 TD) alors qu’on attendait son départ pour la NFL. Auteur de 125 réceptions pour un total de 1719 yards et 9 TD en carrière, il s’approche de plusieurs records de la fac et il sera assurément l’une des bouées de secours d’un jeu aérien des Cougars qui devra composer avec un groupe de receveurs inexpérimentés suite au départ de Aleva Hifo, Micah Simon et Talon Shumway. Les juniors WR Gunner Romney (31 réceptions, 377 yards, 2 TD), WR Dax Milne (21 réceptions, 285 yards, 2 TD) et WR Neil Pau’u (de retour de suspension) partent favoris mais la nouvelle garde de freshmen pourrait être sollicitée dès cette saison…

Les premiers pas du français Terence Fall ?

Récruté par les Cougars dès la période de signature anticipée du mois de décembre 2019, le français WR Terence Fall fera ses débuts sous le maillot des Cougars. La concurrence sera rude et comme tous les true freshmen au niveau national, il pourrait utiliser sa première saison pour s’acclimater à son nouvel environnement en utilisant son redshirt.

Toutefois, avec l’absence de titulaires indéboulonnables au poste de receveur, lui et l’ancien du lycée Mater Dei, WR Kody Epps, auront assurément une carte à jouer. Son physique imposant et ses mains sûres pourraient notamment représenter une arme redoutable dans la red zone adverse.

« Run DMC », sauveur du jeu au sol

En grande difficulté depuis le départ de Jamaal Williams fin 2016, le jeu de course des Cougars doit impérativement progresser en 2020 au risque de rendre l’attaque unidimensionnelle comme ce fût le cas l’an dernier (167.5 yards au sol, #78 du pays). Le junior RB Lopini Katoa (358 yards au sol, 4 TD) a montré de belles choses mais de manière inconstante. Du coup, la clé de l’attaque au sol de BYU pourrait être entre les mains de RB Devonta’e Henry-Cole. Ancien joueur de l’ennemi juré, Utah, ce dernier a choisi de terminer sa carrière NCAA au sud de Salt Lake City. Coureur surpuissant, il a réussi 4 TD avec les Utes dans un rôle de backup derrière Zach Moss.

La meilleure ligne offensive hors Power Five

La ligne offensive sera la grande force de l’attaque de Brigham Young. Tous les titulaires l’an passé sont de retour, à commencer par le candidat au trophée Outland, LT Brady Christensen, et le candidat pour le trophée Rimington, C James Empey. Deux joueurs qui ont joués ensemble un total de 26 matchs.

Les seniors LG Kieffer Longson et RG Tristen Hoge sont de retour et le sophomore RT Blake Freeland ferait déjà tourner les têtes de certains scouts NFL.

Matt Bushman – Crédit photo : Chris Gardner/Getty Images

Un défense expérimentée mais en quête de leadership

Handicapée par un nombre important de blessures, la défense des Cougars sera l’une des plus expérimentées à l’ouest du Mississippi. Cependant, le coordinateur défensif Ilaisa Tuiaki fera face à deux défis : relancer un pass rush déficient l’an dernier (#117 du pays) et trouver des successeurs aux leaders défensifs, le duo de safeties Fayan Ghanwoloku / Austin Lee.

Le retour de NT Khyiris Tongo (45 plaquages en 2019) va apporter beaucoup de stabilité au centre de la ligne défensive ce qui facilitera le travail des defensive ends, à priori DE Bracken El-Bakri (37 plaquages) et DT Lorenzo Fauatea (21 plaquages, 2 sacks).

On attend la contribution du senior OLB Isaiah Kaufusi (60 plaquages, 2 INT) sur le pass rush, tout comme celle du junior OLB Chaz Ah You (31 plaquages, 1 sack), deux joueurs dont le développement est plus long que prévu initialement.

Le backfield défensif verra le retour de blessure des seniors CB Chris Wilcox et S Zayne Anderson. Une excellente nouvelle pour un groupe de defensive backs expérimentés mais qui a parfois été trop perméables face aux gunslingers. Cole McDonald (ex-Hawaii) et Jacob Eason (ex-Washington) s’en souviennent.

Un calendrier démentiel

Si le début de saison 2019 avait semblé compliqué avec deux matchs contre Utah, Tennessee, USC et Washington (BYU s’en était sorti avec u bilan de 2-2), la saison 2020 va y ressembler énormément. En pire.

La traditionnelle Holy War contre Utah va donner le coup d’envoi lors d’un match chaud bouillant. La suite sera démoniaque. Michigan State, Arizona State, Minnesota sont au programme du mois de septembre. Après le Rivalry Game contre Utah State, les Cougars recevront un membre de la SEC (Missouri) et une équipe de Houston revancharde. Le mois de novembre sera marqué par des affrontements contre Boise State, San Diego State et… Stanford. Ouch !

DateAdversaire
3 septembreà Utah
12 septembreMichigan State
19 septembreà Arizona State
26 septembreà Minnesota
2 octobreUtah State
10 octobreMissouri
16 octobreHouston
24 octobreNorthern Illinois
6 novembreà Boise State
14 novembreSan Diego State
21 novembreNorth Alabama (FCS)
28 novembreà Stanford

Conclusion

Bien que des progrès substantiels sont attendus dans la production offensive et défensive, ils pourraient ne pas se matérialiser par des victoires tant le calendrier semble compliqué pour un programme de BYU qui a participé à un bowl à 14 reprises sur les 15 dernières années. Si les Cougars marqueront surement beaucoup de points, la défense saura-t-elle être à la hauteur ? La performance du secteur défensif pourrait faire la différence entre un bilan décevant de 5-7 et une une fiche de 7-5 qui serait considérée comme un vrai succès pour coach Sitake.

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Potentiel
  • Coaching
3

Résumé

Points forts
– Profondeur au poste de quarterback.
– Ligne offensive solide.
– Défense expérimentée.

Points faibles
– Manque de profondeur au poste de running back.
– Inefficacité dans la red zone adverse.
– Manque de leadership en défense.

Prédiction : 6-6

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