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Conférence ACC : Clemson toujours plus hégémonique

Quadruples champions de conférence et champions nationaux en titre, les Tigers de Clemson seront encore les favoris d’une conférence ACC remodelée.

Crédit photo : clemsonsportstalk

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On n’avait pas vu une telle domination dans la conférence ACC depuis les années 90. À l’époque, Florida State de l’ère Bobby Bowden a remporté 9 titres de champion consécutifs (1992-2000). Depuis 4 ans, ce sont les Tigers de Clemson qui ont la main mise sur l’ACC : ils ont (facilement) remporté les quatre derniers ACC Championship Games et le bilan du programme dirigé par coach Dabo Swinney en match intra-conférence depuis 2015 ? 34-2. Une suprématie incontestable.

Des promotions de recrues sensationnelles et un coaching staff capable de tirer le meilleur des joueurs, individuellement et collectivement, ont fait de Clemson LA référence actuelle dans le monde du College Football. Certes, la version 2019 des Tigers sera moins expérimentée que sa prédécesseure… mais peut-être plus talentueuse. Effrayant. Le sophomore QB Trevor Lawrence a offert un récital retentissant lors des deux matchs de playoffs en 2018. Il sera de retour à la tête d’une attaque intimidante qu’aucune défense du pays ne parait pouvoir stopper. Ainsi, pour la 5ème année d’affilée, les Tigers semblent tout simplement au-dessus du lot dans la conférence ACC.

Prédictions 2019 dans la conférence ACC

Champion 2019 : Clemson.
Champion de division Atlantic : Clemson.
Champion de division Coastal : Virginia.
MVP : QB Trevor Lawrence, Clemson.
Meilleur joueur offensif : RB Travis Etienne, Clemson.
Meilleur joueur défensif : CB Bryce Hall, Virginia.
Freshman de l’année : WR Joseph Ngata, Clemson.
Prospects Draft NFL 2020 à suivre : RB Travis Etienne (Clemson), RB AJ Dillon (Boston College), RB Cam Akers (Florida State), WR Tee Higgins (Clemson), DE Trevon Hill (Miami), LB Shaq Quarterman (Miami), DB Bryce Hall (Virginia), DB Mark Gilbert (Duke), DB Essang Bassey (Wake Forest), DB Reggie Floyd (Virginia Tech).

Du 4 juillet au 16 juillet 2019, The Blue Pennant vous a proposé des présentations des principaux programmes de la conférence ACC :
Clemson Tigers
Florida State Seminoles
Miami Hurricanes
North Carolina State Wolfpack
Syracuse Orange
Virginia Cavaliers
Virginia Tech Hokies

Tour d’horizon dans la conférence ACC

Tous à la poursuite des Tigers de Clemson

La saison 2019 dans la division Atlantic pourrait être très semblable à l’an passé. Syracuse a des convictions en attaque et en défense alors que Florida State, NC State, Boston College et Wake Forest font face à de nombreuses incertitudes à divers niveaux. Il semble déjà loin le temps où Clemson, FSU et Louisville se battaient pour le titre d’une division qui paraissait alors comme la meilleure du pays.

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En 2017, Miami avait redoré le blason d’une division Coastal tournée en dérision depuis plusieurs années. Tout est à refaire après une saison 2018 marquée par un niveau de médiocrité difficilement qualifiable : Pittsburgh a été sacré champion un peu par hasard en terminant sa campagne avec un bilan de 7-7… et par trois défaites. Virginia possède en QB Bryce Perkins un playmaker capable de faire basculer n’importe quel match en faveur des Cavaliers et la défense des Hoos monte en puissance. Du coup, le programme de Charlottesville débutera la saison avec une belle opportunité de participer à la première finale de conférence de son Histoire. Miami et Virginia Tech seront probablement ses deux principaux concurrents. Les Hurricanes et les Hokies possèdent le talent pour se mêler à la lutte mais de nets progrès en attaque sont attendus. Pittsburgh et Duke semblent un ton en-dessous alors que North Carolina et Georgia Tech sont en mode reconstruction.

Mack is back

Cinq ans après avoir annoncé sa retraite, Mack Brown (champion avec Texas en 2005) fait son retour sur le campus de Chapel Hill pour prendre en main des Tar Heels de North Carolina qu’il avait dirigés… de 1988 à 1997 ! Son défi sera immense : transformer un programme qui vient de terminer deux fois au dernier rang de la division Coastal en une puissance que l’on a plus vu depuis son premier passage à UNC (10-2 en 1996 et 11-1 en 1997). Les Tar Heels n’ont remporté que 3 de leurs 24 derniers matchs contre des équipes FBS. Ouch !

Panique à Tallahassee

On savait que le départ de Jimbo Fisher à Texas A&M en 2018 allait laisser des traces. On savait aussi qu’il faudrait un minimum de temps pour que son successeur, Willie Taggart (ex-Oregon), prenne ses marques… mais on ne s’attendait pas à voir une telle déconvenue que celle subit par les Seminoles de Florida State l’an dernier : un bilan de 5-7 et la fin d’une série de 36 saisons avec une participation à un bowl. Le coach de FSU est en mode réinitialisation et donnera les clés d’une attaque anémique l’an passé au jeune stratège offensif, Kendal Briles (ex-Baylor, ex-FAU, ex-Houston). La déroute 41-14 endurée contre Florida est encore dans toutes les mémoires. Si Willie Taggart possède un contrat de 6 ans, il sait que cette 2ème saison à Tallahassee sera déjà décisive.

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Nouveau départ à Louisville, Georgia Tech et Miami

Trois coachs feront leurs débuts dans l’ACC en 2019 : Scott Satterfield à Louisville, Geoff Collins à Georgia Tech et Manny Diaz à Miami. Les contextes seront pourtant différents.

À Louisville et Georgia Tech, c’est une opération reconstruction qui est en marche. Bobby Petrino a perdu la confiance de son vestiaire avant de perdre celle de la direction d’un programme de Louisville qui n’a pas su gérer l’après-Lamar Jackson. Du coup, en deux saisons, les Cardinals sont passés de prétendants au College Football Playoff à un rôle de… punching ball dans la division Atlantic. Une chute vertigineuse. L’ancien coach d’Appalachian State a démontré sa capacité de développer une culture du travail et de la rigueur lors de son passage chez les Mountaineers. Il a reçu la bénédiction de la direction de Louisville (qui aurait quand même aimé rapatrier Jeff Brohm de Purdue) et aura du temps pour relancer les Cards… mais la saison 2019 sera longue.

Comme celle des Yellow Jackets de Georgia Tech. Après 11 saisons à Atlanta, coach Paul Johnson est parti à la retraite et GT devrait ainsi abandonner l’attaque triple-option au profit de schémas de spread offense. La transition prendra du temps. Geoff Collins (ex-Temple) aura le difficile challenge de changer une identité qui a marqué le programme sur la dernière décennie.

Contrairement à Louisville et Georgia Tech, Miami ne souhaite pas se donner de temps pour gérer l’après-Mark Richt. Le coordinateur défensif Manny Diaz a pris le relais et il a misé sur le portail des transferts pour former une équipe compétitive dès aout prochain. L’ancien prospect 5-étoiles QB Tate Martell, passé par Texas A&M et Ohio State, sera un élément de la réussite (ou pas) des Hurricanes en 2019.

Le match de l’année

Clemson @ Syracuse
Samedi 14 septembre 2019

Depuis deux saisons, aucune autre équipe de l’ACC n’a posé autant de problèmes aux Tigers que les Orangemen. En l’absence de QB Kelly Bryant, Syracuse avait créé la sensation au Carrier Dome en 2017 en s’imposant face au champion en titre de l’époque. Et l’an passé, la troupe de coach Dino Babers a remis ça en menant 23-13 à Death Valley dans le 4ème quart-temps… avant que le show RB Travis Etienne n’assure une courte victoire 27-23 à Clemson. Coach Dabo Swinney sait que ce déplacement dans l’État de New York sera un match-piège une semaine après un big game contre Texas A&M et face à une équipe qui semble avoir trouvé la bonne formule pour embêter les Tigers.

Calendrier complet de la conférence ACC

Nos prédictions

Division Atlantic

1. Clemson Tigers

En 2018 : 15-0, 8-0 ACC. Champion de conférence ACC et Champion national.
Prédiction : 13-0, 8-0 ACC.
Match décisif : @ Syracuse, le 14 septembre.
Joueurs-clés partis : WR Hunter Renfrow, LT Mitch Hyatt, DE Christian Wilkins, DE Clelin Ferrell, DT Dexter Lawrence, DT Austin Bryant, LB Kendall Joseph, LB Tre Lamar, DB Trayvon Mullen.
Joueurs à suivre : QB Trevor Lawrence, RB Travis Etienne, WR Tee Higgins, WR Justyn Ross, DE Xavier Thomas, ILB Isaiah Simmons, CB A.J. Terrell, S K’Von Wallace.
Future star : DE Xavier Thomas.

Clemson a la main mise sur la conférence ACC depuis 2015 : quatre titres de champion consécutifs et deux victoires écrasantes lors des deux derniers ACC Championship Games. L’écart entre les Tigers et le reste de la conférence semble s’agrandir un peu plus chaque année en raison de promotions de recrues sensationnelles. Les champions nationaux ont perdu de nombreux éléments (WR Hunter Renfrow, DE Christian Wilkins, DE Clelin Ferrell, DT Dexter Lawrence, LB Kendall Joseph, DB Trayvon Mullen) depuis leur éclatante victoire contre Alabama mais la présence d’une attaque explosive menée par le fabuleux QB Trevor Lawrence fera encore de l’équipe de coach Dabo Swinney des favoris pour le titre national 2019. Un nouveau clash contre le Crimson Tide d’Alabama en playoffs n’est pas à écarter…

2. Syracuse Orange

En 2018 : 10-3, 6-2 ACC.
Prédiction : 10-2, 6-2 ACC.
Match décisif : contre Florida State, le 26 octobre.
Joueurs-clés partis : QB Eric Dungey, WR Jamal Custis, OT Koda Martin, DT Chris Slayton, LB Ryan Guthrie, LB Klelan Whitner.
Joueurs à suivre : QB Tommy DeVito, WR Sean Riley, WR Taj Harris, WR Trishton Jackson, OT Airon Servais, DE Alton Robinson, DE Kendall Coleman, CB Christopher Frederick, S Andre Cisco, K Andre Szmyt.
Future star : SS Cornelius Nunn.

C’est une mini-transition qui s’amorce à Syracuse. Mais elle ne sera pas à prendre à la légère. Si la relève semble prête au poste de quarterback avec QB Tommy DeVito ou de linebacker, les départs notables dans les tranchées seront à rapidement prendre en compte pour ne pas trébucher à Maryland et contre Clemson et démarrer avec deux défaites en trois matches. Plus globalement, avec un groupe jeune et prometteur, un calendrier correct et une adversité en légère stagnation, Syracuse a les armes pour atteindre de nouveau une fiche de 10 succès. Une qualification en bowl majeur serait également une consécration tout à fait crédible.

3. Florida State Seminoles

En 2018 : 5-7, 3-5 ACC.
Prédiction : 7-5, 4-4 ACC.
Match décisif : @Clemson, le 12 octobre.
Joueurs-clés partis : WR Nyqwan Murray, C Alec Eberle, OL Derrick Kelly, DT Demarcus Christmas, DE Brian Burns, FS A.J. Westbrook.
Joueurs à suivre : QB James Blackman, RB Cam Akers, WR Tamorrion Terry, DT Marvin Wilson, LB Jaleel McRae, LB Dontavious Jackson, CB Asante Samuel, SS Jaiden Lars-Woodbey.
Future star : LB Jaleel McRae.

Les voyants sont au vert pour Florida State, avec une attaque renforcée et surtout une ligne offensive qui, à défaut d’être exceptionnelle, devrait en tout cas apporter beaucoup plus de stabilité. Avec un pass rush digne de ce nom, la défense possède également le talent, l’expérience et la profondeur pour tenir en respect la majorité des attaques de leur conférence. Face à des adversaires comme Syracuse ou NC State, qui avaient triomphé des Seminoles l’an passé, l’esprit de revanche et le soutien du public seront déterminants. Reste que le fiasco de 2018 est encore frais dans les esprits et que les changements dans le coaching staff ne seront peut être pas suffisants pour assurer un retournement de situation spectaculaire en 2019. Les Seminoles ont largement la possibilité de se qualifier pour un bowl en fin de saison mais pas forcément de rivaliser dès cette année avec les grosses écuries nationales. L’émergence de nombreux jeunes joueurs lancés dans le bain pour apporter un nouveau souffle permettra en tout cas de préparer l’avenir à court terme.

4. North Carolina State Wolfpack

En 2018 : 9-4, 5-3 ACC.
Prédiction : 7-5, 4-4 ACC.
Match décisif : contre Syracuse, le 10 octobre.
Joueurs-clés partis : QB Ryan Finley, WR Kelvin Harmon, WR Jakobi Meyers, LB Germaine Pratt.
Joueurs à suivre : RB Ricky Person Jr, RB Bam Knight, WR Emeka Emezie, TE Cary Angeline, DT Alim McNeill, DE James Smith-Williams, LB Isaiah Moore, S Jarius Morehead.
Future star : RB Bam Knight.

Le Wolfpack est en mode reconstruction suite au départ de QB Ryan Finley, WR Kelvin Harmon, WR Jakobi Meyers et LB Germaine Pratt. La lourde défaite 52-13 contre Texas A&M lors du Gator Bowl a montré que le chemin sera long pour que NC State retrouve un niveau compétitif dans l’ACC. Toutefois, avec un calendrier favorable et des promotions de recrues intéressantes, l’équipe de Dave Doeren peut légitimement viser les 7 voire les 8 victoires en 2019. L’ambiance explosive du Carter-Finley Stadium peut toujours donner 1 ou 2 victoires supplémentaires aux locaux.

5. Boston College Eagles

En 2018 : 7-5, 4-4 ACC.
Prédiction : 7-5, 4-4 ACC.
Match décisif : Virginia Tech, le 31 aout.
Joueurs-clés partis : OG Chris Lindstrom, WR Jeff Smith, TE Tommy Sweeney, DE Zach Allen, LB Connor Strachan, CB Hamp Cheevers.
Joueurs à suivre : RB AJ Dillon, OL Ben Petrula, DL Tanner Karafa, LB Max Richardson.
Future star : RT Tyler Vrabel.

Les Eagles se sont qualifiés pour un bowl de fin de saison à 5 reprises lors des 6 dernières années. Du coup, le contrat de coach Steve Addazio a été prolongé jusqu’en 2022 démontrant la confiance de la direction d’un programme qui plafonne pourtant autour des 7 victoires depuis de nombreuses saisons. En attaque, Boston College peut toujours compter sur l’un des meilleurs running backs du pays, RB A.J. Dillon. Problème : il évoluera derrière une ligne offensive renouvelée et QB Anthony Brown devra montrer de nets progrès sous la direction du nouveau coordinateur offensif, Mike Bajakian (ex-coach des QBs des Buccaneers). Défensivement, BC sera orphelin de DE Zach Allen et CB Hamp Cheevers (7 INT en 2018, #1 du pays). Toutefois, poussés par l’élan d’une saison 2018 encourageante, les Eagles devraient être en mesure de participer à un bowl en 2019. Pas plus.

6. Wake Forest Demon Deacons

En 2018 : 7-6, 3-5 ACC.
Prédiction : 7-5, 4-4 ACC.
Match décisif : Duke, le 23 novembre.
Joueurs-clés partis : RB Matt Colburn, WR Greg Dortch, DL Willie Yarbary, DB Cameron Glenn, K Nick Sciba.
Joueurs à suivre : QB Jamie Newman, RB Cade Carney, OL Justin Herron, DL Carlos Basham Jr, LB Justin Strnad, CB Essang Bassey.
Future star : RB Christian Beal-Smith.

Coach Dave Clawson a fait un boulot fantastique depuis son arrivée sur le campus de Winston-Salem : les Demon Deacons viennent de se qualifier pour un 3ème bowl consécutif pour la première fois de leur Histoire et leur attaque n’a jamais été aussi performante que lors des deux dernières saisons. Problème : le leader WR Greg Dortch a quitté le programme pour la NFL et plusieurs joueurs-clés ne seront pas de retour en 2019. Le calendrier (3 matchs en déplacement au mois de novembre) ne sera pas non plus un allié. Toutefois, avec une certaine profondeur au poste de QB, la présence du senior RB Cade Carney et la montée en puissance de promotions de recrues prometteuses, les Demon Deacons seront encore en course pour la postseason en 2019.

7. Louisville Cardinals

En 2018 : 2-10, 0-8 ACC.
Prédiction : 3-9, 1-7 ACC.
Match décisif : contre Boston College, le 5 octobre.
Joueurs-clés partis : WR Jaylen Smith, OT Lukayus McNeil, SS Dee Smith.
Joueurs à suivre : RB Hassan Hall, WR Dez Fitzpatrick, OL Mekhi Becton, LB CJ Avery.
Future star : LB Monty Montgomery.

La saison 2018 des Cardinals aura été une descente aux enfers : 10 défaites, 295 points accordés lors des 5 derniers matchs (dont 77 contre Clemson) et le renvoi de coach Bobby Petrino au mois de novembre. Et dire que Louisville était classé #5 du pays en novembre 2016… Tout est à reconstruire et la tâche incombe à coach Scott Satterfield (ex-Appalachian State). La patience sera de rigueur dans le Kentucky.

Division Coastal

1. Virginia Cavaliers

En 2018 : 8-5, 4-4 ACC.
Prédiction : 9-3, 6-2 ACC.
Match décisif : contre Virginia Tech, le 29 novembre.
Joueurs-clés partis : RB Jordan Ellis, WR Olamide Zaccheus, LB Chris Peace, CB Tim Harris, S Juan Thornhill.
Joueurs à suivre : QB Bryce Perkins, RB PK Kier, WR Hasise Dubois, OT Ryan Nelson, DL Eli Hanback, LB Jordan Mack, LB Zane Zandier, LB Charles Snowden, CB Bryce Hall, S Joey Blount.
Future star : LB Noah Taylor.

Depuis 2016 et l’arrivée de Bronco Mendenhall, Virginia ne cesse de franchir les étapes : qualification pour un bowl en 2017, victoire dans un bowl et fiche positive l’an passé … la question est de savoir : quel serait le prochain pallier ? Difficile de le savoir, compte tenu d’un calendrier loin d’être clément et d’un turnover en attaque et sur équipes spéciales qui pourrait nécessiter une transition. Malgré tout, le fait de recevoir quelques formations de même calibre, comme Florida State ou Virginia Tech, ne sera pas du luxe. Le résultat contre Pitt, en Pennsylvanie, et en ouverture de la saison, nous donnera rapidement une indication sur la valeur brute de ce programme.

2. Virginia Tech Hokies

En 2018 : 6-7, 4-4 ACC
Prédiction : 8-4, 5-3 ACC.
Match décisif : @Miami, le 5 octobre.
Joueurs-clés partis : QB Josh Jackson, RB Steven Peoples, OL Kyle Chung, DT Ricky Walker, DE Trevon Hill, CB Bryce Watts.
Joueurs à suivre : QB Ryan Willis, LT Christian Darrisaw, LG Lecitus Smith, WR Damon Hazelton, WR Tre Turner, NT Jarrod Hewitt, DE Houston Gaines, LB Rayshard Ashby, LB Dax Hollifield, FS Reggie Floyd, DB Khalil Ladler, DB Devon Hunter.
Future star : TE James Mitchell.

L’an dernier, Virginia Tech a connu l’une de ses pires saisons en termes de statistiques défensives depuis l’arrivée de Bud Foster à Blacksburg en 1987. L’animation offensive n’étant pas non plus optimale avec seulement quatre matches à 34 points ou plus, en opposition avec la première saison de Justin Fuente à Virginia Tech où son équipe avait cumulée 35 points de moyenne par rencontre, la campagne 2018 n’a pas été à la hauteur des attentes en Virginie.
Cette année, les Hokies profiteront d’un calendrier abordable, avec Miami (FL) et Notre Dame comme seuls adversaires potentiellement imbattables, sans rencontrer Florida State, Clemson, Syracuse ou NC State, les épouvantails d’Atlantic Division. De quoi assurer une transition spectaculaire si l’attaque trouve son rythme, bien soutenue par un groupe de receveurs qui pourrait faire du bruit au niveau national si Ryan Willis continue sur sa lancée comme quarterback.
Reste à déterminer à quel point les nombreux transferts sortants auront un impact sur la rotation de l’effectif dans la durée. Virginia Tech semble cependant en bonne position pour lutter jusqu’au bout pour le titre de division et une place en finale de conférence. Dans le cas contraire, une saison à moins de huit victoires représenterait une véritable désillusion pour les fans des Hokies et l’hypothétique fin de Justin Fuente à la tête d’une équipe qui paraissait en lice pour le titre de champion ACC il y a à peine deux ans.

3. Miami Hurricanes

En 2018 : 7-6, 4-4 ACC.
Prédiction : 8-4, 5-3 ACC.
Match décisif : contre Virginia, le 11 octobre.
Joueurs-clés partis : QB Malik Rosier, DE Joe Jackson, DT Gerald Willis III, S Jaquan Johnson.
Joueurs à suivre : RB DeeJay Dallas, WR Jeff Thomas, WR KJ Osborn, DE Jonathan Garvin, LB Shaq Quarterman, LB Michael Pinckney, LB Zach McCloud, CB Trajan Bandy.
Future star : RB Lorenzo Lingard.

Les débuts de coach Manny Diaz à la tête de The U ne se feront pas dans du coton. Pour pallier à un manque de talent dans son effectif, il a fait le pari de recruter via le transfer portal. Si cela fonctionne, il sera peut-être copié à l’avenir. Quoiqu’il en soit, la prise de pouvoir de l’ancien coordinateur défensif des Hurricanes a donné un élan d’optimisme à un programme désenchanté depuis une campagne 2017 prometteuse (Miami a un bilan de 7-9 depuis la fiche de 10-0 de novembre 2017). Comme l’an passé, la réussite de la saison dépendra largement des progrès réalisés au poste de quarterback. La présence de plusieurs playmakers en attaque et d’une solide défense devrait permettre à Miami de se mêler à la lutte au titre de division ACC Coastal.

4. Pittsburgh Panthers

En 2018 : 7-7, 6-2 ACC. Champion de division Coastal.
Prédiction : 7-5, 4-4 ACC.
Match décisif : Miami, le 26 octobre.
Joueurs-clés partis : RB Qadree Ollison, RB Darrin Hall, WR Rafael Araujo-Lopes, LB Oluwaseun Idowu.
Joueurs à suivre : C Jimmy Morrissey, DL Rashad Weaver, CB Dane Jackson, S Damar Hamlin, KR Maurice Ffrench, K Alex Kessman.
Future star : RB V’Lique Carter.

On a presque déjà oublié que les Panthers sont les champions en titre d’une division Coastal qui a surtout brillé par sa médiocrité en 2018. Pour sa 5ème saison en Pennsylvanie, coach Pat Narduzzi est maintenant à la tête d’un groupe qu’il a recruté à 100%. Pittsburgh n’a plus atteint le plateau des 10 victoires depuis 2009. La grogne commence à se faire entendre… d’autant plus que la déculottée reçue (51-6) face au rival Penn State ne sera jamais pardonnée. L’attaque aérienne (#121 du pays l’en dernier) désormais dirigée par le coordinateur offensif Mark Whipple (ex-UMasss) et menée par QB Kenny Pickett, se doit de montrer un autre visage surtout que le duo RB Qadree Ollison / RB Darrin Hall est parti. Une 2ème participation à l’ACC Championship Game parait peu probable… même si tout est possible dans cette division Coastal.

5. Duke Blue Devils

En 2018 : 8-5, 3-5 ACC.
Prédiction : 5-7, 3-5 ACC.
Match décisif : @North Carolina, le 26 octobre.
Joueurs-clés partis : QB Daniel Jones, WR TJ Rahming, WR Johnathan Lloyd, WR Chris Taylor, LB Joe Giles-Harris.
Joueurs à suivre : QB Quentin Harris, OL Rakavious Chambers, RB Deon Jackson, DL Viktor Dimukeje, CB Mark Gilbert.
Future star : CB Tony Davis.

Coach David Cutcliffe est de retour pour une 12ème saison et il a déjà démontré qu’il est capable de faire de la magie avec un groupe au talent naturel limité. Mais le défi sera immense en 2019. Les Blue Devils débuteront par un match contre Alabama. Pas idéal pour donner confiance à une attaque qui a perdu son leader charismatique QB Daniel Jones et ses trois receveurs titulaires dont WR TJ Rahming. Le senior QB Quentin Harris tentera de faire oublier le nouveau QB des New York Giants. Il se pourrait qu’on voit surtout RB Deon Jackson. Mais c’est surtout en défense que les incertitudes sont les plus nombreuses. Si la ligne défensive devrait tenir le choc, le back seven souffrira du départ de LB Joe Giles-Harris et la relève n’a pas montré toutes les garanties en 2ème partie de saison passée. Une 6ème participation à un bowl en 8 ans est loin d’être assurée pour les Blue Devils.

6. Georgia Tech Yellow Jackets

En 2018 : 7-6, 5-3 ACC.
Prédiction : 4-8, 2-6 ACC.
Match décisif : North Carolina, le 5 octobre.
Joueurs-clés partis : QB Taquan Marshall, DE Anree Saint-Amour, LB Jalen Johnson, S Malik Rivera.
Joueurs à suivre : RB Jerry Howard Jr, C Kenny Cooper, LB David Curry, P Pressley Harvin III.
Future star : CB Jordan Huff.

Tout est à refaire à Atlanta. Le départ à la retraite de Paul Johnson et l’arrivée de coach Geoff Collins mettra un terme à l’attaque triple-option des Yellow Jackets. Du coup, avec un effectif recruté pour ce style de jeu, l’ex-coach de Temple a promis un « extreme makeover » : aucun joueur n’a une place de titulaire garantie et certains vont même passer de la défense à l’attaque et inversement. Un chantier à ciel ouvert. Du coup, la saison 2019 de Georgia Tech semble énigmatique. Toutefois, certains playmakers (QB Tobias Oliver, RB Jerry Howard, LB David Curry) pourraient permettre aux Yellow Jackets de limiter les dégâts.

7. North Carolina Tar Heels

En 2018 : 2-9, 1-7 ACC.
Prédiction : 4-8, 2-6 ACC.
Match décisif : Duke, le 26 octobre.
Joueurs-clés partis : QB Nathan Elliott, WR Anthony Ratliff-Williams, LB Cole Holcomb, DE Malik Carney.
Joueurs à suivre : RB Michael Carter, WR/PR Dazz Newsome, TE Carl Tucker, OT Charlie Heck, NT Jason Strawbridge.
Future star : QB Sam Howell.

Un titre de champion de division en 2016 suivi par deux dernières places au classement lors des deux dernières saisons. C’en était trop. Coach Larry Fedora a été écarté pour être remplacé par le revenant Mack Brown. Après une absence de cinq ans, l’ancien coach des Longhorns de Texas aura pour mission de redonner une identité à un programme sans âme depuis quelques saisons. Objectif #1 : trouver un quarterback. Le true freshman QB Sam Howell pourrait ainsi faire ses débuts dès 2019. Objectif #2 : colmater les brèches d’une défense à l’agonie l’en dernier (447.6 yards accordés par match, #105 du pays). La tâche sera difficile mais le retour de plusieurs vétérans (RB Michael Carter, RB Antonio Williams, WR Dazz Newsome, NT Jason Strawbridge, CB Patrice René) pourraient permettre aux Tar Heels de faire la différence lors de certains matchs serrés. Toutefois, la route de la rédemption sera longue.

Fondateur et rédacteur en chef de The Blue Pennant, Morgan Lagrée couvre le College Football depuis plus de 10 ans. En 2016, Morgan fût le premier reporter à couvrir le CFP National Championship Game pour un média francophone. Il co-anime le podcast TBP. Expert NFL et NBA. Grand amateur de la NHL. Fan ultime des Red Sox de Boston (MLB). Ancien étudiant de l'université McGill. #Redmen4Life

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L’affiche de la semaine : Florida vs Miami

Les Gators de #8 Florida et les Hurricanes de Miami donnent officiellement le coup d’envoi de la saison 2019.

Publié

le

Crédit photo : Steve Mitchell-USA TODAY Sports

#8 Florida (0-0) vs Miami (0-0)

Orlando, Floride
Campus World Stadium
Samedi 24 aout 2019
19h00 (heure Est, 01h00 en France)

Les Gators de #8 Florida et les Hurricanes de Miami donnent officiellement le coup d’envoi de la saison 2019 dans ce choc 100% Floridien organisé à… Orlando, en Floride.

Les enjeux du match

Florida a terminé la saison 2018 sur une belle note en terrassant Michigan, 41-15, lors du Peach Bowl concluant ainsi une superbe 1ère saison de coach Dan Mullen à la tête des Gators. Du coup, le programme de Gainesville se met à croire en ses chances de lutter, avec Georgia, pour le titre de champion de division SEC East. Un (large) succès dans ce match d’ouverture réaffirmerait les ambitions d’une équipe qui n’aura qu’un seul joker pour prétendre jouer les playoffs.

De son côté, Miami a tourné la page Mark Richt. Ce dernier a démissionné de son poste de head coach, en décembre 2018, laissant sa place à l’ancien coordinateur défensif de l’équipe, Manny Diaz (qui venait pourtant d’accepter le rôle de head coach à Temple). Pressé par le temps, le nouvel head coach des Canes a misé sur le portail des transferts pour renforcer une équipe pourra compter sur l’un des meilleurs front seven du pays. Homme de conviction, il a fait confiance en son coordinateur offensif Dan Enos et n’a pas hésité à écarter le prospect 5-étoiles QB Tate Martell, pourtant arrivé d’Ohio State comme le Messie. Dans une division ACC Coastal ultra-ouverte, les Hurricanes ont une occasion en or de frapper un grand coup et de marquer les esprits avec une victoire dans ce Rivalry Game.

Crédit photo : Maven Sports

Les duels clés

Le redshirt freshman QB Jarren Williams fera ses grands débuts à la tête de l’attaque de Miami après avoir remporté la bataille des quarterbacks au détriment de QB Tate Martell et QB N’Kosi Perry. Il n’a été titularisé qu’à une seule reprise depuis son arrivée sur le campus de Coral Gables (Miami). C’est donc sans véritable expérience qu’il va débuter la saison 2019… protégé par une ligne offensive des Hurricanes sur laquelle vont débuter deux freshmen. Pas idéal quand on sait que les Gators ont réussi 38 sacks en 2018. Comment la ligne offensive de Miami sera capable de protéger le backfield offensif face aux DE Jabari Zuniga, DT Kyree Campbell et DE Jonathan Greenland sera assurément l’une des clés de ce match.

Si c’est le cas, tout est permis pour les Hurricanes. Florida a parfois souffert à défendre contre la course l’an passé. Certes, le senior LB David Reese est de retour mais si RB DeeJay Dallas et RB Lorenzo Lingard parviennent à trouver le rythme rapidement, Miami aura une chance.

Florida a également des incertitudes sur la ligne offensive. Quatre titulaires sont partis et c’est une escouade très jeune qui va débuter la saison. Là encore, ce sera un élément-clé de ce match. Car, si cette ligne tient le choc face aux assauts répétés de DE Jonathan Garvin et DE Scott Patchan, les Gators seront difficilement contrôlables.

Enfin, au niveau individuel, on gardera un oeil attentif sur le duel direct entre WR Jeff Thomas (Miami) et CB CJ Henderson (Florida). Ce dernier est déjà considéré comme le prospect NFL #1 au poste de cornerback pour la draft 2020. Il a une superbe opportunité de confirmer cette réputation face à l’un des receveurs les plus doués de la conférence ACC. « JT4 » a la capacité de se créer des espaces grâce à des tracées parfaitement exécutés pouvant amener à des big plays salvateurs pour les Hurricanes.

Crédit photo : Getty Images

Le Facteur X

Feleipe Franks. Le quarterback des Gators est l’un des quarterbacks qui a le plus progressé en 2018. Après des débuts difficiles, il a paru de plus en plus à l’aise au sein de l’attaque dirigée par Dan Mullen. Capable de gagner des yards au sol, il est surtout monté en puissance dans le jeu aérien en fin d’année dernière. S’il parvient à trouver WR Van Jefferson, WR Trevon Grimes et WR Josh Hammond dès le début de match, la soirée pourrait être longue pour un backfield défensif de Miami en reconstruction.

Historique

Miami mène la série 29-16. Ces deux équipes ne se sont pas affrontées depuis 2013 et ont été opposées qu’à deux reprises depuis 2005. Gators et Hurricanes ont récemment annoncé l’organisation d’une série de deux matchs aller-retour sur campus prévus en 2024 et 2025.

Faits amusants

Dan Mullen et Manny Diaz faisaient tous les deux partie du coaching de Mississippi State en 2010. Dan Mullen était alors le head coach des Bulldogs dont le coordinateur défensif était Manny Diaz. Cette saison-là, MSU a terminé la saison au 15ème rang de l’AP Top 25 avec une fiche de 9-4.

Notre pronostic

Florida 27, Miami 19

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Preview 2019 : Conférence SEC

Alabama et Georgia se partagent le titre de champion de SEC depuis 5 ans : les destins du Crimson Tide et des Bulldogs sont-ils encore irrémédiablement liés en 2019 ?

Publié

le

Crédit photo : Jason Getz-USA TODAY Sports

Prédictions 2019 dans la conférence SEC

Champion 2019 : Alabama.
Champion de division East : Georgia.
Champion de division West : Alabama.
MVP : QB Tua Tagovailoa, Alabama.
Meilleur joueur offensif : RB Ke’Shawn Vaughn, Vanderbilt.
Meilleur joueur défensif : DE Nick Coe, Auburn.
Freshman de l’année : RB John Emery, LSU.
Prospects NFL à suivre : QB Tua Tagovailoa (Alabama), WR Jerry Jeudy (Alabama), OT Andrew Thomas (Georgia), DT Derrick Brown (Auburn), DE Raewkwon Davis (Alabama), LB Jacob Phillips (LSU), LB Dylan Moses (Alabama), K’Lavon Chaisson (LSU), S Grant Delpit (LSU), CB C.J. Henderson (Florida).

Du 10 août au 22 août 2019, The Blue Pennant vous a présenté les principaux programmes de la conférence SEC :
Alabama Crimson Tide
Arkansas Razorbacks
Auburn Tigers
Florida Gators
Georgia Bulldogs
LSU Tigers
Missouri Tigers
– South Carolina Gamecocks (à venir)
Texas A&M Aggies
Tennessee Volunteers

Tour d’horizon dans la conférence SEC

Une finale jouée d’avance ?

C’est presque un vrai paradoxe. Considérée comme la conférence la plus huppée et la plus dense en talent du Power 5, la SEC semble aussi se distinguer par son côté disparate. Car qui pourrait disputer la suprématie annoncée d’Alabama et de Georgia dans leur division respective ?

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Oui, Florida a une chance, avec en plus une confrontation face aux Bulldogs, sur terrain neutre à Jacksonville. Oui, LSU et Texas A&M ont des arguments pour surprendre, au vu de leur défense et du développement continu de leur quarterback. Oui, Auburn a déjà réussi à mâter ‘Bama lors de l’Iron Bowl, comme en 2017. Mais sur le papier, l’escouade du Tide et des Dawgs est tellement riche que même en gagnant une bataille, les opposants ne sont pas sûrs de gagner la guerre de la saison régulière, et son allure de marathon.

L’Ouest vraiment plus forte ?

L’autre question qui se pose concerne l’écart de niveau entre les deux divisions. Et dans le sillage de ‘Bama, l’Ouest a l’air plus fringant et en capacité de qualifier au moins quatre équipes pour un bowl du Nouvel An. Mais cette impression est-elle fondée ?

On est en droit de se le demander, au vu des bilans de 2018. Non content d’aligner plus de programmes à au moins six victoires (six contre cinq pour les voisins), l’Est a aussi remporté le duel des « cross-divisionals », avec neuf manches en sa faveur, contre six pour l’Ouest. Certes, la domination annoncée de Florida et Georgia pourraient coûter quelques plumes aux seconds couteaux de la division, mais des programmes rodés comme Missouri ou South Carolina ont des arguments pour être de belles surprises (les Tigers seront malgré tout privés de bowl pour raisons académiques, ndlr).

Mot d’ordre : stabilité

Compétitive, la SEC n’est pas forcément impatiente. Pour preuve, l’absence de changement de head coach pendant l’intersaison. Il s’agit de la seule conférence du Power 5 à ne pas avoir virer de technicien principal.

Les modifications sont plus notables en termes de coordinateur : 11 nouvelles têtes sur 28 possibles, dont l’intégralité du casting changé à Alabama, Georgia, Ole Miss et Tennessee. Six équipes ont changé de play-callers offensifs, ce qui pourrait redistribuer quelques cartes, au-delà des six nouveaux quarterbacks aux commandes (Kelly Bryant, Riley Neal, Joey Gatewood ou Bo Nix, Keytaon Thompson, Ben Hicks, Matt Corral).

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Match de l’année

30 novembre, Auburn vs. Alabama
C’est l’une des affiches incontournables de la conférence SEC et de la division Ouest. C’est aussi et surtout l’une des rares étapes piégeuses pour Alabama ces dernières années.

En 2013, l’historique Kick-Six de Chris Davis avait privé le Tide d’une finale BCS tout en permettant à Auburn d’aller défier (en vain) Florida State pour le titre. En 2017, les Tigers avaient éjecté le voisin d’une finale de conférence en dominant dans les tranchées et en allant se frotter (en vain) à Georgia pour le titre de la SEC. Les joueurs de Nick Saban savent donc que l’Iron Bowl n’est jamais à prendre à la légère, encore moins en dernière semaine de saison régulière, au Jordan Hare Stadium.

Certains matchups en font déjà saliver plus d’un, comme le duel entre la O-Line de Bama et le front-4 d’Auburn, ainsi que le jeu au sol des Tigers face au solide run stop made in Tuscaloosa.

Nos prédictions

Division East

1. Georgia Bulldogs

En 2018 : 11-3, 7-1 SEC. Champion de conférence.
Prédiction : 11-1, 7-1 SEC.
Match décisif : vs. Florida, le 2 novembre
Joueurs-clés partis : RB Elijah Holyfield, WR Riley Ridley, WR Mecole Hardman, TE Isaac Nauta, C Lamont Gaillard, LB D’Andre Walker, CB DeAndre Baker.
Joueurs à suivre : QB Jake Fromm, RB D’Andre Swift, WR Demetris Robertson, OT Andrew Thomas, G Solomon Kindley, NT Jordan Davis, LB Monty Rice, S Richard LeCounte III, S J.R. Reed, CB Eric Stokes, K Rodrigo Blankenship.
Future star : LB Nakobe Dean.

Nouvelle place forte de la division SEC Est, depuis 2017, Georgia entend bien le rester avec un groupe aussi jeune que talentueux. Bien sûr, le programme d’Athens devra gérer les changements de coordinateurs, avec les départs de Jim Chaney et Mel Tucker, mais la concurrence sera telle qu’elle devrait donner une bonne dynamique. En attaque, le quarterback Jake Fromm et son coureur D’Andre Swift seront les fers de lance, protégés par l’une des toutes meilleures lignes offensives du pays, dont le tackle Andrew Thomas, annoncé comme un futur top 10 de la draft. Des interrogations demeurent sur le poste de receveur, après le renvoi de Jeremiah Holloman, mais des projets (Pickens, Blaylock) ont de l’envergure pour le faire oublier. Défensivement, à l’exception du safety J.R. Reed, quasiment personne n’est sûr d’être titulaire. Beaucoup de jeunes sont déjà prêts à prendre le pouvoir (Davis, Stokes, Campbell) et d’autres ne devraient pas tarder à le prendre (Nakobe Dean, Nolan Smith). Même avec la progression de Florida, ne pas atteindre la finale de conférence serait un véritable échec pour les hommes de Kirby Smart.

2. Florida Gators

En 2018 : 10-3, 5-3 SEC.
Prédiction : 10-2, 6-2 SEC.
Match décisif : vs. Georgia, le 2 novembre
Joueurs-clés partis : RB Jordan Scarlett, OT Jawaan Taylor, DL CeCe Jefferson, LB Vosean Joseph, LB Jachai Polite, DB Chauncey Gardner-Johnson.
Joueurs à suivre : QB Feleipe Franks, RB Lamical Perine, WR Van Jefferson, DE Jabari Zuniga, DL Kyree Campbell, LB David Reese, CB C.J. Henderson, CB Marco Wilson, S Brad Stewart.
Future star : OT Richard Gouraige.

L’ère Dan Mullen a plutôt bien démarré en 2018. Sur le fond, Florida n’a bien sûr pas renoué avec la finale de conférence, atteinte deux fois sous la coupe de Jim McElwain. Mais sur la forme, le programme de Gainesville semble avoir retrouvé une certaine cohérence. Défensivement, les ouailles de Todd Grantham font toujours peur, à l’image du backfield défensif complet et du probable futur premier tour de draft C.J. Henderson. Mais l’attaque est aussi en net progrès, comme l’a démontré le quarterback Feleipe Franks, auteur d’une fin de saison dernière canon. Le principal challenge concernera tout de même le secteur offensif, avec 4 linemen sur 5 en fin d’éligibilité et il sera urgent de vite les remplacer. Comme lors de leur dernière campagne, les Gators peuvent atteindre le plateau des dix victoires, et pourront clairement juger de leur niveau lors du Classic de Jacksonville, face à Georgia, début novembre. La dernière confrontation avait vu les Bulldogs s’imposer avec 19 points d’avance.

3. Missouri Tigers

En 2018 : 8-5, 4-4 SEC.
Prédiction : 8-4, 4-4 SEC.
Match décisif : vs. South Carolina, le 21 septembre
Joueurs-clés partis : QB Drew Lock, RB Damarea Crockett, WR Emmanuel Hall, TE Kendall Blanton, DT Terry Beckner, LB Terez Hall
Joueurs à suivre : QB Kelly Bryant, RB Larry Roundtree, WR Jalen Knox, WR Johnathon Johnson, TE Albert Okwuegbunam, G Tre’Vour Wallace-Simms, DT Jordan Elliott, LB Cale Garrett, CB DeMarkus Acy.
Future star : LB Nick Bolton.

Missouri a soufflé le chaud et le froid pendant l’intersaison. Forts de transferts glamours, à l’image de Kelly Bryant et Jonathan Nance, les Tigers ont été douchés par un scandale académique au sein du programme sportif et se retrouvent (sous réserve d’appel) suspendus de bowl. Motivé ou pas, le programme de Columbia ne sera pas à prendre à la légère, avec un jeu au sol hyper rodé, emmené par Larry Roundtree, et un run stop effrayant, symbolisé par les deux tauliers Jordan Elliott et Cale Garrett. Comme lors de leur succès à Florida, l’année dernière, Missouri a plus que jamais les armes pour arracher des victoires surprises dans des confrontations intra-SEC et devrait clairement se battre pour le podium, quelque soit leur challenge de fin de saison.

4. Kentucky Wildcats

En 2018 : 10-3, 5-3 SEC.
Prédiction : 7-5, 3-5 SEC.
Match décisif : vs. Missouri, le 26 octobre
Joueurs-clés partis : RB Benny Snell, TE C.J. Conrad, OT George Asafo-Adjei, LB Josh Allen, S Mike Edwards, CB Derrick Baity, CB Lonnie Johnson.
Joueurs à suivre : QB Terry Wilson, RB Asim Rose, WR Lynn Bowden, OT Landon Young, G Logan Stenberg, DL Quinton Bohanna, LB Kash Daniel, LB Boogie Watson.
Future star : CB Brandin Echols.

Place au renouvellement de cycle ! Après avoir fait grandir pas mal de prospects, en défense, pour permettre à Kentucky d’obtenir une saison à dix victoires, Mark Stoops a vu beaucoup de ses défenseurs quitter Lexington pour rallier la NFL. Le backfield défensif a été le plus touché avec que des titulaires en partance, une donnée d’importance quand on voit que le jeu à la passe se développe dans la SEC. Mais ne vous y trompez pas : les Wildcats ont les armes pour répliquer. L’attaque, emmenée par Terry Wilson, a été l’une des plus imprévisibles, et la polyvalence du coureur Asim Rose, jumelé à l’explosivité du receveur Lynn Bowden, permettront de continuer dans cette voie. On notera également le retour de blessure du tackle Landon Young pour épauler efficacement d’autres cadors du poste, comme le guard Logan Stenberg ou le centre Drake Jackson. En défense, la transition s’annonce donc inéluctable, avec un temps d’adaptation plus conséquent pour le pass rush. Côté run stop, des leaders sont toujours là, à l’image du lineman défensif Quinton Bohanna ou du linebacker Kash Daniel. Dur d’imaginer Kentucky de nouveau à dix victoires mais les réceptions de Florida ou de Missouri s’annoncent épiques…

5. South Carolina Gamecocks

En 2018 : 7-6, 4-4 SEC.
Prédiction : 6-6, 3-5 SEC.
Match décisif : @ Missouri, le 21 septembre
Joueurs-clés partis : WR Deebo Samuel, OT Dennis Daley, LB Bryson Allen-Williams, CB Rashad Fenton, S Steven Montac.
Joueurs à suivre : QB Jake Bentley, RB Rico Dowdle, WR Bryan Edwards, DE D.J. Wonnum, DT Javon Kinlaw, LB T.J. Brunson, LB Sherrod Greene, CB Jaycee Horn, S R.J. Roderick.
Future star : WR Josh Vann.

Un temps considéré comme le principal rival de Georgia, dans la division Est, South Carolina a vite déchanté en 2018. Une volée concédée face aux Bulldogs, à Columbia, en ouverture de la saison et une campagne que les Gamecocks ont globalement traversé en fantôme. Si la défense a payé un trop grand nombre de blessés, et l’inexpérience de l’escouade, l’attaque a elle peiné à trouver du rythme, sous la coupe du nouveau coordinateur Bryce McClendon. Ce dernier se sait attendu, avec des stars similaires à la saison passée (Bentley comme quarterback, Dowdle comme running back, Edwards en receveur numéro 1). Le très jeune backfield défensif (Jaycee Horn, Israel Mukuamu, R.J. Roderick) devra confirmer ses bonnes dispositions de 2018 et pourra compter sur une ligne défensive riche en talent et en rotation. Pas sûr que South Carolina lutte pour les premiers rangs, mais faire mieux que les sept victoires de l’an passé n’aurait rien d’un exploit, au vu du groupe actuel.

6. Tennessee Volunteers

En 2018 : 5-7, 2-6 SEC.
Prédiction : 6-6, 2-6 SEC.
Match décisif : vs. South Carolina, le 26 octobre
Joueurs-clés partis : OT Drew Richmond, DE Kyle Phillips, NT Shy Tuttle, S Micah Abernathy.
Joueurs à suivre : QB Jarrett Guarantano, WR Jauan Jennings, WR Marquez Callaway, OL Trey Smith, LB Darrell Taylor, LB Daniel Bituli, LB Darrin Kirkland, CB Bryce Thompson, S Nigel Warrior.
Future star : OT Wanya Morris.

C’est l’année 2 de l’ère Jeremy Pruitt. Avec de belles promesses en perspective. Pour sa prise de fonction, à Knoxville, l’ancien coordinateur défensif d’Alabama a développé le secteur qu’il connait le mieux, en facilitant l’éclosion de joueurs comme les cornerbacks Bryce Thompson ou Alontae Taylor. Pas de quoi faire de Tennessee un monstre défensif, mais l’alliage des différentes pièces du puzzle pourrait être bénéfique pour 2019. Le gros problème des Volunteers aura surtout été l’attaque, car malgré un Jarrett Garantuano relativement propre au poste de quarterback, l’offense a été incapable de trouver un rythme suffisant, à la passe comme au sol. Le coordinateur Tyson Helton nommé head coach à Western Kentucky (?!), c’est Jim Chaney, ancien de Georgia qui tentera d’apporter plus de cohérence à une équipe revancharde, après avoir vécu les pires années de son histoire. Les forces majeures des Vols devraient se trouver sur la ligne offensive, avec les deux recrues phares Wanya Morris et Darnell Wright pour assister le déjà taulier Trey Smith, ou encore sur le deuxième rideau défensif, avec le pass rusher Darnell Taylor ou le quatuor de plaqueurs Bituli-Ignont-Kirkland-Peterson. Soyons clairs : ce ne sera qu’avec une attaque digne de ce nom, surtout à la course, que Tennessee pourra prétendre disputer la troisième place de la division, derrière les ogres Georgia et Florida.

7. Vanderbilt Commodores

En 2018 : 6-7, 3-5 SEC.
Prédiction : 5-7, 2-6 SEC.
Match décisif : vs. Missouri, le 19 octobre
Joueurs-clés partis : QB Kyle Shurmur, OT Justin Skule, LB Jordan Griffin, CB Joejuan Williams.
Joueurs à suivre : QB Riley Neal, RB Ke’Shawn Vaughn, WR Kalija Lipscomb, TE Jared Pinkney, DL Dayo Odeyingbo, LB Dimitri Moore.
Future star : CB Tre’ Douglas.

Depuis l’arrivée de Derek Mason comme head coach, Vanderbilt est devenu une force défensive du pays et de la conférence SEC. Mais depuis quelques mois, cette donnée tend à changer. Moins fringant défensivement, le programme de Nashville sort peu à peu des playmakers offensifs, comme le coureur Ke’Shawn Vaughn, auteur de 1 244 yards et 12 touchdowns l’année passée, mais aussi le receveur Kalija Lipscomb et le tight end Jared Pinkney. Si le transfert de Ball State, Riley Neal, arrive à concerner tout ce beau monde depuis son poste de quarterback, Vandy pourrait être un sérieux trouble-fête de la conférence. Restera aussi à négocier le sérieux turnover qui s’amorce en défense, avec un renouvellement de moitié côté titulaires, mais Mason a de beaux atouts dans sa manche, notamment sur le front seven. Il ne serait pas étonnant de revoir les Commodores participer à un bowl cette année.

Division West

1. Alabama Crimson Tide

En 2018 : 14-1, 8-0 SEC. Champion de conférence.
Prédiction : 12-0, 8-0 SEC.
Match décisif : @ Auburn, le 30 novembre
Joueurs-clés partis : QB Jalen Hurts, RB Damien Harris, RB Josh Jacobs, TE Irv Smith, OT Jonah Williams, C Ross Pierschbacher, DL Quinnen Williams, DL Isaiah Buggs, LB Mack Wilson, S Deionte Thompson.
Joueurs à suivre : QB Tua Tagovailoa, RB Najee Harris, WR Jerry Jeudy, WR Henry Ruggs, WR DeVonta Smith, WR Jaylen Waddle, OT Alex Leatherwood, OT Jedrick Wills, DL LaBryan Ray, DL Raekwon Davis, LB Anfernee Jennings, LB Terrell Lewis, LB Dylan Moses, S Xavier McKinney.
Future star : RB Trey Sanders.

Est-il encore utile de présenter Alabama ? Seul programme à avoir toujours participé aux playoffs, avec deux titres nationaux à la clé, le Crimson Tide s’avance encore l’un des trois gros favoris de cette nouvelle campagne, au prix d’un recrutement d’envergure, surtout sur la ligne offensive. Tua Tagovailoa est encore aux commandes de l’attaque et revient revanchard, après une saison canon gâchée par les erreurs et les blessures dans la dernière ligne droite. Il pourra toujours compter sur une excellente O-Line, donc, un backfield offensif encore fourni, malgré les départs de Josh Jacobs et Damien Harris, et un groupe de receveur quasi inchangé, avec le détonnant quatuor Jeudy-Ruggs-Smith-Waddle. En défense, le nouveau coordinateur Charles Kelly comptera sur une infirmerie moins remplie, avec le retour par exemple du cornerback Trevon Diggs au sein du secondary. Depuis 2008, l’équipe de Tuscaloosa n’a jamais fait moins bien que dix victoires. Une série qui a de fortes chances de se poursuivre en 2019. Avec encore les playoffs à la clé.

2. LSU Tigers

En 2018 : 10-3, 5-3 SEC.
Prédiction : 11-1, 7-1 SEC.
Match décisif : vs. Texas A&M, le 30 novembre
Joueurs-clés partis : RB Nick Brossette, TE Foster Moreau, G Garrett Brumfield, NT Ed Alexander, LB Devin White, CB Greedy Williams, S John Battle.
Joueurs à suivre : QB Joe Burrow, WR Justin Jefferson, WR Ja’Marr Chase, C Lloyd Cushenberry, DL Rashard Lawrence, LB K’Lavon Chaisson, LB Michael Divinity, CB Kristian Fulton, CB Derek Stingley, S Grant Delpit.
Future star : RB John Emery.

Attendu comme le principal concurrent de ‘Bama dans la division Ouest, l’an passé, avant un lourd revers à Bâton Rouge, LSU s’avance encore comme une force de la conférence à ne surtout pas sous-estimer. La défense de Dave Aranda a des talents à tous les étages et la colonne vertébrale Rashard Lawrence-Jacob Phillips-K’Lavon Chaisson-Grant Delpit devrait donner pas mal de maux de têtes. En attaque, Joe Burrow a globalement limité les erreurs mais devra franchir un nouveau pallier pour alimenter une escouade de receveurs de qualité, avec Justin Jefferson en vedette et le duo Ja’Marr Chase-Terrace Marshall en nouveaux tauliers. Ultra décisive l’année dernière, la ligne offensive sera une des clés pour ouvrir des brèches à la nouvelle pépite du backfield John Emery. Parlant de future star, tout le monde attend de découvrir le potentiel de la recrue 5 étoiles Derek Stingley au poste de cornerback. Bref, l’effectif de Louisiana State est complet et peut largement prétendre à un bowl majeur en 2019.

3. Texas A&M Aggies

En 2018 : 9-4, 5-3 SEC.
Prédiction : 8-4, 5-3 SEC.
Match décisif : vs. Auburn, le 21 septembre
Joueurs-clés partis : RB Trayveon Williams, TE Jace Sternberger, C Erik McCoy, DE Landis Durham, DL Kingsley Keke, LB Tyrel Dodson, LB Otaro Alaka, S Donovan Wilson.
Joueurs à suivre : QB Kellen Mond, WR Jhamon Ausbon, WR Kendrick Rogers, WR Quartney Davis, DT Justin Madubuike, CB Charles Oliver, S Derrick Tucker, S Leon O’Neal.
Future star : OT Kenyon Green.

Pour sa première année à la tête des Aggies, Jimbo Fisher a rendu une belle copie. Sa principale prouesse aura été de développer efficacement Kellen Mond au poste de quarterback. Le junior a de quoi continuer dans la bonne direction avec Kendrick Rogers, Jhamon Ausbon ou encore Quartney Davis comme cibles principales. L’intrigue offensive sera de trouver un successeur à Trayveon Williams, mangeur de ballon sur le jeu au sol l’année passée. Défensivement, le challenge est de taille, avec le défensive tackle Justin Madubuike comme seul revenant sur le premier rideau. Mais de bonnes classes de recrutement pourraient limiter la période de transition, avec l’éclosion attendue du defensive end Bobby Brown ou du safety Leon O’Neal.

4. Auburn Tigers

En 2018 : 8-5, 3-5 SEC.
Prédiction : 7-5, 4-4 SEC.
Match décisif : vs. Alabama, le 30 novembre
Joueurs-clés partis : QB Jarrett Stidham, WR Darius Slayton, DT Dontavious Russell, LB Deshaun Davis, CB Jamel Dean.
Joueurs à suivre : RB JaTarvious Whitlow, WR Eli Stove, WR Anthony Schwartz, OT Prince Tega Wanogho, DE Nick Coe, DE Marlon Davidson, DT Derrick Brown, CB Noah Igbinoghene, S Jeremiah Dinson, S Daniel Thomas.
Future star : DE Owen Pappoe.

Le chaud et le froid. Capable de faire tomber Bama, lors de l’Iron Bowl, pour une qualification inespérée à la finale de conférence de 2017, Auburn est sérieusement rentré dans les rangs l’an dernier, avec un Jarrett Stidham irrégulier au poste de quarterback. L’objectif principal de coach Gus Malzahn sera de lui trouver un suppléant pour cette nouvelle campagne, avec le redshirt freshman Joey Gatewood ou le true freshman Bo Nix pour se tirer la bourre. L’heureux élu aura encore un jeu au sol de qualité, avec le développement du coureur JaTarvious Whitlow, et un très grand nombre de cibles mobiles et explosives, avec Eli Stove, Seth Williams ou Anthony Schwartz. Là où les Tigers devraient marquer des points, c’est en défense. Le front-four est sûrement l’un des tous meilleurs au pays, avec Nick Coe, Marlon Davidson et Derrick Brown, annoncé comme un futur top 5 de la draft 2020. Ce groupe se devra d’être compétitif pour sauver un Malzahn sur la sellette et pour qui un bilan d’au moins neuf victoires, avec la manière, s’annonce essentiel.

5. Arkansas Razorbacks

En 2018 : 2-10, 0-8 SEC.
Prédiction : 6-6, 2-6 SEC.
Match décisif : vs. Texas A&M, le 28 septembre
Joueurs-clés partis : WR Jared Cornelius, G Hjalte Froholdt, OT Brian Wallace, LB Dre Greenlaw, S Santos Ramirez.
Joueurs à suivre : QB Ben Hicks, RB Rakeem Boyd, TE Cheyenne O’Grady, OT Colton Jackson, DL McTelvin Agim, LB Bumper Pool, LB De’Jon Harris, S Kamren Curl.
Future star : WR Trey Knox.

Oublier 2018 ! Telle est la mission de coach Chad Morris et des Razorbacks d’Arkansas. Pour sa première année à Fayetteville, le technicien a vécu une année calamiteuse, symbolisée par les erreurs répétées sur équipes spéciales. Pour se relancer, il lui fallait donc des hommes de confiance : en l’occurence, Ben Hicks, son ancien quarterback de SMU. L’escouade offensive est jeune, mais avec Traylon Burks et Trey Knox en receveurs, aux côtés du tight end vétéran Cheyenne O’Grady, elle pourrait rapidement décoller. On suivra aussi l’ancienne star de « Last Chance U », Rakeem Boyd, après une saison aboutie du running back (734 yards, 2 TD). Défensivement, le coordinateur réputé John Chavis aura aussi son mot à dire, avec un groupe performant, notamment sur le jeu au sol. On ne présente pas forcément le lineman polyvalent McTelvin Agim, mais les linebackers De’Jon Harris et Bumper Pool joueront sans doute un grand rôle dans la rédemption des Razorbacks. Obtenir six victoires sera une première étape qui reste dans les cordes du programme, au vu des forces en présence.

6. Mississippi State Bulldogs

En 2018 : 8-5, 4-4 SEC.
Prédiction : 6-6, 2-6 SEC.
Match décisif : vs. Ole Miss, le 28 novembre
Joueurs-clés partis : QB Nick Fitzgerald, RB Aeris Williams, C Elgton Jenkins, DE Montez Sweat, DE Gerri Green, DT Jeffery Simmons, CB Jamal Peters, S Mark McLaurin, S Johnathan Abram.
Joueurs à suivre : QB Keytaon Thompson, RB Kylin Hill, G Darryl Williams, LB Erroll Thompson, LB Willie Gay, CB Cameron Dantzler, S Jacquarius Landrews.
Future star : S Marcus Murphy.

L’histoire nous a appris à ne jamais prendre Mississippi State à la légère. Mais pour sa deuxième année comme head coach des Bulldogs, Joe Moorehead fait face à une sérieuse vague de départs. Le carnage touche notamment la défense, avec les passages de Montez Sweat, Gerri Green, Jeffery Simmons, Johnathan Abram, Jamal Peters ou Mark McLaurin chez les pros. Pour ne rien arranger, le programme de Starkville a perdu deux leaders en attaque, avec le quarterback Nick Fitzgerald et le centre Elgton Jenkins. Comme toute formation de la SEC, les anciennes grosses recrues sont prêtes à prendre la suite, mais il ne sera pas évident d’installer un jeu aérien efficace en attaque ou d’avoir un pass rush performant d’emblée en défense. Une qualification en bowl ne serait déjà pas si mal en soi, à moins que MSU nous révèle de belles surprises comme de coutume, dans le sillage du running back Kylin Hill.

7. Ole Miss Rebels

En 2018 : 5-7, 1-7 SEC.
Prédiction : 5-7, 1-7 SEC.
Match décisif : @ Mississippi State, le 28 novembre
Joueurs-clés partis : QB Jordan Ta’amu, WR D.K. Metcalf, WR A.J. Brown, WR DeMarkus Lodge, TE Dawson Knox, OT Greg Little, G Javon Patterson, CB Ken Webster, S Zedrick Woods.
Joueurs à suivre : QB Matt Corral, RB Scottie Phillips, OT Alex Givens, DT Josiah Coatney, DT Benito Jones, LB Mohamed Sanogo, S Myles Hartsfield.
Future star : WR Elijah Moore.

L’heure du (vrai) nouveau départ. Au lendemain des sanctions de la NCAA, suite aux pot-de-vins versés aux recrues sous l’ère Hugh Freeze, Ole Miss a pu tenir le coup, en convaincant les stars de l’époque de rester. Cette vague peu à peu partie, à l’image du tackle Greg Little et des receveurs A.J. Brown et D.K. Metcalf, coach Matt Luke repart quasiment d’une page blanche, surtout en attaque. Cela ne veut pas dire que le talent n’existe pas, avec d’anciennes grosses recrues, comme le quarterback Matt Corral et le receveur Elijah Moore. Le coaching staff affiche aussi de nouvelles arrivées sexy, avec les nominations de Rich Rodriguez comme coordinateur offensif et de Mike MacIntyre en défense. Cela étant, la jeunesse globale de l’effectif pourrait souffrir dans une conférence comme la SEC et tout autre objectif qu’une éligibilité en bowl parait encore farfelu.

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Preview

Les 10 matchs de conférence à ne pas manquer en 2019

Personne ne voudrait manquer un Auburn-Alabama ou un Michigan-Ohio State. Ces matchs intra-conférence sont l’essence même du College Football et offrent chaque année des scénarios dantesques.

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Que ce soient des cupcakes sans intérêt ou des duels au sommet hors-conférence, les matchs du mois de septembre n’ont été que des amuse-bouches avant ce qui définit le coeur d’une saison de College Football : le calendrier de conférence.

Souvent des rivalités régionales et historiques, ces matchs sont des rendez-vous que se donnent chaque année les ténors de chaque conférence. Ils en déterminent généralement les champions.

Voici la liste des 10 matchs de conférence à ne pas manquer au cours de la saison 2019 :

Week 3

Clemson @ Syracuse

14 septembre 2019
Carrier Dome, Syracuse (New York)
Intérêt :
Les Orangemen de Syracuse ont été les plus féroces adversaires des Tigers dans la conférence ACC depuis 2 ans. Le Orange l’avait emporté en 2017, et l’an dernier, les hommes de Dino Babers menaient encore de 5 points dans le 4ème quart-temps… au Memorial Stadium de Clemson ! Syracuse a perdu QB Eric Dungey mais avec QB Tommy DeVito l’attaque new-yorkaise sera encore une menace pour une défense des Tigers en manque d’expérience. QB Trevor Lawrence et RB Travis Etienne seront les clés de cette rencontre une semaine après le choc face à Texas A&M.

Week 5

Ohio State @ Nebraska

28 septembre 2019
Memorial Stadium, Lincoln (Nebraska)
Intérêt :
Ces deux dernières années, les Buckeyes ont été battus en déplacement… face à un adversaire supposément à leur portée (Iowa en 2017 et Purdue en 2018). Ce match à tout d’un traquenard pour les hommes de Ryan Day face à une équipe de Nebraska à la recherche d’une performance de référence en début de saison.

Week 7

Oklahoma vs Texas

12 octobre 2019
Cotton Bowl, Dallas (Texas)
Intérêt :
Les deux équipes se sont rencontrées deux fois l’an dernier remportant chacune un match (Texas lors du Red River Showdown et Oklahoma lors du Big 12 Championship Game). Ce sera donc une Belle entre ces deux rivaux historiques. Ce sera également l’occasion de voir QB Jalen Hurts (Oklahoma) face à QB Sam Ehlinger (Texas), deux potentiels candidats au trophée Heisman.

Florida @ LSU

12 octobre 2019
Tiger Stadium, Baton-Rouge (Louisiane)
Intérêt :
Face à face, deux prétendants à la finale de conférence SEC et deux équipes potentiellement dans le Top 10 national au moment du coup d’envoi. Malheur au vaincu qui sera très probablement écarté de la course aux playoffs. Florida avait gagné lors de sa dernière visite à Baton-Rouge, en 2016.

Alabama @ Texas A&M

12 octobre 2019
Kyle Field, College Station (Texas)
Intérêt :
Choc de Titans entre Nick Saban (Alabama) et son ancien apprenti, Jimbo Fisher (Texas A&M). Les Aggies n’ont jamais battu le Crimson Tide de leur Histoire dans leur Kyle Field. Une occasion en or de mettre un terme à cette malédiction en remportant une victoire qui propulserait Texas A&M dans la course à une finale de conférence SEC.

Week 8

Oregon @ Washington

19 octobre 2019
Husky Stadium, Seattle (Washington)
Intérêt :
Les Ducks avaient triomphé des Huskies l’an dernier en overtime, sur le score de 30-27. Le senior QB Justin Herbert sera de retour en 2019 et son objectif est de conduire Oregon à un titre de conférence. Ce qui implique de finir champion dans une division où évolue Washington. L’équipe de coach Mario Cristobal est probablement l’adversaire le plus redoutable, et le plus redouté, par coach Chris Petersen dans la course pour le trône de Pac-12. Le vainqueur de cette rencontre prendra un avantage potentiellement déterminant pour la première place de la division Pac-12 North.

Week 10

Florida vs Georgia

2 novembre 2019
EverBank Field, Jacksonville (Floride)
Intérêt :
Les Bulldogs ont remporté les deux derniers matchs de cette rivalité régionale et historique par un écart combiné de 54 points… Ranimés par une fin de saison 2018 en fanfare, les Gators revanchards seront gonflés à bloc pour renverser le double-champion de division SEC East en titre. Le vainqueur fera un grand pas vers la finale de conférence SEC.

Week 13

Penn State @ Ohio State

23 novembre 2019
Ohio Stadium, Columbus (Ohio)
Intérêt :
Les Buckeyes nous ont offert deux comebacks d’anthologie lors des deux dernières saisons : une remontée de 12 points l’an passé et de… 15 points en 2017. En 2016, Penn State avait fait chuter Ohio State, alors classé #1 du pays, en remontant un retard de 14 points ! Les jeunes Nittany Lions ne devraient plus être aussi tendres que ça à la fin de ce mois de novembre. #WatchOut Potentiel grand moment de la saison.

Week 14

Ohio State @ Michigan

30 novembre 2019
Michigan Stadium, Orlando (Floride)
Intérêt :
Vous êtes peut-être au courant : Jim Harbaugh n’a jamais battu Ohio State depuis son arrivée à la tête du programme de Michigan. 0-4. Rien à ajouter.

Alabama @ Auburn

30 novembre 2019
Jordan-Hare Stadium, Auburn (Alabama)
Intérêt :
Quelle que soit la forme des deux équipes, on est toujours en mode #UpsetAlert lors de l’Iron Bowl. La preuve ? Les Tigers d’Auburn ont battu le Crimson Tide d’Alabama à deux reprises lors des trois derniers affrontements au Jordan-Hare Stadium.

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Preview 2019 : LSU Tigers

Malgré un calendrier difficile, LSU veut profiter de l’élan créé au soir du dernier Fiesta Bowl pour s’imposer comme un sérieux prétendant à une participation au College Football Playoff.

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Crédit photo : Bill Feig, The Advocate

LSU Tigers

Conférence SEC

Division West

En 2018 : 10-3, 5-3 SEC. Victoire 40-32 contre UCF au Fiesta Bowl.
Head Coach : Ed Orgeron, 4ème année (25-9) – Résultats en carrière: 41-36.
Coordinateur offensif : Steve Ensminger.
Coordinateur défensif : Dave Aranda.
Titulaires de retour : 18, 8 en attaque, 8 en défense, kicker, punter.
Joueurs-clés partis : RB Nick Brossette, TE Foster Moreau, LG Garrett Brumfield, NT Ed Alexander, LB Devin White, CB Greedy Williams, FS John Battle, K Cole Tracy.
Joueurs à suivre : QB Joe Burrow, RB Clyde Edwards-Helaire, RB John Emery, WR Justin Jefferson, RG Damien Lewis, DE Rashard Lawrence, DL Siaki Ika, LB K’Lavon Chaisson, LB Jacobs Phillips, CB Derek Stingley, CB Kristian Fulton, SS Grant Delpit.

Il y a une dizaine d’années, LSU régnait sur le College Football, avec deux titres nationaux remportés en 2003 et 2007 et une finale nationale en 2011. Depuis la mise en place des playoffs en 2014, les Tigers n’y ont pourtant jamais participé. Depuis 2012, ils n’ont été à l’affiche que d’un seul bowl du New Year’s Six, l’an dernier au Fiesta Bowl remporté contre UCF. Enfin, sur les six dernières saisons, LSU n’a pas fait mieux qu’une 3ème place dans sa division. Cette cuvée 2019 pourrait néanmoins être celle du retour en grâce d’un programme sacré trois fois champion national.

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Nommé head coach intérimaire en septembre 2015 suite au renvoi de Les Miles, Ed Orgeron a ravi le cœur des fans avec des upsets réussis face à Miami, Auburn et Georgia et une saison à dix victoires pour trois défaites, dont un succès au Fiesta Bowl contre une équipe de UCF alors invaincue depuis 2016. L’ancien assistant de Pete Carroll à USC était plutôt menacé, avec son modeste pedigree, alors qu’il prenait, à LSU, la succession de deux légendes du College Football, Nick Saban et Les Miles. Originaire de Louisiane et ancien joueur de ligne défensive des Tigers, Orgeron excelle généralement dans le recrutement et n’a pas manqué d’enchaîner les classes de prestige, avec une promotion 2019 dans le top 5 national.

En découle un étalage de talent en défense, capable de rivaliser avec n’importe quel effectif du pays. LSU s’est également assuré les services de Joe Brady, assistant offensif de Sean Payton pendant deux ans avec les New Orleans Saints (NFL), désormais en charge d’entraîner les receveurs et de gérer le jeu de passe pour moderniser une attaque qui s’appuie généralement sur le jeu au sol et qui a donc montré ses limites l’an dernier derrière une ligne offensive en difficulté. De quoi envisager un avenir meilleur qu’une 3ème place de division en 2019 ?

Attaque

Le jeu de course en force, marque de fabrique des Tigers ces dernières années, pourrait vite devenir de l’histoire ancienne avec l’arrivée de Joe Brady comme coach du passing game. L’ancien assistant des New Orleans Saints a déjà commencé à mettre en place son attaque de type run/pass option (RPO) qui devrait s’avérer bien plus explosive, mais pas au point de lancer dans tous les sens : LSU s’appuiera certainement sur son jeu au sol pour contrôler le chrono et il ne faut pas s’attendre non plus à des scores faramineux.

Le senior QB Joe Burrow (2 894 yds, 16 TD, 5 INT, 7 TD au sol) est en tout cas prêt à s’adapter à une nouvelle attaque qui lui convient parfaitement. L’ancien transfuge d’Ohio State, titulaire en 2018 avec les Tigers et donc plus expérimenté, devrait briller et enregistrer des chiffres encore meilleurs que l’an passé au sein d’un schéma offensif qu’il maîtrise depuis son plus jeune âge. Capable de porter le ballon, il a le potentiel pour s’imposer comme le vrai patron de cette attaque.

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Il pourra compter sur une ligne offensive solide, pas forcément très sûre l’année dernière avec 36 sacks encaissés mais qui retrouve quatre de ses cinq titulaires et un groupe blindé. C Lloyd Cushenberry et RG Damien Lewis ont disputé les treize rencontres de la dernière campagne et ces deux-là ont le talent pour évoluer en NFL. LT Saahdiq Charles et RT Austin Deculus ont été alignés au minimum à dix reprises en 2018 et amèneront également leur expérience, même si les deux joueurs seront bousculés pour les rôles de titulaire par LT Badara Traore, arrivé de Junior College l’an dernier et le freshman RT Anthony Bradford. Le poste de left guard reste encore à attribuer avec OG Chasen Hines, le remplaçant le plus expérimenté de la saison passée, et OG Kardell Thomas en concurrence.

LSU devrait désormais régulièrement aligner trois ou quatre receveurs en attaque. Sans aucun problème étant donné la profondeur et la qualité du groupe : les six meilleurs receveurs de l’an passé sont de retour, avec WR Justin Jefferson (54 réceptions, 875 yards, 6 TD) prêt à émerger en véritable numéro un après avoir démontré sa complicité avec Joe Burrow l’an dernier. WR Stephen Sullivan (23 réceptions, 363 yards, 2 TD), WR Ja’Marr Chase (23 réceptions, 313 yards, 3 TD), WR Terrace Marshall (12 réceptions, 192 yards) et WR Derrick Dillon (22 réceptions, 307 yards, 2 TD) possèdent tous le talent et les compétences pour briller dans le jeu aérien et ils seront attendus au tournant. Les Tigers devront faire sans l’ex-capitaine Foster Moreau au poste de tight end et sa succession est l’une des grosses priorités en attaque, avec l’ancien joueur de Junior College TE T.K. McLendon et le junior TE Jamal Pettigrew en bonne position pour faire oublier l’ancien titulaire du poste malgré leur manque d’expérience.

Le départ du coureur Nick Brossette est beaucoup moins problématique. Malgré ses 1 000 yards et 14 touchdowns en 2018, son acolyte RB Clyde Edwards-Helaire (146 courses, 658 yards, 7 TD) reprendra les rênes après avoir mené de front le jeu au sol l’an dernier. Il sera rejoint par le true freshman RB John Emery, véritable sensation sur le campus de Bâton-Rouge. Le numéro deux du pays à son poste au sein de la classe de recrutement 2019 est déjà attendu comme un futur playmaker dès les premières rencontres de la saison. De quoi assurer un partage des tâches équitable entre jeu aérien et jeu de course.

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Défense

Cette défense de LSU est dangereuse. Elle a perdu les futures stars NFL Devin White et Greedy Williams mais retrouve huit titulaires, dont plusieurs potentiels All-American. À commencer par DE Rashard Lawrence (54 plaquages, 10.5 pour perte, 4 sacks), MVP défensif du Fiesta Bowl, de retour après une opération du genou au printemps. Il rejoindra une ligne défensive cauchemardesque, avec le sophomore NT Tyler Shelvin (9 plaquages, 1.5 sack) prêt à prendre une nouvelle dimension après avoir beaucoup joué l’an dernier, et le vétéran DE Glen Logan (46 plaquages, 4.5 pour perte, 4 sacks). Sans oublier une rotation à toute épreuve avec le true freshman DL Siaki Ika, recrue star, DL Breiden Fehoko (16 plaquages, 3 pour perte, 1.5 sack) et DL Neil Farrell (23 plaquages, 4 pour perte, 1.5 sack), gigantesque et capable d’occuper tous les postes de la ligne.

Le groupe de linebackers ne sera pas en reste avec LB Patrick Queen (40 plaquages, 5 pour perte, 1 sack) prêt à reprendre le poste de Devin White au milieu. L’ancien vainqueur du Butkus Award devrait cependant être remplacé dans le rôle de leader par LB Jacob Phillips (87 plaquages, 5.5 pour perte, 1 sack, 1 INT, 1 TD), le meilleur plaqueur en activité des Tigers. LB Michael Divinity (54 plaquages, 10.5 pour perte, 5 sacks, 1 INT) sera de nouveau aligné à l’extérieur, avec les juniors LB Andre Anthony (14 plaquages) et LB Ray Thornton (21 plaquages, 1 sack) dans la rotation. C’est surtout la santé de LB K’Lavon Chaisson (27 plaquages, 2 sacks en 2017) qui déterminera le niveau de cette escouade : blessé pour la saison lors du premier match en 2019, il est désormais considéré comme sujet aux blessures. S’il parvient à garder la forme, les Tigers profiteront d’un pass rusher extrêmement talentueux et capable de tirer vers le haut une défense déjà féroce.

L’enthousiasme ne s’arrête pas là, avec un secondary potentiellement le point fort de LSU. « DBU », baby ! Un peu de vétérans, un peu de jeunes mais uniquement du talent. L’absence de Greedy Williams à l’extérieur pourrait même passer inaperçu avec une autre des recrues phares dans l’effectif des Tigers, le true freshman CB Derek Stingley. Le potentiel NFL du jeune joueur pourrait vite s’affirmer alors que le senior CB Kristian Fulton (25 plaquages, 9 passes défendues, 1 INT), de retour après une longue absence pour blessure au pied, lui sera adjoint. SS Grant Delpit (74 plaquages, 9.5 pour perte, 5 sacks, 9 passes défendues, 5 INT), peut être le meilleur safety du pays, reprendra son poste après avoir mené statistiquement son équipe l’an dernier en sacks, interceptions et passes déviées.

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NB Kary Vincent (31 plaquages, 1 sack, 6 passes défendues, 1 INT) et FS JaCoby Stevens (35 plaquages, 6.5 pour perte, 1.5 sack, 5 passes défendues, 1 INT) seront les dernières pièces d’un groupe contre lequel il sera difficile de progresser par les airs. FS Jacoby Stevens a d’ailleurs finalement trouvé sa place à LSU après avoir été transféré en interne depuis l’attaque. Pas de vrai point faible donc au sein d’une défense des Tigers à l’image du rugueux Ed Orgeron.

Équipes spéciales

Statistiquement, les Tigers ont aligné l’une des meilleures unités spéciales du pays en 2018. Le mérite en revient en grande partie au coach Greg McMahon et son superbe recrutement dans le secteur. Malheureusement, le kicker Cole Tracy a quitté LSU après la plus belle saison de l’histoire du programme et sept records battus ou égalés. C’est la recrue PK Cade York qui devrait hériter des FGs avec sa jambe canon capable de marquer au-delà des cinquante yards, à moins que K Avery Atkins, déjà en charge des kickoffs, ne récupère également cette fonction. Le statut de punter titulaire revient en tout cas à P Zach Von Rosenberg, qui occupait déjà le poste à temps partiel avec Josh Growden l’an dernier. Celui-ci a choisi de quitter la Louisiane, initialement pour rentrer chez lui en Australie mais il a finalement été transféré à West Virginia.

Les Tigers auront besoin de plus de dynamisme dans les retours et ils pourront s’appuyer sur le vétéran Clyde Edwards-Helaire pour remonter les kickoffs. Le true freshman Derek Stingley pourrait bien s’affirmer comme punt returner s’il convertit les occasions qui lui sont données.

Calendrier

LSU n’aura pas un calendrier facile au sein de la rude division SEC West, avec les réceptions de Florida, Auburn, Arkansas et Texas A&M et des déplacements à Vanderbilt, Mississippi State, Alabama et Mississippi. Sur le papier, les Tigers partent gagnants sur six de ces huit adversaires. Le match contre les Gators paraît plus indécis et le défi du Tide est presque surhumain. Ed Orgeron aura l’occasion de tester la profondeur de son effectif face à Georgia Southern en ouverture de la saison mais n’aura pas plus de temps pour trouver le rythme avec un déplacement à Texas dès la deuxième semaine. LSU s’était incliné 20-6 lors de la dernière rencontre entre les deux équipes à Austin, en 1954. Avec une victoire, les Tigers s’affirmeraient comme outsiders pour les playoffs et pourraient facilement démarrer la saison à 5-0 avec des matches contre Northwestern et Utah State à Bâton-Rouge, avant de recevoir Florida.

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Match-clé
à Alabama, le 9 novembre
Les matches à Texas et contre les Gators seront évidemment de probables temps forts de la saison mais si LSU veut contrôler la division, il faudra battre Alabama. Il s’agit du match-clé pour des Tigers en quête d’une finale de conférence SEC face à l’ogre du College Football. Le Crimson Tide profitera d’un calendrier très abordable qui devrait permettre à l’équipe de Nick Saban de se frayer un chemin royal vers les playoffs. À moins que LSU ne se mette en travers à la mi-saison et n’ébranle les convictions.

Conclusion

Même si Ed Orgeron a perdu des éléments inestimables avec l’exode de Devin White et Greedy Williams pour la NFL, l’ancien defensive lineman de LSU retrouve la plupart des titulaires d’une équipe 2018 qui a surpris avec ses dix victoires et un triomphe contre UCF au Fiesta Bowl. Les superbes classes de recrutement successives de LSU ont néanmoins permis d’assurer un vivier talentueux capable d’assurer la transition et de donner aux Tigers les moyens de signer leur grand retour sur la scène nationale. L’objectif est clairement ce titre de division qui leur échappe depuis 2011. Suivra alors une place pour les playoffs.

Ils ont le quarterback, le running back, une OL qui devrait faire bien mieux qu’en 2018, une escouade de receveurs au top, une ligne défensive en or et un groupe de linebackers fourni, sans oublier un backfield défensif qui promet d’être l’un des meilleures du pays. De quoi donner de l’espoir aux fans de la fac de Louisiane, et ce, malgré un calendrier compliqué à l’extérieur avec Texas et Alabama au milieu de la route.

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Coaching
  • Potentiel
4.2

Résumé

Points forts :
– Un quarterback en contrôle.
– Le jeu au sol.
– Le meilleur backfield défensif du pays.

Points faibles :
– Incertitude au poste de tight end.
– Absence d’un leader sur le second rideau.
– Manque de profondeur sur le front four.

Prédiction : 11-1, 7-1 SEC

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