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Preview 2017 : Tennessee Volunteers

A la recherche d’un QB qui saura prendre la succession de Joshua Dobbs et privés du meilleur pass rusher de leur Histoire, les Volunteers de Tennessee peuvent-ils réellement lutter pour le titre dans la division SEC East ?

Credit photo : Randy Sartin-USA TODAY Sports

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Tennessee Volunteers

Conférence SEC – Division East
En 2016 :
8-4, 4-4 SEC. Music City Bowl : victoire contre Nebraska, 38-24.
Head Coach : Butch Jones, 5ème saison (30-21). Résultats en carrière : 80-48.
Coordinateur offensif : Larry Scott.
Coordinateur défensif : Bob Shoop.
Titulaires de retour : 7 en attaque, 8 en défense, punter, kicker.
Joueurs-clés partis : QB Joshua Dobbs, RB Alvin Kamara, RB Jalen Hurd, WR Josh Malone, DE Derek Barnett, DE Cody Vereen, LB Jalen Reeves-Maybin, DB Cameron Sutton.
Joueurs à suivre : RB John Kelly, WR Jauan Jennings, TE Ethan Wolf, G Jashon Robertson, DT Kendal Vickers, DE Jonathan Kongbo, LB Darrin Kirkland, S Todd Kelly, NB Rashaan Gaulden.

Un programme à la croisée des chemins… Depuis l’arrivée de coach Butch Jones, en 2013, les Volunteers de Tennessee ont multiplié les bonnes classes de recrutement et retrouvé leur place au premier plan de la division SEC Est. Mais cette intersaison parait plus piégeuse que jamais, avec le départ de nombreux cadres.

QB Joshua Dobbs, RB Alvin Kamara, DE Derek Barnett, CB Cam Sutton… Autant de joueurs clés que les Vols vont devoir remplacer en s’appuyant sur un réservoir fourni mais pas toujours rassurant.

Les batailles n’en demeurent pas intrigantes sur les postes de quarterback, tackle gauche, defensive tackle ou cornerback … Butch Jones devra mettre les meilleurs éléments sur le terrain, car il joue sans doute sa tête lors de cet exercice 2017.

Attaque

Qui sera le nouveau visage de l’attaque des Tennessee Volunteers ? Car, fort de ses 9 298 yards et 85 TD cumulés en quatre ans, Joshua Dobbs a laissé un sérieux vide au poste de quarterback. Pour prendre la suite, deux joueurs se tirent la bourre. Le pocket passer junior QB Quinten Dormady est actuellement favori pour devenir titulaire, après un Spring Game qui l’a globalement conforté aux yeux de son nouveau coordinateur offensif, Larry Scott. Mais le profil du reshirt freshman QB Jarrett Guarantano semble plus coller à celui de Dobbs, avec un jeu aussi efficace qu’imprévisible. Il ne serait même pas étonnant de voir les deux hommes jouer le premier match de la saison à Georgia Tech, tant l’écart semble réduit.

Les choses paraissent plus claires au sein du backfield offensif. Encore que. Capable de prendre la suite d’un Jalen Hurd devenu indésirable, le junior RB John Kelly (630 yards au sol, 5 TD en 2016) est le successeur annoncé d’Alvin Kamara (New Orleans Saints, NFL). Mais là encore, un autre freshman débarque, prêt à bouleverser la hiérarchie, en l’occurrence RB Ty Chandler. Excellent en sortie de backfield, le léger sophomore RB Carlin Fils-Aime (58 yards au sol, 2 TD en 2016) ne sera pas à négliger.

Alvin Kamara n’est pas le seul à avoir explosé sur le campus de Knoxville en fin de saison dernière. Avec des prestations de haut vol, le junior WR Jauan Jennings (40 réceptions, 580 yards, 7 TD en 2016) s’est affirmé comme la nouvelle cible de référence des Vols et devrait compenser sans mal le départ de Josh Malone en NFL. Ne reste plus qu’à lui trouver un alter-ego. Le sophomore WR Marquez Callaway s’est montré solide au printemps, et pourrait griller la politesse au senior WR Josh Smith (13 réceptions, 97 yards, 1 TD en 2016), embourbé ces derniers mois dans des affaires extra-sportives. Le sophomore WR Tyler Byrd (15 réceptions, 209 yards en 2016) a une place toute trouvée, dans le slot.

Plus au centre, on retrouvera également le senior TE Ethan Wolf (22 réceptions, 247 yards, 2 TD en 2016), capable d’être une véritable soupape de sécurité l’an passé.

L’un des principaux challenges pour le coaching staff des Vols sera de renforcer sensiblement la ligne offensive, qui a trop laissé à l’abandon Joshua Dobbs ces dernières années. Tennessee n’a plus connu de tackles ultra-dominants depuis le départ de Ja’Wuan James et cela pourrait changer en 2017. Recrue 5 étoiles de la dernière intersaison, le true freshman LT Trey Smith a marqué les esprits lors du Spring Game et semble déjà avoir pris le dessus sur le senior LT Brett Kendrick. Le côté gauche est d’ailleurs assez fourni, car l’expérimenté senior LG Jashon Robertson est de retour sur le campus. Capable de jouer guard et centre, il pourra aussi suppléer le senior C Coleman Thomas en cas de nouvelle blessure de ce dernier. Suite à la blessure de RT Chance Hall, le junior RG Jack Jones et le sophomore T/G Drew Richmond complètent le quintet.

Défense

L’arrivée du coordinateur défensif Bob Shoop, en provenance de Penn State s’est montrée assez concluante. Contre la passe en tout cas. Car sur le run stop, les Volunteers ont dû faire face à un impondérable de taille, surtout sur l’intérieur de la ligne défensive : les blessures.

En conséquence, deux décisions ont été prises par coach Butch Jones : la nomination de Brady Hoke, ancien head coach de Michigan, pour driver la ligne défensive, et le changement de préparateur physique. Si les bobos se soignent, le poste de defensive tackle sera sûrement un renfort majeur. Le senior DT Kendal Vickers (38 plaquages, 2.5 sacks en 2016) est passé entre les gouttes en 2016 et fera office de leader sur la position. Mais les juniors DT Kahlil McKenzie et DT Shy Tuttle doivent enfin rester en forme pour ne pas exposer de nouveau leur équipe contre la course.

Sur le pass rush, les douleurs sont plutôt morales après le départ d’un des cadres du vestiaire, et le recordman de sacks dans l’histoire du programme. Derek Barnett parti dès le premier tour de la dernière draft, les Vols se doivent de lui trouver un remplaçant digne de ce nom. Ce ne sera pas Cody Vereen, lui aussi en fin d’éligibilité. Ancienne recrue phare de JUCO, le junior DE Jonathan Kongbo (11 plaquages, 1 sack en 2016) a le talent et l’athlétisme pour reprendre le flambeau, mais ses prestations en demi-teinte l’an passé, ne pousse pas encore à un optimisme débordant. Le junior DE Kyle Phillips (15 plaquages en 2016), de retour de blessure, et le sophomore DE Darrell Taylor (9 plaquages en 2016) sont d’autres candidats crédibles. A moins que le true freshman DE DeAndre Johnson, en vue lors des derniers entraînements, ne tire son épingle du jeu.

Dans le nouveau système 4-2-5 de Bob Shoop, les linebackers ont dû combler du mieux qu’ils pouvaient en 2016 devant les fuites libérées par la ligne défensive. Le junior MLB Darrin Kirkland (45 plaquages, 1 sack en 2016) et le senior WLB Cortez McDowell (54 plaquages, 1 INT en 2016) reviennent donc avec une expérience et une production non négligeable. La profondeur sera intéressante, avec la présence du senior MLB Colton Jumper (61 plaquages, 1 INT n 2016) et du sophomore WLB Daniel Bituli en cas de pépins.

Parlant de rotation, le backfield défensif est incontestablement l’un des plus chargés en talent. Problème : les titulaires d’impact ne se bousculent pas encore. Certes, sur l’intérieur du secondary, les rôles semblent assez bien définis, grâce au senior SS Todd Kelly Jr. (71 plaquages, 1 sack, 2 INT en 2016), taulier de cette escouade, et au junior FS Micah Abernathy (69 plaquages, 2 INT en 2016). Ce dernier sera tout de même sous pression, avec l’émergence attendu du sophomore FS Nigel Warrior, recrue 4 étoiles en 2016. L’explosif S Evan Berry sera aussi en renfort. Plus excentré, le junior NB Rashaan Gaulden (67 plaquages, 1 sack en 2016) a été excellent en tant que nickelback en 2016.

Sur le poste de cornerback, ils sont cinq pour deux places : les seniors CB Emmanuel Moseley (57 plaquages en 2016) et CB Justin Martin (19 plaquages en 2016) partent avec une infime longueur d’avance, mais l’arrivée du senior CB Shaq Wiggins, transféré de Louisville, pourrait vite redistribuer les cartes. Les sophomores CB Baylen Buchanan et CB Marquill Osborne ont aussi joué certains matches l’an passé, le premier ayant montré d’excellentes choses sur de courtes séquences.

Équipes spéciales

Tous deux dans leur dernière année d’éligibilité, les seniors P Trevor Daniel et K Aaron Medley devraient rester titulaires sur leur poste, à moins que le sophomore K Laszlo Toser ne se montre plus précis sur les coups de pied.
Le senior KR Evan Berry et les sophomores PR Tyler Byrd et KR/PR Marquill Osborne devraient, eux, alterner sur les phases de retours.

Calendrier

Non content de se retrouver dans une année de transition, Tennessee va en plus devoir composer avec un calendrier corsé. Le premier match de la saison, en terre hostile, à Atlanta, contre Georgia Tech, donnera le ton d’une route semée d’embûche. Car il faudra ensuite recevoir Georgia et LSU, tout en se déplaçant à Alabama et Florida. Ne pas négliger non plus les passages par Kentucky et Missouri, deux possibles poils-à-gratter de la conférence SEC.

Match clé
30 septembre : vs. Georgia
Certes, le match disputé quinze jours avant contre Florida devrait rapidement donné le ton de la saison des Vols. Mais la réception de Georgia, annoncé comme le futur épouvantail de la division Est, aura une large valeur de test, encore plus à domicile. Les Bulldogs auront sûrement en tête la défaite crève-cœur concédée l’an passé sur une passe Ave Maria à la dernière seconde (31-34). Le matchup entre le duo Nick Chubb/Sony Michel et le run stop de Tennessee, attendu au tournant, risque d’ailleurs d’être crucial à l’occasion de cette confrontation.

Conclusion

Butch Jones joue clairement sa place en 2017. Certes, l’an passé, Tennessee a longtemps été dans la course au titre de division, mais la force de caractère n’a sans doute pas effacé le jeu parfois poussif de l’équipe de Knoxville. Avec une attaque sensiblement remaniée et une défense où les points d’interrogation restent encore nombreux (pass rushers, run stop, cornerbacks titulaires), l’épée de Damoclès pèse au-dessus du head coach. Au vu du calendrier, Tennessee peut connaitre beaucoup de scénarios, une saison à six comme à dix victoires. Une qualification en bowl devrait être une formalité, mais il faudra apporter des garanties très vite pour croire à une affiche majeure au Nouvel An.

Grand fan de football américain. Spécialiste du football français, de la NFL et du College Football. Rédacteur à The Blue Pennant depuis 2015 et à touchdownactu.com. Animateur sur Radiossa, la radio du football américain.

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Preview 2018 : Duke Blue Devils

Portés par le junior QB Daniel Jones et une défense suffocante, les Blue Devils de Duke seront-ils la bonne surprise de la saison 2018 dans la conférence ACC ?

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Crédit photo : Jeremy Brevard-USA TODAY Sports

Duke Blue Devils

Conférence ACC – Division Coastal

En 2017 : 7-6, 3-5 ACC. Quick Lane Bowl : victoire 36-14 face à Northern Illinois.
Head Coach : David Cutcliffe , 14ème année (59-67) – Résultats en carrière: 103-96.
Coordinateur offensif : Zac Roper.
Coordinateur défensif : Ben Albert, Matt Guerrieri.
Titulaires de retour : 7 en attaque, 8 en défense.
Joueurs-clés partis : RB Shaun Wilson, CB Bryon Fields.
Joueurs à suivre : QB Daniel Jones, RB Brittain Brown, WR T.J. Rahming, TE Daniel Helm, LB Joe Giles-Harris, CB Mark Gilbert, S Jeremy McDuffie.

Que la saison 2017 fût bizarre et surprenante pour les Blue Devils de Duke ! Après un départ canon (4-0), ils ont subi six défaites consécutives avant de remporter trois succès d’affilée pour conclure la saison, une première depuis 1962.

Résultat : un bilan de 7-6 et une victoire face à Northern Illinois lors du Quick Lane Bowl. De cet élan de fin d’année souffle un vent d’optimisme sur le campus de Durham (Caroline du Nord) d’autant plus que 15 titulaires sont de retour en 2018 dont 8 au sein d’une défense héroïque l’an dernier (20.2 points accordés par match, #21 du pays).

Malgré le départ à Oklahoma State du coordinateur défensif, Jim Knowles, c’est sur ce secteur défensif mené par le potentiel All-American LB Joe Giles-Harris que les Blue Devils tenteront de construire leur succès en 2018 même si l’attaque s’est réveillée en fin de saison dernière grâce à l’émergence tardive de QB Daniel Jones.

Si ce secteur offensif parvient à garder le rythme, Duke sera encore une fois une équipe très difficile à manoeuvrer. L’un des coachs les plus respectés à travers le pays, David Cutcliffe, aime ce qu’il voit de son groupe et n’en prive pas pour le dire.

« Nous savons que notre équipe est capable de produire au sol. C’est peut-être aussi le groupe de joueurs le plus athlétique que nous avons eu sur le campus depuis un bon bout de temps. » – David Cutcliffe, coach des Blue Devils de Duke.

Le reste de conférence ACC est prévenu : Duke est prêt pour être l’équipe surprise de 2018.

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Attaque

Le redshirt junior QB Daniel Jones (2691 yards, 14 TD, 11 INT et 518 yards, 7 TD en 2017) est de retour pour sa 3ème saison comme quarterback titulaire des Blue Devils. Certes, ses statistiques ont baissé l’an dernier en raison notamment d’une chute de son efficacité à la passe (56.7%) mais son mois de novembre a été phénoménal et il nous a rappelé pourquoi il est l’un des joueurs les plus combatifs et intelligents de la conférence ACC à son poste. Il fait déjà partie de l’Histoire des Blue Devils en devenant l’an dernier le 3ème QB à réussir 20 TD à la passe et 10 au sol lors d’une même saison.

L’attaque de Duke n’a réussi que 26 TD en 53 présences dans la red zone adverse. Pour remédier à ce problème, les Blue Devils possèdent peut-être le coureur qui deviendra bientôt le plus productif de l’Histoire du programme. Avec ses 701 yards au sol l’an dernier, le sophomore RB Brittain Brown a réalisé la 2ème meilleure performance historique pour un joueur de Duke… en tant que backup de Shaun Wilson. Suite au départ de ce dernier, il sera seul aux commandes du jeu au sol même si le sophomore RB Deon Jackson et le rapide freshman RB Marvin Hubbard III devrait également contribuer.

Bonne nouvelle pour QB Daniel Jones : ses deux cibles préférées sont de retour en 2018. Les seniors WR T.J. Rahming (65 plaquages, 795 yards, 2 TD en 2017) et WR Jonathan Lloyd (39 réceptions, 367 yards, 1 TD en 2017) seront fidèles au poste tout comme un groupe fourni de tight-ends composés des seniors TE Daniel Helm (22 réceptions, 261 yards, 2 TD en 2017) et TE David Koppenhaver (17 réceptions, 154 yards, 3 TD en 2017) et du sophomore TE Noah Gray (2 TD en 2017). Seul problème pour les receveurs : leur incapacité à se défaire de leur défenseur direct. Conséquences : les receveurs n’ont réussi que 4 TD sur réception. Une misère.

La ligne offensive a régulièrement été prise à défaut l’an passé accordant notamment 29 sacks. De plus, elle ne s’est jamais montré infaillible sur le jeu au sol. Toutefois, coach Cutcliffe s’est montré confiant dans la capacité de ce groupe de poursuivre son développement. C Zach Harmon glissera de sa position de guard à celle de centre. LG Julian Santos est le seul autre titulaire de retour. Ainsi, les sophomores RG Rakavius Chambers et RT Daniel Kraeling occuperont le flanc droit tandis que le senior LT Christian Harris aura un rôle primordial comme tackle sur le côté aveugle de QB Daniel Jones.

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Défense

Pour la première fois de l’ère Cutcliffe, la défense 4-2-5 fût la force de l’équipe l’an passé (332.6 yards accordés par match, #4 de l’ACC). Ce sera encore le cas en 2018 en raison du retour de 8 titulaires de ce côté du ballon dont les leaders, LB Joe Giles-Harris et CB Mark Gilbert.

Si la défense aérienne des Blue Devils a été si performante l’année dernière (179.4 yards accordés par match, #16 du pays), c’est grâce à une ligne défensive agressive composée de solides athlètes recrutés par le renommé coach de ligne, Ben Albert. DT Edgar Cerenord (34 plaquages, 2 sacks en 2017) est le seul senior d’un groupe fourni dont les juniors DE Tre Hornbuckle (50 plaquages, 1 sack en 2017) et DT Trevon McSwain (23 plaquages, 2.5 sacks en 2017), et le sophomore DE Victor Dimukeje (40 plaquages, 2 sacks, 1 INT en 2017) seront probablement les plus utilisés.

Le second rideau des Blue Devils est peut-être le meilleur de la conférence ACC. Ni plus ni moins. Dans un système 4-2-5, le junior MLB Joe Giles-Harris (125 plaquages, 16 pour perte, 3.5 sacks et 1 INT en 2017) et le senior WLB Ben Humphreys (70 plaquages, 2.5 sacks et 1 INT en 2017) forment un duo infernal autant sur le run support que sur les coverages. Ces deux-là ont réussi 195 plaquages à eux-deux en 2017.

Le backfield défensif pourra encore compter sur l’un des joyaux des Blue Devils en défense : le junior CB Mark Gilbert (35 plaquages, 6 INT en 2017), sélectionné dans la 1ère équipe All-ACC après avoir réussi 6 INTs et défendu 15 passes en 2017. Le système défensif de Duke à 5 defensive backs demande de la polyvalence aux safeties qui doivent être capables d’attaquer la ligne de scrimmage tout en assurant la couverture. Ce sera un vrai défi pour les deux nouveaux titulaires que seront le sophomore S Marquis Waters et le freshman ROV Leonard Johnson. Le junior S Jordan Hayes (50 plaquages, 1 INT en 2017) et le senior S Jeremy McDuffie (58 plaquages, 3 INT en 2017, blessé au genou en novembre) tenteront de récupérer leur statut de titulaire au junior S Dylan Singleton. Le sophomore CB Myles Hudzick devrait compléter ce quintet.

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Équipes spéciales

La situation du kicking game s’est quelque peu détériorée lorsque le polyvalent K/P Austin Parker (17/21 FG, 42 yards sur punt) a été renvoyé du programme en décembre dernier. Ce sont donc deux joueurs walk-on, K Collin Wareham et P Jackson Hubbard, qui débuteront la saison pour les Blue Devils. Comme l’an passé, WR T.J. Rahming retournera les punts tandis que RB Deon Jackson succédera à Shaun Wilson sur les retours de kickoff.

Calendrier

Afin de participer à un bowl pour une 6ème fois lors des 7 dernières années, les Blue Devils devront se sortir d’un calendrier éprouvant. Au programme : deux difficiles déplacements contre des équipes du Power Five en match inter-conférence (à Northwestern et à Baylor) et deux matchs crossover périlleux (à Clemson et contre Wake Forest). Duke ne pourra également manquer la marche face à Army (en match d’ouverture) et face à North Carolina Central (FCS) à la fin du mois de septembre. Virginia et North Carolina seront également en visite au Wallace Wade Stadium alors que les Blue Devils défieront Georgia Tech, Pittsburgh et Miami sur leur terrain.

Match clé
Virginia Tech, le 29 septembre
Lourdement battu à Blacksburg l’an dernier, Duke sera revanchard au moment de recevoir les Hokies de Virginia Tech. Un succès dans ce match d’ouverture du calendrier de conférence ACC des Blue Devils leur donnerait un momentum incroyable et pourrait en faire de réels concurrents aux Hurricanes de Miami, champion de division Coastal en titre.

Conclusion

Après une saison 2016 catastrophique (4-8), Duke a rebondi l’an dernier (7-6) en obtenant une 5ème participation à un bowl en 6 ans. Les Blue Devils de coach Cutcliffe ont à leur disposition l’un des plus prometteurs quarterbacks de la conférence, QB Daniel Jones, et peuvent compter sur deux stars en défense, LB Joe Giles-Harris et CB Mark Gilbert. Est-ce que cela suffira pour une équipe qui a perdu son coordinateur défensif et qui fera face à un calendrier défavorable ? QB Daniel Jones a dans ses mains les clés des succès des Blue Devils en 2018. Car si le secteur aérien offensif progresse, Duke pourrait être la bonne surprise de la conférence ACC.

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Louisville renomme son stade qui devient le Cardinal Stadium

Suite à la controverse née des déclarations racistes du boss de Papa’s Johns Pizza, l’université Louisville abandonne le nom « Papa John’s Cardinal Stadium » de son stade qui devient le « Cardinal Stadium ».

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Crédit photo : Getty Images

Cela n’aurait donc pris beaucoup de temps pour que l’université de l’État du Kentucky prenne ses distances avec l’ancien booster et fondateur du géant de la restauration rapide, John Schnatter.

Le président de l’université Louisville, Neeli Bendapudi, a donc pris la décision que tous les fans des Cardinals attendaient en renonçant d’associer le nom du stade à une compagnie – pourtant locale – dont l’image est désormais entaché par un scandale retentissant.

Pour rappel, John Schnatter, a reconnu avoir utilisé une insulte raciste envers la communauté afro-américaine lors d’un appel conférence au mois de mai dernier. Cette déclaration de l’ancien président-fondateur de Papa’s Johns a fait un véritable tollé dans les médias forçant ainsi ce dernier à démissionner de son poste tout en gardant une grande partie de ses parts dans la compagnie.

Connu par le grand public pour ses apparitions dans des pubs TV notamment au côté de Peyton Manning, John Schnatter a présenté des excuses qui n’ont pas suffi à calmer la colère de certains joueurs qui avaient récemment demandé à la présidence de l’université d’envisager d’abandonner le contrat de naming du stade avec Papa’s Johns. C’est désormais chose faite. Les conséquences financières de cette rupture de contrat ne sont pas connues.

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Preview 2018 : North Carolina State Wolfpack

Malgré la perte du pass-rusher vedette Bradley Chubb, le Wolfpack de North Carolina State reste la principale menace de Clemson dans la division ACC Atlantic grâce à la présence de l’excellent QB Ryan Finley.

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Crédit photo : Rob Kinnan-USA TODAY Sports

North Carolina State Wolfpack

Conférence ACC – Division Atlantic

En 2017 : 9-4, 6-2 ACC. Sun Bowl : vainqueur contre Arizona State, 52-31.
Head Coach : Dave Doeren, 6ème année (34-30) – Résultats en carrière : 57-34.
Coordinateur offensif : Eli Drinkwitz.
Coordinateur défensif : Dave Huxtable, Ted Roof.
Titulaires de retour : 6 en attaque, 3 en défense, punter, kicker.
Joueurs-clés partis : RB Nyheim Hines, TE Jaylen Samuels, OT Will Richardson, G Tony Adams, DE Bradley Chubb, DT B.J. Hill, DT Justin Jones, DE Kentavious Street, LB Jerod Fernandez.
Joueurs à suivre : QB Ryan Finley, WR Kelvin Harmon, WR Jakobi Meyers, G Terrone Prescod, DE Darian Roseboro, LB Germaine Pratt, S Jarius Morehead.

Nommé head coach du Wolfpack en 2013, Dave Doeren a enregistré son meilleur bilan à la tête du programme l’an passé. Une fiche de 9-4, pour 6 victoires en 8 matches dans la conférence ACC. De quoi faire de NC State le principal poursuivant de Clemson dans la division Atlantic.

L’équipe de Raleigh espère rééditer pareille performance, mais doit composer avec un groupe pas mal renouvelé, surtout en défense, avec seulement 3 titulaires de retour.

La perte est significative, avec 7 joueurs sélectionnés lors de la dernière draft. Mais coach Doeren, qui n’a plus connu de fiche négative sur le campus depuis sa première année, compte sur une relève expérimentée et qui pourrait surfer sur un calendrier favorable.

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Attaque

Si beaucoup de mouvements ont été constatés pendant l’intersaison, NC State peut se rassurer sur une chose : le Wolfpack possède sans doute l’attaque aérienne la plus explosive de la conférence ACC. En dépit d’une excellente saison à 3 517 yards dans les airs, avec 17 touchdowns et 6 interceptions au compteur, QB Ryan Finley a décidé de rempiler pour sa saison senior, et peut compter sur une escouade de receveurs tout simplement délirante, la meilleure de l’histoire du programme. Tout simplement.

Sa cible prioritaire devrait rester le junior WR Kelvin Harmon, qui a brillamment franchi la barre des 1 000 yards en 2017. Mais l’ancien quarterback WR Jakobi Meyers a tout simplement explosé (727 yards et 5 TD) et limiter les réceptions de l’ancien numéro 2, le senior WR Stephen Louis (583 yards et 2 TD). Dans le système offensif très écarté du coordinateur Eli Drinkwitz, les places seront chères. Encore plus avec l’émergence attendue des deux imposants sophomores, WR Emeka Emezie et WR C.J. Riley.

Ce casting de rêve devrait mettre moins de pression sur le jeu au sol, devenu orphelin de Nyheim Hines (NFL, Colts). Avec 506 yards et 7 touchdowns en 2017, RB Reggie Gallaspy II a tout de même les épaules pour être rapidement productif. Derrière lui, les deux freshmen RB Nakia Robinson et RB Erin Collins ont faim, après avoir été redshirtés. Ils seront des concurrents à suivre pour le sophomore RB Will Eason, deuxième coureur le plus expérimenté, mais avec 2 minuscules portés au compteur. Le départ du fullback/tight end Jaylen Samuels devrait limiter les jeux surprise de NC State et libérer moins de brèches au sol. Principalement bloqueur, le sophomore TE Dylan Autenrieth est le successeur annoncé, mais un autre ancien quarterback, TE Dylan Parham a son mot à dire.

Parlant de bloqueur, la ligne offensive a perdu deux pièces essentielles, avec les départs du tackle Will Richardson et du guard Tony Adams. Le reste de l’escouade est tout de même de retour et devrait composer le côté gauche de la O-Line. L’expérience est de mise avec la présence de trois seniors : LT Tyler Jones, LG Terrone Prescod et C Garrett Bradbury. Côté droit, les sophomores RG Joshua Fedd-Jackson et RT Justin Witt tiennent la corde, mais la rotation apportée par G/C Joe Sculthorpe et RT Tyrone Riley s’annonce bienvenue.

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Défense

C’est en défense que la reconstruction est massive, avec 8 titulaires à remplacer par rapport à 2017. Le front seven a notamment pâti de l’intersaison, avec toute la ligne défensive partie renforcer la NFL, dont le cinquième choix de la dernière draft, Bradley Chubb (Broncos). Fort heureusement, coach Doeren a préparé ses arrières en effectuant une solide rotation l’an passé. Avec deux sacks et demi au compteur, le senior DE Darian Roseboro était le troisième meilleur pass rusher du Wolfpack en 2017. Il sera le leader du premier rideau, aux côtés d’un autre senior, DT Eurndraus Bryant, si ce dernier revient bien de sa récente blessure à la jambe. Le prometteur sophomore DT Shug Frazier et le junior DE James Smith-Williams complètent cette escouade, malgré leur cumul de 23 plaquages en 2017. Sur l’extérieur de la ligne, le transfert de Junior College, DE Joe Babros, sera un élément à surveiller.

Le poste de linebacker n’a pas non plus été épargné par les exils. Mais celui de Jerod Fernandez, meilleur plaqueur du programme en 2017, devrait être relativement indolore. Tout cela grâce au senior LB Germaine Pratt, plus grand talent de cette défense new-look. Ses lieutenants sont encore difficiles à identifier, même si les sophomores WLB Brock Miller et WLB Louis Acceus ont une longueur d’avance. La belle surprise pourrait venir du freshman MLB Payton Wilson, même si ce dernier a dû lutter avec des douleurs au genou.

Vous l’aurez compris : les vieux briscards défensifs du programme se trouvent plutôt dans le secondary. Avec 80 plaquages, et 4 passes défendues, le junior SS Jarius Morehead fait office de roc sur le run stop et encadre un groupe de safeties qui a au moins démarré un match en carrière. C’est le cas de FS Dexter Wright, de retour de blessure, et des deux sophomores SS Isaiah Stallings et FS Tim Kidd-Glass. Ce quatuor de talent profite de l’arrivée du nouveau co-coordinateur défensif, Ted Roof, en provenance de Georgia Tech. Il s’occupera en partie des defensive backs et verra sans doute d’un bon œil la rotation que lui offre son escouade de safeties.

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Sur les extérieurs, l’expérience est plus limitée, mais le junior CB Nick McCloud est déjà l’une des valeurs sûres de la conférence à son poste (7 passes défendues et une interception en 2017). L’autre position sera disputée entre le junior CB Kishawn Miller et les sophomores CB Markel Valdez et CB Chris Ingram. Dans un système défensif adepte du 4-2-5, le backfield sera souvent renforcé. Une aubaine pour le junior NB Stephen Griffin, transfert de Tennessee, qui a à cœur de faire ses preuves.

Équipes spéciales

Avec 43 yards de moyenne en 2017, le senior P A.J. Cole III sera fidèle au poste sur les punts. Sur la position de kicker, plus d’interrogations, après la blessure du senior K Carson Wise. Son homologue K Kyle Bambard domine la hiérarchie, mais les deux hommes n’étaient qu’à 50% de réussite sur field goal en 2017. Le true freshman K Christopher Dunn a donc une grosse carte à jouer lors des camps estivaux. Pas plus d’assurance sur le poste de retourneur, occupé l’an passé par Nyheim Hines. Le senior KR/PR Maurice Trowell a été le plus sollicité de l’escouade actuel et devra tout faire pour confirmer son statut.

Calendrier

Capable d’épingler Florida State et Louisville en 2017, NC State aura une division ACC Atlantic homogène et donc accrochée cette saison. Bonne nouvelle pour eux : le début de programme s’annonce abordable, leur permettant de monter en puissance avant les duels intra-conférence. Il faudra tout de même se méfier de West Virginia, le 15 septembre. Même avec l’avantage de recevoir les Mountaineers, la défense aura à faire à de grosses menaces adverses comme le duo QB Will Grier – WR David Sills V. Le plus gros test de l’exercice 2018 sera incontestablement le déplacement à Clemson le 20 octobre. Le mois de novembre sera également charnière pour accrocher les premières places de la division, mais c’est bien à Raleigh que Florida State et Wake Forest viendront défier le Wolfpack.

Match clé
Boston College, le 6 octobre
En y regardant bien, ce match devrait être capital pour les deux programmes. Comme évoqué, une semaine avant le déplacement à Clemson, une défaite de NC State plongerait très clairement les joueurs de Dave Doeren dans le doute. De l’autre côté, Boston College a une deuxième partie de saison peu enviable et va devoir entamer ce virage avec le plein de confiance. L’an passé, malgré une équipe des Eagles en pleine bourre, NC State avait réussi à quitter Chestnut Hill victorieux (14-17). Il y aura un sentiment de revanche dans l’air pour le programme du Massachusetts. Enfin, l’opposition de style offensive sera intrigante, entre la force de frappe aérienne de North Carolina State et le jeu au sol massif d’AJ Dillon et des Eagles.

Conclusion

Deuxième de division Atlantic derrière Clemson, NC State a clairement les armes pour être de nouveau le principal outsider des Tigers. Il ne sera pas aisé de remplacer Nyheim Hines, tant sur le jeu au sol que sur les équipes spéciales. Pas plus facile de compenser l’hémorragie défensive de l’intersaison, avec le départ du pass rusher vedette Bradley Chubb. Mais au vu du calendrier abordable, NC State a de quoi démarrer en fanfare et faciliter la transition en défense. Une fiche aussi bonne qu’en 2017, voire mieux avec neuf ou dix victoires, reste largement plausible.

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Preview 2018 : Boston College Eagles

Ça passe ou ça casse pour coach Steve Addazio. Avec la présence de RB A.J. Dillon et d’une défense de fer, les Eagles doivent franchir un cap au risque de connaitre un changement majeur de coaching staff en 2019.

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Crédit photo : USA Today

Boston College Eagles

Conférence ACC – Division Atlantic

En 2017 : 7-6, 4-4 ACC. New Era Pinstripe Bowl : défaite 27-20 face à Iowa.
Head Coach : Steve Addazio, 6ème année (31-33) – Résultats en carrière: 44-44.
Coordinateur offensif : Scot Loeffler.
Coordinateur défensif : Jim Reid.
Titulaires de retour : 7 en attaque, 5 en défense, kicker.
Joueurs-clés partis : DE Harold Landry, LB Ty Schwab, CB Isaac Yiadom.
Joueurs à suivre : QB Anthony Brown, RB A.J. Dillon, RT Chris Lindstrom, WR Kobay White, DE Zach Allen, LB Connor Strachan, CB Lukas Denis, S Will Harris.

La saison 2017 de College Football a été le théâtre de l’une des métamorphoses les plus renversantes de ces dernières années. En quelques mois, l’attaque des Eagles s’est transformée en une machine infernale digne de la côte Ouest après avoir contrôlé l’horloge par un jeu offensif conservateur pendant des années.

Résultat : une moyenne de 386 yards offensifs (on n’avait pas vu ça depuis les années Matt Ryan), près de 90 jeux par match et 5 victoires remportées lors des 7 derniers matchs. Boston College s’est imposé chez les Cardinals de Louisville d’un certain QB Lamar Jackson. Plus incroyable encore : ils ont détruit Florida State, 35-3, à domicile. Une Révolution.

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Toutefois, cette 6ème saison à la tête des Eagles sera déterminante pour coach Steve Addazio. Le nouveau Directeur athlétique, Martin Jarmond, pourrait ne plus être satisfait par le total des 7 victoires que les Eagles ont atteint 4 fois lors des 5 dernières saisons.

Malgré un calendrier dantesque (notamment Miami et Virginia Tech en matchs crossover et un déplacement à Purdue en match inter-conférence), Boston College n’est pas sans arguments pour prétendre devenir l’équipe surprise de la saison 2018 dans la conférence ACC. La défense de NC State est en recomposition et Florida State vivra peut-être une période de transition suite au départ de Jimbo Fisher. Est-ce l’année ou jamais pour ces Eagles dans la division Atlantic ?

Avec la présence de l’explosif Freshman of the Year dans la conférence ACC en 2017, RB A.J. Dillon, les Eagles seront-ils encore une équipe poil à gratter en 2018 ou rentreront-ils dans les rangs ?

Attaque

Comme l’an passé, les rênes de l’attaque des Eagles seront donc entre les mains de l’un des plus dangereux running backs du pays : le sophomore RB A.J. Dillon (1589 yards au sol, 14 TD en 2017). A beast. Indiscutablement le meilleur prospect offensif recruté par Steve Addazio à Boston College. Celui que Michigan avait initialement recruté mais qui voulait le faire jouer au poste de linebacker a préféré la banlieue ouest de Boston pour confirmer son incroyable aptitude à porter le ballon. Coureur rapide et puissant, il sera encore la pierre angulaire de l’attaque dirigée pour la 3ème année par le coordinateur offensif Scot Loeffler.

Une saison à plus de 2000 yards au sol n’est pas à exclure pour le running back vedette d’autant qu’il évoluera derrière une ligne offensive de retour au grand complet et comptant 7 joueurs avec une expérience comme titulaire. Le senior RT Chris Lindstrom est le leader d’un groupe qui excelle sur le run blocking mais qui a également étonné par sa mobilité en 2ème partie de saison permettant l’utilisation de schémas spread inattendus. Les seniors LT Aaron Monteiro et LG Sam Schmal cimenteront le côté gauche alors que le sophomore RG Ben Petrula devrait glisser à droite pour laisser sa place au senior C Jon Baker, de retour en 2018 après une saison dernière écourtée par une blessure.

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En plus des exploits de RB A.J. Dillon, l’un des tournants de la saison 2017 des Eagles fût la titularisation du sophomore QB Anthony Brown (1367 yards à la passe, 11 TD, 9 INT en 2017) à la place du décevant QB Darius Wade (transféré à Delaware, FCS). Blessé au genou en fin de saison, il devrait être de retour à 100% pour le coup d’envoi de la saison. Dans le cas contraire, on pourrait voir la star montante, QB E.J. Perry. Étincelant à l’entrainement, ce dernier est déjà le petit préféré des fans des Eagles.

Avec le senior TE Tommy Sweeney (36 réceptions, 512 yards, 4 TD en 2017), Boston College peut compter sur l’un des plus productifs receiving tight-ends du pays. Toutefois, il est bien seul. Le sophomore WR Kobay White (34 réceptions, 423 yards, 4 TD en 2017) a su profiter des opportunités de play-action pour gonfler ses statistiques mais il devra s’améliorer sur ses tracées pour devenir une vraie menace sur le jeu vertical. Réputé pour sa vitesse, le senior WR Jeff Smith (25 réceptions, 296 yards en 2017) n’a pas encore démontré l’étendue de son talent. Finalement, la bonne surprise pourrait venir du freshman WR Noah-Jordan Williams, révélation du printemps grâce à ses mains sûres.

Défense

L’escouade dirigée par le coordinateur défensif Jim Reid a terminé au 3ème rang national en 2017 pour l’efficacité contre la passe et s’il reste quelques interrogations au poste de cornerback, les Eagles peuvent compter sur le meilleur duo de safeties de la conférence ACC avec les deux seniors FS Lukas Denis (83 plaquages, 7 INT en 2017) et SS Will Harris (83 plaquages, 4 fumbles recouverts en 2017). Le groupe de cornerback est orphelin après le départ du leader CB Isaac Yiadom. Ainsi, le senior CB Taj-Amir Torres (33 plaquages, 1 INT en 2017) et le junior CB Hamp Cheevers (16 plaquages, 2 INT en 2017) devraient faire leurs débuts comme titulaire à moins que le freshman CB Tate Haynes, fils du membre du Hall of Fame de la NFL, Mike Haynes, réussisse à se tailler une place.

Certes, Harold Landry est parti pour la NFL mais on notera que la ligne défensive est restée extrêmement performante durant son absence pour cause de blessure. Le senior DE Zach Allen (100 plaquages, 15.5 pour perte, 4 sacks en 2017) a prêché par l’exemple et il est tout désigné pour prendre le rôle de leader du pass-rush des Eagles. En raison de son expérience, le senior DE Wyatt Ray (39 plaquages, 3 sacks en 2017) devrait conserver son statut de titulaire en attendant le développement des sophomores DE Brandon Barlow et DE Bryce Morais. A l’intérieur, c’est le manque de profondeur derrière le puissant senior NT Ray Smith (59 plaquages en 2017) qui pourrait inquiéter. Le junior DT Tanner Karafa (16 plaquages en 2017) devra être plus régulier pour convaincre le coaching staff qu’il peut justifier son statut de titulaire.

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Les multiples blessures auraient pu ravager le second rideau l’an passé. Au contraire, elles auront permis à Boston College de découvrir que le programme ne manquait pas de profondeur à ce poste de linebacker. Ainsi, le sophomore MLB John Lamot (63 plaquages, 1 sack en 2017) a été l’une des révélations tandis que l’ancien running back, WLB Davon Jones (23 plaquages en 2017), a émerveillé convaincant le coaching staff de l’utiliser régulièrement en défense. Avec le retour de blessure du plus gros frappeur de la conférence ACC, SLB Connor Strachan, et la montée en puissance du sophomore WLB Isaiah McDuffie, Boston College peut encore être l’une des défenses les plus intimidantes de la côte Est.

Équipes spéciales

C’est assurément l’un des secteurs les plus inquiétants des Eagles en 2018. Le départ de P Mike Knoll laisse un trou béant que les inexpérimentés P Grant Carlson et P James Levere tenteront de comblée. Pas rassurant. Et le kicking game n’est guère en meilleure situation après la saison 2017 inconstante de K Colton Lichtenberg (12/20 FG). Sur les retours de coup de pied, pas de changement : le receveur PR/KR Michael Walker (23.6 yards sur KR et 13.1 yards sur PR) est fidèle au poste.

Calendrier

Le gros point noir des espoirs des Eagles en 2018. Si les deux premiers matchs ne devraient pas être problématiques (Umass et Holy Cross), la suite sera semée d’embûches. En plus d’un calendrier de division Atlantic copieux (Louisville, Clemson, à NC State et à Florida State), les Eagles affronteront Miami et se déplaceront à Virginia Tech en matchs crossover. Ils feront également un voyage à l’ouest, dans l’Indiana, pour se mesurer à une séduisante équipe de Purdue. Wake Forest, Temple et Syracuse sont également au programme des Eagles en 2018

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Match clé
à Florida State, le 27 octobre
Certes, les Seminoles ont perdu de sérieuses armes en défense, l’attaque reste dépendante de l’état de santé de son quarterback, Deondre François et l’arrivée de coach Willie Taggart (ex-Oregon) ne se fera pas sans une période de transition mais l’opportunité est trop belle pour Florida State de faire mal à Clemson en les privant d’une potentielle saison invaincue.

Conclusion

Porté par un RB AJ Dillon stratosphérique et une défense de fer, Boston College a conclu sa dernière campagne par 5 victoires lors de ses 7 derniers matchs donnant un indiscutable momentum à un programme en quête de renouveau. Bonnes nouvelles : le running back vedette est de retour protégé par une ligne offensive monstrueuse tout comme 6 titulaires en plus du retour de blessure du leader SLB Connor Starchan. Si QB Anthony Brown ou QB AJ Perry parviennent à devenir de vraies menaces dans la jeu aérien, coach Steve Adazzio pourrait remporter plus de 7 matchs en une saison pour la première fois de son règne à Chestnut Hill. Cependant, il faudra se sortir d’un calendrier de conférence ACC dantesque.

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