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Preview 2017 : conférence SEC

Menacée par l’ACC et la Big Ten depuis quelques saisons, la SEC retrouvera-t-elle son statut de meilleure conférence de l’élite du College Football avec le 5ème titre en 8 ans du Crimson Tide d’Alabama ?

Crédit photo : Kevin C. Cox/Getty Images

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Prédictions 2017 dans la conférence SEC

Champion 2017 : Alabama.
Champion de division East : Georgia.
Champion de division West : Alabama.
MVP : RB Derrius Guice, LSU.
Meilleur joueur offensif : QB Jalen Hurts, Alabama.
Meilleur joueur défensif : DE Marcell Frazier, Missouri.
Freshman de l’année : WR Jerry Jeudy, Alabama.
Prospects NFL à suivre : DL McTelvin Agim (Arkansas), WR Antonio Callaway (Florida), RB Nick Chubb (Georgia), CB Duke Dawson (Florida), QB Jacob Eason (Georgia), DB Minkah Fitzpatrick (Alabama), LB Shaun Dion Hamilton (Alabama), DE Da’Shawn Hand (Alabama), S Ronnie Harrison (Alabama), DE Marquis Haynes (Ole Miss), OL Martez Ivey (Florida), CB Dante Jackson (LSU), WR Jauan Jennings (Tennessee), LB Jordan Jones (Kentucky), LB Arden Key (LSU), S Todd Kelly Jr. (Tennessee), WR Christian Kirk (Texas A&M), DL Rashard Lawrence (LSU), LB Skai Moore (South Carolina), RB Kamryn Pettway (Auburn), C Frank Ragnow (Arkansas), WR Calvin Ridley (Alabama), S Dominick Sanders (Georgia), RB Bo Scarbrough (Alabama), QB Jarrett Stidham (Auburn), DL Trenton Thompson (Georgia).

Du 9 août au 22 août 2017, The Blue Pennant vous a proposé des présentations des principaux programmes de la conférence SEC :
Alabama Crimson Tide.
Arkansas Razorbacks.
Auburn Tigers.
Florida Gators.
Georgia Bulldogs.
LSU Tigers.
Ole Miss Rebels.
Tennessee Volunteers.
Texas A&M Aggies.

Tour d’horizon dans la conférence SEC

Alabama, seul au monde ?

Comme chaque année, Alabama doit composer avec l’exode massif de ses joueurs vers la NFL. Une dizaine de titulaires a quitté le campus de Tuscaloosa, mais le Crimson Tide peut voir venir, grâce à ses excellentes classes de recrutement successives. Depuis 2013, le programme de Nick Saban n’a plus été détrôné de sa division et cela pourrait difficilement changer en 2017.

La défense en a déjà écœuré près d’un avec 16 interceptions et 7 touchdowns défensifs enregistrés l’an passé. Il faudra donc avoir un quarterback suffisamment solide pour faire tomber ‘Bama, et ce n’est pas un hasard si Chad Kelly et Johnny Manziel ont été les rares à réussir pareil exploit.

Sur le papier, un rival de division peut très bien surprendre Alabama sur une rencontre. Mais se montrer aussi régulier qu’un tel rouleau supérieur est sans doute une toute autre mission.

Dans un mouchoir de poche

Derrière Alabama, en revanche, la lutte s’annonce acharnée. Si on met de côté les deux programmes de Mississippi, le premier pour ses problèmes extra-sportifs (voir ci-après), le deuxième pour ses classes de recrutement moins attractives, elles sont quatre formations à pouvoir jouer des coudes pour décrocher quand même un bowl majeur : Arkansas, Auburn, LSU et Texas A&M, des programmes affichant des qualités différentes et qui rendent leur future confrontation imprévisible.

Auburn et Arkansas semblent avoir les attaques les mieux équilibrées, et surtout les quarterbacks les plus efficaces dès 2017. LSU a sans doute le crédit de la meilleure défense, notamment derrière son pass rush et son impressionnant talent sur le backfield défensif. Les Aggies sont plus en retrait mais sont aussi plus mystérieux, avec l’énigme du nouveau quarterback et l’interrogation quant au futur successeur de Myles Garrett. En 2016, Auburn avait coiffé tout le monde au poteau pour décrocher une place au Sugar Bowl. Bis repetita en 2017 ?

Ole Miss, la gueule de bois ?

L’un des feuilletons de l’intersaison au sein de la SEC aura bien sûr été la situation des Rebels d’Ole Miss. Déjà concerné par de possibles sanctions, après la révélation de pots-de-vin délivrés à de futures recrues, le programme a aussi poussé Hugh Freeze à la démission fin juillet. La faute du technicien ? Avoir contacté un service d’escort-girl par le biais d’un téléphone de l’université. Le co-coordinateur offensif Matt Luke prend les rênes dans la panique et devra permettre aux Rebels de sauver la face avant de connaitre les sanctions de la NCAA quant au recrutement illégal. Dans cette optique, Ole Miss a déjà montré patte blanche en se privant de bowl en fin de saison. Suffisant pour relever la tête en saison régulière ? Rien n’est moins sûr …

A l’Est, rien de nouveau ?

Des statistiques assez trompeuses. Si Florida est le co-détenteur du plus grand nombre de victoires en finale de conférence SEC, la division Est n’est plus maitresse de l’événement depuis bien longtemps. Depuis les Gators, justement, en 2008, toutes les finales de conférence ont été remportées par des équipes de l’Ouest, Alabama, Auburn et LSU. Pire, hormis l’exercice 2012 et l’incroyable fin de match entre Alabama et Georgia, les finales ont trop souvent été à sens unique, montrant clairement la différence entre les deux divisions de la SEC.

Nul ne sait encore si Georgia, Florida ou Tennessee seront plus à la hauteur du champion de l’Ouest, mais les trois larrons devront se livrer une belle passe d’armes pour espérer retrouver un bowl majeur. Depuis 2009, jamais le vainqueur de la division Est et finaliste de conférence n’a disputé un tel événement, le deuxième de l’Ouest lui étant très souvent préféré.

Lutte de quarterbacks

Si la conférence SEC reste encore assez intrigante, c’est aussi en raison des nombreuses questions posées autour du poste de quarterback. Trois programmes peinent toujours à nommer leur futur titulaire à ce poste, et non des moindres.

Tennessee est le cas le plus emblématique, pour désigner le successeur de Joshua Dobbs. Le pocket passer QB Quinten Dormady et le joueur double-menace QB Jarrett Guarantano se tirent la bourre mais leurs styles de jeu complémentaires pourraient les conduire à partager du temps de jeu en première semaine à Georgia Tech.

A Texas A&M, les sagas liées aux quarterbacks titulaires sont devenues monnaie courante. Le départ de QB Trevor Knight place trois hommes sur la ligne de départ : le senior QB Jake Hubenak et les deux freshmen QB Nick Starkel et QB Kellen Mond. Une bataille que l’on espère plus concluante qu’il y a deux ans entre QB Kyle Allen et QB Kyler Murray. Titulaires coup sur coup, les deux hommes avaient finalement décidé d’aller voir ailleurs, le premier à Houston, le deuxième à Oklahoma.

Enfin, Kentucky aura aussi un dilemme à gérer, même si QB Drew Barker a la stature d’un starter. Sa blessure de 2016 a placé Stephen Johnson aux commandes mais il devrait assez vite récupérer son bien. Si aucune remise en question n’est officielle, la situation du poste à LSU, avec QB Danny Etling, à Florida, avec QB Feleipe Franks, ou encore à Vanderbilt, avec QB Kyle Shurmur, parait loin d’être ficelée, ce qui devrait nous réserver de belles batailles lors des camps d’entrainement.

Nos prédictions

Division East

1. Georgia Bulldogs

En 2016 : 7-5, 4-4 SEC.
Prédiction : 11-1, 7-1 SEC.
Match décisif : vs. Florida, 28 octobre.
Joueurs-clés partis : WR Isaiah McKenzie, OL Greg Pyke, DB Maurice Smith.
Joueurs à suivre : QB Jacob Eason, RB Nick Chubb, RB Sony Michel, DE Trenton Thompson, LB Lorenzo Carter, LB Roquan Smith, CB Deandre Baker, S Dominick Sanders.
Future star : OT Isaiah Oliver.

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Peu d’équipes ont connu une stabilité comparable à celle des Georgia Bulldogs pendant l’intersaison. Pour sa deuxième année à la tête du programme d’Athens, Kirby Smart peut compter sur un effectif quasi-identique et une défense expérimentée aux dents longues. Sa principale problématique devrait concerner l’attaque, où QB Jacob Eason doit poursuivre sa progression à la passe et surtout trouver enfin sa cible préférentielle. Pour lui laisser un peu de temps dans cette tâche, le duo RB Nick Chubb – RB Sony Michel devrait faire le show à la course…

2. Florida Gators

En 2016 : 8-3, 6-2 SEC.
Prédiction : 8-4, 6-2 SEC.
Match décisif : vs. Georgia, 28 octobre.
Joueurs-clés partis : OT David Sharpe, DT Caleb Brantley, DT Joey Ivie, LB Jarrad Davis, LB Alex Anzalone, CB Teez Tabor, CB Quincy Wilson, S Marcus Maye.
Joueurs à suivre : QB Feleipe Franks, QB Malik Zaire, RB Jordan Scarlett, WR Antonio Callaway, C T.J. McCoy, DL CeCe Jefferson, CB Duke Dawson, S Nick Washington.
Future star : CB Marco Wilson.

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Principale force des Gators ces dernières années, la défense a pris un petit coup au moral pendant l’intersaison. Entre une cascade de départs vers la NFL, la toute récente blessure pour la saison du safety Marcell Harris et la nomination du coordinateur Geoff Collins en tant que head coach de Temple, les nouvelles ne sont pas idéales, mais les jeunes pousses se distinguent déjà, à l’image de DL CeCe Jefferson et CB Duke Dawson.
Hormis ce turnover, coach Jim McElwain devra enfin trouver son quarterback d’impact, après les échecs (plus ou moins) relatifs Treon Harris, Will Grier, Luke Del Rio et Austin Appleby. Le freshman QB Feleipe Franks a les épaules pour endosser cette responsabilité, épaulé par l’explosive cible WR Antonio Callaway et le robuste RB Jordan Scarlett dans le backfield offensif.

3. Tennessee Volunteers

En 2016 : 8-4, 4-4 SEC.
Prédiction : : 7-5, 4-4 SEC.
Match décisif : vs. Georgia, 30 septembre.
Joueurs-clés partis : QB Joshua Dobbs, RB Jalen Hurd, RB Alvin Kamara, WR Josh Malone, DE Derek Barnett, LB Jalen Reeves-Maybin, CB Cameron Sutton.
Joueurs à suivre : RB John Kelly, WR Jauan Jennings, DE Jonathan Kongbo, DT Kendal Vickers, LB Darrin Kirkland, S Todd Kelly Jr., DB Rashaad Gaulden, DB Micah Abernathy.
Future star : OT Trey Smith.

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Si le turnover n’a pas été drastique pendant l’intersaison, les Tennessee Volunteers vont devoir composer avec la perte de joueurs cadres, comme Joshua Dobbs, Alvin Kamara ou Derek Barnett. Une mauvaise nouvelle pour coach Butch Jones, dont le poste ne parait pas le plus sécurisé de première division universitaire.
Il serait tout de même injuste d’exclure d’office le programme d’une finale de conférence, de par le talent du roster et les quelques ajustements largement correctibles. La ligne offensive a par exemple été renforcée par le tackle true freshman Trey Smith et un nouveau préparateur physique est arrivé à Knoxville pour régler les cascades de blessure de l’an passé.

4. South Carolina Gamecocks

En 2016 : 6-6, 3-5 SEC.
Prédiction : : 7-5, 4-4 SEC.
Match décisif : vs. Arkansas, 7 octobre.
Joueurs-clés partis : DE Marquavious Lewis, DE Darius English, LB T.J. Holloman.
Joueurs à suivre : QB Jake Bentley, RB Rico Dowdle, WR Bryan Edwards, WR Deebo Samuel, TE Hayden Hurst, LB Skai Moore, CB Jamarcus King.
Future star : DE Dennis Wonnum.

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Viré de Florida pour des soucis offensifs, et ce malgré une bonne défense, Will Muschamp connait des fortunes diverses depuis ses débuts à South Carolina. Sous ses ordres, en 2016, l’attaque a vu éclore une meute de jeunes freshmen, dans le sillage du quarterback Jake Bentley.
Si les nouvelles pépites offensives confirment, les Gamecocks seront à suivre de très près. L’ancien coordinateur de Texas a toujours su développer ses défenses et pourra en plus compter sur le retour de l’excellent LB Skai Moore, gêné par les blessures l’an dernier. De quoi faire du programme de Columbia un véritable poil-à-gratter…

5. Kentucky Wildcats

En 2016 : 7-5, 4-4 SEC.
Prédiction : : 7-5, 3-5 SEC.
Match décisif : vs. Louisville, 25 novembre.
Joueurs-clés partis : RB Boom Williams, WR Jeff Badet, DE Courtney Miggins.
Joueurs à suivre : RB Benny Snell, DE Denzil Ware, LB Jordan Jones, LB Courtney Love.
Future star : WR Tavin Richardson.

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Extrêmement respecté sur les parquets de basket, le programme de Kentucky souffre de la comparaison en football. Mais depuis l’arrivée de coach Mark Stoops aux commandes, difficile de vraiment dénigrer des Wildcats qui progressent constamment.
Capable de développer sa défense petit à petit, à l’image des tauliers LB Jordan Jones et LB Courtney Love, le head coach a su garder une attaque constante malgré la blessure de QB Drew Barker en 2016. Au sol, peu d’inquiétude également, car si « Boom » Williams n’est plus éligible, RB Benny Snell sort d’une impressionnante saison et pourrait continuer sur sa lancée pour s’offrir le scalp d’une ou deux formations majeures.

6. Missouri Tigers

En 2016 : 4-8, 2-6 SEC.
Prédiction : : 5-7, 1-7 SEC.
Match décisif : @ Kentucky, 7 octobre.
Joueurs-clés partis : DE Charles Harris, LB Donavin Newsom, CB Aarion Penton.
Joueurs à suivre : RB Damarea Crockett, WR J’Mon Moore, DE Marcell Frazier, DT Terry Beckner Jr., LB Eric Beisel, S Cam Hilton.
Future star : CB DaMarkus Acy.

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La transition entre Gary Pinkel et son coordinateur défensif Barry Odom ne se fait pas sans douleur. Malgré un pass rush toujours aussi menaçant à Columbia, et qui sera encore représenté par DE Marcell Frazier, l’une des stars montantes de la SEC, Missouri peine encore à trouver la bonne carburation en attaque. L’éclosion de RB Damarea Crockett ainsi que l’arrivée prometteuse de QB Drew Lock donnent pas mal d’espoir, mais les Tigers devront se montrer réguliers et surtout décisifs dans les moments clés pour créer la même surprise qu’en 2013 et 2014, années qui les avaient vu atteindre la finale de conférence.

7. Vanderbilt Commodores

En 2016 : 6-6, 3-5 SEC.
Prédiction : : 4-8, 1-7 SEC.
Match décisif : vs. Kentucky, 11 novembre.
Joueurs-clés partis : OL Will Holden, LB Zach Cunningham, CB Torren McGaster.
Joueurs à suivre : QB Kyle Shurmur, RB Ralph Webb, LB Oren Burks, CB Tre Herndon, S Ryan White.
Future star : CB Joejuan Williams.

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Grâce à une fin de saison 2016 en boulet de canon, les Commodores ont retrouvé un bowl, une première depuis la saison 2013. Mais tout n’est encore rassurant pour la bande de coach Derek Mason. L’arrivée de l’ancien coordinateur de Stanford a permis à la défense d’élever son niveau de jeu, mais malgré une attaque au sol redoutable, incarné par le sous-côté coureur RB Ralph Webb, Vanderbilt se heurte encore à un jeu aérien poussif et une ligne offensive ô combien inconstante. Dans une conférence où les défenses restent reines, de telles paramètres pourraient refaire stagner les Commodores s’ils ne sont pas réglés efficacement…

Division West

1. Alabama Crimson Tide

En 2016 : 11-1, 8-0 SEC. Champion de conférence.
Prédiction : 12-0, 8-0 SEC. Champion de conférence.
Match décisif : @ Auburn, 25 novembre.
Joueurs-clés partis : TE O.J. Howard, OT Cam Robinson, DE Jonathan Allen, DT Dalvin Tomlinson, LB Reuben Foster, LB Tim Williams, LB Ryan Anderson, CB Marlon Humphrey.
Joueurs à suivre : QB Jalen Hurts, RB Bo Scarbrough, RB Damien Harris, WR Calvin Ridley, DE Da’Shawn Hand, NT Da’Ron Payne, LB Shaun Dion Hamilton, DB Minkah Fitzpatrick, S Ronnie Harrison.
Future star : WR Jerry Jeudy.

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Deux défaites en deux saisons. C’est le bilan de l’habituel épouvantail de FBS entre 2015 et 2016. Et cette année, la relève est encore là, grâce de monstrueuses classes de recrutement. Offensivement, le trio QB Jalen Hurts – RB Bo Scarbrough – WR Calvin Ridley devrait donner pas mal de maux de têtes à ses adversaires. Mais c’est bien la défense qui devrait rester reine à Tuscaloosa, de par sa faculté à provoquer un grand nombre de turnovers et de Pick-6. Certes, six titulaires ne sont plus à disposition du coordinateur Jeremy Pruitt, mais avec DB Minkah Fitzpatrick, S Ronnie Harrison, DE Da’Shawn Hand et le retour en forme de LB Shaun Dion Hamilton, Alabama a l’étoffe d’un numéro 1 incontesté.

2. Auburn Tigers

En 2016 : 8-4, 5-3 SEC.
Prédiction : 9-3, 6-2 SEC.
Match décisif : @ LSU, 14 octobre.
Joueurs-clés partis : DE Carl Lawson, DT Montravious Adams, DB Rudy Ford.
Joueurs à suivre : QB Jarrett Stidham, RB Kamryn Pettway, WR Kyle Davis, G Braden Smith, LB Deshaun Davis, S Tray Matthews.
Future star : DE Markaviest Bryant.

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L’événement majeur de l’intersaison est sans nul doute le transfert de QB Jarrett Stidham en provenance de Baylor. Mais le quarterback peut-il remettre le programme sur les bons rails à lui seul ? Certes, l’attaque a du talent à revendre, avec un solide RB Kamryn Pettway au sol et le développement attendu d’autres joueurs, comme le receveur WR Kyle Davis. Défensivement, c’est plus délicat, les départs de Carl Lawson et Montravious Adams posant la question du leadership sur le premier rideau. La prestation du front seven sera une condition sine qua non de la bonne saison des Tigers.

3. LSU Tigers

En 2016 : 7-4, 5-3 SEC.
Prédiction : 8-4, 4-4 SEC.
Match décisif : @ Florida, 7 octobre.
Joueurs-clés partis : RB Leonard Fournette, WR Malachi Dupre, WR Travin Dural, C Ethan Pocic, DE Lewis Neal, DE Davon Godchaux, LB Duke Riley, LB Kendell Beckwith, LB Tashaun Bower, CB Tre’Davious White, S Jamal Adams.
Joueurs à suivre : RB Derrius Guice, WR D.J. Chark, G Maea Tauhema, OL William Clapp, DL Christian LaCouture, LB Arden Key, CB Donte Jackson, CB Kevin Tolliver, S John Battle.
Future star : DL Rashard Lawrence.

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Comme (trop) souvent ces dernières années, LSU a des futures vedettes à tous les étages. Le coureur Leonard Fournette est parti, mais RB Derrius Guice est prêt à prendre le relais. Tre’Davious White et Jamal Adams ont aussi migré vers la NFL, mais CB Donte Jackson et S John Battle sont des titulaires en puissance. Rapidité, explosivité, athlétisme : les Tigers ont toutes ces armes. Ne leur manque qu’un quarterback d’impact, QB Danny Etling ayant été d’une irrégularité chronique en 2016. Le nouvel head coach (à plein temps) Ed Orgeron devra assurément trouver la clé sur cette position pour renvoyer Louisiana State au sommet de la conférence.

4. Arkansas Razorbacks

En 2016 : 7-6, 3-5 SEC.
Prédiction : 8-4, 4-4 SEC.
Match décisif : @ Texas A&M, 23 septembre.
Joueurs-clés partis : RB Rawleigh Williams, WR Drew Morgan, TE Jeremy Sprinkle, OT Dan Skipper, DE Deatrich Wise, LB Brooks Ellis.
Joueurs à suivre : QB Austin Allen, RB Devwah Whaley, WR Jared Cornelius, DE McTelvin Agim, LB Dre Greenlaw, CB Ryan Pulley.
Future star : TE Austin Cantrell.

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Véritable poil-à-gratter de la conférence, Arkansas semble toujours manquer d’un petit quelque chose pour devenir une place forte de la SEC. De manière assez surprenante, la ligne offensive a parfois déçu en 2016 mais peut compter sur le retour de nombreux cadres. Le départ de trois des quatre principaux receveurs ainsi que la retraite anticipée du coureur Rawleigh Williams pour blessure sont à considérer, mais peuvent à terme être compensés. La défense devrait être le juge de paix, surtout avec un changement de coordinateur défensif et un passage à un système 3-4.

5. Texas A&M Aggies

En 2016 : 8-4, 4-4 SEC.
Prédiction : 7-5, 4-4 SEC.
Match décisif : vs. Arkansas, 23 septembre.
Joueurs-clés partis : QB Trevor Knight, WR Josh Reynolds, WR Ricky Seals-Jones, WR Speedy Noil, G Jermaine Eluemunor, DE Myles Garrett, DE Daeshon Hall, S Justin Evans.
Joueurs à suivre : RB Trayveon Williams, WR Christian Kirk, LB Otaro Alaka, S Armani Watts.
Future star : WR Jhamon Ausbon.

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La situation n’est pas la moins floue qui soit du côté de College Station. Car coach Kevin Sumlin a vu partir son quarterback titulaire (Trevor Knight) et le meilleur défenseur de première division (Myles Garrett) pendant l’intersaison. La concurrence va faire rage pour savoir qui mènera désormais l’attaque des Aggies, entre QB Jake Hubenak et les freshmen QB Nick Starkel et QB Kellen Mond. Mais d’autres motifs d’espoirs font du programme un candidat crédible à un bowl majeur : l’émergence de RB Trayveon Williams au sol, l’explosivité et la polyvalence de WR Christian Kirk à la réception, sans oublier l’impressionnante rotation sur l’intérieur de la ligne défensive.

6. Mississippi State Bulldogs

En 2016 : 5-7, 3-5 SEC.
Prédiction : 6-6, 2-6 SEC.
Match décisif : vs. Ole Miss, 23 novembre.
Joueurs-clés partis : WR Fred Ross, OT Justin Senior, LB Richie Brown.
Joueurs à suivre : QB Nick Fitzgerald, RB Aeris Williams, OL Martinas Rankin, LB Leo Lewis.
Future star : DL Jeffery Simmons.

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Considéré comme l’enfant pauvre de la division Ouest, le programme de Mississippi State n’est pas à plaindre pour autant. Certes, les Bulldogs ont moins de vedettes que leur voisin, mais la force de la bande de Starkville est souvent collective. En attaque, la doublette QB Nick Fitzgerald – RB Aeris Williams a été productive en 2016 et est plein d’espoir pour ce nouvel exercice. La donne sera sans doute différente défensivement, mais l’arrivée du réputé coordinateur Todd Grantham a de quoi faire saliver pour piéger quelques cadors de la conférence…

7. Ole Miss Rebels

En 2016 : 5-7, 2-6 SEC.
Prédiction : 6-6, 2-6 SEC.
Match décisif : @ Mississippi State, 23 novembre.
Joueurs-clés partis : QB Chad Kelly, RB Akeem Judd, WR Quincy Ayebodejo, WR Damore’ea Stringfellow, TE Evan Engram, S Tony Conner, DB Tony Bridges.
Joueurs à suivre : QB Shea Patterson, RB Jordan Wilkins, DE Marquis Haynes, DT Benito Jones, LB Demarquis Gates, S Zedrick Woods.
Future star : WR A.J. Brown.

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Dur retour à la case départ … Cinq ans après la prise de fonction remarquée de coach Hugh Freeze, ce dernier a quitté le programme avec fracas pour un comportement jugé non-professionnel. Pour ne rien arranger, les Rebels sont sous le coup de possibles sanctions pour des recrutements illégaux. Le moral n’est donc pas au mieux, même si le talent sera là sur le terrain. A l’image du prometteur QB Shea Patterson ou du leader défensif DE Marquis Haynes, Ole Miss a les armes pour embêter quelques équipes mais pourrait souffrir de la comparaison sur le long terme. L’objectif sera sans doute d’au moins décrocher six victoires, après avoir manqué le coche en 2016…

Grand fan de football américain. Spécialiste du football français, de la NFL et du College Football. Rédacteur à The Blue Pennant depuis 2015 et à touchdownactu.com. Animateur sur Radiossa, la radio du football américain.

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Preview 2019 : Ohio State Buckeyes

L’ère Ryan Day débute officiellement à Ohio State avec des objectifs qui ne changent pas : le titre de conférence Big Ten et une place en College Football Playoff.

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Crédit photo : Jim Davidson

Ohio State Buckeyes

Conférence Big Ten

Division East

En 2018 : 13-1, 8-1 ACC. Rose Bowl : victoire 28-23 contre Washington.
Head Coach : Ryan Day, 1ère année. Résultats en carrière : 3-0.
Coordinateur offensif : Kevin Wilson.
Coordinateurs défensifs : Greg Mattison, Jeff Hafley.
Titulaires de retour : 5 en attaque, 9 en défense, punter.
Joueurs-clés partis : QB Dwayne Haskins, RB Mike Weber, WR Parris Campbell, WR Terry McLaurin, C Michael Jordan, DE Nick Bosa, DT Dre’Mont Jones, CB Kendall Sheffield.
Joueurs à suivre : QB Justin Fields, RB J.K. Dobbins, WR K.J. Hill, OT Thayer Munford, G Wyatt Davis, C Josh Myers, DE Chase Young, DE Tyreke Smith, LB Malik Harrison, CB Jeffrey Okudah, S Shaun Wade.

C’est le D-Day ! La formulation est un peu facile, mais pour sa première (véritable) expérience de head coach en College Football, Ryan Day n’a pas choisi la facilité en succédant à Urban Meyer à la tête des Ohio State Buckeyes. Après sept ans aux commandes du programme, et un dernier exercice entaché par l’affaire de violence domestique de Zach Smith, celui qui a gagné trois titres nationaux avec trois équipes différentes a raccroché pour intégrer l’administration de l’université.

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Attention, Day n’arrive pas dans l’inconnu pour autant, lui qui a littéralement transformé l’attaque locale depuis 2017 et qui pourra s’appuyer sur un effectif prometteur, avec d’incroyables classes de recrutement au fil des années. L’an passé, après la suspension provisoire de coach Meyer, il avait assuré trois matches en tant que coach principal, pour autant de victoires, face à Oregon State, Rutgers et surtout à TCU. L’un de ses premiers objectifs sera donc de rester invaincu en carrière, tout en permettant aux Buckeyes de renouer avec des playoffs qui leur ont échappé d’un rien la saison passée.

Attaque

90 touchdowns inscrits lors des deux dernières saisons ! Seul Oklahoma et ses deux Heismen Trophy ont fait aussi bien ! Généralement réputé défensivement, Ohio State a tout simplement explosé les compteurs en attaque, dès l’arrivée en tant que coordinateur de Ryan Day. Son entente avec Kevin Wilson, ancien gourou offensif des Sooners dans les années 2000, et amené à devenir le seul coordo des Buckeyes en 2019, a offert un feu d’artifice quotidien pour les fans de Columbus. Car si le jeu au sol a toujours été une tradition, le jeu aérien s’est montré profond et extrêmement varié depuis 2017, avec des saisons canon pour J.T. Barrett et Dwayne Haskins. A l’issue de sa seule saison comme quarterback titulaire, ce dernier a d’ailleurs terminé troisième du trophée Heisman, derrière les extra-terrestres Kyler Murray et Tua Tagovailoa. Les deux running backs de l’équipe ont cumulé 2 000 yards au sol, et quatre receveurs ont au moins capté plus de 650 yards en 2018. Rien. Que. Ca.

Pour leur troisième année de collaboration dans l’Ohio, Day et Wilson auront un troisième quart-arrière à couver … Mais ce ne sera pas Tate Martell, parti à Miami, par peur – vraisemblablement – de la concurrence. Il faut dire qu’en mettant la main sur QB Justin Fields, doublure de grand luxe à Georgia, et ancienne recrue 5 étoiles, les Buckeyes ont frappé un grand coup pour préparer l’avenir. Joueur double-menace, le sophomore a rongé son frein du côté d’Athens et semble enfin prêt à donner son plein potentiel dans une grosse écurie de première division. Avec le départ de Martell en Floride, il ne devrait pas avoir une concurrence délirante, le senior et ancien de West Virginia, QB Chris Chugunov, faisant office de principal backup.

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Côté cible, l’ancien Bulldog a un casting XXL, avec encore un personnel très varié dans le système uptempo local. Parris Campbell et Terry McLaurin partis vers la NFL, c’est le senior WR K.J. Hill (885 yards, 6 TD) qui s’apprête à devenir le go-to-guy officiel. Capable de réceptions délirantes en 2018, il devra être plus précieux dans la possession, avec les autres seniors WR Austin Mack et WR Binjimen Victor. Révélation de la fin de saison dernière, avec son match ébouriffant contre Michigan, le sophomore WR Chris Olave a de quoi faire mouche sur le jeu profond. Le talent est à tous les étages, et il faudra aussi garder un oeil sur d’anciennes recrues phares, comme WR C.J. Saunders ou WR Kamryn Babb. La prochaine pépite s’appelle sûrement WR Garrett Wilson, auteur d’une prestation de choix lors du Spring Game, et qui devrait donner des maux de tête permanents aux défenseurs de la Big Ten.

Côté tight ends, le junior TE Luke Farrell et le senior TE Rashod Berry sont des joueurs complets, mais devront se méfier de l’émergence de TE Jeremy Ruckert, réputé pour ses mains plus fiables.

On le disait précédemment : la course a encore brillé à Columbus ces derniers mois, et le junior RB J.K. Dobbins a joué un grand rôle dans cet état de fait. Avec 1 053 yards en 2018, il est devenu le premier running back de l’histoire du programme à cumuler deux saisons à plus de 1 000 yards au sol. Pas mal pour une fac qui a vu passer dans ses rangs des Eddie George, Archie Griffin et compagnie … Après avoir longtemps partagé les portés avec Mike Weber, Dobbins devrait avoir plus de responsabilités, mais sera épaulé par RB Master Teague III. Ce dernier s’était contenté des miettes l’année dernière et avait été redshirté de justesse, non sans avoir inscrit un touchdown en début de campagne. RB/WR DeMario McCall se chargera de sortir du backfield pour semer la zizanie et les mismatches dans les défenses adverses.

Mini-transition sur la ligne offensive, où pas moins de quatre joueurs ont quitté le navire, comme Michael Jordan, Malcolm Pridgeon ou Demetrius Knox. Fort heureusement pour les Buckeyes, les forces et les recrues 4 étoiles ne manquent pas. Côté aveugle, le junior LT Thayer Munford est de retour et sera assisté d’un autre revenant, côté gauche, avec LG Brandon Bowen, out pendant une bonne partie de la campagne 2018. Côté droit, le sophomore RG Wyatt Davis a démontré une incroyable maturité et une force technique dès sa première saison. Il sera accompagné du senior RT Joshua Alabi, à moins que le bien nommé RT Nicholas Petit-Frere, redshirté l’an passé, n’explose à son tour. Le sophomore C Josh Myers, ancienne star du recrutement 2017, se chargera des snaps.

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Défense

Si l’attaque a bluffé ces derniers mois à Columbus, difficile d’en dire autant de la défense. Malgré l’apport de coaches confirmés comme Greg Schiano et Billy Davis, respectivement coordinateur et coach des linebackers en 2018, le run stop a trop souvent souffert et la défense en zone rouge n’a guère été plus satisfaisante. Pour Ryan Day, il fallait donc renouveler le groupe de techniciens, avec un duo venu de … Michigan pour récupérer les différentes casquettes. Greg Mattison redevient donc coordinateur défensif, une décennie après son départ des Ravens, et Al Washington prend la charge des linebackers après sa belle campagne chez les Wolverines et l’émergence du premier tour de draft Devin Bush. Dernier changement important en défense, l’ancien coach des DB à San Francisco, Jeff Hafley, qui sera en charge du backfield tout en appelant également certains jeux.

Pour le personnel, c’est simple : on a presque deux équipes à disposition et les remplaçants seraient titulaires dans trois-quarts d’autres programmes du Power 5. La ligne défensive sera encore au coeur de toutes les attentions. Car non content d’avoir fourni un top 5 lors de la dernière draft, avec Nick Bosa, Ohio State pourrait en fournir un autre en 2020. Le junior DE Chase Young est la star défensive incontestée et a su prendre le leadership après la rapide blessure de son partenaire l’an passé (9 sacks et demi). Difficile d’attendre autre chose qu’un nombre à deux chiffres pour l’intéressé cette année. Les seniors DE Jonathon Cooper et DE Jashon Cornell seront ses principaux lieutenants, mais la relève risque de pousser plus vite que prévu. Car les sophomores DE Tyreke Smith et DE Tyler Friday ont de l’explosivité à faire valoir, de même que le freshman et dernière recrue 5 étoiles, DE Zach Harrison.

Plein centre, les questions sont plus nombreuses, surtout après le départ de Dre’Mont Jones. Mais là encore, la rotation devrait être insoutenable pour les backfields adverses, avec les sophomores DT Tommy Togiai et DT Taron Vincent amenés à relayer les tauliers du poste, les seniors DT Robert Landers et DL Davon Hamilton.

Le run stop a été l’un des points faibles du programme en 2018, la faute à un groupe de qualité mais incapable de performer au même moment. Symbole de ce côté schizophrène, le senior WLB Malik Harrison, étincelant en fin de saison dernière après un début quelque peu poussif. Une inconstance qui ne l’a pas empêché d’être le co-meilleur plaqueur des siens (81). A 100% cette année, il pourrait être un poison.

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Côté fort, le junior SLB Pete Werner a fait usage de toute sa polyvalence (58 plaquages, 3 packs, 9 passes défendues) et semble paré pour devenir le starter indiscutable. Au milieu, la bataille entre les juniors MLB Baron Browning et MLB Tuf Borland s’annonce plus indécise. Blessé de longue date, LB Justin Hilliard espère enfin refaire parler de lui, que même que les espoirs sophomores, LB Teradja MitchellLB Dallas Gant et LB K’Vaughan Pope.

On termine par l’une des forces habituelles des Buckeyes : le secondary. Avec un groupe relativement stable de retour en 2019. Certes, Kendall Sheffield a rallié la NFL, mais avec le junior CB Jeff Okudah et le très complet CB/S Shaun Wade (15 passes défendues à eux deux l’an dernier), l’équipe a de la ressource pour trouver un binôme fiable au senior CB Damon Arnette. Si ça ne suffit pas, le sophomore CB Sevyn Banks et le freshman CB Tyreke Johnson auront sans chance des opportunités de se montrer. Au poste de safeties, les places coûtent aussi cher. Aux côtés de l’indéboulonnable senior SS Jordan Fuller (81 plaquages, 4 passes défendues), S Brendon White semble s’être attiré la sympathie du staff en fin de saison passée. Mais tout ça tient qu’à un fil, au vu du talent du junior S Isaiah Pryor ou du sophomore S Josh Proctor.

Équipes spéciales

Connaissez-vous Matt Barnes ? Transfuge de Maryland, le nouveau coach des équipes spéciales arrive avec une solide réputation sur le campus de Columbus, et possèdera en plus un groupe assez consistant et expérimenté. A commencer par le senior P Drue Chrisman, un des punters les plus costauds du pays, avec une moyenne de 43 yards en 2018. Sur field goal, le junior K Blake Hubeil n’a pas déçu non plus, avec un total de 10/13 dans l’exercice, dans la phase la plus importante de la saison. Initialement doublure de Sean Nuernberger, il a su prendre ses responsabilités lors de la blessure de ce dernier, et a affiché un total de 100% sur extra-point. Là où Barnes devra démontrer sa plus-value, c’est aussi sur les retours. Dans ce secteur, le talent ne manque pas à Ohio State, mais aucun vrai playmaker n’était sorti du lot l’année dernière. Le couteau-suisse KR Demario McCall devrait encore être sollicité sur les kickoffs, avec PR K.J. Hill à l’oeuvre sur les punts. Au cas où, KR/PR C.J. Saunders et PR Sevyn Banks, auteur du seul touchdown de l’équipe en 2018, seront en embuscade.

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Calendrier

Au vu de ses prétentions, le calendrier n’a pas de quoi effrayer Ohio State. Mais dans une conférence Big Ten, où le niveau semble se relever sensiblement, aucun duel ne sera à prendre à la légère. Rien que pour la division Ouest, les Buckeyes hériteront de Wisconsin, Nebraska et Northwestern, avec ces deux dernières confrontations en déplacement. On notera également le passage de Cincinnati, tête de gondole annoncée du Group of Five et coaché par un ancien de la maison, Luke Fickell, en deuxième semaine.

Match clé
à Michigan, le 30 novembre
Comment peut-il en être autrement ? Certes, depuis son arrivée sur le campus d’Ann Arbor, Jim Harbaugh a été sévèrement « sweapé » par Urban Meyer, avec quatre revers en autant d’affrontements. Mais que proposera Ryan Day, dans une équipe globalement jeune et dans l’antre d’un rival qui a été humilié (62-39) en 2018 ? Cette 116e édition de « The Game » aura d’ailleurs une saveur toute particulière avec la présence de Greg Mattison et d’Al Washington dans le coaching staff d’OSU, eux qui ont représentaient les Wolverines l’an passé (Mattison y était même depuis 2011). Rappelons que malgré les dernières passes d’armes toujours à l’avantage des Buckeyes, ce match pourrait être à l’image du scénario de 2016, avec à l’époque une prolongation épique où le titre de division était en jeu.

Conclusion

Avec 14 titulaires de retour, des classes de recrutement qui ne demandent qu’à prouver leur talent et une conférence Big Ten globalement homogène, Ohio State a largement les moyens de conserver sa couronne pour participer à un match début janvier. La question serait de savoir lequel. Car ces dernières saisons, les Buckeyes ont souvent perdu gros lors de défaites inattendues (Penn State, Iowa, Purdue). Avec un head coach et un quarterback encore frais, un nouvel affront de ce type sera à éviter, sous peine de passer une nouvelle fois à côté des playoffs …

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Coaching
  • Potentiel
4.3

Résumé

Forces :
– Attaque supersonique.
– Machine à sacks.
– Potentiel et profondeur.

Faiblesses :
– Bouleversement en interne.
– Run stop irrégulier.
– Défense en zone rouge.

Pronostic : 10-2 (7-2 Big Ten)

Trailer

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Preview

Conférence ACC : Clemson toujours plus hégémonique

Quadruples champions de conférence et champions nationaux en titre, les Tigers de Clemson seront encore les favoris d’une conférence ACC remodelée.

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Crédit photo : clemsonsportstalk

On n’avait pas vu une telle domination dans la conférence ACC depuis les années 90. À l’époque, Florida State de l’ère Bobby Bowden a remporté 9 titres de champion consécutifs (1992-2000). Depuis 4 ans, ce sont les Tigers de Clemson qui ont la main mise sur l’ACC : ils ont (facilement) remporté les quatre derniers ACC Championship Games et le bilan du programme dirigé par coach Dabo Swinney en match intra-conférence depuis 2015 ? 34-2. Une suprématie incontestable.

Des promotions de recrues sensationnelles et un coaching staff capable de tirer le meilleur des joueurs, individuellement et collectivement, ont fait de Clemson LA référence actuelle dans le monde du College Football. Certes, la version 2019 des Tigers sera moins expérimentée que sa prédécesseure… mais peut-être plus talentueuse. Effrayant. Le sophomore QB Trevor Lawrence a offert un récital retentissant lors des deux matchs de playoffs en 2018. Il sera de retour à la tête d’une attaque intimidante qu’aucune défense du pays ne parait pouvoir stopper. Ainsi, pour la 5ème année d’affilée, les Tigers semblent tout simplement au-dessus du lot dans la conférence ACC.

Prédictions 2019 dans la conférence ACC

Champion 2019 : Clemson.
Champion de division Atlantic : Clemson.
Champion de division Coastal : Virginia.
MVP : QB Trevor Lawrence, Clemson.
Meilleur joueur offensif : RB Travis Etienne, Clemson.
Meilleur joueur défensif : CB Bryce Hall, Virginia.
Freshman de l’année : WR Joseph Ngata, Clemson.
Prospects Draft NFL 2020 à suivre : RB Travis Etienne (Clemson), RB AJ Dillon (Boston College), RB Cam Akers (Florida State), WR Tee Higgins (Clemson), DE Trevon Hill (Miami), LB Shaq Quarterman (Miami), DB Bryce Hall (Virginia), DB Mark Gilbert (Duke), DB Essang Bassey (Wake Forest), DB Reggie Floyd (Virginia Tech).

Du 4 juillet au 16 juillet 2019, The Blue Pennant vous a proposé des présentations des principaux programmes de la conférence ACC :
Clemson Tigers
Florida State Seminoles
Miami Hurricanes
North Carolina State Wolfpack
Syracuse Orange
Virginia Cavaliers
Virginia Tech Hokies

Tour d’horizon dans la conférence ACC

Tous à la poursuite des Tigers de Clemson

La saison 2019 dans la division Atlantic pourrait être très semblable à l’an passé. Syracuse a des convictions en attaque et en défense alors que Florida State, NC State, Boston College et Wake Forest font face à de nombreuses incertitudes à divers niveaux. Il semble déjà loin le temps où Clemson, FSU et Louisville se battaient pour le titre d’une division qui paraissait alors comme la meilleure du pays.

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En 2017, Miami avait redoré le blason d’une division Coastal tournée en dérision depuis plusieurs années. Tout est à refaire après une saison 2018 marquée par un niveau de médiocrité difficilement qualifiable : Pittsburgh a été sacré champion un peu par hasard en terminant sa campagne avec un bilan de 7-7… et par trois défaites. Virginia possède en QB Bryce Perkins un playmaker capable de faire basculer n’importe quel match en faveur des Cavaliers et la défense de Hoos monte en puissance. Du coup, le programme de Charlottesville débutera la saison avec une belle opportunité de participer à la première finale de conférence de son Histoire. Miami et Virginia Tech seront probablement ses deux principaux concurrents. Les Hurricanes et les Hokies possèdent le talent pour se mêler à la lutte mais de nets progrès en attaque sont attendus. Pittsburgh et Duke semblent un ton en-dessous alors que North Carolina et Georgia Tech sont en mode reconstruction.

Mack is back

Cinq ans après avoir annoncé sa retraite, Mack Brown (champion avec Texas en 2005) fait son retour sur le campus de Chapel Hill pour prendre en main des Tar Heels de North Carolina qu’il avait dirigés… de 1988 à 1997 ! Son défi sera immense : transformer un programme qui vient de terminer deux fois au dernier rang de la division Coastal en une puissance que l’on a plus vu depuis son premier passage à UNC (10-2 en 1996 et 11-1 en 1997). Les Tar Heels n’ont remporté que 3 de leurs 24 derniers matchs contre des équipes FBS. Ouch !

Panique à Tallahassee

On savait que le départ de Jimbo Fisher à Texas A&M en 2018 allait laisser des traces. On savait aussi qu’il faudrait un minimum de temps pour que son successeur, Willie Taggart (ex-Oregon), prenne ses marques… mais on ne s’attendait pas à voir une telle déconvenue que celle subit par les Seminoles de Florida State l’an dernier : un bilan de 5-7 et la fin d’une série de 36 saisons avec une participation à un bowl. Le coach de FSU est en mode réinitialisation et donnera les clés d’une attaque anémique l’an passé au jeune stratège offensif, Kendal Briles (ex-Baylor, ex-FAU, ex-Houston). La déroute 41-14 endurée contre Florida est encore dans toutes les mémoires. Si Willie Taggart possède un contrat de 6 ans, il sait que cette 2ème saison à Tallahassee sera déjà décisive.

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Nouveau départ à Louisville, Georgia Tech et Miami

Trois coachs feront leurs débuts dans l’ACC en 2019 : Scott Satterfield à Louisville, Geoff Collins à Georgia Tech et Manny Diaz à Miami. Les contextes seront pourtant différents.

À Louisville et Georgia Tech, c’est une opération reconstruction qui est en marche. Bobby Petrino a perdu la confiance de son vestiaire avant de perdre celle de la direction d’un programme de Louisville qui n’a pas su gérer l’après-Lamar Jackson. Du coup, en deux saisons, les Cardinals sont passés de prétendants au College Football Playoff à un rôle de… punching ball dans la division Atlantic. Une chute vertigineuse. L’ancien coach d’Appalachian State a démontré sa capacité de développer une culture du travail et de la rigueur lors de son passage chez les Mountaineers. Il a reçu la bénédiction de la direction de Louisville (qui aurait quand même aimé rapatrier Jeff Brohm de Purdue) et aura du temps pour relancer les Cards… mais la saison 2019 sera longue.

Comme celle des Yellow Jackets de Georgia Tech. Après 11 saisons à Atlanta, coach Paul Johnson est parti à la retraite et GT devrait ainsi abandonner l’attaque triple-option au profit de schémas de spread offense. La transition prendra du temps. Geoff Collins (ex-Temple) aura le difficile challenge de changer une identité qui a marqué le programme sur la dernière décennie.

Contrairement à Louisville et Georgia Tech, Miami ne souhaite pas se donner de temps pour gérer l’après-Mark Richt. Le coordinateur défensif Manny Diaz a pris le relais et il a misé sur le portail des transferts pour former une équipe compétitive dès aout prochain. L’ancien prospect 5-étoiles QB Tate Martell, passé par Texas A&M et Ohio State, sera un élément de la réussite (ou pas) des Hurricanes en 2019.

Le match de l’année

Clemson @ Syracuse
Samedi 14 septembre 2019

Depuis deux saisons, aucune autre équipe de l’ACC n’a posé autant de problèmes aux Tigers que les Orangemen. En l’absence de QB Kelly Bryant, Syracuse avait créé la sensation au Carrier Dome en 2017 en s’imposant face au champion en titre de l’époque. Et l’an passé, la troupe de coach Dino Babers a remis ça en menant 23-13 à Death Valley dans le 4ème quart-temps… avant que le show RB Travis Etienne n’assure une courte victoire 27-23 à Clemson. Coach Dabo Swinney sait que ce déplacement dans l’État de New York sera un match-piège une semaine après un big game contre Texas A&M et face à une équipe qui semble avoir trouvé la bonne formule pour embêter les Tigers.

Calendrier complet de la conférence ACC

Nos prédictions

Division Atlantic

1. Clemson Tigers

En 2018 : 15-0, 8-0 ACC. Champion de conférence ACC et Champion national.
Prédiction : 13-0, 8-0 ACC.
Match décisif : @ Syracuse, le 14 septembre.
Joueurs-clés partis : WR Hunter Renfrow, LT Mitch Hyatt, DE Christian Wilkins, DE Clelin Ferrell, DT Dexter Lawrence, DT Austin Bryant, LB Kendall Joseph, LB Tre Lamar, DB Trayvon Mullen.
Joueurs à suivre : QB Trevor Lawrence, RB Travis Etienne, WR Tee Higgins, WR Justyn Ross, DE Xavier Thomas, ILB Isaiah Simmons, CB A.J. Terrell, S K’Von Wallace.
Future star : DE Xavier Thomas.

Clemson a la main mise sur la conférence ACC depuis 2015 : quatre titres de champion consécutifs et deux victoires écrasantes lors des deux derniers ACC Championship Games. L’écart entre les Tigers et le reste de la conférence semble s’agrandir un peu plus chaque année en raison de promotions de recrues sensationnelles. Les champions nationaux ont perdu de nombreux éléments (WR Hunter Renfrow, DE Christian Wilkins, DE Clelin Ferrell, DT Dexter Lawrence, LB Kendall Joseph, DB Trayvon Mullen) depuis leur éclatante victoire contre Alabama mais la présence d’une attaque explosive menée par le fabuleux QB Trevor Lawrence fera encore de l’équipe de coach Dabo Swinney des favoris pour le titre national 2019. Un nouveau clash contre le Crimson Tide d’Alabama en playoffs n’est pas à écarter…

2. Syracuse Orange

En 2018 : 10-3, 6-2 ACC.
Prédiction : 10-2, 6-2 ACC.
Match décisif : contre Florida State, le 26 octobre.
Joueurs-clés partis : QB Eric Dungey, WR Jamal Custis, OT Koda Martin, DT Chris Slayton, LB Ryan Guthrie, LB Klelan Whitner.
Joueurs à suivre : QB Tommy DeVito, WR Sean Riley, WR Taj Harris, WR Trishton Jackson, OT Airon Servais, DE Alton Robinson, DE Kendall Coleman, CB Christopher Frederick, S Andre Cisco, K Andre Szmyt.
Future star : SS Cornelius Nunn.

C’est une mini-transition qui s’amorce à Syracuse. Mais elle ne sera pas à prendre à la légère. Si la relève semble prête au poste de quarterback avec QB Tommy DeVito ou de linebacker, les départs notables dans les tranchées seront à rapidement prendre en compte pour ne pas trébucher à Maryland et contre Clemson et démarrer avec deux défaites en trois matches. Plus globalement, avec un groupe jeune et prometteur, un calendrier correct et une adversité en légère stagnation, Syracuse a les armes pour atteindre de nouveau une fiche de 10 succès. Une qualification en bowl majeur serait également une consécration tout à fait crédible.

3. Florida State Seminoles

En 2018 : 5-7, 3-5 ACC.
Prédiction : 7-5, 4-4 ACC.
Match décisif : @Clemson, le 12 octobre.
Joueurs-clés partis : WR Nyqwan Murray, C Alec Eberle, OL Derrick Kelly, DT Demarcus Christmas, DE Brian Burns, FS A.J. Westbrook.
Joueurs à suivre : QB James Blackman, RB Cam Akers, WR Tamorrion Terry, DT Marvin Wilson, LB Jaleel McRae, LB Dontavious Jackson, CB Asante Samuel, SS Jaiden Lars-Woodbey.
Future star : LB Jaleel McRae.

Les voyants sont au vert pour Florida State, avec une attaque renforcée et surtout une ligne offensive qui, à défaut d’être exceptionnelle, devrait en tout cas apporter beaucoup plus de stabilité. Avec un pass rush digne de ce nom, la défense possède également le talent, l’expérience et la profondeur pour tenir en respect la majorité des attaques de leur conférence. Face à des adversaires comme Syracuse ou NC State, qui avaient triomphé des Seminoles l’an passé, l’esprit de revanche et le soutien du public seront déterminants. Reste que le fiasco de 2018 est encore frais dans les esprits et que les changements dans le coaching staff ne seront peut être pas suffisants pour assurer un retournement de situation spectaculaire en 2019. Les Seminoles ont largement la possibilité de se qualifier pour un bowl en fin de saison mais pas forcément de rivaliser dès cette année avec les grosses écuries nationales. L’émergence de nombreux jeunes joueurs lancés dans le bain pour apporter un nouveau souffle permettra en tout cas de préparer l’avenir à court terme.

4. North Carolina State Wolfpack

En 2018 : 9-4, 5-3 ACC.
Prédiction : 7-5, 4-4 ACC.
Match décisif : contre Syracuse, le 10 octobre.
Joueurs-clés partis : QB Ryan Finley, WR Kelvin Harmon, WR Jakobi Meyers, LB Germaine Pratt.
Joueurs à suivre : RB Ricky Person Jr, RB Bam Knight, WR Emeka Emezie, TE Cary Angeline, DT Alim McNeill, DE James Smith-Williams, LB Isaiah Moore, S Jarius Morehead.
Future star : RB Bam Knight.

Le Wolfpack est en mode reconstruction suite au départ de QB Ryan Finley, WR Kelvin Harmon, WR Jakobi Meyers et LB Germaine Pratt. La lourde défaite 52-13 contre Texas A&M lors du Gator Bowl a montré que le chemin sera long pour que NC State retrouve un niveau compétitif dans l’ACC. Toutefois, avec un calendrier favorable et des promotions de recrues intéressantes, l’équipe de Dave Doeren peut légitimement viser les 7 voire les 8 victoires en 2019. L’ambiance explosive du Carter-Finley Stadium peut toujours donner 1 ou 2 victoires supplémentaires aux locaux.

5. Boston College Eagles

En 2018 : 7-5, 4-4 ACC.
Prédiction : 7-5, 4-4 ACC.
Match décisif : Virginia Tech, le 31 aout.
Joueurs-clés partis : OG Chris Lindstrom, WR Jeff Smith, TE Tommy Sweeney, DE Zach Allen, LB Connor Strachan, CB Hamp Cheevers.
Joueurs à suivre : RB AJ Dillon, OL Ben Petrula, DL Tanner Karafa, LB Max Richardson.
Future star : RT Tyler Vrabel.

Les Eagles se sont qualifiés pour un bowl de fin de saison à 5 reprises lors des 6 dernières années. Du coup, le contrat de coach Steve Addazio a été prolongé jusqu’en 2022 démontrant la confiance de la direction d’un programme qui plafonne pourtant autour des 7 victoires depuis de nombreuses saisons. En attaque, Boston College peut toujours compter sur l’un des meilleurs running backs du pays, RB A.J. Dillon. Problème : il évoluera derrière une ligne offensive renouvelée et QB Anthony Brown devra montrer de nets progrès sous la direction du nouveau coordinateur offensif, Mike Bajakian (ex-coach des QBs des Buccaneers). Défensivement, BC sera orphelin de DE Zach Allen et CB Hamp Cheevers (7 INT en 2018, #1 du pays). Toutefois, poussés par l’élan d’une saison 2018 encourageante, les Eagles devraient être en mesure de participer à un bowl en 2019. Pas plus.

6. Wake Forest Demon Deacons

En 2018 : 7-6, 3-5 ACC.
Prédiction : 7-5, 4-4 ACC.
Match décisif : Duke, le 23 novembre.
Joueurs-clés partis : RB Matt Colburn, WR Greg Dortch, DL Willie Yarbary, DB Cameron Glenn, K Nick Sciba.
Joueurs à suivre : QB Jamie Newman, RB Cade Carney, OL Justin Herron, DL Carlos Basham Jr, LB Justin Strnad, CB Essang Bassey.
Future star : RB Christian Beal-Smith.

Coach Dave Clawson a fait un boulot fantastique depuis son arrivée sur le campus de Winston-Salem : les Demon Deacons viennent de se qualifier pour un 3ème bowl consécutif pour la première fois de leur Histoire et leur attaque n’a jamais été aussi performante que lors des deux dernières saisons. Problème : le leader WR Greg Dortch a quitté le programme pour la NFL et plusieurs joueurs-clés ne seront pas de retour en 2019. Le calendrier (3 matchs en déplacement au mois de novembre) ne sera pas non plus un allié. Toutefois, avec une certaine profondeur au poste de QB, la présence du senior RB Cade Carney et la montée en puissance de promotions de recrues prometteuses, les Demon Deacons seront encore en course pour la postseason en 2019.

7. Louisville Cardinals

En 2018 : 2-10, 0-8 ACC.
Prédiction : 3-9, 1-7 ACC.
Match décisif : contre Boston College, le 5 octobre.
Joueurs-clés partis : WR Jaylen Smith, OT Lukayus McNeil, SS Dee Smith.
Joueurs à suivre : RB Hassan Hall, WR Dez Fitzpatrick, OL Mekhi Becton, LB CJ Avery.
Future star : LB Monty Montgomery.

La saison 2018 des Cardinals aura été une descente aux enfers : 10 défaites, 295 points accordés lors des 5 derniers matchs (dont 77 contre Clemson) et le renvoi de coach Bobby Petrino au mois de novembre. Et dire que Louisville était classé #5 du pays en novembre 2016… Tout est à reconstruire et la tâche incombe à coach Scott Satterfield (ex-Appalachian State). La patience sera de rigueur dans le Kentucky.

Division Coastal

1. Virginia Cavaliers

En 2018 : 8-5, 4-4 ACC.
Prédiction : 9-3, 6-2 ACC.
Match décisif : contre Virginia Tech, le 29 novembre.
Joueurs-clés partis : RB Jordan Ellis, WR Olamide Zaccheus, LB Chris Peace, CB Tim Harris, S Juan Thornhill.
Joueurs à suivre : QB Bryce Perkins, RB PK Kier, WR Hasise Dubois, OT Ryan Nelson, DL Eli Hanback, LB Jordan Mack, LB Zane Zandier, LB Charles Snowden, CB Bryce Hall, S Joey Blount.
Future star : LB Noah Taylor.

Depuis 2016 et l’arrivée de Bronco Mendenhall, Virginia ne cesse de franchir les étapes : qualification pour un bowl en 2017, victoire dans un bowl et fiche positive l’an passé … la question est de savoir : quel serait le prochain pallier ? Difficile de le savoir, compte tenu d’un calendrier loin d’être clément et d’un turnover en attaque et sur équipes spéciales qui pourrait nécessiter une transition. Malgré tout, le fait de recevoir quelques formations de même calibre, comme Florida State ou Virginia Tech, ne sera pas du luxe. Le résultat contre Pitt, en Pennsylvanie, et en ouverture de la saison, nous donnera rapidement une indication sur la valeur brute de ce programme.

2. Virginia Tech Hokies

En 2018 : 6-7, 4-4 ACC
Prédiction : 8-4, 5-3 ACC.
Match décisif : @Miami, le 5 octobre.
Joueurs-clés partis : QB Josh Jackson, RB Steven Peoples, OL Kyle Chung, DT Ricky Walker, DE Trevon Hill, CB Bryce Watts.
Joueurs à suivre : QB Ryan Willis, LT Christian Darrisaw, LG Lecitus Smith, WR Damon Hazelton, WR Tre Turner, NT Jarrod Hewitt, DE Houston Gaines, LB Rayshard Ashby, LB Dax Hollifield, FS Reggie Floyd, DB Khalil Ladler, DB Devon Hunter.
Future star : TE James Mitchell.

L’an dernier, Virginia Tech a connu l’une de ses pires saisons en termes de statistiques défensives depuis l’arrivée de Bud Foster à Blacksburg en 1987. L’animation offensive n’étant pas non plus optimale avec seulement quatre matches à 34 points ou plus, en opposition avec la première saison de Justin Fuente à Virginia Tech où son équipe avait cumulée 35 points de moyenne par rencontre, la campagne 2018 n’a pas été à la hauteur des attentes en Virginie.
Cette année, les Hokies profiteront d’un calendrier abordable, avec Miami (FL) et Notre Dame comme seuls adversaires potentiellement imbattables, sans rencontrer Florida State, Clemson, Syracuse ou NC State, les épouvantails d’Atlantic Division. De quoi assurer une transition spectaculaire si l’attaque trouve son rythme, bien soutenue par un groupe de receveurs qui pourrait faire du bruit au niveau national si Ryan Willis continue sur sa lancée comme quarterback.
Reste à déterminer à quel point les nombreux transferts sortants auront un impact sur la rotation de l’effectif dans la durée. Virginia Tech semble cependant en bonne position pour lutter jusqu’au bout pour le titre de division et une place en finale de conférence. Dans le cas contraire, une saison à moins de huit victoires représenterait une véritable désillusion pour les fans des Hokies et l’hypothétique fin de Justin Fuente à la tête d’une équipe qui paraissait en lice pour le titre de champion ACC il y a à peine deux ans.

3. Miami Hurricanes

En 2018 : 7-6, 4-4 ACC.
Prédiction : 8-4, 5-3 ACC.
Match décisif : contre Virginia, le 11 octobre.
Joueurs-clés partis : QB Malik Rosier, DE Joe Jackson, DT Gerald Willis III, S Jaquan Johnson.
Joueurs à suivre : RB DeeJay Dallas, WR Jeff Thomas, WR KJ Osborn, DE Jonathan Garvin, LB Shaq Quarterman, LB Michael Pinckney, LB Zach McCloud, CB Trajan Bandy.
Future star : RB Lorenzo Lingard.

Les débuts de coach Manny Diaz à la tête de The U ne se feront pas dans du coton. Pour pallier à un manque de talent dans son effectif, il a fait le pari de recruter via le transfer portal. Si cela fonctionne, il sera peut-être copié à l’avenir. Quoiqu’il en soit, la prise de pouvoir de l’ancien coordinateur défensif des Hurricanes a donné un élan d’optimisme à un programme désenchanté depuis une campagne 2017 prometteuse (Miami a un bilan de 7-9 depuis la fiche de 10-0 de novembre 2017). Comme l’an passé, la réussite de la saison dépendra largement des progrès réalisés au poste de quarterback. La présence de plusieurs playmakers en attaque et d’une solide défense devrait permettre à Miami de se mêler à la lutte au titre de division ACC Coastal.

4. Pittsburgh Panthers

En 2018 : 7-7, 6-2 ACC. Champion de division Coastal.
Prédiction : 7-5, 4-4 ACC.
Match décisif : Miami, le 26 octobre.
Joueurs-clés partis : RB Qadree Ollison, RB Darrin Hall, WR Rafael Araujo-Lopes, LB Oluwaseun Idowu.
Joueurs à suivre : C Jimmy Morrissey, DL Rashad Weaver, CB Dane Jackson, S Damar Hamlin, KR Maurice Ffrench, K Alex Kessman.
Future star : RB V’Lique Carter.

On a presque déjà oublié que les Panthers sont les champions en titre d’une division Coastal qui a surtout brillé par sa médiocrité en 2018. Pour sa 5ème saison en Pennsylvanie, coach Pat Narduzzi est maintenant à la tête d’un groupe qu’il a recruté à 100%. Pittsburgh n’a plus atteint le plateau des 10 victoires depuis 2009. La grogne commence à se faire entendre… d’autant plus que la déculottée reçue (51-6) face au rival Penn State ne sera jamais pardonnée. L’attaque aérienne (#121 du pays l’en dernier) désormais dirigée par le coordinateur offensif Mark Whipple (ex-UMasss) et menée par QB Kenny Pickett, se doit de montrer un autre visage surtout que le duo RB Qadree Ollison / RB Darrin Hall est parti. Une 2ème participation à l’ACC Championship Game parait peu probable… même si tout est possible dans cette division Coastal.

5. Duke Blue Devils

En 2018 : 8-5, 3-5 ACC.
Prédiction : 5-7, 3-5 ACC.
Match décisif : @North Carolina, le 26 octobre.
Joueurs-clés partis : QB Daniel Jones, WR TJ Rahming, WR Johnathan Lloyd, WR Chris Taylor, LB Joe Giles-Harris.
Joueurs à suivre : QB Quentin Harris, OL Rakavious Chambers, RB Deon Jackson, DL Viktor Dimukeje, CB Mark Gilbert.
Future star : CB Tony Davis.

Coach David Cutcliffe est de retour pour une 12ème saison et il a déjà démontré qu’il est capable de faire de la magie avec un groupe au talent naturel limité. Mais le défi sera immense en 2019. Les Blue Devils débuteront par un match contre Alabama. Pas idéal pour donner confiance à une attaque qui a perdu son leader charismatique QB Daniel Jones et ses trois receveurs titulaires dont WR TJ Rahming. Le senior QB Quentin Harris tentera de faire oublier le nouveau QB des New York Giants. Il se pourrait qu’on voit surtout RB Deon Jackson. Mais c’est surtout en défense que les incertitudes sont les plus nombreuses. Si la ligne défensive devrait tenir le choc, le back seven souffrira du départ de LB Joe Giles-Harris et la relève n’a pas montré toutes les garanties en 2ème partie de saison passée. Une 6ème participation à un bowl en 8 ans est loin d’être assurée pour les Blue Devils.

6. Georgia Tech Yellow Jackets

En 2018 : 7-6, 5-3 ACC.
Prédiction : 4-8, 2-6 ACC.
Match décisif : North Carolina, le 5 octobre.
Joueurs-clés partis : QB Taquan Marshall, DE Anree Saint-Amour, LB Jalen Johnson, S Malik Rivera.
Joueurs à suivre : RB Jerry Howard Jr, C Kenny Cooper, LB David Curry, P Pressley Harvin III.
Future star : CB Jordan Huff.

Tout est à refaire à Atlanta. Le départ à la retraite de Paul Johnson et l’arrivée de coach Geoff Collins mettra un terme à l’attaque triple-option des Yellow Jackets. Du coup, avec un effectif recruté pour ce style de jeu, l’ex-coach de Temple a promis un « extreme makeover » : aucun joueur n’a une place de titulaire garantie et certains vont même passer de la défense à l’attaque et inversement. Un chantier à ciel ouvert. Du coup, la saison 2019 de Georgia Tech semble énigmatique. Toutefois, certains playmakers (QB Tobias Oliver, RB Jerry Howard, LB David Curry) pourraient permettre aux Yellow Jackets de limiter les dégâts.

7. North Carolina Tar Heels

En 2018 : 2-9, 1-7 ACC.
Prédiction : 4-8, 2-6 ACC.
Match décisif : Duke, le 26 octobre.
Joueurs-clés partis : QB Nathan Elliott, WR Anthony Ratliff-Williams, LB Cole Holcomb, DE Malik Carney.
Joueurs à suivre : RB Michael Carter, WR/PR Dazz Newsome, TE Carl Tucker, OT Charlie Heck, NT Jason Strawbridge.
Future star : QB Sam Howell.

Un titre de champion de division en 2016 suivi par deux dernières places au classement lors des deux dernières saisons. C’en était trop. Coach Larry Fedora a été écarté pour être remplacé par le revenant Mack Brown. Après une absence de cinq ans, l’ancien coach des Longhorns de Texas aura pour mission de redonner une identité à un programme sans âme depuis quelques saisons. Objectif #1 : trouver un quarterback. Le true freshman QB Sam Howell pourrait ainsi faire ses débuts dès 2019. Objectif #2 : colmater les brèches d’une défense à l’agonie l’en dernier (447.6 yards accordés par match, #105 du pays). La tâche sera difficile mais le retour de plusieurs vétérans (RB Michael Carter, RB Antonio Williams, WR Dazz Newsome, NT Jason Strawbridge, CB Patrice René) pourraient permettre aux Tar Heels de faire la différence lors de certains matchs serrés. Toutefois, la route de la rédemption sera longue.

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Preview 2019 : Miami Hurricanes

L’ère de l’après-Mark Richt débute à Miami : Manny Diaz saura-t-il relancer un programme en chute libre depuis novembre 2017 ?

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Miami Hurricanes

Conférence ACC

Division Coastal

En 2018 : 7-6, 4-4 ACC. Pinstripe Bowl : défaite 35-3 contre Wisconsin.
Head Coach : Manny Diaz, 1ère année (0-0) – Résultats en carrière: 0-0.
Coordinateur offensif : Dan Enos.
Coordinateur défensif : Blake Baker, Ephraim Banda.
Titulaires de retour : 4 en attaque, 6 en défense, kicker, punter.
Joueurs-clés partis : QB Malik Rosier, DE Joe Jackson, DT Gerald Willis III, S Jaquan Johnson.
Joueurs à suivre : RB DeeJay Dallas, WR Jeff Thomas, WR KJ Osborn, DE Jonathan Garvin, LB Shaq Quarterman, LB Michael Pinckney, LB Zach McCloud, CB Trajan Bandy.

La saison 2018 devait être celle de la consécration pour un programme de Miami prêt à contester la suprématie de Clemson dans l’ACC. Coach Mark Richt semblait avoir trouvé la bonne recette pour réamorcer des Hurricanes moribonds depuis plus d’une décennie. On disait alors qu’ils ne leur manquaient qu’un duo QB-WR performant pour s’affirmer comme des prétendants à une place en playoffs tant la défense incarnée par la « Turnover Chain » paraissait dominante.

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La chute a été rude. Ni QB Malik Rosier, ni QB N’Kosi Perry ne sont imposés comme des solutions en attaque et WR Ahmmon Richards s’est blessé gravement dès les premières minutes du match d’ouverture de la saison 2018. L’attaque aérienne s’est alors délitée (167.3 yards par match, #113 du pays) et The U a perdu 5 de ses 7 derniers matchs dont une humiliation 35-3 contre Wisconsin lors du Pinstripe Bowl.

Le projet de reconstruire l’attaque (en renvoyant son fils au passage, donc) était trop lourd pour Mark Richt. Après trois ans à la tête du programme de Coral Gables (Floride), il a finalement quitté le navire en décembre dernier pour laisser sa place au coordinateur défensif, Manny Diaz… qui venait pourtant tout juste d’accepter le poste de head coach à Temple.

Privé de temps suffisant pour préparer le recrutement, le nouvel head coach des Canes s’est finalement tourné vers le marché des transferts transformant « The U » en « Transfer Portal U » : 8 étudiants-athlètes, dont QB Tate Martell (ex-Ohio State), DE Trevon Hill (ex-Virginia Tech), DE Jaelan Phillips (ex-UCLA) et S Bubba Bolden (ex-USC), ont quitté leur fac pour se joindre à celle de Miami au cours du printemps !

En donnant les clés de l’attaque à Dan Enos (celui qui a développé QB Tua Tagovailoa à Alabama), Manny Diaz espère avoir trouvé l’homme de la situation. Car c’est bien de l’attaque que dépendent les espoirs de The U en 2019. Sans de nets progrès dans ce domaine, les chances des Hurricanes seront minces dans une division ACC Coastal pourtant ouverte.

Attaque

L’arrivée de Dan Enos devrait transformer le secteur offensif en une attaque pro-style plus proche de celle entrevue l’an passé à Alabama. Toutefois, la présence de quarterbacks mobiles devrait préserver une part de run pass offense.

La bataille à trois pour le poste de quarterback titulaire devrait se poursuivre jusqu’à la fin du Fall camp. Le sophomore QB N’Kosi Perry (1091 yards, 13 TD, 6 INT), titularisé à 6 reprises l’an passé, n’a pas convaincu. Il sera donc en concurrence avec le redshirt freshman QB Jarren Williams. Ces deux-là ont fait une bien meilleure prestation lors des spring practices que le redshirt sophomore 5-étoiles QB Tate Martell. L’ancienne recrue de Texas A&M passée par Ohio State est pourtant arrivé à Miami comme le messie. Sera-t-il le sauveur de l’attaque des Hurricanes ? Rien n’est moins sûr.

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Avec la retraite forcée de WR Ahmmon Richards, le rapide junior WR Jeff Thomas (35 réceptions, 563 yards, 3 TD) est devenu de facto le receveur #1 de l’équipe. Plus à l’aise dans le slot, il bénéficierait de l’éclosion d’une des jeunes pousses de l’effectif comme le sophomore WR Dee Wiggins (7 réceptions, 73 yards) ou le true freshman WR Jeremiah Payton. À moins que la solution provienne d’un autre joueur récemment transféré à Miami, le senior WR KJ Osborn (53 réceptions, 892 yards, 7 TD), meilleur receveur de Buffalo l’an dernier.

Le prochain quarterback titulaire des Canes pourra aussi compter sur le meilleur tight end de la conférence ACC : le sophomore TE Brevin Jordan (32 réceptions, 287 yards, 4 TD), un futur prospect NFL.

L’attaque aérienne n’étant pas une menace, le jeu au sol en a payé les frais l’an dernier. Malgré une ligne offensive solide et des running backs talentueux, les Hurricanes ont terminé avec un moyenne de 191.5 yards au sol par match (#7 de l’ACC, #45 du pays). RB Travis Homer a fait le saut chez les pros laissant le duo RB DeeJay Dallas (617 yards au sol, 6 TD) / RB Lorenzo Lingard (136 yards au sol, 2 TD) seuls responsables de sonner la charge. Le redshirt freshman RB Cam’ron Harris apporte une profondeur intéressante.

Pour mettre en place efficacement son attaque, Dan Enos a fait appel à Butch Barry (ex-coach de l’OL des Buccaneers) pour diriger la ligne offensive. Son défi sera immense suite au départ de 5 des 7 joueurs titularisés l’an dernier. Seuls le junior LG Navaughn Donaldson et le sophomore RT BJ Scaife Jr sont de retour. Le reste du groupe est toujours en apprentissage. Le senior LT Tommy Kennedy, qui arrive de Butler (FCS), aura un rôle primordial comme blind side tackle. Les inexpérimentés C Corey Gaynor et RG Cleveland Reed Jr devront rapidement s’adapter.

Défense

Avec une attaque exsangue, la défense a superbement compensé l’an dernier (278.9 yards par match en 2018, #4 du pays). Le pass rush a régulièrement pris le dessus sur la ligne de scrimmage favorisant l’expression du talent sur le backfield défensif. Toutefois, DE Gerald Willis III et DE Joe Jackson ne sont plus là au contraire du junior DE Jonathan Garvin (60 plaquages, 17 pour perte, 5.5 sacks, 5 passes défendues) qui devra reprendre le rôle de leader après son excellente saison 2018.

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Pour combler ces départs, Manny Diaz a frappé un grand coup en allant chercher les seniors DE Trevon Hill (ex-Virginia Tech) et DE Chigozie Nnoruka (ex-UCLA) via le portail des transferts. Le nouvel head coach des Hurricanes a également convaincu l’ancien prospect 5-étoiles DE Jaelan Phillips (ex-UCLA) de revenir sur les terrains un an après avoir annoncé sa retraite anticipée en raison de commotions cérébrales à répétition. Un jackpot potentiel. Ce groupe de joueurs transférés s’ajoutent au senior DE Scott Patchan (29 plaquages) et au redshirt freshman DE Patrick Joyner pour former l’un des pass rushs les plus énigmatiques du pays. Si la mayonnaise prend rapidement, Miami pourrait conserver son statut de meilleur pass rush de la conférence.

À l’intérieur de la ligne, le senior DT Pat Bethel (22 plaquages, 5 pour perte), le sophomore DT Nesta Jade Silvera (13 plaquages) et le junior DT Jonathan Ford (8 plaquages) forment une solide rotation sur le run block.

C’est probablement sur le second rideau que les Hurricanes seront les plus dominants (du pays ?) en 2019. Le senior ILB Shaq Quarterman (82 plaquages, 14 pour perte, 5 sacks, 2 INT) a déjà réussi 249 plaquages en trois saisons comme titulaire. C’est le général de la défense. Le gros frappeur senior LB Michael Pinckney (74 plaquages, 11 pour perte, 3.5 sacks, 1 INT) est également de retour pour sa 3ème saison comme titulaire tout comme les seniors LB Zach McCloud (44 plaquages) et LB Romeo Finley (28 plaquages) dans leur rôle de « striker » (nickel linebacker).

Manny Diaz a moins de certitude concernant le backfield défensif. Trois titulaires incarnant la « Turnover Chain » (S Sheldrick Redwine, S Jaquan Johnson, CB Michael Jackson Sr), sont partis. Seul le junior CB Trajan Bandy (36 plaquages, 3 INT) est de retour, lui qui est tout de même déjà considéré comme l’un des meilleurs joueurs à son poste du pays. Il sera aligné avec l’ancien prospect 4-étoiles, le sophomore CB DJ Ivey (3 plaquages). Pour le reste, tout est ouvert. Le junior S Bubba Bolden (ex-USC) sera surement revanchard après avoir été suspendu toute la saison 2018. On pourrait également voir le senior S Robert Knowles (16 plaquages) et le true freshman DB Christian Williams, volé à Alabama dans la dernière ligne droite du recrutement 2019.

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Équipes spéciales

Ne passons pas par quatre chemins : Miami était l’une des plus mauvaises équipes du pays en 2018 sur le punting game. Et le senior P Jack Spicer (37.7 yards en moyenne) est de retour en 2019… à l’inverse de celui qui avait débuté la saison dernière comme titulaire : P Zach Feagles (inscrit sur le portail des transferts). Ces difficultés sur le punting game n’ont pas aidé des Hurricanes déjà en difficulté offensivement. Le sophomore K Bubba Baxa est fidèle au poste après une solide saison freshman (9/12 FG). Sur les retours de coup de pied, Miami s’est montré menaçant l’an passé et c’est avec bonheur que les fans des Canes retrouveront KR Jeff Thomas et PR DeeJay Dallas, deux joueurs qui ont réussi 1 TD sur retour de kick l’an passé.

Calendrier

Le calendrier 2019 des Hurricanes peut se décomposer en trois temps : deux premiers matchs en déplacement, 5 matchs à domicile d’affilée et 4 matchs sur 5 en déplacement pour conclure la saison.
Tout commencera donc par le choc floridien entre Miami et Florida, le 24 aout. The U enchainera en week 2 par un déplacement piège à North Carolina pour le retour de coach Mack Brown à Chapel Hill. La suite du programme sera plus clément avec 5 matchs à domicile contre Bethune-Cookman (FCS), Central Michigan, Virginia Tech, Virginia et Georgia Tech. Miami recevra donc au Hard Rock Stadium deux de ses principaux concurrents dans la division ACC Coastal (Virginia, Virginia Tech). À partir du 26 octobre, les choses vont se compliquer : 4 matchs en déplacement à Pitt, Florida State, Florida International et à Duke entrecoupés de la réception de Louisville.

Match clé
contre Virginia, le 11 octobre
Six jours après avoir reçu la visite de Virginia Tech, les Hurricanes joueront un match potentiellement décisif face à Virginia. Battu 16-13 à Charlottesville l’an passé, ce revers avait précipité la chute de Miami qui avait alors enchainé 4 défaites. Une revanche dans ce match du vendredi soir pourrait dessiner le portrait de la fin de saison dans la division ACC Coastal.

Conclusion

Les débuts de coach Manny Diaz à la tête de The U ne se feront pas dans du coton. Pour pallier à un manque de talent dans son effectif, il a fait le pari de recruter via le transfer portal. Si cela fonctionne, il sera peut-être copié à l’avenir. Quoiqu’il en soit, la prise de pouvoir de l’ancien coordinateur défensif des Hurricanes a donné un élan d’optimisme à un programme désenchanté depuis une campagne 2017 prometteuse (Miami a un bilan de 7-9 depuis la fiche de 10-0 de novembre 2017). Comme l’an passé, la réussite de la saison dépendra largement des progrès réalisés au poste de quarterback. La présence de plusieurs playmakers en attaque et d’une solide défense devrait permettre à Miami de se mêler à la lutte au titre de division ACC Coastal.

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Coaching
  • Potentiel
3.7

Résumé

Points forts :
– Des playmakers offensifs prêts à exploser.
– Le meilleur groupe de linebackers du pays ?
– Un pass rush dominant.

Points faibles :
– Incertitude au poste de QB.
– Une ligne offensive poreuse.
– Un punting game horrible.

Prédiction : 8-4, 5-3 ACC.

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Preview 2019 : North Carolina State Wolfpack

Pillé par la NFL depuis deux saisons, le Wolfpack est en mode reconstruction tout en restant ambitieux. Un 7ème bowl d’affilée en 2019 ?

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Crédit photo : Robert Franklin

North Carolina State Wolfpack

Conférence ACC

Division Atlantic

En 2018 : 9-4, 5-3 ACC. Gator Bowl : défaite 52-13 contre Texas A&M.
Head Coach : Dave Doeren, 6ème année (43-34) – Résultats en carrière: 66-38.
Coordinateur offensif : Des Kitchings, George McDonald.
Coordinateur défensif : Dave Huxtable, Tony Gibson.
Titulaires de retour : 4 en attaque, 6 en défense, kicker.
Joueurs-clés partis : QB Ryan Finley, WR Kelvin Harmon, WR Jakobi Meyers, LB Germaine Pratt.
Joueurs à suivre : RB Ricky Person Jr, RB Bam Knight, WR Emeka Emezie, TE Cary Angeline, DT Alim McNeill, DE James Smith-Williams, LB Isaiah Moore, S Jarius Morehead.

Développer et reconstruire ont été les maîtres mots sur le campus de Raleigh (Caroline du Nord) depuis le terme de la saison 2018. Le Wolfpack a tourné la page QB Ryan Finley après trois saisons à la tête de l’équipe. NC State a également perdu son duo de receveurs vedettes (Kelvin Harmon, Jakobi Meyers), la ligne offensive devra trouver trois nouveaux titulaires et le stratège offensif des dernières saisons, Eli Drinkwitz, a accepté le poste de head coach à Appalachian State.

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Du coup, pour sa 7ème saison à la tête du Wolfpack, coach Dave Doeren aura encore pour mission de développer ses jeunes recrues… ce qu’il est parvenu à faire avec brio ces dernières saisons. Sous la direction de l’ancien coach de Northern Illinois, NC State est d’ailleurs devenu un vivier de futurs joueurs NFL : C Garrett Bradbury, LB Germaine Pratt, WR Kelvin Harmon et QB Ryan Finley ont tous les quatre été draftés en avril dernier.

Le Wolfpack vient de réussi deux saisons avec un bilan de 9-4 s’assurant au passage une 6ème participation consécutive à un bowl. Pour prolonger cette série, les nouveaux titulaires de l’attaque devront rapidement trouver leur rythme pour laisser le temps aux jeunes pousses en défense de prendre du galon.

Attaque

La visage de l’attaque sera bien différent de celui que nous avons vu l’an dernier : de nouveaux titulaires au poste de quarterback, running back et receveur seront désormais dirigés par un duo de coordinateurs offensifs. Des Kitchings (ex-coach des RBs) et George McDonald (ex-coach des WRs) seront garants d’une certaine stabilité dans les systèmes de jeu. Ainsi, on devrait retrouver l’attaque spread et les schémas de type zone run.

L’attaque aérienne (313.2 yards par match en 2018, #1 de l’ACC) a porté le Wolfpack l’an passé et fût la raison principale des 9 victoires remportées par NC State la saison dernière. QB Ryan Finley, WR Kelvin Harmon et WR Jakobi Meyers ont fait le saut chez les pros et tout indique que Dave Doeren n’annoncera pas l’identité du prochain quarterback titulaire avant la fin du camp d’entrainement estival.

Trois candidats seront en lice. Le sophomore QB Matthew McKay a conclu les spring practices comme favori. Sa force est sa mobilité. Il sera en concurrence avec QB Brock Hockman (ex-Florida State) qui tentera de marcher dans les pas de Ryan Finley, lui qui avait obtenu le poste de titulaire quelques semaines après son arrivée de Boise State au détriment des joueurs locaux. Le true freshman QB Devin Leary aura également sa chance.

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Le nouveau quarterback titulaire pourra compter sur la présence de deux prometteurs receveurs. Le junior WR Emeka Emezie (53 réceptions, 616 yards, 6 TD) a progressé dans l’ombre de Kelvin Harmon et semble prêt à prendre les responsabilités de cible #1. À ses côtés, le sophomore WR Thayer Thomas (34 réceptions, 383 yards, 3 TD) devrait débuter la saison dans le slot. Le junior WR C.J. Riley (28 réceptions, 315 yards, 2 TD) et le vagabond WR Tabari Hines (ex-Wake Forest, ex-Oregon) apportent une certaine profondeur. Ce dernier sera peut-être le X-factor de cette attaque du Wolfpack.

NC State a « produit » 3 coureurs de plus de 1000 yards par saison lors des trois dernières années (Matt Dayes, Nyheim Hines, Reggie Gallaspy). Le sophomore RB Ricky Person Jr (471 yards au sol, 2 TD) saura-t-il prendre le relais ? La solution dans le jeu au sol pourrait venir de l’explosif true freshman RB Bam Knight dont la ressemblance dans le jeu avec Nyheim Hines est frappante.

Cette attaque de NC State ne fonctionnera qu’avec le développement accéléré d’une certaine alchimie sur la ligne offensive. Trois titulaires dont C Garrett Bradbury (sélectionné au 1er tour de la draft NFL par les Vikings) sont partis. Le côté droit de cette ligne, composé des juniors RG Josh Fedd-Jackson et RT Justin Witt, est de retour au complet. Le senior LT Tyrone Riley, le junior LG Joe Sculthorpe et le sophomore C Grant Gibson débuteront la saison comme titulaire.

Défense

L’an passé, NC State a débuté la saison avec une ligne défensive totalement renouvelé suite au départ des fabuleux DE Bradley Chubb, DE Kentavious Street, NT BJ Hill et DT Justin Jones. Les conséquences en 2018 ont été immédiates : un pass rush quasi-inexistant exposant les carences d’un backfield défensif inexpérimenté (261 yards accordés, #108 du pays). Le Wolfpack s’est notamment fait marcher dessus par l’attaque aérienne de Clemson (380 yards) et Syracuse (480 yards).

Du coup, Dave Doeren a débauché le stratège défensif Tony Gibson, laissé libre par West Virginia après le départ surprise de coach Dana Holgorsen à Houston. L’ex-Mountaineer dirigera la défense en duo avec Dave Huxtable.

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Ce tandem misera sur l’expérience acquise par huit titulaires de retour dont cinq sur le backfield défensif. Le senior DE James Smith-Williams (36 plaquages, 9 pour perte, 6 sacks) sera la pierre angulaire d’un pass rush anémique l’an dernier. La recrue vedette DE Savion Jackson sera peut-être la bougie d’allumage d’un front four sur lequel devraient être titularisés le sophomore DT Alim McNeill et le senior DT Larrell Murchison. Le true freshman DT Joshua Harris pourrait également être inséré dans la rotation si les vétérans ne remplissent pas leur rôle. Il faudra surement être patient avant de retrouver un front four dominant sur le campus de Raleigh.

Le sophomore ILB Isaiah Moore (69 plaquages, 7.5 pour perte, 2.5 sacks) est de retour après une saison freshman plein de promesses. Sa contribution sera essentielle dans un rôle crucial au sein de cette défense 4-2-5. Le junior LB Brock Miller et les freshman LB Peyton Wilson et LB Drake Thomas ont un futur prometteur mais ils devront gagner en expérience.

Le backfield défensif est de retour au complet. Pas forcément rassurant au vu des performances de l’an dernier. Les seniors S Stephen Griffin (41 plaquages, 5 passes défendues) et S Jarius Morehead sont expérimentés. Pourtant, ils ont régulièrement été pris à défaut en 2018. Une nette amélioration est attendue. Le sophomore S Tanner Ingle (44 plaquages, 1 sack) et le senior S Tim Kidd-Glass se disputeront le 3ème poste de safety. Le senior CB Nick McCloud (51 plaquages, 2 INT, 8 passes défendues) et le junior CB Chris Ingram (39 plaquages, 9 passes défendues) devront, eux aussi, faire beaucoup mieux que l’an dernier. Limiter le nombre de pénalités sera crucial.

Équipes spéciales

Après des débuts difficiles, le sophomore K Chris Dunn (23/26 FG en 2018) est devenu l’un des kickers les plus sûrs de la conférence ACC en réussissant notamment ses 15 derniers FGs. Le sophomore P Mackenzie Morgan fera ses grands débuts. Les retours de coup de pied étaient l’une des forces de NC State depuis quelques années. L’an passé, il a manqué cette étincelle qui permettait au Wolfpack de réussir le big play qui fait basculer un match. PR Thayer Thomas et KR Tabari Hines tenteront de re-dynamiser ce secteur de jeu.

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Calendrier

Une équipe jeune et un renouvellement de génération aux postes-clés en attaque pourraient mettre en péril la série de 6 participations à un bowl. Toutefois, un calendrier plutôt favorable pourrait aider le Wolfpack en 2019.

Après deux matchs à domicile contre East Carolina et Western Carolina, NC State fera le déplacement à West Virginia. Ce match chez les Mountaineers pourrait donner le ton de la saison. Une victoire du Wolfpack et l’équipe de Dave Doeren pourrait se présenter à Florida State en week 5 avec un bilan de 4-0. Syracuse à domicile et un déplacement à Boston College seront au programme du mois d’octobre. Enfin, la dernière ligne droite du mois de novembre verra NC State recevoir Clemson, Louisville et North Carolina. Le Wolfpack jouera également à Wake Forest et Georgia Tech.

Match clé
contre Syracuse, le 10 octobre
NC State ne pourra probablement pas lutter avec Clemson pour le titre de division ACC Coastal mais la 2ème place est un objectif réaliste. Un succès contre les Orangemen sera essentiel. Le Wolfpack a encore à travers la gorge la défaite 51-41 de l’an passé.

Conclusion

Le Wolfpack est en mode reconstruction. La lourde défaite 52-13 contre Texas A&M lors du Gator Bowl a montré que le chemin sera long pour que NC State retrouve un niveau compétitif dans l’ACC. Toutefois, avec un calendrier favorable et des promotions de recrues intéressantes, l’équipe de Dave Doeren peut légitimement viser les 7 voire les 8 victoires en 2019. L’ambiance explosive du Carter-Finley Stadium peut toujours donner 1 ou 2 victoires aux locaux.

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Coaching
  • Potentiel
3.7

Résumé

Points forts :
– profondeur du groupe de receveurs.
– un backfield défensif agressif.
– Le kicking game.

Points faibles :
– Incertitude au poste de QB.
– Inexpérience de la ligne offensive.
– Le pass rush.

Prédiction : 7-5, 4-4 ACC.

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