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Preview 2017 : conférence Big Ten

Le retour de QB J.T. Barrett à Ohio State, l’émergence de Penn State et la jeunesse talentueuse de Michigan feront-ils de la division East l’épicentre d’une conférence Big Ten en net regain de forme depuis deux ans ?

Credit photo : Justin K. Aller/Getty Images

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Après la conférence ACC dont nous avons fait le tour la semaine passée, nous enchainons avec l’une des conférences du Power Five en plein renouveau depuis quelques années : la Big Ten.

Prédictions 2017 dans la conférence Big Ten

Champion 2017 : Ohio State.
Champion de division East : Ohio State.
Champion de division West : Wisconsin.
MVP : RB Saquon Barkley, Penn State.
Meilleur joueur offensif : RB Justin Jackson, Northwestern.
Meilleur joueur défensif : DE Tyquan Lewis, Ohio State.
Freshman de l’année : WR Donovan Peoples-Jones, Michigan.
Prospects NFL à suivre : RB Saquon Barkley (Penn State), QB J.T. Barrett (Ohio State), C Mason Cole (Michigan), DE Sam Hubbard (Ohio State), DT Maurice Hurst (Michigan), S Godwin Igwebuike (Northwestern), LB Josey Jewell (Iowa), DE Tyquan Lewis (Ohio State), QB Trace McSorley (Penn State), OT Damian Prince (Maryland), RB L.J. Scott (Michigan State), CB Denzel Ward (Ohio State).

Du 6 juillet au 16 juillet 2017, The Blue Pennant vous a proposé des présentations des principaux programmes de la conférence Big Ten :
Iowa Hawkeyes.
Michigan Wolverines.
Michigan State Spartans.
Nebraska Cornhuskers.
Northwestern Wildcats.
Ohio State Buckeyes.
Penn State Nittany Lions.
Purdue Boilermarkers.
Wisconsin Badgers.

Tour d’horizon dans la conférence Big Ten

Encore quatre équipes invitées en bowl majeur ?
Qu’il semble loin le temps où la Big Ten était la risée du pays au début de la décennie. Entre 2010 et 2013, son bilan lors des campagnes de bowl était de 10 victoires pour 22 défaites. Mais depuis le lancement des College Football Playoffs, la Big Ten a toujours été sélectionné dans le top 4, allant même glaner le titre national en 2014-15 grâce à Ohio State.

L’an dernier, outre les Buckeyes qualifiés en playoffs, pas moins de trois formations ont été choisis pour participer aux bowls majeurs : Penn State pour le Rose Bowl, Michigan pour l’Orange Bowl et Wisconsin pour le Cotton Bowl. Certes, le bilan de ce quatuor aura été d’un succès pour trois revers, mais la dynamique est là et pourrait permettre à la Big Ten d’être encore bien représentée au sommet de la première division en 2017.

Qu’espérer d’Anthony Mahoungou et de Purdue cette saison ?
C’est un changement majeur qui s’amorce depuis quelques mois sur le campus de West Lafayette. Arrivé en provenance de Western Kentucky, le nouvel head coach, Jeff Brohm, est un spécialiste offensif et a un penchant affirmé pour le jeu aérien. En trois saisons sous sa coupe, les Hilltoppers ont marqué plus de 44 points de moyenne par match, finissant toujours dans le top 6 national dans ce secteur (étant même premiers en 2016, avec 45,5 points).

Une bonne nouvelle donc pour Anthony Mahoungou, même si le jeu au sol très fourni pourrait être plus souvent impliqué en 2017. Avec le départ de nombreux seniors, le Français sera surtout en concurrence avec WR Gregory Phillips et le transfert de Notre Dame, WR Corey Holmes. Le redshirt freshman WR Jackson Anthrop (frère de Danny) sera aussi à surveiller. S’ils n’ont pas le même rôle, les tight ends pourraient aussi chiper quelques ballons à l’ancien courneuvien, TE Cole Herdman et TE Brycen Hopkins s’étant montré précieux par moments en 2016. Rappelons que Brohm apprécie les tights ends polyvalents et avec des bonnes mains, comme il l’avait démontré à WKU avec Tyler Higbee.

Malgré ce panel élargi de solutions offensives, Anthony Mahoungou a de quoi se battre pour devenir le receveur numéro 1 dans sa dernière année universitaire. Utilisé par intermittence ces deux dernières années, le numéro 21 a pu profiter de certaines opportunités, comme contre Marshall en 2015 (59 yards) ou Northwestern l’an passé (54), mais il court toujours après son premier TD en FBS. Pourquoi pas contre Louisville, le 2 septembre prochain, lors des retrouvailles entre Jeff Brohm et son ancien mentor Bobby Petrino ?

Qui pour mettre à mal Wisconsin à l’Ouest ?
Si l’Est semble promise à une empoignade entre Penn State, Ohio State et Michigan, l’Ouest semble beaucoup plus ouverte. Certes, Wisconsin sera considéré comme favori après un très bon exercice 2016 et un effectif globalement conservé. Mais les prétendants ne manquent pas. Iowa, tout d’abord, qui avait payé un mauvais début de saison l’an passé et qui pourrait donner plus de fil à retordre en 2017. Avec un gros jeu au sol et une bonne défense, les Hawkeyes ont les mêmes ingrédients que les Badgers pour réussir et devront faire la différence à Madison, le 11 novembre, pour croire en leur chance. Même profil pour Northwestern qui devra avant tout mieux gérer les temps forts en attaque. Nebraska espérera sans doute avoir gagné en expérience pour ne pas reconnaître la fin de saison dernière (quatre défaites sur les six derniers matches). Enfin, quid d’une équipe de Minnesota solide, mais tourmentée par des affaires extra-sportives et un changement brutal de coaching staff ? Les jeux sont faits, rien ne va plus…

Michigan, le revers de la médaille
17 ! Ils sont 17 titulaires à avoir quitté le campus de Michigan pendant l’intersaison. La majeure partie a rallié la NFL, dès le premier tour (Jabrill Peppers, Taco Charlton), poussant Jim Harbaugh à renouveler de manière plus que significative son escouade.

Le talent est là, mais quand pourra-t-il être exploité à 100% ? La moitié des titulaires annoncés des deux côtés du ballon sera au mieux dans son année sophomore, une donnée à ne pas prendre à la légère face aux Buckeyes et Nittany Lions, plus massivement composés de juniors et de seniors à des postes clés.

Pour ne rien arranger à leurs affaires, les Wolverines débuteront d’entrée contre Florida, sur terrain neutre, et se déplaceront à Wisconsin et Penn State. Se qualifier en playoffs avec un tel programme (non, on n’a pas oublié le choc annuel face à Ohio State, à Ann Arbor) serait clairement une performance de taille …

Michigan State peut-il s’en relever ?
Les scandales d’agression sexuelle visant des joueurs de football américain sont malheureusement devenus monnaie courante ces dernières années au sein des facs. L’un des derniers exemples en date concerne les Michigan State Spartans, avec de nombreux joueurs renvoyés pour avoir été accusés par des victimes. Parmi eux, le receveur WR Donnie Corley, annoncé comme le futur numéro 1 du poste après le départ de R.J. Shelton. DE Josh King, grand espoir sur le poste de defensive end, l’a imité.

Mais Mark Dantonio gère-t-il encore quelque chose dans le vestiaire des Spartans ? Car les « frasques » hors du rectangle vert n’ont pas manqué pendant l’intersaison. CB Vayante Copeland a mis les voiles pour ne pas avoir respecté les règles internes de l’équipe et DE Demetrious Cooper, l’un des nouveaux leaders présumés de cette escouade, est en passe d’être sanctionné par son coach pour avoir craché sur un officier de police.

Dans une division aussi disputée que la Big Ten East, Michigan State ne se facilite pas la tâche pour retrouver les standards de ses dernières années…

Le match de l’année

Penn State @ Ohio State
28 octobre
C’est une guerre de titans qui s’annonce dans la division Est, et les deux derniers vainqueurs de la conférence Big Ten devraient être au rendez-vous de ces passes d’armes. L’an passé, la victoire surprise de Penn State contre les Buckeyes avait lancé la bande de James Franklin vers une fin de saison régulière sans défaite et une sélection au Rose Bowl. Pasadena sera encore un lieu prisé en 2017, l’enceinte californienne était l’une des deux arènes des College Football Playoffs. Face à l’inexpérience relative de Michigan, ces deux équipes ont une carte à jouer pour intégrer le top 4 et un succès de référence à Colombus sera flatteur sur le CV.

Calendrier complet de la conférence Big Ten

Nos prédictions

Division East

1. Ohio State Buckeyes

En 2016 : 11-1, 8-1 Big Ten.
Prédiction : 12-1, 8-1 Big Ten. Champion de conférence.
Match décisif : vs. Penn State, 28 octobre.
Joueurs-clés partis : RB Curtis Samuel, LB Raekwon McMillan, CB Marshon Lattimore, CB Gareon Conley, S Malik Hooker.
Joueurs à suivre : QB J.T. Barrett, RB Mike Weber, DE Tyquan Lewis, DE Sam Hubbard, LB Jerome Baker, CB Denzel Ward.
Future star : DE Nick Bosa.

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A l’instar d’Alabama, Ohio State est rarement à prendre à la légère après un exode massif vers la NFL. Quelques joueurs clés sont partis, notamment au sein du backfield défensif (Malik Hooker, Marshon Lattimore, Gareon Conley), mais le talent est indéniablement présent. L’une des forces majeures du programme de Colombus devrait être le pass rush, DE Tyquan Lewis et DE Sam Hubbard étant des candidats crédibles au titre de défenseur de l’année dans la conférence. Un titre qu’avait d’ailleurs raflé Lewis en 2016. A leurs côtés, DE Jalyn Holmes et DE Nick Bosa, petit frère de Joey et grand espoir, apportent une rotation monstrueuse dont les lignes offensives devront se méfier. Si cela ne suffit pas, le backfield défensif grouille de pépites, avec CB Denzel Ward en fer de lance et le transfert CB Kendall Sheffield, ancienne recrue 5 étoiles d’Alabama.
En attaque, QB J.T. Barrett a déçu l’an dernier, mais il peut compter sur un backfield offensif renforcé, derrière RB Mike Weber et le sophomore hyper polyvalent, RB Demario McCall. Les cibles sont aussi là, avec WR Parris Campbell ou encore TE Marcus Baugh plus au centre. Il faudra clairement être très complet pour faire tomber une pareille escouade, emmené par un coach trois fois champion national avec deux universités différentes, Urban Meyer…

2. Penn State Nittany Lions

En 2016 : 11-2, 9-1 Big Ten.
Prédiction : 11-1, 8-1 Big Ten.
Match décisif : @ Ohio State, 28 octobre.
Joueurs-clés partis : WR Chris Godwin, LB Brandon Bell, CB John Reid.
Joueurs à suivre : QB Trace McSorley, RB Saquon Barkley, TE Mike Gesicki, LB Jason Cabinda, S Marcus Allen, CB Grant Haley.
Future star : RB Miles Sanders.

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Après avoir fini la saison 2016 en boulet de canon, Penn State entend confirmer, derrière une attaque impressionnante et aux multiples visages. Sans surprise, la star devrait rester RB Saquon Barkley, le coureur ayant été la valeur sûre du programme ces deux dernières saisons. Mais l’émergence de QB Trace McSorley à la passe, aidée par le développement de ses cibles WR Saeed Blacknall ou encore TE Mike Gesicki peut donner le tournis aux défenses adverses.
La défense, justement : c’est encore un point noir relatif de l’équipe, notamment son pass rush. Si la ligne offensive a montré de meilleures choses en 2016, c’est maintenant à la défensive, emmenée par les jeunes DE Shariff Miller et DE Shane Simmons de montrer l’exemple. Le run stop est, lui, déjà solide, derrière les tauliers LB Jason Cabinda et S Marcus Allen.

3. Michigan Wolverines

En 2016 : 10-2, 7-2 Big Ten.
Prédiction : 10-2, 7-2 Big Ten.
Match décisif : @ Penn State, 21 octobre.
Joueurs-clés partis : RB De’Veon Smith, WR Jehu Chesson, WR Amara Darboh, TE Jake Butt, DE Taco Charlton, DL Chris Wormley, LB Jabrill Peppers, CB Jourdan Lewis.
Joueurs à suivre : QB Wilton Speight, C Mason Cole, DT Maurice Hurst, LB Chase Winovich.
Future star : DT Rashan Gary.

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Doit-on s’attendre à une année de transition à Michigan ? Dépouillé de la majorité de ses titulaires de 2016 (5 joueurs de retour sur 22 !), Jim Harbaugh va devoir développer ses ouailles très rapidement pour prétendre de nouveau au titre de conférence.
Le plus gros chantier s’annonce en défense, WLB Mike McCray étant le seul titulaire de retour. Mais avec DE Chase Winovich, DT Maurice Hurst et l’ancienne recrue phare DT Rashan Gary, le coordinateur Don Brown a de la matière pour réussir.
En attaque, le boulot est moins conséquent, mais l’irrégularité de QB Wilton Speight à la passe sera clairement un secteur à surveiller, encore plus dans une conférence de plus en plus réputée pour ses défenses, et à la veille de matches contre Florida, Indiana, Ohio State ou Wisconsin, des équipes plus que réputées dans ce domaine.

4. Indiana Hoosiers

En 2016 : 6-6, 4-5 Big Ten.
Prédiction : 8-4, 5-4 Big Ten.
Match décisif : vs. Ohio State, 31 août.
Joueurs-clés partis : RB Devine Redding, WR Mitchell Paige, G Dan Feeney, LB Marcus Olliver.
Joueurs à suivre : QB Richard Lagow, WR Nick Westbrook, LB Tegray Scales, LB Marcelino Ball, CB Rashard Fant.
Future star : CB Andre Brown Jr.

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Après six ans à la tête des Hoosiers, Kevin Wilson a été remercié par son directeur athlétique. Doit-on pour autant craindre le pire ? Pas si sûr, car Tom Allen, le nouvel head coach, a fait des petits miracles comme coordinateur défensif. Sous sa coupe, des joueurs comme LB Tegray Scales, LB Marcelino Ball, CB Rashard Fant et CB A’Shon Riggins ont explosé au grand jour. Et cela aurait pu être plus impressionnant si le linebacker Marcus Olliver n’était pas parti un an trop tôt en NFL.
Le principal travail doit se faire en attaque, dans un groupe qui a déjà fière allure, notamment dans les airs. L’ancien transfert de Junior College, QB Richard Lagow a donné satisfaction en 2016, et son entente avec WR Nick Westbrook et le revenant, WR Simmie Cobbs, sera à n’en pas douter spectaculaire. Ne reste qu’à combler certains postes massifs au sol, comme ceux du running back Devine Redding et du guard Dan Feeney.

5. Maryland Terrapins

En 2016 : 6-6, 3-6 Big Ten.
Prédiction : 5-7, 3-6 Big Ten.
Match décisif : @ Minnesota, 30 septembre.
Joueurs-clés partis : QB Perry Hills, CB William Likely.
Joueurs à suivre : RB Ty Johnson, OT Damian Prince, LB Jermaine Carter, CB Tino Ellis.
Future star : S Markquese Bell.

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Pour sa première année à College Park, le head coach D.J. Durkin n’a pas démérité, avec un bilan de 6-6 et une qualification en bowl. Problème pour lui en 2017 : le calendrier s’annonce coton, avec les réceptions de Michigan et Penn State, ainsi que les déplacements à Ohio State, Wisconsin et Minnesota.
Pour contrer les pronostics les plus pessimistes, les Terps peuvent compter sur un des running backs les plus prometteurs du pays, RB Ty Johnson. Pour remplacer l’ancien quarterback Perry Hills, la concurrence s’annonce animée, entre le sophomore QB Caleb Henderson et l’une des recrues phares de l’intersaison, le true freshman QB Kasim Hill.
Comme à Indiana, la défense est sur de bons rails et compte sur le retour de dix titulaires sur onze.
A défaut de jouer la finale de conférence, Maryland se présente comme une équipe de coups, capable de bouleverser la hiérarchie interne de la Big Ten.

6. Michigan State Spartans

En 2016 : 3-9, 1-8 Big Ten.
Prédiction : 3-9, 1-8 Big Ten.
Match décisif : vs. Notre Dame, 23 septembre.
Joueurs-clés partis : TE Josiah Price, DT Malik McDowell, LB Riley Bullough, S Montae Nicholson, S Demetrious Cox.
Joueurs à suivre : RB L.J. Scott, WR Felton Davis III, G Brian Allen, LB Chris Frey.
Future star : CB Justin Layne.

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asser à côté de sa saison, un an après s’être qualifié pour les College Football Playoffs, n’a rien d’alarmant en soi. Mais Michigan State a aussi dû composer avec de nombreux départs pendant l’intersaison, en raison d’une affaire de scandales sexuels sur le campus.
L’inexpérience est donc criante au sein de cette équipe, à l’image du quarterback sophomore QB Brian Lewerke, titulaire occasionnel l’an passé mais qui n’a jamais vraiment bluffé. Le jeu au sol restera une composante majeure de l’équipe, avec un monstre à trois têtes dans le backfield, et RB L.J. Scott en tant qu’artilleur en chef.
Depuis le départ du coordinateur Pat Narduzzi vers Pittsburgh, la défense pèche et ce n’est pas le départ de l’intégralité du backfield défensif qui rassurera Mark Dantonio. Un head coach plus que fragilisé et qui pourrait perdre sa place si les Spartans ne renouent pas avec un bowl.

7. Rutgers Scarlet Knights

En 2016 : 2-10, 0-9 Big Ten.
Prédiction : 2-10, 0-9 Big Ten.
Match décisif : @ Illinois, 14 octobre.
Joueurs-clés partis : DT Darius Hamilton, S Anthony Cioffi.
Joueurs à suivre : QB Kyle Bolin, RB Gus Edwards, WR Janavion Grant, CB Blessuan Austin.
Future star : WR Bo Melton.

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2016 pourrait être appelé une “annus horribilis”. A l’image d’un historique 73-0 concédé à la maison contre Michigan, Rutgers et son head coach Chris Ash ont du pain sur la planche pour espérer revenir au premier plan de la conférence. L’arrivée de deux transferts, celui de Louisville, QB Kyle Bolin, et celui de Miami, RB Gus Edwards, ont pour but de renforcer une attaque anémique en 2016 et trop dépendante de son receveur star WR Janavion Grant.
La défense présente quelques gages d’espoir à l’image de LB Trevor Morris et de CB Blessuan Austin, mais voir les Scarlet Knights arracher une victoire intra-conférence relèverait presque de la surprise en 2017.

Division West

1. Wisconsin Badgers

En 2016 : 10-3, 7-3 Big Ten.
Prédiction : 10-3, 7-3 Big Ten.
Match décisif : @ Nebraska, 7 octobre.
Joueurs-clés partis : RB Corey Clement, OT Ryan Ramczyk, LB T.J. Watt, LB Vince Biegel, CB Sojourn Shelton.
Joueurs à suivre : RB Bradrick Shaw, TE Troy Fumagalli, C Michael Deiter, DL Connor Sheehy, LB T.J. Edwards, LB Jack Cichy, CB Derrick Tindal, S D’Cota Dixon.
Future star : S Scott Nelson.

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Le retour de Paul Chryst à Wisconsin a été concluant, puisque les Badgers ont remis la main sur leur division, en décrochant un bowl majeur en 2016. Si un turnover a eu lieu au poste de running back, la course devrait rester la force de frappe du programme de Madison, grâce au prometteur RB Bradrick Shaw et à l’ancien élève de Chryst à Pittsburgh, le transfert RB Chris James.
La défense devra se remettre du départ du coordinateur Justin Wilcox, parti prendre les rênes de California. Mais le potentiel est présent à tous les étages, avec le duo LB T.J. Edwards – LB Jack Cichy sur l’intérieur du deuxième rideau, LB Garrett Dooley sur le pass rush et CB Derrick Tindal sur la couverture.
Pour renforcer un peu plus la possibilité de conserver le trône de la division, Wisconsin dispose d’un calendrier relativement abordable, et ce malgré le déplacement à Nebraska et BYU, ou encore la réception de Michigan et Iowa.

2. Nebraska Cornhuskers

En 2016 : 9-3, 6-3 Big Ten.
Prédiction : 8-4, 6-3 Big Ten.
Match décisif : vs. Wisconsin, 7 octobre.
Joueurs-clés partis : QB Tommie Armstrong Jr, RB Terrell Newby, WR Jordan Westerkamp, S Nathan Gerry.
Joueurs à suivre : RB Devine Ozigbo, WR DeMornay Pierson-El, DL Mick Stoltenberg, S Joshua Kalu, CB Chris Jones.
Future star : CB Lamar Jackson.

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Le beau début de saison dernière a donné des ailes à Mike Riley et ses hommes. Manque de chance pour l’équipe de Lincoln : leur calendrier n’est pas tendre à l’heure d’un virage important d’un point de vue offensif.
Plus éligible, le quarterback double-menace Tommie Armstrong va céder sa place à un pocket passer de base, le transfert de Tulane QB Tanner Lee. Son entente avec WR DeMornay Pierson-El et WR Stanley Morgan sera un bon indicateur de la forme des Huskers, RB Devine Ozigbo et RB Tre Bryant étant à même de prendre la suite de Terrell Newby dans le backfield offensif.
En défense, la pression sera primordiale et pourrait venir de partout, quatorze joueurs ayant mis la main sur le quarterback adverse derrière la ligne de scrimmage en 2016. Le secondary est l’un des plus complets et polyvalents du pays, avec la présence de CB Chris Jones, S Joshua Kalu, S Aaron Williams et du prometteur CB Lamar Jackson.
En recevant Wisconsin et Iowa, Nebraska a une grosse carte à jouer dans l’optique du titre de division, mais la visite d’Ohio State et le passage par Penn State représentent des marches non négligeables…

3. Iowa Hawkeyes

En 2016 : 8-4, 6-3 Big Ten.
Prédiction : 8-4, 6-3 Big Ten.
Match décisif : @Northwestern, 21 octobre.
Joueurs-clés partis : QB C.J. Beathard, RB LeShun Daniels, TE George Kittle, DT Jaleel Johnson, CB Desmond King.
Joueurs à suivre : RB Akrum Wadley, DE Anthony Nelson, DT Nathan Bazata, LB Josey Jewell, LB Ben Niemann, CB Manny Rugamba, S Miles Taylor.
Future star : TE Noah Fant.

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Comme chaque année, Iowa sera une vraie énigme. En 2016, les Hawkeyes ont soufflé le chaud et le froid, étant capable de faire tomber Michigan et de se faire surprendre à domicile par North Dakota State (FCS).
Cette saison, les mamelles de la réussite devraient encore être la défense et le jeu au sol. L’escouade du coordinateur Phil Parker dispose d’une solide ligne, emmenée par DT Nathan Bazata et les frères DE Anthony Nelson et DE Matt Nelson, avec une profondeur intéressante, DE A.J. Epenasa ayant été l’une des recrues phares de l’intersaison.
Le deuxième rideau défensif n’a rien à envier au premier avec la présence du leader de ce groupe, le linebacker LB Josey Jewell, prospect à suivre en vue de la NFL.
En attaque, le coureur LeShun Daniels a quitté le campus, mais RB Akrum Wadley s’est fait les dents ces deux dernières années à Des Moines et s’appuiera sur une ligne offensive toujours redoutable pour ouvrir des brèches.
Mais tout pourrait s’effondrer comme un château de carte si QB Nathan Stanley n’est pas capable de succéder dignement à C.J. Beathard. Le talent de gestionnaire du nouveau Niner de San Francisco (NFL) avait envoyé Iowa au Rose Bowl en 2015. Petite pression donc…

4. Northwestern Wildcats

En 2016 : 6-6, 5-4 Big Ten.
Prédiction : 7-5, 4-5 Big Ten.
Match décisif : vs. Iowa, 21 octobre.
Joueurs-clés partis : WR Austin Carr, DE Ifeadi Onedigbo, LB Anthony Walker.
Joueurs à suivre : QB Clayton Thorson, RB Justin Jackson, S Kyle Queiro, S Godwin Igwebuike.
Future star : LB Nathan Fox.

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Dans une attaque axée sur la prise d’espace et le jeu au sol, Northwestern va devoir régler un élément fondamental : la régularité. Car avec QB Clayton Thorson et RB Justin Jackson (1 524 yards à la course l’an passé) aux commandes, les voyants offensifs semblent au vert. Mais en 2016, certaines mauvaises gestions des moments clés avaient provoqué de fâcheuses défaites, comme contre Western Michigan et Illinois State (FCS) en début d’année. La défense ne l’a pas aidé non plus, les Wildcats s’inclinant automatiquement avec moins de 24 points au tableau d’affichage.
De ce côté du ballon, Pat Fitzgerald devra avant tout trouver un remplaçant à Ifeadi Odenigbo, meilleur sackeur des siens en 2016. La force de cette escouade reste avant tout son duo de safety, S Kyle Queiro et S Godwin Igwebuike. Avec CB Montre Hartage, le backfield défensif a fière allure et pourrait contrarier quelques attaques de Big Ten, plus à l’aise au sol que dans les airs.

5. Minnesota Golden Gophers

En 2016 : 8-4, 5-4 Big Ten.
Prédiction : 6-6, 4-5 Big Ten.
Match décisif : vs. Nebraska, 11 novembre.
Joueurs-clés partis : QB Mitch Leidner, OT Jonah Pirsig, DB Jalen Myrick.
Joueurs à suivre : RB Rodney Smith, RB Shannon Brooks, WR Rashad Still, DT Steven Richardson.
Future star : DE Tai’yon Devers.

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Un petit tour et puis s’en va ! Après avoir suppléé Jerry Kill, et ses problèmes de santé, Tracy Claeys a payé son soutien trop prononcé à ses joueurs après une affaire de scandale sexuel. Résultat : le head coach quitte Minneapolis un an après sa prise de fonction, et est remplacé par P.J. Fleck, participant au dernier Cotton Bowl avec Western Michigan.
La victoire surprise contre Washington State lors du Holiday Bowl a insisté sur les promesses défensives du programme. La ligne pourrait notamment être une clé majeure, au vu du leadership de DT Steven Richardson et de l’émergence des pass rushers DE Carter Coughlin et DE Tai’yon Devers.
En attaque, les Golden Gophers ont sûrement l’un des tous meilleurs tandems de coureurs, avec RB Rodney Smith et RB Shannon Brooks. Ce ne sera pas de trop pour permettre à QB Conor Rhoda de prendre ses marques.
Capable de développer Corey Davis chez les Broncos, P.J. Fleck a toute la confiance des fans du programme pour faire de WR Rashad Still un joueur inarrêtable.
Si Minnesota parvient à surmonter les tumultes vécus au début de l’année civile, la formation pourrait devenir un véritable poil-à-gratter de la conférence…

6. Purdue Boilermakers

En 2016 : 3-9, 1-8 Big Ten.
Prédiction : 5-7, 4-5 Big Ten.
Match décisif : vs. Minnesota, 7 octobre.
Joueurs-clés partis : WR DeAngelo Yancey, WR Domonique Young, DT Jake Replogle.
Joueurs à suivre : RB Markelle Jones, RB D.J. Knox, TE Cole Herdman, LB Ja’Whaun Bentley, LB Markus Bailey.
Future star : DE Kai Higgins.

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Cancre de la Big Ten West sous les ordres de Darrell Hazell, Purdue repart de zéro avec Jeff Brohm à sa tête. Chef d’orchestre de l’explosive attaque de Western Kentucky, le spécialiste offensif devra enfin apporter un peu de stabilité au poste de quarterback. QB David Blough a de fortes chances de garder sa place comme quarterback et a de quoi faire malgré le départ de nombreux receveurs seniors. Outre le Français WR Anthony Mahoungou, le duo de tight end TE Cole Herdman – TE Brycen Hopkins sera une bonne soupape de sécurité. On n’omettra pas non plus l’exceptionnelle profondeur du backfield offensif, RB Markelle Jones, RB D.J. Knox et RB Tario Fuller pouvant prendre feu n’importe quand.
La défense sera clairement à faire progresser car, hormis le deuxième rideau, les playmakers se font assez discrets. Cela pourrait changer avec un pass rush intéressant entrevu lors des entraînements printaniers.

7. Illinois Fighting lllini

En 2016 : 3-9, 2-7 Big Ten.
Prédiction : 2-10, 1-8 Big Ten.
Match décisif : vs. Nebraska, 29 septembre.
Joueurs-clés partis : DE Dawuane Smoot, DE Carroll Phillips, DT Chunky Clements, LB Hardy Nickerson.
Joueurs à suivre : RB Kendrick Foster, WR Malik Turner, LB Tre’Watson, CB Jaylen Dunlap.
Future star : WR Carmoni Green.

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Pour enfin faire ses preuves à l’échelon universitaire, Lovie Smith va devoir trouver la clé au poste de quarterback, QB Chayse Crouch et QB Jeff George Jr. n’apportant pas toutes les garanties à l’heure actuelle.
Le départ de cadres défensifs du vestiaire (DE Dawuane Smoot, DE Carroll Phillips, LB Hardy Nickerson) est aussi à pallier avec efficacité, même si les jeunes pousses frappent à la porte, à l’image du backfield défensif.
Qu’attendre d’Illinois cette saison ? A priori quelques surprises sont possibles, mais le programme de Champaign semble avoir beaucoup de lacunes pour être un candidat crédible sur la durée.
Dans un premier temps, il faudra installer un jeu au sol supersonique. Mission qui sera sûrement confiée au tandem RB Kendrick Foster – RB Reggie Corbin.

Grand fan de football américain. Spécialiste du football français, de la NFL et du College Football. Rédacteur à The Blue Pennant depuis 2015 et à touchdownactu.com. Animateur sur Radiossa, la radio du football américain.

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Preview 2019 : Conférence SEC

Alabama et Georgia se partagent le titre de champion de SEC depuis 5 ans : les destins du Crimson Tide et des Bulldogs sont-ils encore irrémédiablement liés en 2019 ?

Publié

le

Crédit photo : Jason Getz-USA TODAY Sports

Prédictions 2019 dans la conférence SEC

Champion 2019 : Alabama.
Champion de division East : Georgia.
Champion de division West : Alabama.
MVP : QB Tua Tagovailoa, Alabama.
Meilleur joueur offensif : RB Ke’Shawn Vaughn, Vanderbilt.
Meilleur joueur défensif : DE Nick Coe, Auburn.
Freshman de l’année : RB John Emery, LSU.
Prospects NFL à suivre : QB Tua Tagovailoa (Alabama), WR Jerry Jeudy (Alabama), OT Andrew Thomas (Georgia), DT Derrick Brown (Auburn), DE Raewkwon Davis (Alabama), LB Jacob Phillips (LSU), LB Dylan Moses (Alabama), K’Lavon Chaisson (LSU), S Grant Delpit (LSU), CB C.J. Henderson (Florida).

Du 10 août au 22 août 2019, The Blue Pennant vous a présenté les principaux programmes de la conférence SEC :
Alabama Crimson Tide
Arkansas Razorbacks
Auburn Tigers
Florida Gators
Georgia Bulldogs
LSU Tigers
Missouri Tigers
– South Carolina Gamecocks (à venir)
Texas A&M Aggies
Tennessee Volunteers

Tour d’horizon dans la conférence SEC

Une finale jouée d’avance ?

C’est presque un vrai paradoxe. Considérée comme la conférence la plus huppée et la plus dense en talent du Power 5, la SEC semble aussi se distinguer par son côté disparate. Car qui pourrait disputer la suprématie annoncée d’Alabama et de Georgia dans leur division respective ?

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Oui, Florida a une chance, avec en plus une confrontation face aux Bulldogs, sur terrain neutre à Jacksonville. Oui, LSU et Texas A&M ont des arguments pour surprendre, au vu de leur défense et du développement continu de leur quarterback. Oui, Auburn a déjà réussi à mâter ‘Bama lors de l’Iron Bowl, comme en 2017. Mais sur le papier, l’escouade du Tide et des Dawgs est tellement riche que même en gagnant une bataille, les opposants ne sont pas sûrs de gagner la guerre de la saison régulière, et son allure de marathon.

L’Ouest vraiment plus forte ?

L’autre question qui se pose concerne l’écart de niveau entre les deux divisions. Et dans le sillage de ‘Bama, l’Ouest a l’air plus fringant et en capacité de qualifier au moins quatre équipes pour un bowl du Nouvel An. Mais cette impression est-elle fondée ?

On est en droit de se le demander, au vu des bilans de 2018. Non content d’aligner plus de programmes à au moins six victoires (six contre cinq pour les voisins), l’Est a aussi remporté le duel des « cross-divisionals », avec neuf manches en sa faveur, contre six pour l’Ouest. Certes, la domination annoncée de Florida et Georgia pourraient coûter quelques plumes aux seconds couteaux de la division, mais des programmes rodés comme Missouri ou South Carolina ont des arguments pour être de belles surprises (les Tigers seront malgré tout privés de bowl pour raisons académiques, ndlr).

Mot d’ordre : stabilité

Compétitive, la SEC n’est pas forcément impatiente. Pour preuve, l’absence de changement de head coach pendant l’intersaison. Il s’agit de la seule conférence du Power 5 à ne pas avoir virer de technicien principal.

Les modifications sont plus notables en termes de coordinateur : 11 nouvelles têtes sur 28 possibles, dont l’intégralité du casting changé à Alabama, Georgia, Ole Miss et Tennessee. Six équipes ont changé de play-callers offensifs, ce qui pourrait redistribuer quelques cartes, au-delà des six nouveaux quarterbacks aux commandes (Kelly Bryant, Riley Neal, Joey Gatewood ou Bo Nix, Keytaon Thompson, Ben Hicks, Matt Corral).

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Match de l’année

30 novembre, Auburn vs. Alabama
C’est l’une des affiches incontournables de la conférence SEC et de la division Ouest. C’est aussi et surtout l’une des rares étapes piégeuses pour Alabama ces dernières années.

En 2013, l’historique Kick-Six de Chris Davis avait privé le Tide d’une finale BCS tout en permettant à Auburn d’aller défier (en vain) Florida State pour le titre. En 2017, les Tigers avaient éjecté le voisin d’une finale de conférence en dominant dans les tranchées et en allant se frotter (en vain) à Georgia pour le titre de la SEC. Les joueurs de Nick Saban savent donc que l’Iron Bowl n’est jamais à prendre à la légère, encore moins en dernière semaine de saison régulière, au Jordan Hare Stadium.

Certains matchups en font déjà saliver plus d’un, comme le duel entre la O-Line de Bama et le front-4 d’Auburn, ainsi que le jeu au sol des Tigers face au solide run stop made in Tuscaloosa.

Nos prédictions

Division East

1. Georgia Bulldogs

En 2018 : 11-3, 7-1 SEC. Champion de conférence.
Prédiction : 11-1, 7-1 SEC.
Match décisif : vs. Florida, le 2 novembre
Joueurs-clés partis : RB Elijah Holyfield, WR Riley Ridley, WR Mecole Hardman, TE Isaac Nauta, C Lamont Gaillard, LB D’Andre Walker, CB DeAndre Baker.
Joueurs à suivre : QB Jake Fromm, RB D’Andre Swift, WR Demetris Robertson, OT Andrew Thomas, G Solomon Kindley, NT Jordan Davis, LB Monty Rice, S Richard LeCounte III, S J.R. Reed, CB Eric Stokes, K Rodrigo Blankenship.
Future star : LB Nakobe Dean.

Nouvelle place forte de la division SEC Est, depuis 2017, Georgia entend bien le rester avec un groupe aussi jeune que talentueux. Bien sûr, le programme d’Athens devra gérer les changements de coordinateurs, avec les départs de Jim Chaney et Mel Tucker, mais la concurrence sera telle qu’elle devrait donner une bonne dynamique. En attaque, le quarterback Jake Fromm et son coureur D’Andre Swift seront les fers de lance, protégés par l’une des toutes meilleures lignes offensives du pays, dont le tackle Andrew Thomas, annoncé comme un futur top 10 de la draft. Des interrogations demeurent sur le poste de receveur, après le renvoi de Jeremiah Holloman, mais des projets (Pickens, Blaylock) ont de l’envergure pour le faire oublier. Défensivement, à l’exception du safety J.R. Reed, quasiment personne n’est sûr d’être titulaire. Beaucoup de jeunes sont déjà prêts à prendre le pouvoir (Davis, Stokes, Campbell) et d’autres ne devraient pas tarder à le prendre (Nakobe Dean, Nolan Smith). Même avec la progression de Florida, ne pas atteindre la finale de conférence serait un véritable échec pour les hommes de Kirby Smart.

2. Florida Gators

En 2018 : 10-3, 5-3 SEC.
Prédiction : 10-2, 6-2 SEC.
Match décisif : vs. Georgia, le 2 novembre
Joueurs-clés partis : RB Jordan Scarlett, OT Jawaan Taylor, DL CeCe Jefferson, LB Vosean Joseph, LB Jachai Polite, DB Chauncey Gardner-Johnson.
Joueurs à suivre : QB Feleipe Franks, RB Lamical Perine, WR Van Jefferson, DE Jabari Zuniga, DL Kyree Campbell, LB David Reese, CB C.J. Henderson, CB Marco Wilson, S Brad Stewart.
Future star : OT Richard Gouraige.

L’ère Dan Mullen a plutôt bien démarré en 2018. Sur le fond, Florida n’a bien sûr pas renoué avec la finale de conférence, atteinte deux fois sous la coupe de Jim McElwain. Mais sur la forme, le programme de Gainesville semble avoir retrouvé une certaine cohérence. Défensivement, les ouailles de Todd Grantham font toujours peur, à l’image du backfield défensif complet et du probable futur premier tour de draft C.J. Henderson. Mais l’attaque est aussi en net progrès, comme l’a démontré le quarterback Feleipe Franks, auteur d’une fin de saison dernière canon. Le principal challenge concernera tout de même le secteur offensif, avec 4 linemen sur 5 en fin d’éligibilité et il sera urgent de vite les remplacer. Comme lors de leur dernière campagne, les Gators peuvent atteindre le plateau des dix victoires, et pourront clairement juger de leur niveau lors du Classic de Jacksonville, face à Georgia, début novembre. La dernière confrontation avait vu les Bulldogs s’imposer avec 19 points d’avance.

3. Missouri Tigers

En 2018 : 8-5, 4-4 SEC.
Prédiction : 8-4, 4-4 SEC.
Match décisif : vs. South Carolina, le 21 septembre
Joueurs-clés partis : QB Drew Lock, RB Damarea Crockett, WR Emmanuel Hall, TE Kendall Blanton, DT Terry Beckner, LB Terez Hall
Joueurs à suivre : QB Kelly Bryant, RB Larry Roundtree, WR Jalen Knox, WR Johnathon Johnson, TE Albert Okwuegbunam, G Tre’Vour Wallace-Simms, DT Jordan Elliott, LB Cale Garrett, CB DeMarkus Acy.
Future star : LB Nick Bolton.

Missouri a soufflé le chaud et le froid pendant l’intersaison. Forts de transferts glamours, à l’image de Kelly Bryant et Jonathan Nance, les Tigers ont été douchés par un scandale académique au sein du programme sportif et se retrouvent (sous réserve d’appel) suspendus de bowl. Motivé ou pas, le programme de Columbia ne sera pas à prendre à la légère, avec un jeu au sol hyper rodé, emmené par Larry Roundtree, et un run stop effrayant, symbolisé par les deux tauliers Jordan Elliott et Cale Garrett. Comme lors de leur succès à Florida, l’année dernière, Missouri a plus que jamais les armes pour arracher des victoires surprises dans des confrontations intra-SEC et devrait clairement se battre pour le podium, quelque soit leur challenge de fin de saison.

4. Kentucky Wildcats

En 2018 : 10-3, 5-3 SEC.
Prédiction : 7-5, 3-5 SEC.
Match décisif : vs. Missouri, le 26 octobre
Joueurs-clés partis : RB Benny Snell, TE C.J. Conrad, OT George Asafo-Adjei, LB Josh Allen, S Mike Edwards, CB Derrick Baity, CB Lonnie Johnson.
Joueurs à suivre : QB Terry Wilson, RB Asim Rose, WR Lynn Bowden, OT Landon Young, G Logan Stenberg, DL Quinton Bohanna, LB Kash Daniel, LB Boogie Watson.
Future star : CB Brandin Echols.

Place au renouvellement de cycle ! Après avoir fait grandir pas mal de prospects, en défense, pour permettre à Kentucky d’obtenir une saison à dix victoires, Mark Stoops a vu beaucoup de ses défenseurs quitter Lexington pour rallier la NFL. Le backfield défensif a été le plus touché avec que des titulaires en partance, une donnée d’importance quand on voit que le jeu à la passe se développe dans la SEC. Mais ne vous y trompez pas : les Wildcats ont les armes pour répliquer. L’attaque, emmenée par Terry Wilson, a été l’une des plus imprévisibles, et la polyvalence du coureur Asim Rose, jumelé à l’explosivité du receveur Lynn Bowden, permettront de continuer dans cette voie. On notera également le retour de blessure du tackle Landon Young pour épauler efficacement d’autres cadors du poste, comme le guard Logan Stenberg ou le centre Drake Jackson. En défense, la transition s’annonce donc inéluctable, avec un temps d’adaptation plus conséquent pour le pass rush. Côté run stop, des leaders sont toujours là, à l’image du lineman défensif Quinton Bohanna ou du linebacker Kash Daniel. Dur d’imaginer Kentucky de nouveau à dix victoires mais les réceptions de Florida ou de Missouri s’annoncent épiques…

5. South Carolina Gamecocks

En 2018 : 7-6, 4-4 SEC.
Prédiction : 6-6, 3-5 SEC.
Match décisif : @ Missouri, le 21 septembre
Joueurs-clés partis : WR Deebo Samuel, OT Dennis Daley, LB Bryson Allen-Williams, CB Rashad Fenton, S Steven Montac.
Joueurs à suivre : QB Jake Bentley, RB Rico Dowdle, WR Bryan Edwards, DE D.J. Wonnum, DT Javon Kinlaw, LB T.J. Brunson, LB Sherrod Greene, CB Jaycee Horn, S R.J. Roderick.
Future star : WR Josh Vann.

Un temps considéré comme le principal rival de Georgia, dans la division Est, South Carolina a vite déchanté en 2018. Une volée concédée face aux Bulldogs, à Columbia, en ouverture de la saison et une campagne que les Gamecocks ont globalement traversé en fantôme. Si la défense a payé un trop grand nombre de blessés, et l’inexpérience de l’escouade, l’attaque a elle peiné à trouver du rythme, sous la coupe du nouveau coordinateur Bryce McClendon. Ce dernier se sait attendu, avec des stars similaires à la saison passée (Bentley comme quarterback, Dowdle comme running back, Edwards en receveur numéro 1). Le très jeune backfield défensif (Jaycee Horn, Israel Mukuamu, R.J. Roderick) devra confirmer ses bonnes dispositions de 2018 et pourra compter sur une ligne défensive riche en talent et en rotation. Pas sûr que South Carolina lutte pour les premiers rangs, mais faire mieux que les sept victoires de l’an passé n’aurait rien d’un exploit, au vu du groupe actuel.

6. Tennessee Volunteers

En 2018 : 5-7, 2-6 SEC.
Prédiction : 6-6, 2-6 SEC.
Match décisif : vs. South Carolina, le 26 octobre
Joueurs-clés partis : OT Drew Richmond, DE Kyle Phillips, NT Shy Tuttle, S Micah Abernathy.
Joueurs à suivre : QB Jarrett Guarantano, WR Jauan Jennings, WR Marquez Callaway, OL Trey Smith, LB Darrell Taylor, LB Daniel Bituli, LB Darrin Kirkland, CB Bryce Thompson, S Nigel Warrior.
Future star : OT Wanya Morris.

C’est l’année 2 de l’ère Jeremy Pruitt. Avec de belles promesses en perspective. Pour sa prise de fonction, à Knoxville, l’ancien coordinateur défensif d’Alabama a développé le secteur qu’il connait le mieux, en facilitant l’éclosion de joueurs comme les cornerbacks Bryce Thompson ou Alontae Taylor. Pas de quoi faire de Tennessee un monstre défensif, mais l’alliage des différentes pièces du puzzle pourrait être bénéfique pour 2019. Le gros problème des Volunteers aura surtout été l’attaque, car malgré un Jarrett Garantuano relativement propre au poste de quarterback, l’offense a été incapable de trouver un rythme suffisant, à la passe comme au sol. Le coordinateur Tyson Helton nommé head coach à Western Kentucky (?!), c’est Jim Chaney, ancien de Georgia qui tentera d’apporter plus de cohérence à une équipe revancharde, après avoir vécu les pires années de son histoire. Les forces majeures des Vols devraient se trouver sur la ligne offensive, avec les deux recrues phares Wanya Morris et Darnell Wright pour assister le déjà taulier Trey Smith, ou encore sur le deuxième rideau défensif, avec le pass rusher Darnell Taylor ou le quatuor de plaqueurs Bituli-Ignont-Kirkland-Peterson. Soyons clairs : ce ne sera qu’avec une attaque digne de ce nom, surtout à la course, que Tennessee pourra prétendre disputer la troisième place de la division, derrière les ogres Georgia et Florida.

7. Vanderbilt Commodores

En 2018 : 6-7, 3-5 SEC.
Prédiction : 5-7, 2-6 SEC.
Match décisif : vs. Missouri, le 19 octobre
Joueurs-clés partis : QB Kyle Shurmur, OT Justin Skule, LB Jordan Griffin, CB Joejuan Williams.
Joueurs à suivre : QB Riley Neal, RB Ke’Shawn Vaughn, WR Kalija Lipscomb, TE Jared Pinkney, DL Dayo Odeyingbo, LB Dimitri Moore.
Future star : CB Tre’ Douglas.

Depuis l’arrivée de Derek Mason comme head coach, Vanderbilt est devenu une force défensive du pays et de la conférence SEC. Mais depuis quelques mois, cette donnée tend à changer. Moins fringant défensivement, le programme de Nashville sort peu à peu des playmakers offensifs, comme le coureur Ke’Shawn Vaughn, auteur de 1 244 yards et 12 touchdowns l’année passée, mais aussi le receveur Kalija Lipscomb et le tight end Jared Pinkney. Si le transfert de Ball State, Riley Neal, arrive à concerner tout ce beau monde depuis son poste de quarterback, Vandy pourrait être un sérieux trouble-fête de la conférence. Restera aussi à négocier le sérieux turnover qui s’amorce en défense, avec un renouvellement de moitié côté titulaires, mais Mason a de beaux atouts dans sa manche, notamment sur le front seven. Il ne serait pas étonnant de revoir les Commodores participer à un bowl cette année.

Division West

1. Alabama Crimson Tide

En 2018 : 14-1, 8-0 SEC. Champion de conférence.
Prédiction : 12-0, 8-0 SEC.
Match décisif : @ Auburn, le 30 novembre
Joueurs-clés partis : QB Jalen Hurts, RB Damien Harris, RB Josh Jacobs, TE Irv Smith, OT Jonah Williams, C Ross Pierschbacher, DL Quinnen Williams, DL Isaiah Buggs, LB Mack Wilson, S Deionte Thompson.
Joueurs à suivre : QB Tua Tagovailoa, RB Najee Harris, WR Jerry Jeudy, WR Henry Ruggs, WR DeVonta Smith, WR Jaylen Waddle, OT Alex Leatherwood, OT Jedrick Wills, DL LaBryan Ray, DL Raekwon Davis, LB Anfernee Jennings, LB Terrell Lewis, LB Dylan Moses, S Xavier McKinney.
Future star : RB Trey Sanders.

Est-il encore utile de présenter Alabama ? Seul programme à avoir toujours participé aux playoffs, avec deux titres nationaux à la clé, le Crimson Tide s’avance encore l’un des trois gros favoris de cette nouvelle campagne, au prix d’un recrutement d’envergure, surtout sur la ligne offensive. Tua Tagovailoa est encore aux commandes de l’attaque et revient revanchard, après une saison canon gâchée par les erreurs et les blessures dans la dernière ligne droite. Il pourra toujours compter sur une excellente O-Line, donc, un backfield offensif encore fourni, malgré les départs de Josh Jacobs et Damien Harris, et un groupe de receveur quasi inchangé, avec le détonnant quatuor Jeudy-Ruggs-Smith-Waddle. En défense, le nouveau coordinateur Charles Kelly comptera sur une infirmerie moins remplie, avec le retour par exemple du cornerback Trevon Diggs au sein du secondary. Depuis 2008, l’équipe de Tuscaloosa n’a jamais fait moins bien que dix victoires. Une série qui a de fortes chances de se poursuivre en 2019. Avec encore les playoffs à la clé.

2. LSU Tigers

En 2018 : 10-3, 5-3 SEC.
Prédiction : 11-1, 7-1 SEC.
Match décisif : vs. Texas A&M, le 30 novembre
Joueurs-clés partis : RB Nick Brossette, TE Foster Moreau, G Garrett Brumfield, NT Ed Alexander, LB Devin White, CB Greedy Williams, S John Battle.
Joueurs à suivre : QB Joe Burrow, WR Justin Jefferson, WR Ja’Marr Chase, C Lloyd Cushenberry, DL Rashard Lawrence, LB K’Lavon Chaisson, LB Michael Divinity, CB Kristian Fulton, CB Derek Stingley, S Grant Delpit.
Future star : RB John Emery.

Attendu comme le principal concurrent de ‘Bama dans la division Ouest, l’an passé, avant un lourd revers à Bâton Rouge, LSU s’avance encore comme une force de la conférence à ne surtout pas sous-estimer. La défense de Dave Aranda a des talents à tous les étages et la colonne vertébrale Rashard Lawrence-Jacob Phillips-K’Lavon Chaisson-Grant Delpit devrait donner pas mal de maux de têtes. En attaque, Joe Burrow a globalement limité les erreurs mais devra franchir un nouveau pallier pour alimenter une escouade de receveurs de qualité, avec Justin Jefferson en vedette et le duo Ja’Marr Chase-Terrace Marshall en nouveaux tauliers. Ultra décisive l’année dernière, la ligne offensive sera une des clés pour ouvrir des brèches à la nouvelle pépite du backfield John Emery. Parlant de future star, tout le monde attend de découvrir le potentiel de la recrue 5 étoiles Derek Stingley au poste de cornerback. Bref, l’effectif de Louisiana State est complet et peut largement prétendre à un bowl majeur en 2019.

3. Texas A&M Aggies

En 2018 : 9-4, 5-3 SEC.
Prédiction : 8-4, 5-3 SEC.
Match décisif : vs. Auburn, le 21 septembre
Joueurs-clés partis : RB Trayveon Williams, TE Jace Sternberger, C Erik McCoy, DE Landis Durham, DL Kingsley Keke, LB Tyrel Dodson, LB Otaro Alaka, S Donovan Wilson.
Joueurs à suivre : QB Kellen Mond, WR Jhamon Ausbon, WR Kendrick Rogers, WR Quartney Davis, DT Justin Madubuike, CB Charles Oliver, S Derrick Tucker, S Leon O’Neal.
Future star : OT Kenyon Green.

Pour sa première année à la tête des Aggies, Jimbo Fisher a rendu une belle copie. Sa principale prouesse aura été de développer efficacement Kellen Mond au poste de quarterback. Le junior a de quoi continuer dans la bonne direction avec Kendrick Rogers, Jhamon Ausbon ou encore Quartney Davis comme cibles principales. L’intrigue offensive sera de trouver un successeur à Trayveon Williams, mangeur de ballon sur le jeu au sol l’année passée. Défensivement, le challenge est de taille, avec le défensive tackle Justin Madubuike comme seul revenant sur le premier rideau. Mais de bonnes classes de recrutement pourraient limiter la période de transition, avec l’éclosion attendue du defensive end Bobby Brown ou du safety Leon O’Neal.

4. Auburn Tigers

En 2018 : 8-5, 3-5 SEC.
Prédiction : 7-5, 4-4 SEC.
Match décisif : vs. Alabama, le 30 novembre
Joueurs-clés partis : QB Jarrett Stidham, WR Darius Slayton, DT Dontavious Russell, LB Deshaun Davis, CB Jamel Dean.
Joueurs à suivre : RB JaTarvious Whitlow, WR Eli Stove, WR Anthony Schwartz, OT Prince Tega Wanogho, DE Nick Coe, DE Marlon Davidson, DT Derrick Brown, CB Noah Igbinoghene, S Jeremiah Dinson, S Daniel Thomas.
Future star : DE Owen Pappoe.

Le chaud et le froid. Capable de faire tomber Bama, lors de l’Iron Bowl, pour une qualification inespérée à la finale de conférence de 2017, Auburn est sérieusement rentré dans les rangs l’an dernier, avec un Jarrett Stidham irrégulier au poste de quarterback. L’objectif principal de coach Gus Malzahn sera de lui trouver un suppléant pour cette nouvelle campagne, avec le redshirt freshman Joey Gatewood ou le true freshman Bo Nix pour se tirer la bourre. L’heureux élu aura encore un jeu au sol de qualité, avec le développement du coureur JaTarvious Whitlow, et un très grand nombre de cibles mobiles et explosives, avec Eli Stove, Seth Williams ou Anthony Schwartz. Là où les Tigers devraient marquer des points, c’est en défense. Le front-four est sûrement l’un des tous meilleurs au pays, avec Nick Coe, Marlon Davidson et Derrick Brown, annoncé comme un futur top 5 de la draft 2020. Ce groupe se devra d’être compétitif pour sauver un Malzahn sur la sellette et pour qui un bilan d’au moins neuf victoires, avec la manière, s’annonce essentiel.

5. Arkansas Razorbacks

En 2018 : 2-10, 0-8 SEC.
Prédiction : 6-6, 2-6 SEC.
Match décisif : vs. Texas A&M, le 28 septembre
Joueurs-clés partis : WR Jared Cornelius, G Hjalte Froholdt, OT Brian Wallace, LB Dre Greenlaw, S Santos Ramirez.
Joueurs à suivre : QB Ben Hicks, RB Rakeem Boyd, TE Cheyenne O’Grady, OT Colton Jackson, DL McTelvin Agim, LB Bumper Pool, LB De’Jon Harris, S Kamren Curl.
Future star : WR Trey Knox.

Oublier 2018 ! Telle est la mission de coach Chad Morris et des Razorbacks d’Arkansas. Pour sa première année à Fayetteville, le technicien a vécu une année calamiteuse, symbolisée par les erreurs répétées sur équipes spéciales. Pour se relancer, il lui fallait donc des hommes de confiance : en l’occurence, Ben Hicks, son ancien quarterback de SMU. L’escouade offensive est jeune, mais avec Traylon Burks et Trey Knox en receveurs, aux côtés du tight end vétéran Cheyenne O’Grady, elle pourrait rapidement décoller. On suivra aussi l’ancienne star de « Last Chance U », Rakeem Boyd, après une saison aboutie du running back (734 yards, 2 TD). Défensivement, le coordinateur réputé John Chavis aura aussi son mot à dire, avec un groupe performant, notamment sur le jeu au sol. On ne présente pas forcément le lineman polyvalent McTelvin Agim, mais les linebackers De’Jon Harris et Bumper Pool joueront sans doute un grand rôle dans la rédemption des Razorbacks. Obtenir six victoires sera une première étape qui reste dans les cordes du programme, au vu des forces en présence.

6. Mississippi State Bulldogs

En 2018 : 8-5, 4-4 SEC.
Prédiction : 6-6, 2-6 SEC.
Match décisif : vs. Ole Miss, le 28 novembre
Joueurs-clés partis : QB Nick Fitzgerald, RB Aeris Williams, C Elgton Jenkins, DE Montez Sweat, DE Gerri Green, DT Jeffery Simmons, CB Jamal Peters, S Mark McLaurin, S Johnathan Abram.
Joueurs à suivre : QB Keytaon Thompson, RB Kylin Hill, G Darryl Williams, LB Erroll Thompson, LB Willie Gay, CB Cameron Dantzler, S Jacquarius Landrews.
Future star : S Marcus Murphy.

L’histoire nous a appris à ne jamais prendre Mississippi State à la légère. Mais pour sa deuxième année comme head coach des Bulldogs, Joe Moorehead fait face à une sérieuse vague de départs. Le carnage touche notamment la défense, avec les passages de Montez Sweat, Gerri Green, Jeffery Simmons, Johnathan Abram, Jamal Peters ou Mark McLaurin chez les pros. Pour ne rien arranger, le programme de Starkville a perdu deux leaders en attaque, avec le quarterback Nick Fitzgerald et le centre Elgton Jenkins. Comme toute formation de la SEC, les anciennes grosses recrues sont prêtes à prendre la suite, mais il ne sera pas évident d’installer un jeu aérien efficace en attaque ou d’avoir un pass rush performant d’emblée en défense. Une qualification en bowl ne serait déjà pas si mal en soi, à moins que MSU nous révèle de belles surprises comme de coutume, dans le sillage du running back Kylin Hill.

7. Ole Miss Rebels

En 2018 : 5-7, 1-7 SEC.
Prédiction : 5-7, 1-7 SEC.
Match décisif : @ Mississippi State, le 28 novembre
Joueurs-clés partis : QB Jordan Ta’amu, WR D.K. Metcalf, WR A.J. Brown, WR DeMarkus Lodge, TE Dawson Knox, OT Greg Little, G Javon Patterson, CB Ken Webster, S Zedrick Woods.
Joueurs à suivre : QB Matt Corral, RB Scottie Phillips, OT Alex Givens, DT Josiah Coatney, DT Benito Jones, LB Mohamed Sanogo, S Myles Hartsfield.
Future star : WR Elijah Moore.

L’heure du (vrai) nouveau départ. Au lendemain des sanctions de la NCAA, suite aux pot-de-vins versés aux recrues sous l’ère Hugh Freeze, Ole Miss a pu tenir le coup, en convaincant les stars de l’époque de rester. Cette vague peu à peu partie, à l’image du tackle Greg Little et des receveurs A.J. Brown et D.K. Metcalf, coach Matt Luke repart quasiment d’une page blanche, surtout en attaque. Cela ne veut pas dire que le talent n’existe pas, avec d’anciennes grosses recrues, comme le quarterback Matt Corral et le receveur Elijah Moore. Le coaching staff affiche aussi de nouvelles arrivées sexy, avec les nominations de Rich Rodriguez comme coordinateur offensif et de Mike MacIntyre en défense. Cela étant, la jeunesse globale de l’effectif pourrait souffrir dans une conférence comme la SEC et tout autre objectif qu’une éligibilité en bowl parait encore farfelu.

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Preview

Les 10 matchs de conférence à ne pas manquer en 2019

Personne ne voudrait manquer un Auburn-Alabama ou un Michigan-Ohio State. Ces matchs intra-conférence sont l’essence même du College Football et offrent chaque année des scénarios dantesques.

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Que ce soient des cupcakes sans intérêt ou des duels au sommet hors-conférence, les matchs du mois de septembre n’ont été que des amuse-bouches avant ce qui définit le coeur d’une saison de College Football : le calendrier de conférence.

Souvent des rivalités régionales et historiques, ces matchs sont des rendez-vous que se donnent chaque année les ténors de chaque conférence. Ils en déterminent généralement les champions.

Voici la liste des 10 matchs de conférence à ne pas manquer au cours de la saison 2019 :

Week 3

Clemson @ Syracuse

14 septembre 2019
Carrier Dome, Syracuse (New York)
Intérêt :
Les Orangemen de Syracuse ont été les plus féroces adversaires des Tigers dans la conférence ACC depuis 2 ans. Le Orange l’avait emporté en 2017, et l’an dernier, les hommes de Dino Babers menaient encore de 5 points dans le 4ème quart-temps… au Memorial Stadium de Clemson ! Syracuse a perdu QB Eric Dungey mais avec QB Tommy DeVito l’attaque new-yorkaise sera encore une menace pour une défense des Tigers en manque d’expérience. QB Trevor Lawrence et RB Travis Etienne seront les clés de cette rencontre une semaine après le choc face à Texas A&M.

Week 5

Ohio State @ Nebraska

28 septembre 2019
Memorial Stadium, Lincoln (Nebraska)
Intérêt :
Ces deux dernières années, les Buckeyes ont été battus en déplacement… face à un adversaire supposément à leur portée (Iowa en 2017 et Purdue en 2018). Ce match à tout d’un traquenard pour les hommes de Ryan Day face à une équipe de Nebraska à la recherche d’une performance de référence en début de saison.

Week 7

Oklahoma vs Texas

12 octobre 2019
Cotton Bowl, Dallas (Texas)
Intérêt :
Les deux équipes se sont rencontrées deux fois l’an dernier remportant chacune un match (Texas lors du Red River Showdown et Oklahoma lors du Big 12 Championship Game). Ce sera donc une Belle entre ces deux rivaux historiques. Ce sera également l’occasion de voir QB Jalen Hurts (Oklahoma) face à QB Sam Ehlinger (Texas), deux potentiels candidats au trophée Heisman.

Florida @ LSU

12 octobre 2019
Tiger Stadium, Baton-Rouge (Louisiane)
Intérêt :
Face à face, deux prétendants à la finale de conférence SEC et deux équipes potentiellement dans le Top 10 national au moment du coup d’envoi. Malheur au vaincu qui sera très probablement écarté de la course aux playoffs. Florida avait gagné lors de sa dernière visite à Baton-Rouge, en 2016.

Alabama @ Texas A&M

12 octobre 2019
Kyle Field, College Station (Texas)
Intérêt :
Choc de Titans entre Nick Saban (Alabama) et son ancien apprenti, Jimbo Fisher (Texas A&M). Les Aggies n’ont jamais battu le Crimson Tide de leur Histoire dans leur Kyle Field. Une occasion en or de mettre un terme à cette malédiction en remportant une victoire qui propulserait Texas A&M dans la course à une finale de conférence SEC.

Week 8

Oregon @ Washington

19 octobre 2019
Husky Stadium, Seattle (Washington)
Intérêt :
Les Ducks avaient triomphé des Huskies l’an dernier en overtime, sur le score de 30-27. Le senior QB Justin Herbert sera de retour en 2019 et son objectif est de conduire Oregon à un titre de conférence. Ce qui implique de finir champion dans une division où évolue Washington. L’équipe de coach Mario Cristobal est probablement l’adversaire le plus redoutable, et le plus redouté, par coach Chris Petersen dans la course pour le trône de Pac-12. Le vainqueur de cette rencontre prendra un avantage potentiellement déterminant pour la première place de la division Pac-12 North.

Week 10

Florida vs Georgia

2 novembre 2019
EverBank Field, Jacksonville (Floride)
Intérêt :
Les Bulldogs ont remporté les deux derniers matchs de cette rivalité régionale et historique par un écart combiné de 54 points… Ranimés par une fin de saison 2018 en fanfare, les Gators revanchards seront gonflés à bloc pour renverser le double-champion de division SEC East en titre. Le vainqueur fera un grand pas vers la finale de conférence SEC.

Week 13

Penn State @ Ohio State

23 novembre 2019
Ohio Stadium, Columbus (Ohio)
Intérêt :
Les Buckeyes nous ont offert deux comebacks d’anthologie lors des deux dernières saisons : une remontée de 12 points l’an passé et de… 15 points en 2017. En 2016, Penn State avait fait chuter Ohio State, alors classé #1 du pays, en remontant un retard de 14 points ! Les jeunes Nittany Lions ne devraient plus être aussi tendres que ça à la fin de ce mois de novembre. #WatchOut Potentiel grand moment de la saison.

Week 14

Ohio State @ Michigan

30 novembre 2019
Michigan Stadium, Orlando (Floride)
Intérêt :
Vous êtes peut-être au courant : Jim Harbaugh n’a jamais battu Ohio State depuis son arrivée à la tête du programme de Michigan. 0-4. Rien à ajouter.

Alabama @ Auburn

30 novembre 2019
Jordan-Hare Stadium, Auburn (Alabama)
Intérêt :
Quelle que soit la forme des deux équipes, on est toujours en mode #UpsetAlert lors de l’Iron Bowl. La preuve ? Les Tigers d’Auburn ont battu le Crimson Tide d’Alabama à deux reprises lors des trois derniers affrontements au Jordan-Hare Stadium.

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Preview 2019 : LSU Tigers

Malgré un calendrier difficile, LSU veut profiter de l’élan créé au soir du dernier Fiesta Bowl pour s’imposer comme un sérieux prétendant à une participation au College Football Playoff.

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Crédit photo : Bill Feig, The Advocate

LSU Tigers

Conférence SEC

Division West

En 2018 : 10-3, 5-3 SEC. Victoire 40-32 contre UCF au Fiesta Bowl.
Head Coach : Ed Orgeron, 4ème année (25-9) – Résultats en carrière: 41-36.
Coordinateur offensif : Steve Ensminger.
Coordinateur défensif : Dave Aranda.
Titulaires de retour : 18, 8 en attaque, 8 en défense, kicker, punter.
Joueurs-clés partis : RB Nick Brossette, TE Foster Moreau, LG Garrett Brumfield, NT Ed Alexander, LB Devin White, CB Greedy Williams, FS John Battle, K Cole Tracy.
Joueurs à suivre : QB Joe Burrow, RB Clyde Edwards-Helaire, RB John Emery, WR Justin Jefferson, RG Damien Lewis, DE Rashard Lawrence, DL Siaki Ika, LB K’Lavon Chaisson, LB Jacobs Phillips, CB Derek Stingley, CB Kristian Fulton, SS Grant Delpit.

Il y a une dizaine d’années, LSU régnait sur le College Football, avec deux titres nationaux remportés en 2003 et 2007 et une finale nationale en 2011. Depuis la mise en place des playoffs en 2014, les Tigers n’y ont pourtant jamais participé. Depuis 2012, ils n’ont été à l’affiche que d’un seul bowl du New Year’s Six, l’an dernier au Fiesta Bowl remporté contre UCF. Enfin, sur les six dernières saisons, LSU n’a pas fait mieux qu’une 3ème place dans sa division. Cette cuvée 2019 pourrait néanmoins être celle du retour en grâce d’un programme sacré trois fois champion national.

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Nommé head coach intérimaire en septembre 2015 suite au renvoi de Les Miles, Ed Orgeron a ravi le cœur des fans avec des upsets réussis face à Miami, Auburn et Georgia et une saison à dix victoires pour trois défaites, dont un succès au Fiesta Bowl contre une équipe de UCF alors invaincue depuis 2016. L’ancien assistant de Pete Carroll à USC était plutôt menacé, avec son modeste pedigree, alors qu’il prenait, à LSU, la succession de deux légendes du College Football, Nick Saban et Les Miles. Originaire de Louisiane et ancien joueur de ligne défensive des Tigers, Orgeron excelle généralement dans le recrutement et n’a pas manqué d’enchaîner les classes de prestige, avec une promotion 2019 dans le top 5 national.

En découle un étalage de talent en défense, capable de rivaliser avec n’importe quel effectif du pays. LSU s’est également assuré les services de Joe Brady, assistant offensif de Sean Payton pendant deux ans avec les New Orleans Saints (NFL), désormais en charge d’entraîner les receveurs et de gérer le jeu de passe pour moderniser une attaque qui s’appuie généralement sur le jeu au sol et qui a donc montré ses limites l’an dernier derrière une ligne offensive en difficulté. De quoi envisager un avenir meilleur qu’une 3ème place de division en 2019 ?

Attaque

Le jeu de course en force, marque de fabrique des Tigers ces dernières années, pourrait vite devenir de l’histoire ancienne avec l’arrivée de Joe Brady comme coach du passing game. L’ancien assistant des New Orleans Saints a déjà commencé à mettre en place son attaque de type run/pass option (RPO) qui devrait s’avérer bien plus explosive, mais pas au point de lancer dans tous les sens : LSU s’appuiera certainement sur son jeu au sol pour contrôler le chrono et il ne faut pas s’attendre non plus à des scores faramineux.

Le senior QB Joe Burrow (2 894 yds, 16 TD, 5 INT, 7 TD au sol) est en tout cas prêt à s’adapter à une nouvelle attaque qui lui convient parfaitement. L’ancien transfuge d’Ohio State, titulaire en 2018 avec les Tigers et donc plus expérimenté, devrait briller et enregistrer des chiffres encore meilleurs que l’an passé au sein d’un schéma offensif qu’il maîtrise depuis son plus jeune âge. Capable de porter le ballon, il a le potentiel pour s’imposer comme le vrai patron de cette attaque.

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Il pourra compter sur une ligne offensive solide, pas forcément très sûre l’année dernière avec 36 sacks encaissés mais qui retrouve quatre de ses cinq titulaires et un groupe blindé. C Lloyd Cushenberry et RG Damien Lewis ont disputé les treize rencontres de la dernière campagne et ces deux-là ont le talent pour évoluer en NFL. LT Saahdiq Charles et RT Austin Deculus ont été alignés au minimum à dix reprises en 2018 et amèneront également leur expérience, même si les deux joueurs seront bousculés pour les rôles de titulaire par LT Badara Traore, arrivé de Junior College l’an dernier et le freshman RT Anthony Bradford. Le poste de left guard reste encore à attribuer avec OG Chasen Hines, le remplaçant le plus expérimenté de la saison passée, et OG Kardell Thomas en concurrence.

LSU devrait désormais régulièrement aligner trois ou quatre receveurs en attaque. Sans aucun problème étant donné la profondeur et la qualité du groupe : les six meilleurs receveurs de l’an passé sont de retour, avec WR Justin Jefferson (54 réceptions, 875 yards, 6 TD) prêt à émerger en véritable numéro un après avoir démontré sa complicité avec Joe Burrow l’an dernier. WR Stephen Sullivan (23 réceptions, 363 yards, 2 TD), WR Ja’Marr Chase (23 réceptions, 313 yards, 3 TD), WR Terrace Marshall (12 réceptions, 192 yards) et WR Derrick Dillon (22 réceptions, 307 yards, 2 TD) possèdent tous le talent et les compétences pour briller dans le jeu aérien et ils seront attendus au tournant. Les Tigers devront faire sans l’ex-capitaine Foster Moreau au poste de tight end et sa succession est l’une des grosses priorités en attaque, avec l’ancien joueur de Junior College TE T.K. McLendon et le junior TE Jamal Pettigrew en bonne position pour faire oublier l’ancien titulaire du poste malgré leur manque d’expérience.

Le départ du coureur Nick Brossette est beaucoup moins problématique. Malgré ses 1 000 yards et 14 touchdowns en 2018, son acolyte RB Clyde Edwards-Helaire (146 courses, 658 yards, 7 TD) reprendra les rênes après avoir mené de front le jeu au sol l’an dernier. Il sera rejoint par le true freshman RB John Emery, véritable sensation sur le campus de Bâton-Rouge. Le numéro deux du pays à son poste au sein de la classe de recrutement 2019 est déjà attendu comme un futur playmaker dès les premières rencontres de la saison. De quoi assurer un partage des tâches équitable entre jeu aérien et jeu de course.

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Défense

Cette défense de LSU est dangereuse. Elle a perdu les futures stars NFL Devin White et Greedy Williams mais retrouve huit titulaires, dont plusieurs potentiels All-American. À commencer par DE Rashard Lawrence (54 plaquages, 10.5 pour perte, 4 sacks), MVP défensif du Fiesta Bowl, de retour après une opération du genou au printemps. Il rejoindra une ligne défensive cauchemardesque, avec le sophomore NT Tyler Shelvin (9 plaquages, 1.5 sack) prêt à prendre une nouvelle dimension après avoir beaucoup joué l’an dernier, et le vétéran DE Glen Logan (46 plaquages, 4.5 pour perte, 4 sacks). Sans oublier une rotation à toute épreuve avec le true freshman DL Siaki Ika, recrue star, DL Breiden Fehoko (16 plaquages, 3 pour perte, 1.5 sack) et DL Neil Farrell (23 plaquages, 4 pour perte, 1.5 sack), gigantesque et capable d’occuper tous les postes de la ligne.

Le groupe de linebackers ne sera pas en reste avec LB Patrick Queen (40 plaquages, 5 pour perte, 1 sack) prêt à reprendre le poste de Devin White au milieu. L’ancien vainqueur du Butkus Award devrait cependant être remplacé dans le rôle de leader par LB Jacob Phillips (87 plaquages, 5.5 pour perte, 1 sack, 1 INT, 1 TD), le meilleur plaqueur en activité des Tigers. LB Michael Divinity (54 plaquages, 10.5 pour perte, 5 sacks, 1 INT) sera de nouveau aligné à l’extérieur, avec les juniors LB Andre Anthony (14 plaquages) et LB Ray Thornton (21 plaquages, 1 sack) dans la rotation. C’est surtout la santé de LB K’Lavon Chaisson (27 plaquages, 2 sacks en 2017) qui déterminera le niveau de cette escouade : blessé pour la saison lors du premier match en 2019, il est désormais considéré comme sujet aux blessures. S’il parvient à garder la forme, les Tigers profiteront d’un pass rusher extrêmement talentueux et capable de tirer vers le haut une défense déjà féroce.

L’enthousiasme ne s’arrête pas là, avec un secondary potentiellement le point fort de LSU. « DBU », baby ! Un peu de vétérans, un peu de jeunes mais uniquement du talent. L’absence de Greedy Williams à l’extérieur pourrait même passer inaperçu avec une autre des recrues phares dans l’effectif des Tigers, le true freshman CB Derek Stingley. Le potentiel NFL du jeune joueur pourrait vite s’affirmer alors que le senior CB Kristian Fulton (25 plaquages, 9 passes défendues, 1 INT), de retour après une longue absence pour blessure au pied, lui sera adjoint. SS Grant Delpit (74 plaquages, 9.5 pour perte, 5 sacks, 9 passes défendues, 5 INT), peut être le meilleur safety du pays, reprendra son poste après avoir mené statistiquement son équipe l’an dernier en sacks, interceptions et passes déviées.

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NB Kary Vincent (31 plaquages, 1 sack, 6 passes défendues, 1 INT) et FS JaCoby Stevens (35 plaquages, 6.5 pour perte, 1.5 sack, 5 passes défendues, 1 INT) seront les dernières pièces d’un groupe contre lequel il sera difficile de progresser par les airs. FS Jacoby Stevens a d’ailleurs finalement trouvé sa place à LSU après avoir été transféré en interne depuis l’attaque. Pas de vrai point faible donc au sein d’une défense des Tigers à l’image du rugueux Ed Orgeron.

Équipes spéciales

Statistiquement, les Tigers ont aligné l’une des meilleures unités spéciales du pays en 2018. Le mérite en revient en grande partie au coach Greg McMahon et son superbe recrutement dans le secteur. Malheureusement, le kicker Cole Tracy a quitté LSU après la plus belle saison de l’histoire du programme et sept records battus ou égalés. C’est la recrue PK Cade York qui devrait hériter des FGs avec sa jambe canon capable de marquer au-delà des cinquante yards, à moins que K Avery Atkins, déjà en charge des kickoffs, ne récupère également cette fonction. Le statut de punter titulaire revient en tout cas à P Zach Von Rosenberg, qui occupait déjà le poste à temps partiel avec Josh Growden l’an dernier. Celui-ci a choisi de quitter la Louisiane, initialement pour rentrer chez lui en Australie mais il a finalement été transféré à West Virginia.

Les Tigers auront besoin de plus de dynamisme dans les retours et ils pourront s’appuyer sur le vétéran Clyde Edwards-Helaire pour remonter les kickoffs. Le true freshman Derek Stingley pourrait bien s’affirmer comme punt returner s’il convertit les occasions qui lui sont données.

Calendrier

LSU n’aura pas un calendrier facile au sein de la rude division SEC West, avec les réceptions de Florida, Auburn, Arkansas et Texas A&M et des déplacements à Vanderbilt, Mississippi State, Alabama et Mississippi. Sur le papier, les Tigers partent gagnants sur six de ces huit adversaires. Le match contre les Gators paraît plus indécis et le défi du Tide est presque surhumain. Ed Orgeron aura l’occasion de tester la profondeur de son effectif face à Georgia Southern en ouverture de la saison mais n’aura pas plus de temps pour trouver le rythme avec un déplacement à Texas dès la deuxième semaine. LSU s’était incliné 20-6 lors de la dernière rencontre entre les deux équipes à Austin, en 1954. Avec une victoire, les Tigers s’affirmeraient comme outsiders pour les playoffs et pourraient facilement démarrer la saison à 5-0 avec des matches contre Northwestern et Utah State à Bâton-Rouge, avant de recevoir Florida.

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Match-clé
à Alabama, le 9 novembre
Les matches à Texas et contre les Gators seront évidemment de probables temps forts de la saison mais si LSU veut contrôler la division, il faudra battre Alabama. Il s’agit du match-clé pour des Tigers en quête d’une finale de conférence SEC face à l’ogre du College Football. Le Crimson Tide profitera d’un calendrier très abordable qui devrait permettre à l’équipe de Nick Saban de se frayer un chemin royal vers les playoffs. À moins que LSU ne se mette en travers à la mi-saison et n’ébranle les convictions.

Conclusion

Même si Ed Orgeron a perdu des éléments inestimables avec l’exode de Devin White et Greedy Williams pour la NFL, l’ancien defensive lineman de LSU retrouve la plupart des titulaires d’une équipe 2018 qui a surpris avec ses dix victoires et un triomphe contre UCF au Fiesta Bowl. Les superbes classes de recrutement successives de LSU ont néanmoins permis d’assurer un vivier talentueux capable d’assurer la transition et de donner aux Tigers les moyens de signer leur grand retour sur la scène nationale. L’objectif est clairement ce titre de division qui leur échappe depuis 2011. Suivra alors une place pour les playoffs.

Ils ont le quarterback, le running back, une OL qui devrait faire bien mieux qu’en 2018, une escouade de receveurs au top, une ligne défensive en or et un groupe de linebackers fourni, sans oublier un backfield défensif qui promet d’être l’un des meilleures du pays. De quoi donner de l’espoir aux fans de la fac de Louisiane, et ce, malgré un calendrier compliqué à l’extérieur avec Texas et Alabama au milieu de la route.

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Coaching
  • Potentiel
4.2

Résumé

Points forts :
– Un quarterback en contrôle.
– Le jeu au sol.
– Le meilleur backfield défensif du pays.

Points faibles :
– Incertitude au poste de tight end.
– Absence d’un leader sur le second rideau.
– Manque de profondeur sur le front four.

Prédiction : 11-1, 7-1 SEC

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Preview

Preview 2019 : Texas A&M Aggies

Les Aggies feront face au calendrier le plus difficile au niveau FBS mais Texas A&M mené par un Jimbo Fisher ambitieux possède un effectif armé pour le combat dans la division SEC West.

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Crédit photo : Cooper Neill/Getty Images

Texas A&M Aggies

Conférence SEC

Division West

En 2018 : 9-4, 5-3 SEC.
Head Coach : Jimbo Fisher, 2ème année (9-4). En carrière : 92-27.
Coordinateur offensif : Darrell Dickey.
Coordinateurs défensifs : Mike Elko.
Titulaires de retour : 7 en attaque, 4 en défense, kicker, punter.
Joueurs-clés partis : RB Trayveon Williams, C Erik McCoy, TE Jace Sternberger, DL Keke Kingsley, LB Otaro Alaka, DB Donovan Wilson.
Joueurs à suivre : QB Kellen Mond, RB Jashaun Corbin, WR Jhamon Ausbon, WR Quartney Davis, DE Michael Clemons, DE DeMarvin Leal, LB Buddy Johnson.

75 millions de $ sur 10 ans. Le contrat faramineux offert par Texas A&M à Jimbo Fisher, en décembre 2017, n’était pas sans mettre une certaine pression sur les épaules de l’ancien head coach de Florida State. Sa première saison à la tête des Aggies aura finalement été une réussite : un total de 9 victoires, une 2ème place dans la redoutable division SEC West, un premier succès sur LSU depuis 1995 et une victoire dans un bowl pour la première fois depuis 3 ans. Avec l’arrivée de l’ancien champion national 2013, les Aggies se remettent à rêver de détrôner Alabama dans la SEC.

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Texas A&M a d’ailleurs des raisons d’être optimiste. Le junior QB Kellen Mond a progressé tout au long de la saison dernière jusqu’à devenir l’un des trois meilleurs QBs de la conférence. Il est de retour entouré d’un groupe athlétique de receveurs et de plusieurs potentiels playmakers au poste de running back.

De l’autre côté du ballon, le coordinateur défensif Mike Elko a fait un travail fabuleux en développant l’un des meilleurs run stops du pays.

Tous les voyants sont au vert pour Texas A&M d’autant que l’arrivée de Jimbo Fisher a déjà eu un impact sur le recrutement. Toutefois, un calendrier dantesque pourrait empêcher les Aggies de concrétiser ces progrès par des victoires. Clemson, Alabama, LSU et Georgia sont au programme… et trois de ses matchs sont sur la route ! Ouch !

Attaque

Depuis son arrivée à College Station, Jimbo Fisher ne cesse de répéter combien il est satisfait de l’implication de ses joueurs et du changement culturel auquel adhère toute la Aggie Nation. Avec son coordinateur offensif Darrell Dickey, il a implanté des schémas qui sur-utilisent les I-Formation. Le jeu au sol est la base de cette attaque avec un quarterback qui évolue davantage en pocket passer que dans les systèmes précédents de Kevin Sumlin. Autre grande différence : le rôle prépondérant des tight-ends dans le jeu aérien. Avec TE Jace Sternberger, Jimbo Fisher avait trouvé son Nick O’Leary. Seul problème : il est parti pour la NFL après une saison fantastique.

Autre révélation de la saison : le junior QB Kellen Mond (3107 yards, 24 TD, 7 INT, 57.3%). On connaissait sa combativité et sa capacité de gagner des yards au sol. En quelques mois sous la direction de Jimbo Fisher, il a corrigé sa mécanique de passe devenant un passeur efficace et spectaculaire. S’il parvient à rester constant pendant les matchs et semaine après semaine, il pourrait battre tous les records des Aggies.

La perte de TE Jace Sternberger laisse un grand vide au poste de tight-end. Le true freshman 5-étoiles TE Baylor Cupp (#1 TE, #53 national du recrutement 2019), surnommé « Brock Gronk » (il est originaire de Brock au Texas et il ressemble dans son jeu à qui vous savez), est arrivé à College Station avec une hype phénoménale. Il devait prendre le relais mais une fracture de la jambe subie en début de camp d’entrainement a mis subitement un terme à sa saison 2019. Du coup, le sophomore TE Glenn Beal sera aligné comme titulaire.

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Heureusement pour QB Kellen Mond, le groupe de receveurs est de retour au complet. Le junior WR Jhamon Ausbon (31 réceptions, 375 yards) a enfin trouvé le bon rythme après un début de carrière inconstant. L’immense junior WR Kendrick Rogers (27 réceptions, 336 yards, 5 TD) est capable de réceptions spectaculaires tandis que WR Quartney Davis (45 réceptions, 585 yards, 7 TD), WR Camron Buckley (34 réceptions, 374 yards, 1 TD) et WR Hezekiah Jones (15 réceptions, 134 yards) sont de solides receveurs difficile à bouger.

Les Aggies ont perdu RB Trayveon Williams, qui a battu le record de l’université en 2018 avec un total de 1760 yards au sol. Toutefois, l’explosif sophomore RB Jashaun Corbin (346 yards, 1 TD, 5.7 yards par course) a montré de belles choses l’an dernier dans son rôle de backup. L’arrivée de l’ancien running back de UCF, le sophomore RB Cordarrian Richardson, apporte une 2ème option de qualité au sein d’une escouade de running backs dynamiques.

Tout ce petit monde évoluera derrière une ligne offensive mobile qui a permis à Texas A&M d’avoir la 3ème meilleure attaque au sol de la SEC l’an passé (219.0 yards). Quatre des cinq titulaires sont de retour à commencer par le tackle gauche LT Dan Moore Jr. Les juniors LG Jared Hocker, C Ryan McCollum et RT Carson Green sont fidèles au poste. Le redshirt freshman 4-étoiles RG Marcus Jenkins fera ses débuts.

Défense

En une seule saison, le coordinateur défensif Mike Elko a construit l’une des plus féroces défenses contre la course du pays (95.2 yards, #3 du pays). Bonne nouvelle pour les Aggies, l’âme et le coeur de ce secteur défensif sera de retour en 2019. Le junior DT Justin Madubuike (40 plaquages, 10.5 pour perte, 5.5 sacks) est peut-être le meilleur pure run-stopper de la SEC. Il sera encore aligné au côté de la révélation de la fin de saison passée, le sophomore DT Bobby Brown III (14 plaquages). Le junior DT Jayden Peevy (9 plaquages, 1 sack) apporte aussi son expérience.

Sur les extérieurs de cette ligne défensive, le junior DE Michael Clemons, de retour d’une blessure qui l’a écartée toute la saison 2018, a été indéfendable tout au long des spring practices. Il est prêt à exploser en 2019. Le sophomore DE Tyree Johnson (14 plaquages, 1.5 sacks) a connu quelques coups d’éclat l’an passé. Il sera en concurrence avec le sensationnel true freshman 5-étoiles, DE Demarvin Leal (#2 DT, #16 national du recrutement 2019), qui pourrait avoir un impact significative dès cet automne.

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C’est l’incertitude au poste de linebacker. Les deux titulaires sont partis. Avec ses 4 petites titularisations, le junior OLB Buddy Johnson (34 plaquages, 6 pour perte) est le plus expérimenté. Le sophomore ILB Anthony Hines III est bourré de talent mais il est lui aussi de retour de blessure (genou) tout comme l’ancien safety, le sophomore LB Ikenna Okeke. Afin de donner davantage de profondeur, l’ancien tight-end LB Aaron Hansford a rejoint ce groupe de TEs au printemps avec un certain succès. À suivre.

Si le front four a dépassé les attentes en 2018, le backfield défensif a souffert tout au long de l’année (253.2 yards par match, #12 de la SEC), ce malgré un pass rush souvent dominant. Redonner vie à la défense contre la passe sera d’ailleurs le défi #1 de Mike Elko.

L’absence du leadership de S Armani Watts s’est clairement fait ressentir la saison dernière. Du coup, si les titulaires CB Charles Oliver (31 plaquages, 1 INT, 8 passes défendues), CB Debione Renfro (37 plaquages, 1 sack, 5 passes défendues) et S Derrick Tucker (27 plaquages) sont de retour, ils ne sont pas assurés de conserver leur statut. Les juniors CB Myles  Jones (18 plaquages, 9 passes défendues), CB Elijah Blades (ex-JUCO) et S Keldrick Carper (13 plaquages), et le sophomore S Leon O’Neal Jr (14 plaquages, 1 INT) auront tous l’opportunité de gagner leur place.

Équipes spéciales

Les Aggies peuvent compter sur le retour du meilleur punter du pays en 2018, le senior P Braden Mann (51.0 yards par punt !). Auteur de plusieurs nouveaux records NCAA, ce dernier a remporté le trophée Ray Guy l’an dernier. Il y a plus d’incertitude au poste de kicker. Le sophomore K Seth Small a été très inconstant l’an passé ne réussissant qu’un 13/20 sur FG au delà de 30 yards. Sur retour de coup de pied, PR Roshauud Paul devrait être de retour tandis que KR Joshaun Corbin pourrait abandonner son rôle de kick returner s’il devait avoir un impact plus important sur le jeu au sol.

Calendrier

Ce qui attend les Aggies en 2019 est de l’ordre de la démesure. Dès la fin du mois de septembre, Texas A&M aura déjà rencontré le champion national en titre, un concurrent direct dans la SEC West et un rival historique ! Après un match d’ouverture face à Texas State, les hommes des Jimbo Fisher se déplaceront à Death Valley pour y affronter Clemson. La semaine suivante, Lamar (FCS) sera à College Station, puis ce sera au tour d’Auburn d’être en déplacement à Kyle Field. Les Aggies concluront ce premier mois de la saison par le voyage au AT&T Stadium d’Arlington pour le Southwest Classic Trophy contre Arkansas.

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À peine le temps d’un bye week qu’Alabama se présentera à College Station avant un déplacement des Aggies à Ole Miss. Texas A&M sera alors l’hôte de Mississippi State, UTSA et South Carolina. Le bouquet final d’un calendrier hors-norme : deux déplacements à Georgia et LSU pour mettre à cette saison de folie !

Match clé
contre Alabama, le 12 octobre
L’an passé, Nick Saban et le Crimson Tide ont pris facilement le dessus sur les Aggies version Jimbo Fisher s’imposant 45-23 à Tuscaloosa (Alabama). l’édition 2019 de cette rivalité naissante pourrait être bien différente. Texas A&M a fait d’énormes depuis ce match de l’an dernier. QB Kellen Mond est l’un des QBs les plus combatifs du pays et face à l’ogre Alabama, il pourrait sortir son meilleur match en carrière. Johnny Manziel n’avait-il pas été transcendé par l’événement en 2012 et 2013. Cinq semaines après un déplacement à Clemson, Texas A&M a une occasion en or de « shock the world » en faisant tomber le Crimson Tide à Kyle Field… pour la première fois de l’Histoire !

Conclusion

En accordant un contrat mastodonte à Jimbo Fisher, Texas A&M affirmait son ambition de régner sur la conférence SEC. L’an I de l’ancien coach de Florida State s’est révélé prometteur et les fans des Aggies veulent maintenant franchir la dernière marche : renverser le Crimson Tide d’Alabama dans la division SEC West. Le programme Texan peut compter sur un quarterback en pleine éclosion et sur une défense contre la course capable de rivaliser avec les puissants backfields offensifs de la SEC. Seul ombre au tableau : un calendrier dantesque à travers lesquel Texas A&M… se confrontera à la réalité avant une saison 2020 qui pourrait être celle de la consécration.

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Coaching
  • Potentiel
4.2

Résumé

Points forts :
– Un quarterback qui arrive à maturité.
– Un groupe de receveurs fourni.
– Le run stop.

Points faibles :
– Une ligne offensive perméable.
– La défense aérienne.
– Un kicking game sur courant alternatif.

Prédiction : 8-4, 5-3 SEC

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