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Preview 2017 : conférence Big Ten

Le retour de QB J.T. Barrett à Ohio State, l’émergence de Penn State et la jeunesse talentueuse de Michigan feront-ils de la division East l’épicentre d’une conférence Big Ten en net regain de forme depuis deux ans ?

Credit photo : Justin K. Aller/Getty Images

Preview 2017 : conférence Big Ten

Après la conférence ACC dont nous avons fait le tour la semaine passée, nous enchainons avec l’une des conférences du Power Five en plein renouveau depuis quelques années : la Big Ten.

Prédictions 2017 dans la conférence Big Ten

Champion 2017 : Ohio State.
Champion de division East : Ohio State.
Champion de division West : Wisconsin.
MVP : RB Saquon Barkley, Penn State.
Meilleur joueur offensif : RB Justin Jackson, Northwestern.
Meilleur joueur défensif : DE Tyquan Lewis, Ohio State.
Freshman de l’année : WR Donovan Peoples-Jones, Michigan.
Prospects NFL à suivre : RB Saquon Barkley (Penn State), QB J.T. Barrett (Ohio State), C Mason Cole (Michigan), DE Sam Hubbard (Ohio State), DT Maurice Hurst (Michigan), S Godwin Igwebuike (Northwestern), LB Josey Jewell (Iowa), DE Tyquan Lewis (Ohio State), QB Trace McSorley (Penn State), OT Damian Prince (Maryland), RB L.J. Scott (Michigan State), CB Denzel Ward (Ohio State).

Du 6 juillet au 16 juillet 2017, The Blue Pennant vous a proposé des présentations des principaux programmes de la conférence Big Ten :
Iowa Hawkeyes.
Michigan Wolverines.
Michigan State Spartans.
Nebraska Cornhuskers.
Northwestern Wildcats.
Ohio State Buckeyes.
Penn State Nittany Lions.
Purdue Boilermarkers.
Wisconsin Badgers.

Tour d’horizon dans la conférence Big Ten

Encore quatre équipes invitées en bowl majeur ?
Qu’il semble loin le temps où la Big Ten était la risée du pays au début de la décennie. Entre 2010 et 2013, son bilan lors des campagnes de bowl était de 10 victoires pour 22 défaites. Mais depuis le lancement des College Football Playoffs, la Big Ten a toujours été sélectionné dans le top 4, allant même glaner le titre national en 2014-15 grâce à Ohio State.

L’an dernier, outre les Buckeyes qualifiés en playoffs, pas moins de trois formations ont été choisis pour participer aux bowls majeurs : Penn State pour le Rose Bowl, Michigan pour l’Orange Bowl et Wisconsin pour le Cotton Bowl. Certes, le bilan de ce quatuor aura été d’un succès pour trois revers, mais la dynamique est là et pourrait permettre à la Big Ten d’être encore bien représentée au sommet de la première division en 2017.

Qu’espérer d’Anthony Mahoungou et de Purdue cette saison ?
C’est un changement majeur qui s’amorce depuis quelques mois sur le campus de West Lafayette. Arrivé en provenance de Western Kentucky, le nouvel head coach, Jeff Brohm, est un spécialiste offensif et a un penchant affirmé pour le jeu aérien. En trois saisons sous sa coupe, les Hilltoppers ont marqué plus de 44 points de moyenne par match, finissant toujours dans le top 6 national dans ce secteur (étant même premiers en 2016, avec 45,5 points).

Une bonne nouvelle donc pour Anthony Mahoungou, même si le jeu au sol très fourni pourrait être plus souvent impliqué en 2017. Avec le départ de nombreux seniors, le Français sera surtout en concurrence avec WR Gregory Phillips et le transfert de Notre Dame, WR Corey Holmes. Le redshirt freshman WR Jackson Anthrop (frère de Danny) sera aussi à surveiller. S’ils n’ont pas le même rôle, les tight ends pourraient aussi chiper quelques ballons à l’ancien courneuvien, TE Cole Herdman et TE Brycen Hopkins s’étant montré précieux par moments en 2016. Rappelons que Brohm apprécie les tights ends polyvalents et avec des bonnes mains, comme il l’avait démontré à WKU avec Tyler Higbee.

Malgré ce panel élargi de solutions offensives, Anthony Mahoungou a de quoi se battre pour devenir le receveur numéro 1 dans sa dernière année universitaire. Utilisé par intermittence ces deux dernières années, le numéro 21 a pu profiter de certaines opportunités, comme contre Marshall en 2015 (59 yards) ou Northwestern l’an passé (54), mais il court toujours après son premier TD en FBS. Pourquoi pas contre Louisville, le 2 septembre prochain, lors des retrouvailles entre Jeff Brohm et son ancien mentor Bobby Petrino ?

Qui pour mettre à mal Wisconsin à l’Ouest ?
Si l’Est semble promise à une empoignade entre Penn State, Ohio State et Michigan, l’Ouest semble beaucoup plus ouverte. Certes, Wisconsin sera considéré comme favori après un très bon exercice 2016 et un effectif globalement conservé. Mais les prétendants ne manquent pas. Iowa, tout d’abord, qui avait payé un mauvais début de saison l’an passé et qui pourrait donner plus de fil à retordre en 2017. Avec un gros jeu au sol et une bonne défense, les Hawkeyes ont les mêmes ingrédients que les Badgers pour réussir et devront faire la différence à Madison, le 11 novembre, pour croire en leur chance. Même profil pour Northwestern qui devra avant tout mieux gérer les temps forts en attaque. Nebraska espérera sans doute avoir gagné en expérience pour ne pas reconnaître la fin de saison dernière (quatre défaites sur les six derniers matches). Enfin, quid d’une équipe de Minnesota solide, mais tourmentée par des affaires extra-sportives et un changement brutal de coaching staff ? Les jeux sont faits, rien ne va plus…

Michigan, le revers de la médaille
17 ! Ils sont 17 titulaires à avoir quitté le campus de Michigan pendant l’intersaison. La majeure partie a rallié la NFL, dès le premier tour (Jabrill Peppers, Taco Charlton), poussant Jim Harbaugh à renouveler de manière plus que significative son escouade.

Le talent est là, mais quand pourra-t-il être exploité à 100% ? La moitié des titulaires annoncés des deux côtés du ballon sera au mieux dans son année sophomore, une donnée à ne pas prendre à la légère face aux Buckeyes et Nittany Lions, plus massivement composés de juniors et de seniors à des postes clés.

Pour ne rien arranger à leurs affaires, les Wolverines débuteront d’entrée contre Florida, sur terrain neutre, et se déplaceront à Wisconsin et Penn State. Se qualifier en playoffs avec un tel programme (non, on n’a pas oublié le choc annuel face à Ohio State, à Ann Arbor) serait clairement une performance de taille …

Michigan State peut-il s’en relever ?
Les scandales d’agression sexuelle visant des joueurs de football américain sont malheureusement devenus monnaie courante ces dernières années au sein des facs. L’un des derniers exemples en date concerne les Michigan State Spartans, avec de nombreux joueurs renvoyés pour avoir été accusés par des victimes. Parmi eux, le receveur WR Donnie Corley, annoncé comme le futur numéro 1 du poste après le départ de R.J. Shelton. DE Josh King, grand espoir sur le poste de defensive end, l’a imité.

Mais Mark Dantonio gère-t-il encore quelque chose dans le vestiaire des Spartans ? Car les « frasques » hors du rectangle vert n’ont pas manqué pendant l’intersaison. CB Vayante Copeland a mis les voiles pour ne pas avoir respecté les règles internes de l’équipe et DE Demetrious Cooper, l’un des nouveaux leaders présumés de cette escouade, est en passe d’être sanctionné par son coach pour avoir craché sur un officier de police.

Dans une division aussi disputée que la Big Ten East, Michigan State ne se facilite pas la tâche pour retrouver les standards de ses dernières années…

Le match de l’année

Penn State @ Ohio State
28 octobre
C’est une guerre de titans qui s’annonce dans la division Est, et les deux derniers vainqueurs de la conférence Big Ten devraient être au rendez-vous de ces passes d’armes. L’an passé, la victoire surprise de Penn State contre les Buckeyes avait lancé la bande de James Franklin vers une fin de saison régulière sans défaite et une sélection au Rose Bowl. Pasadena sera encore un lieu prisé en 2017, l’enceinte californienne était l’une des deux arènes des College Football Playoffs. Face à l’inexpérience relative de Michigan, ces deux équipes ont une carte à jouer pour intégrer le top 4 et un succès de référence à Colombus sera flatteur sur le CV.

Calendrier complet de la conférence Big Ten

Nos prédictions

Division East

1. Ohio State Buckeyes

En 2016 : 11-1, 8-1 Big Ten.
Prédiction : 12-1, 8-1 Big Ten. Champion de conférence.
Match décisif : vs. Penn State, 28 octobre.
Joueurs-clés partis : RB Curtis Samuel, LB Raekwon McMillan, CB Marshon Lattimore, CB Gareon Conley, S Malik Hooker.
Joueurs à suivre : QB J.T. Barrett, RB Mike Weber, DE Tyquan Lewis, DE Sam Hubbard, LB Jerome Baker, CB Denzel Ward.
Future star : DE Nick Bosa.

A l’instar d’Alabama, Ohio State est rarement à prendre à la légère après un exode massif vers la NFL. Quelques joueurs clés sont partis, notamment au sein du backfield défensif (Malik Hooker, Marshon Lattimore, Gareon Conley), mais le talent est indéniablement présent. L’une des forces majeures du programme de Colombus devrait être le pass rush, DE Tyquan Lewis et DE Sam Hubbard étant des candidats crédibles au titre de défenseur de l’année dans la conférence. Un titre qu’avait d’ailleurs raflé Lewis en 2016. A leurs côtés, DE Jalyn Holmes et DE Nick Bosa, petit frère de Joey et grand espoir, apportent une rotation monstrueuse dont les lignes offensives devront se méfier. Si cela ne suffit pas, le backfield défensif grouille de pépites, avec CB Denzel Ward en fer de lance et le transfert CB Kendall Sheffield, ancienne recrue 5 étoiles d’Alabama.
En attaque, QB J.T. Barrett a déçu l’an dernier, mais il peut compter sur un backfield offensif renforcé, derrière RB Mike Weber et le sophomore hyper polyvalent, RB Demario McCall. Les cibles sont aussi là, avec WR Parris Campbell ou encore TE Marcus Baugh plus au centre. Il faudra clairement être très complet pour faire tomber une pareille escouade, emmené par un coach trois fois champion national avec deux universités différentes, Urban Meyer…

2. Penn State Nittany Lions

En 2016 : 11-2, 9-1 Big Ten.
Prédiction : 11-1, 8-1 Big Ten.
Match décisif : @ Ohio State, 28 octobre.
Joueurs-clés partis : WR Chris Godwin, LB Brandon Bell, CB John Reid.
Joueurs à suivre : QB Trace McSorley, RB Saquon Barkley, TE Mike Gesicki, LB Jason Cabinda, S Marcus Allen, CB Grant Haley.
Future star : RB Miles Sanders.

Après avoir fini la saison 2016 en boulet de canon, Penn State entend confirmer, derrière une attaque impressionnante et aux multiples visages. Sans surprise, la star devrait rester RB Saquon Barkley, le coureur ayant été la valeur sûre du programme ces deux dernières saisons. Mais l’émergence de QB Trace McSorley à la passe, aidée par le développement de ses cibles WR Saeed Blacknall ou encore TE Mike Gesicki peut donner le tournis aux défenses adverses.
La défense, justement : c’est encore un point noir relatif de l’équipe, notamment son pass rush. Si la ligne offensive a montré de meilleures choses en 2016, c’est maintenant à la défensive, emmenée par les jeunes DE Shariff Miller et DE Shane Simmons de montrer l’exemple. Le run stop est, lui, déjà solide, derrière les tauliers LB Jason Cabinda et S Marcus Allen.

3. Michigan Wolverines

En 2016 : 10-2, 7-2 Big Ten.
Prédiction : 10-2, 7-2 Big Ten.
Match décisif : @ Penn State, 21 octobre.
Joueurs-clés partis : RB De’Veon Smith, WR Jehu Chesson, WR Amara Darboh, TE Jake Butt, DE Taco Charlton, DL Chris Wormley, LB Jabrill Peppers, CB Jourdan Lewis.
Joueurs à suivre : QB Wilton Speight, C Mason Cole, DT Maurice Hurst, LB Chase Winovich.
Future star : DT Rashan Gary.

Doit-on s’attendre à une année de transition à Michigan ? Dépouillé de la majorité de ses titulaires de 2016 (5 joueurs de retour sur 22 !), Jim Harbaugh va devoir développer ses ouailles très rapidement pour prétendre de nouveau au titre de conférence.
Le plus gros chantier s’annonce en défense, WLB Mike McCray étant le seul titulaire de retour. Mais avec DE Chase Winovich, DT Maurice Hurst et l’ancienne recrue phare DT Rashan Gary, le coordinateur Don Brown a de la matière pour réussir.
En attaque, le boulot est moins conséquent, mais l’irrégularité de QB Wilton Speight à la passe sera clairement un secteur à surveiller, encore plus dans une conférence de plus en plus réputée pour ses défenses, et à la veille de matches contre Florida, Indiana, Ohio State ou Wisconsin, des équipes plus que réputées dans ce domaine.

4. Indiana Hoosiers

En 2016 : 6-6, 4-5 Big Ten.
Prédiction : 8-4, 5-4 Big Ten.
Match décisif : vs. Ohio State, 31 août.
Joueurs-clés partis : RB Devine Redding, WR Mitchell Paige, G Dan Feeney, LB Marcus Olliver.
Joueurs à suivre : QB Richard Lagow, WR Nick Westbrook, LB Tegray Scales, LB Marcelino Ball, CB Rashard Fant.
Future star : CB Andre Brown Jr.

Après six ans à la tête des Hoosiers, Kevin Wilson a été remercié par son directeur athlétique. Doit-on pour autant craindre le pire ? Pas si sûr, car Tom Allen, le nouvel head coach, a fait des petits miracles comme coordinateur défensif. Sous sa coupe, des joueurs comme LB Tegray Scales, LB Marcelino Ball, CB Rashard Fant et CB A’Shon Riggins ont explosé au grand jour. Et cela aurait pu être plus impressionnant si le linebacker Marcus Olliver n’était pas parti un an trop tôt en NFL.
Le principal travail doit se faire en attaque, dans un groupe qui a déjà fière allure, notamment dans les airs. L’ancien transfert de Junior College, QB Richard Lagow a donné satisfaction en 2016, et son entente avec WR Nick Westbrook et le revenant, WR Simmie Cobbs, sera à n’en pas douter spectaculaire. Ne reste qu’à combler certains postes massifs au sol, comme ceux du running back Devine Redding et du guard Dan Feeney.

5. Maryland Terrapins

En 2016 : 6-6, 3-6 Big Ten.
Prédiction : 5-7, 3-6 Big Ten.
Match décisif : @ Minnesota, 30 septembre.
Joueurs-clés partis : QB Perry Hills, CB William Likely.
Joueurs à suivre : RB Ty Johnson, OT Damian Prince, LB Jermaine Carter, CB Tino Ellis.
Future star : S Markquese Bell.

Pour sa première année à College Park, le head coach D.J. Durkin n’a pas démérité, avec un bilan de 6-6 et une qualification en bowl. Problème pour lui en 2017 : le calendrier s’annonce coton, avec les réceptions de Michigan et Penn State, ainsi que les déplacements à Ohio State, Wisconsin et Minnesota.
Pour contrer les pronostics les plus pessimistes, les Terps peuvent compter sur un des running backs les plus prometteurs du pays, RB Ty Johnson. Pour remplacer l’ancien quarterback Perry Hills, la concurrence s’annonce animée, entre le sophomore QB Caleb Henderson et l’une des recrues phares de l’intersaison, le true freshman QB Kasim Hill.
Comme à Indiana, la défense est sur de bons rails et compte sur le retour de dix titulaires sur onze.
A défaut de jouer la finale de conférence, Maryland se présente comme une équipe de coups, capable de bouleverser la hiérarchie interne de la Big Ten.

6. Michigan State Spartans

En 2016 : 3-9, 1-8 Big Ten.
Prédiction : 3-9, 1-8 Big Ten.
Match décisif : vs. Notre Dame, 23 septembre.
Joueurs-clés partis : TE Josiah Price, DT Malik McDowell, LB Riley Bullough, S Montae Nicholson, S Demetrious Cox.
Joueurs à suivre : RB L.J. Scott, WR Felton Davis III, G Brian Allen, LB Chris Frey.
Future star : CB Justin Layne.

asser à côté de sa saison, un an après s’être qualifié pour les College Football Playoffs, n’a rien d’alarmant en soi. Mais Michigan State a aussi dû composer avec de nombreux départs pendant l’intersaison, en raison d’une affaire de scandales sexuels sur le campus.
L’inexpérience est donc criante au sein de cette équipe, à l’image du quarterback sophomore QB Brian Lewerke, titulaire occasionnel l’an passé mais qui n’a jamais vraiment bluffé. Le jeu au sol restera une composante majeure de l’équipe, avec un monstre à trois têtes dans le backfield, et RB L.J. Scott en tant qu’artilleur en chef.
Depuis le départ du coordinateur Pat Narduzzi vers Pittsburgh, la défense pèche et ce n’est pas le départ de l’intégralité du backfield défensif qui rassurera Mark Dantonio. Un head coach plus que fragilisé et qui pourrait perdre sa place si les Spartans ne renouent pas avec un bowl.

7. Rutgers Scarlet Knights

En 2016 : 2-10, 0-9 Big Ten.
Prédiction : 2-10, 0-9 Big Ten.
Match décisif : @ Illinois, 14 octobre.
Joueurs-clés partis : DT Darius Hamilton, S Anthony Cioffi.
Joueurs à suivre : QB Kyle Bolin, RB Gus Edwards, WR Janavion Grant, CB Blessuan Austin.
Future star : WR Bo Melton.

2016 pourrait être appelé une “annus horribilis”. A l’image d’un historique 73-0 concédé à la maison contre Michigan, Rutgers et son head coach Chris Ash ont du pain sur la planche pour espérer revenir au premier plan de la conférence. L’arrivée de deux transferts, celui de Louisville, QB Kyle Bolin, et celui de Miami, RB Gus Edwards, ont pour but de renforcer une attaque anémique en 2016 et trop dépendante de son receveur star WR Janavion Grant.
La défense présente quelques gages d’espoir à l’image de LB Trevor Morris et de CB Blessuan Austin, mais voir les Scarlet Knights arracher une victoire intra-conférence relèverait presque de la surprise en 2017.

Division West

1. Wisconsin Badgers

En 2016 : 10-3, 7-3 Big Ten.
Prédiction : 10-3, 7-3 Big Ten.
Match décisif : @ Nebraska, 7 octobre.
Joueurs-clés partis : RB Corey Clement, OT Ryan Ramczyk, LB T.J. Watt, LB Vince Biegel, CB Sojourn Shelton.
Joueurs à suivre : RB Bradrick Shaw, TE Troy Fumagalli, C Michael Deiter, DL Connor Sheehy, LB T.J. Edwards, LB Jack Cichy, CB Derrick Tindal, S D’Cota Dixon.
Future star : S Scott Nelson.

Le retour de Paul Chryst à Wisconsin a été concluant, puisque les Badgers ont remis la main sur leur division, en décrochant un bowl majeur en 2016. Si un turnover a eu lieu au poste de running back, la course devrait rester la force de frappe du programme de Madison, grâce au prometteur RB Bradrick Shaw et à l’ancien élève de Chryst à Pittsburgh, le transfert RB Chris James.
La défense devra se remettre du départ du coordinateur Justin Wilcox, parti prendre les rênes de California. Mais le potentiel est présent à tous les étages, avec le duo LB T.J. Edwards – LB Jack Cichy sur l’intérieur du deuxième rideau, LB Garrett Dooley sur le pass rush et CB Derrick Tindal sur la couverture.
Pour renforcer un peu plus la possibilité de conserver le trône de la division, Wisconsin dispose d’un calendrier relativement abordable, et ce malgré le déplacement à Nebraska et BYU, ou encore la réception de Michigan et Iowa.

2. Nebraska Cornhuskers

En 2016 : 9-3, 6-3 Big Ten.
Prédiction : 8-4, 6-3 Big Ten.
Match décisif : vs. Wisconsin, 7 octobre.
Joueurs-clés partis : QB Tommie Armstrong Jr, RB Terrell Newby, WR Jordan Westerkamp, S Nathan Gerry.
Joueurs à suivre : RB Devine Ozigbo, WR DeMornay Pierson-El, DL Mick Stoltenberg, S Joshua Kalu, CB Chris Jones.
Future star : CB Lamar Jackson.

Le beau début de saison dernière a donné des ailes à Mike Riley et ses hommes. Manque de chance pour l’équipe de Lincoln : leur calendrier n’est pas tendre à l’heure d’un virage important d’un point de vue offensif.
Plus éligible, le quarterback double-menace Tommie Armstrong va céder sa place à un pocket passer de base, le transfert de Tulane QB Tanner Lee. Son entente avec WR DeMornay Pierson-El et WR Stanley Morgan sera un bon indicateur de la forme des Huskers, RB Devine Ozigbo et RB Tre Bryant étant à même de prendre la suite de Terrell Newby dans le backfield offensif.
En défense, la pression sera primordiale et pourrait venir de partout, quatorze joueurs ayant mis la main sur le quarterback adverse derrière la ligne de scrimmage en 2016. Le secondary est l’un des plus complets et polyvalents du pays, avec la présence de CB Chris Jones, S Joshua Kalu, S Aaron Williams et du prometteur CB Lamar Jackson.
En recevant Wisconsin et Iowa, Nebraska a une grosse carte à jouer dans l’optique du titre de division, mais la visite d’Ohio State et le passage par Penn State représentent des marches non négligeables…

3. Iowa Hawkeyes

En 2016 : 8-4, 6-3 Big Ten.
Prédiction : 8-4, 6-3 Big Ten.
Match décisif : @Northwestern, 21 octobre.
Joueurs-clés partis : QB C.J. Beathard, RB LeShun Daniels, TE George Kittle, DT Jaleel Johnson, CB Desmond King.
Joueurs à suivre : RB Akrum Wadley, DE Anthony Nelson, DT Nathan Bazata, LB Josey Jewell, LB Ben Niemann, CB Manny Rugamba, S Miles Taylor.
Future star : TE Noah Fant.

Comme chaque année, Iowa sera une vraie énigme. En 2016, les Hawkeyes ont soufflé le chaud et le froid, étant capable de faire tomber Michigan et de se faire surprendre à domicile par North Dakota State (FCS).
Cette saison, les mamelles de la réussite devraient encore être la défense et le jeu au sol. L’escouade du coordinateur Phil Parker dispose d’une solide ligne, emmenée par DT Nathan Bazata et les frères DE Anthony Nelson et DE Matt Nelson, avec une profondeur intéressante, DE A.J. Epenasa ayant été l’une des recrues phares de l’intersaison.
Le deuxième rideau défensif n’a rien à envier au premier avec la présence du leader de ce groupe, le linebacker LB Josey Jewell, prospect à suivre en vue de la NFL.
En attaque, le coureur LeShun Daniels a quitté le campus, mais RB Akrum Wadley s’est fait les dents ces deux dernières années à Des Moines et s’appuiera sur une ligne offensive toujours redoutable pour ouvrir des brèches.
Mais tout pourrait s’effondrer comme un château de carte si QB Nathan Stanley n’est pas capable de succéder dignement à C.J. Beathard. Le talent de gestionnaire du nouveau Niner de San Francisco (NFL) avait envoyé Iowa au Rose Bowl en 2015. Petite pression donc…

4. Northwestern Wildcats

En 2016 : 6-6, 5-4 Big Ten.
Prédiction : 7-5, 4-5 Big Ten.
Match décisif : vs. Iowa, 21 octobre.
Joueurs-clés partis : WR Austin Carr, DE Ifeadi Onedigbo, LB Anthony Walker.
Joueurs à suivre : QB Clayton Thorson, RB Justin Jackson, S Kyle Queiro, S Godwin Igwebuike.
Future star : LB Nathan Fox.

Dans une attaque axée sur la prise d’espace et le jeu au sol, Northwestern va devoir régler un élément fondamental : la régularité. Car avec QB Clayton Thorson et RB Justin Jackson (1 524 yards à la course l’an passé) aux commandes, les voyants offensifs semblent au vert. Mais en 2016, certaines mauvaises gestions des moments clés avaient provoqué de fâcheuses défaites, comme contre Western Michigan et Illinois State (FCS) en début d’année. La défense ne l’a pas aidé non plus, les Wildcats s’inclinant automatiquement avec moins de 24 points au tableau d’affichage.
De ce côté du ballon, Pat Fitzgerald devra avant tout trouver un remplaçant à Ifeadi Odenigbo, meilleur sackeur des siens en 2016. La force de cette escouade reste avant tout son duo de safety, S Kyle Queiro et S Godwin Igwebuike. Avec CB Montre Hartage, le backfield défensif a fière allure et pourrait contrarier quelques attaques de Big Ten, plus à l’aise au sol que dans les airs.

5. Minnesota Golden Gophers

En 2016 : 8-4, 5-4 Big Ten.
Prédiction : 6-6, 4-5 Big Ten.
Match décisif : vs. Nebraska, 11 novembre.
Joueurs-clés partis : QB Mitch Leidner, OT Jonah Pirsig, DB Jalen Myrick.
Joueurs à suivre : RB Rodney Smith, RB Shannon Brooks, WR Rashad Still, DT Steven Richardson.
Future star : DE Tai’yon Devers.

Un petit tour et puis s’en va ! Après avoir suppléé Jerry Kill, et ses problèmes de santé, Tracy Claeys a payé son soutien trop prononcé à ses joueurs après une affaire de scandale sexuel. Résultat : le head coach quitte Minneapolis un an après sa prise de fonction, et est remplacé par P.J. Fleck, participant au dernier Cotton Bowl avec Western Michigan.
La victoire surprise contre Washington State lors du Holiday Bowl a insisté sur les promesses défensives du programme. La ligne pourrait notamment être une clé majeure, au vu du leadership de DT Steven Richardson et de l’émergence des pass rushers DE Carter Coughlin et DE Tai’yon Devers.
En attaque, les Golden Gophers ont sûrement l’un des tous meilleurs tandems de coureurs, avec RB Rodney Smith et RB Shannon Brooks. Ce ne sera pas de trop pour permettre à QB Conor Rhoda de prendre ses marques.
Capable de développer Corey Davis chez les Broncos, P.J. Fleck a toute la confiance des fans du programme pour faire de WR Rashad Still un joueur inarrêtable.
Si Minnesota parvient à surmonter les tumultes vécus au début de l’année civile, la formation pourrait devenir un véritable poil-à-gratter de la conférence…

6. Purdue Boilermakers

En 2016 : 3-9, 1-8 Big Ten.
Prédiction : 5-7, 4-5 Big Ten.
Match décisif : vs. Minnesota, 7 octobre.
Joueurs-clés partis : WR DeAngelo Yancey, WR Domonique Young, DT Jake Replogle.
Joueurs à suivre : RB Markelle Jones, RB D.J. Knox, TE Cole Herdman, LB Ja’Whaun Bentley, LB Markus Bailey.
Future star : DE Kai Higgins.

Cancre de la Big Ten West sous les ordres de Darrell Hazell, Purdue repart de zéro avec Jeff Brohm à sa tête. Chef d’orchestre de l’explosive attaque de Western Kentucky, le spécialiste offensif devra enfin apporter un peu de stabilité au poste de quarterback. QB David Blough a de fortes chances de garder sa place comme quarterback et a de quoi faire malgré le départ de nombreux receveurs seniors. Outre le Français WR Anthony Mahoungou, le duo de tight end TE Cole Herdman – TE Brycen Hopkins sera une bonne soupape de sécurité. On n’omettra pas non plus l’exceptionnelle profondeur du backfield offensif, RB Markelle Jones, RB D.J. Knox et RB Tario Fuller pouvant prendre feu n’importe quand.
La défense sera clairement à faire progresser car, hormis le deuxième rideau, les playmakers se font assez discrets. Cela pourrait changer avec un pass rush intéressant entrevu lors des entraînements printaniers.

7. Illinois Fighting lllini

En 2016 : 3-9, 2-7 Big Ten.
Prédiction : 2-10, 1-8 Big Ten.
Match décisif : vs. Nebraska, 29 septembre.
Joueurs-clés partis : DE Dawuane Smoot, DE Carroll Phillips, DT Chunky Clements, LB Hardy Nickerson.
Joueurs à suivre : RB Kendrick Foster, WR Malik Turner, LB Tre’Watson, CB Jaylen Dunlap.
Future star : WR Carmoni Green.

Pour enfin faire ses preuves à l’échelon universitaire, Lovie Smith va devoir trouver la clé au poste de quarterback, QB Chayse Crouch et QB Jeff George Jr. n’apportant pas toutes les garanties à l’heure actuelle.
Le départ de cadres défensifs du vestiaire (DE Dawuane Smoot, DE Carroll Phillips, LB Hardy Nickerson) est aussi à pallier avec efficacité, même si les jeunes pousses frappent à la porte, à l’image du backfield défensif.
Qu’attendre d’Illinois cette saison ? A priori quelques surprises sont possibles, mais le programme de Champaign semble avoir beaucoup de lacunes pour être un candidat crédible sur la durée.
Dans un premier temps, il faudra installer un jeu au sol supersonique. Mission qui sera sûrement confiée au tandem RB Kendrick Foster – RB Reggie Corbin.

Grand fan de football américain. Spécialiste du football français, de la NFL et du College Football. Rédacteur à The Blue Pennant depuis 2015 et à touchdownactu.com. Animateur sur Radiossa, la radio du football américain.

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