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Preview 2017 : Arkansas Razorbacks

Menés par le senior QB Austin Allen, les Razorbacks d’Arkansas et leur défense remaniée souhaitent jouer les troubles-fêtes dans la course au titre de division SEC West.

Crédit photo : Denny Medley-USA TODAY Sports

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Arkansas Razorbacks

Conférence SEC – Division West
En 2016 :
7-6, 3-5 SEC. Belk Bowl : défaite contre Virginia Tech, 24-35.
Head Coach : Bret Bielema, 5ème saison (25-26). Résultats en carrière : 93-50.
Coordinateur offensif : Dan Enos.
Coordinateur défensif : Paul Rhoads.
Titulaires de retour : 7 en attaque, 6 en défense, kicker.
Joueurs-clés partis : RB Rawleigh Williams, WR Drew Morgan, WR Keon Hatcher, TE Jeremy Sprinkle, T Dan Skipper, DE Deatrich Wise, DT Jeremiah Ledbetter, LB Brooks Ellis, CB Jared Collins.
Joueurs à suivre : QB Austin Allen, RB Devwah Whaley, WR Jared Cornelius, C Frank Ragnow, DE McTelvin Agim, LB Karl Roesler, LB Dre Greenlaw, CB Ryan Pulley, S Josh Liddell.

Arrivé au milieu du chaos provoqué par Bobby Petrino, coach Bret Bielema est parvenu à redresser de manière significative le programme d’Arkansas. Suffisant pour emmener régulièrement les Razorbacks en bowl majeur depuis trois ans, mais insuffisant pour faire de l’équipe de Fayetteville un épouvantail de la SEC.

Dans la conférence des plus grosses armes de dissuasion, Arkansas a encore du chemin pour espérer remporter la division Ouest. Mais le head coach des ‘Hogs a pris les choses en main, notamment défensivement, pour garder son équipe sur la pente ascendante.

Attaque

C’est sans doute l’un des plus gros coups durs de l’intersaison ! Victime d’une blessure au cou le dernier jour des Spring Practices, le running back Rawleigh Williams III a dû se résoudre à prendre une retraite anticipée. Du coup, c’est un coureur à 1 350 yards et 12 touchdowns en 2016 que les Razorbacks laissent partir.

Fort heureusement pour eux, Bret Bielema a souvent réussi à développer les running backs, que ce soit à Wisconsin (Montee Ball, James White) et dans ses premières années à Arkansas (Alex Collins, Johnathan Williams). De plus, le talent du sophomore RB Devwah Whaley (602 yards au sol, 3 TD en 2016) a été fortement remarqué en fin de saison dernière, en faisant l’un des plus joueurs les plus robustes de son poste. Avec de très bonnes mains, l’autre sophomore RB/WR T.J. Hammonds (88 yards au sol, 1 TD en 2016) ne devrait pas manquer d’étirer la défense adverse. Le rôle de FB Kendrick Jackson et FB Hayden Johnson sera aussi crucial pour ouvrir les brèches nécessaires.

Mais le jeu aérien est-il autant tributaire de la course ? Pas si sûr, car le senior QB Austin Allen (3430 yards à la passe, 25 TD, 15 INT en 2016) a démontré une progression certaine l’an passé, égalant presque les yards à la passe de son frère Brandon et mettant à profit l’excellente escouade de receveurs à sa disposition.

Sa maturité devra de nouveau être testée, car quatre des cinq principaux receveurs de 2016 ont quitté le campus. Ainsi, hormis le senior WR Jared Cornelius (32 réceptions, 515 yards, 4 TD en 2016), extrêmement polyvalent, les playmakers sont encore à trouver. Charge aux deux recrues de Junior College, WR Brandon Martin et WR Jonathan Nance de prendre les devants. A moins que le sophomore WR Deon Stewart n’ait son mot à dire.

Malgré les départs successifs de Hunter Henry et Jeremy Sprinkle, Arkansas peut encore compter sur un très bon tight end à la réception, avec l’émergence attendue du sophomore TE Austin Cantrell (13 réceptions, 120 yards, 2 TD en 2016).

2016 a sans doute été une année de transition pour la ligne offensive, avec des prestations parfois poussives, comme contre Texas A&M et Alabama. Souvent décisive dans le rendement offensif de l’équipe, la O-Line repart avec quatre titulaires sur cinq. Certes, le colosse Dan Skipper a rejoint la NFL, mais le junior LT Brian Wallace et le sophomore RT Colton Jackson ont de grands espoirs placés en eux. Pas autant que l’ancienne recrue 4 étoiles LG Hjalte Froholdt, placé en pendant d’un autre junior, RG Johnny Gibson. Star de cette escouade, le senior C Frank Ragnow a le potentiel d’un Travis Swanson, qu’il devrait retrouver très vite chez les pros.

Défense

Si offensivement, les changements sont mineurs, la défense sera la grosse nouveauté de l’année. Car Bret Bielema a décidé de prendre le taureau par les cornes en nommant un nouveau coordinateur défensif. Ancien head coach d’Iowa State, et chargé des defensive backs en 2016, Paul Rhoads a été promu pour insuffler plus d’agressivité avec un nouveau système 3-4.

Cela tombe bien, car coach Bielema est habile pour recruter des big men, des deux côtés de la ligne. Le sophomore DE McTelvin Agim (20 plaquages, 2,5 sacks en 2016) a les épaules pour être la future vedette du programme, en sa qualité d’ancienne recrue 5 étoiles. L’expérience n’est pas flagrante à ses côtés, mais le senior NT Bijhon Jackson (9 plaquages, 2.5 sacks en 2016) et le junior DE Armon Watts ne sont pas totalement novices. Ils pourront aussi compter sur la concurrence féroce du sophomore NT Austin Capps et du redshirt freshman DE Briston Guidry pour se maintenir à niveau.

Le changement de système vise avant tout à rendre le deuxième rideau défensif plus incisif. Cela passera aussi par un groupe moins fragile. Le junior WLB Dre Greenlaw (43 plaquages, 1 INT en 2016) espère que ses pépins physiques seront enfin de l’histoire ancienne, de même que le junior MLB Josh Harris (8 plaquages en 2016), annoncé au duel avec son homonyme, MLB De’Jon Harris (37 plaquages, 1 sack en 2016).

Sur les extérieurs, on retrouvera d’anciens defensive ends, avec le senior OLB Karl Roesler (7 plaquages, 1.5 sack en 2016) et le junior OLB Randy Ramsey (23 plaquages, 2.5 sacks en 2016) en chefs de meute. LB Dwayne Eugene (44 plaquages, 1 INT en 2016) et LB Michael Taylor feront jouer leur fraicheur pour assurer un peu de rotation si besoin.

L’une des belles surprises de 2016 aura incontestablement été le backfield défensif. Le meilleur exemple est sans doute le junior CB Ryan Pulley (47 plaquages, 2 INT en 2016), auteur de 12 passes défendues l’an passé et qui a fait preuve d’une progression constante. Le senior CB Henre’ Toliver (45 plaquages, 1 INT en 2016) sait également se montrer solide. Les seniors FS Josh Liddell (63 plaquages, 2 INT en 2016) et SS DeAndre Coley (36 plaquages en 2016) accompagnent ce duo, même si le junior SS Santos Ramirez (43 plaquages, 1 INT en 2016) espère redevenir titulaire sur le poste de strong. De retour, après une saison blanche et une déchirure du pectoral, NB Kevin Richardson devrait se voir affubler du rôle de nickelback pour les formations arrières renforcées.

Équipes spéciales

En alternance avec Adam McFain, l’année passée, le junior K Cole Hedlund (5 sur 7 FG) devrait logiquement botter les ballons en 2017 aux dépens du sophomore K Connor Limpert. Le sophomore P Blake Johnson est le successeur désigné de Toby Baker sur les punts.

Pas toujours excellent dans cet exercice, PR Jared Cornelius devrait toujours être utilisé sur retours, de même que KR T.J. Hammonds.

Calendrier

Tout prometteur que soit le roster des Razorbacks, il aura fort à faire au cours de cet exercice 2017. Car hormis les réceptions de Mississippi State et Missouri, en fin d’année, plus ou moins à la portée du groupe de Bret Bielema, toutes les rencontres de la SEC s’annoncent tendues.

Jugez plutôt : Auburn à domicile, Texas A&M à Arlington et surtout South Carolina, Alabama, Ole Miss et LSU à l’extérieur. Si on y ajoute la réception de TCU, dans un remake du match épique disputé à Fort Worth, Arkansas aura du pain sur la planche pour gagner plus de sept matches cette saison.

Match clé
23 septembre : vs. Texas A&M
Ce n’est pas un match à College Station, mais ce n’est pas vraiment un match à domicile non plus. A Arlington, Arkansas sera en territoire ennemi et devra mettre à profit ce classique sur terrain neutre pour entamer correctement le virage des confrontations inter-conférence. Si Texas A&M n’avait pas fait dans le détail en 2016, ce duel avait accouché d’une prolongation les deux années précédentes. Arkansas se doit d’ailleurs une revanche personnelle, restant sur cinq défaites consécutives face aux Aggies, malgré un bilan historique favorable (41-29-3).

Conclusion

Avec un gros jeu au sol, Arkansas a l’une des composantes majeures pour briller au sein de la SEC. Une défense renforcée, grâce à l’arrivée d’un nouveau coordinateur, accentuerait la capacité des Hogs à jouer des coudes dans la division Ouest. Voisin d’Alabama, Arkansas a peu de chances de participer à la finale de conférence, mais un retour en bowl majeur, sept ans après sa dernière apparition, n’a rien d’un fantasme délirant. Gare à la gestion du calendrier, et surtout à celle des fins de match !

Grand fan de football américain. Spécialiste du football français, de la NFL et du College Football. Rédacteur à The Blue Pennant depuis 2015 et à touchdownactu.com. Animateur sur Radiossa, la radio du football américain.

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Preview 2018 : Mississippi State Bulldogs

Débauché de Penn State pour prendre la succession de Dan Mullen, Joe Moorhead transformera-t-il un groupe mature et expérimenté en l’équipe la plus explosive de la conférence SEC ?

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Crédit photo : Jonathan Bachman/Getty Images

Mississippi State Bulldogs

Conférence SEC

Division West

En 2017 : 9-4, 4-4 SEC. Tax Slayer Bowl : victoire contre Louisville, 31-27.
Head Coach : Joe Moorhead, 1ère année – Résultats en carrière: 38-13.
Coordinateur offensif : Luke Getsy.
Coordinateur défensif : Bob Schoop.
Titulaires de retour : 18, 9 en attaque, 8 en défense, kicker.
Joueurs-clés partis : TE Jordan Thomas, OT Martinas Rankin, LB Dez Harris.
Joueurs à suivre : QB Nick Fitzgerald, RB Aeris Williams, TE Farrod Green, C Elgton Jenkins, DE Montez Sweat, DT Jeffery Simmons, LB Leo Lewis, LB Erroll Thompson, S Mark McLaurin.

Victime de son succès. Si Mississippi State fait partie des cinq programmes de la SEC à avoir changer de head coach pendant l’intersaison, cela n’avait rien d’un choix. Arrivé en 2009, en provenance de Florida, Dan Mullen a été débauché par son équipe de cœur, mais quitte Starkville en laissant les lieux dans un état nickel.

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Une aubaine pour Joe Moorhead, ancien coordinateur offensif de Penn State et qui vient connaitre sa première expérience de head coach en première division, après quatre années à la tête de Fordham entre 2012 et 2015. Cet ancien quarterback sait rendre une attaque explosive, et l’a démontré en faisant de Trace McSorley et Saquon Barkley des stars universitaires. Avec 17 titulaires de retour sur le campus, sa marge de manœuvre est plus qu’intéressante pour faire de Mississippi State une vraie équipe poil-à-gratter dans la conférence SEC.

Attaque

Sa carrière universitaire aurait pu prendre fin le 23 novembre 2017. Touché à la cheville, face au rival Ole Miss, en fin de saison passée, QB Nick Fitzgerald est pourtant bien sur le chemin d’un retour quasi inespéré pour les fans des Bulldogs. Connu pour son profil double-menace (2 766 yards, 29 touchdowns), le senior pourrait même développer ses facultés aériennes, en étant encadré par un spécialiste offensif comme Moorhead et par son nouveau coordinateur, Luke Getsy, ancien coach des receveurs en NFL, chez les Packers. Cette verticalité pourrait aussi être bénéfique au sophomore QB Keytaon Thompson, solide remplaçant de Fitzgerald l’an passé lors du TaxSlayer Bowl et qui se tient prêt en cas de nouvelle rechute de son partenaire.

Attention, ne vous méprenez pas ! Le jeu aérien ne sera sans doute pas omniprésent dès la première année de Joe Moorhead aux commandes. Il faut dire qu’avec les armes au sol que possèdent les Bulldogs, le coaching staff aurait tort de se précipiter. Avec 1 107 yards et 6 touchdowns en 2017, le senior RB Aeris Williams a été une alternance plus que crédible pour Fitzgerald la saison dernière, et il figure parmi les tous meilleurs running backs de sa conférence. En 2018, il s’annonce encore plus dangereux, de par la rotation sur la position et sa capacité à souffler un peu plus entre les snaps. Avec le sophomore RB Kylin Hill (393 yards, 4 TD en 2017) et le junior RB Nick Gibson (239 yards, 1 TD en 2017), MSU possède un véritable monstre à trois têtes qu’il sera bien difficile de contrer. Les trois hommes ont la mobilité et la vitesse pour se distinguer en sortie d’écran, une tactique pas forcément privilégiée sous les ordres de Dan Mullen.

L’an passé, la course a trop souvent écrasé la passe du côté de Starkville. Et cela s’en est ressenti, d’un point de vue statistique. Le meilleur receveur des Bulldogs en 2017 comptait … 276 yards ! Bien trop mince pour faire du programme une force équilibrée.

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Egalement en charge des receveurs, Luke Getsy devra trouver sa cible prioritaire. Heureusement pour lui, le réservoir est assez fourni et complémentaire. Avec les juniors WR Deddrick Thomas (22 réceptions, 227 yards, 4 TD en 2017) et WR Keith Mixon (18 réceptions, 275 yards, 1 TD en 2017), ce sont deux titulaires sur 3 qui sont de retour en 2018. Dans un premier temps, ils devraient être accompagnés par le senior WR Jesse Jackson (27 réceptions, 276 yards en 2017), receveur le plus productif de la saison passée. Pourtant, la hiérarchie pourrait rapidement être bouleversée. Par le junior WR Malik Dear, de retour d’une longue blessure ? Par le freshman WR Austin Williams, star des camps printaniers ? Par WR Stephen Guidry, meilleur receveur issu du Junior College pendant l’intersaison ? Ou par le freshman WR Devonta Jason, recrue 4 étoiles de la dernière cuvée des Bulldogs ? Faites vos jeux.

L’autre atout dans le domaine aérien pourrait être le junior TE Farrod Green (9 réceptions, 174 yards en 2017) sur le poste de tight end. Souvent gêné par des pépins physiques, le numéro 82 a parfois été dans l’ombre de Jordan Thomas dans les airs. Mais sa polyvalence en fait un joueur capable d’exploser, surtout dans un système qui a révélé Mike Gesicki à Penn State…

Sur la ligne offensive, le mot clé est stabilité. Avec 4 titulaires de retour, le groupe est expérimenté à l’image des seniors RG Deion Calhoun et surtout C Elgton Jenkins. Ils sont rejoints par le junior LG Daryl Williams et le sophomore RT Stewart Reese. Côté aveugle, la perte de Martinas Rankin est de taille, mais ses blessures ont permis aux Bulldogs d’assurer leurs arrières. Le sophomore LT Greg Eiland a déjà démarré quatre matches en 2017 et semble prêt à prendre le relais efficacement.

Défense

On l’aura compris, Joe Moorhead n’est pas arrivé à Starkville pour tout reconstruire. Pourtant, quelques modifications notables ont été effectuées au sein de l’escouade défensive. L’arrivée du coordinateur Bob Schoop, en provenance de Tennessee, refait passer les Bulldogs dans un système 4-3. Si un temps d’adaptation sera sans doute nécessaire, la polyvalence de l’escouade pourrait faciliter les choses.

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Sur la ligne défensive, par exemple, les seniors DE Montez Sweat (48 plaquages, 15.5 pour perte, 10.5 sacks en 2017) et DE Gerri Green (38 plaquages, 11 pour perte, 5 sacks en 2017) ont dû prendre un peu plus de masse, mais restent de véritables menaces sur le pass rush, avec plus de 15 sacks en cumulé sur le dernier exercice. Une situation qui n’est pas près de changer si le junior DT Jeffery Simmons conserve son niveau. Ancienne recrue star, le lineman défensif a connu des soucis extra-sportifs lors de son année freshman, mais semble de nouveau à l’endroit. Pour preuve, il a obtenu 5 sacks et surtout 60 plaquages en 2017. Plus que n’importe quel linebacker de l’équipe. Pour un nose tackle ! Son binôme pourrait être le senior DT Braxton Hoyett (21 plaquages en 2017), à moins que DT Cory Thomas (12 plaquages en 2017), de retour de blessures au pied, ne se refasse sa place dans le onze.

Au poste de linebacker, les Bulldogs ont perdu un leader charismatique avec Dez Harris. Mais la relève est là, au vu de la prometteuse saison freshman de MLB Erroll Thompson (46 plaquages, 5.5 pour perte en 2017). Avec le junior WLB Leo Lewis (46 plaquages en 2017), les deux hommes représenteront un véritable rempart sur le run stop. Le troisième spot reste à attribuer côté fort, mais le sophomore SLB Willie Gay (23 plaquages) et le junior SLB Tim Washington ont une longueur d’avance dans cette optique.

Malgré le départ de deux titulaires (J.T. Gray, Tolando Cleveland), le backfield défensif s’appuie sur une belle ossature, et pas mal d’expérience, surtout plein centre. Meilleur plaqueur et meilleur intercepteur de son équipe l’an passé (79 plaquages, 6 INT en 2017), le senior FS Mark McLaurin est le taulier du secondary, et son entente avec l’autre senior, SS Johnathan Abram (71 plaquages, 2 sacks, 5 passes défendues en 2017) s’annonce brutale pour les attaques adverses. Plus d’incertitude sur les extérieurs, où le sophomore CB Cameron Dantzler (25 plaquages, 1 INT en 2017) devrait encore défendre ses chances aux côtés des seniors CB Chris Rayford (14 plaquages en 2017) et CB Jamal Peters (23 plaquages, 1 INT en 2017).

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Équipes spéciales

Outre Erroll Thompson, la belle surprise 2017 sur le campus de Starkville a sans doute été K Jake Christmann. Avec un ratio de 12/14 sur field goal, le sophomore pourrait être un atout de taille dans des fins de match au couteau. Côté punt, le départ de Logan Cooke vers la NFL laisse place à une compétition pendant les camps d’entraînement entre P Cody Schexnayder et l’ancien kicker P Tucker Day. Auteur d’un touchdown dans ce secteur l’an passé, le receveur KR/PR Deddrick Thomas devrait se charger des retours, épaulés par KR/PR Keith Mixon et KR/PR Malik Dear.

Calendrier

Programme intéressant pour des Bulldogs qui pourraient doucement mais sûrement monter en régime pour les débuts de leur nouvel head coach. Les quatre premiers matches de la saison contre Stephen F. Austin (I-AA), Kansas State, Louisiana et Kentucky sont largement jouables, et en recevant d’autres sérieux outsiders, comme Florida, Auburn et Texas A&M, MSU a de quoi avancer ses pions dans la conférence SEC. Certes, les passages par LSU et Alabama n’auront rien d’une promenade tranquille, mais en terminant par Arkansas et Ole Miss, les Bulldogs ont l’occasion de terminer fort.

Match clé
contre Auburn, le 6 octobre
Si les Tigers restent favoris sur le papier, Mississippi State est typiquement l’équipe capable de faire chuter Auburn, en étant efficace dans les tranchées. Comme évoqué précédemment, les joueurs de Joe Moorhead pourraient jouer ce match avec une fiche de 5-0 et un succès leur donnerait de sérieuses chances de briguer au minimum un bowl majeur. Offensivement et défensivement, les forces des deux programmes semblent également similaires, ce qui pourrait donner un duel âpre et accroché.

Conclusion

Dans une conférence comme la SEC, aucune rencontre n’est gagnée d’avance. Encore plus pour un programme qui a changé de tête pendant l’intersaison. Si Joe Moorhead a récupéré un programme carré en arrivant, l’instauration d’un jeu offensif plus vertical et la transition défensive sur un système 4-3 pourraient se révéler piégeux pour des Bulldogs qui ont pourtant de sérieux arguments dans leur manche. Vu le talent des deux côtés du ballon et le calendrier qui les voit recevoir pas mal d’équipes de même niveau, les pensionnaires ont de quoi rééditer la saison passée, en atteignant au moins une fiche de neuf succès. Disputer un bowl majeur, quatre ans après l’Orange Bowl joué contre Georgia Tech, n’a rien non plus d’un fantasme.

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Preview 2018 : Texas A&M Aggies

L’arrivée de Jimbo Fisher et son contrat monstreux de 75 millions de $ sur 10 ans permettront-ils aux Aggies de Texas A&M de jouer les premiers rôles dans la redoutable division SEC West ?

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Crédit photo : Texags

Texas A&M Aggies

Conférence SEC

Division West

En 2017 : 7-6, 4-4 SEC. Belk Bowl : défaite contre Wake Forest, 52-55.
Head Coach : Jimbo Fisher, 1ère année – Résultats en carrière: 83-23.
Coordinateur offensif : Darrell Dickey.
Coordinateur défensif : Mike Elko.
Titulaires de retour : 15, 6 en attaque, 7 en défense, kicker, punter.
Joueurs-clés partis : RB Keith Ford, WR Christian Kirk, OT Koda Martin, S Armani Watts.
Joueurs à suivre : RB Trayveon Williams, WR Jhamon Ausbon, C Erik McCoy, DE Landis Durham, DT Kingsley Keke, LB Otaro Alaka, LB Tyrel Dodson, S Donovan Wilson, K Daniel LaCamera.

Sans le vouloir, coach Kevin Sumlin a précipité le lancement d’un nouveau cycle sur le campus de College Station. Après six ans à la tête des Aggies, celui qui a longtemps surfé sur la vague Johnny Manziel n’a jamais réussi à installer durablement le programme au sommet de la conférence SEC. L’an passé, sur fond de cafouillage au poste de quarterback, Texas A&M a dû se contenter de sept victoires en saison régulière, avant de s’incliner lors du Belk Bowl contre Wake Forest (52-55).

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Pour trouver un nouvel head coach d’envergure, la direction athlétique a dû mettre la main au porte-feuille. Résultat : c’est Jimbo Fisher qui débarque dans le Texas, fort d’un titre BCS gagné avec Florida State en 2013.

Pour relancer une équipe en stagnation, le technicien de 52 ans peut quand même compter sur des belles classes de recrutement et un réservoir quasi-inépuisable sur certaines positions, notamment dans le domaine aérien. Que peut-il espérer pour sa première année dans la conférence phare de première division, aux côtés des monstres Alabama, Auburn, Georgia et autres ? Éléments de réponse…

Attaque

La première mission importante de Jimbo Fisher sera bien sûr de trouver le quarterback titulaire du programme. Une position que le head coach connaît, tout comme le nouveau coordinateur offensif : à Memphis, Darrell Dickey a permis à l’attaque locale d’exploser, tant sous les ordres de Justin Fuente que sous ceux de Mike Norvell. Les têtes d’affiche pour mener l’offense sont les mêmes que l’an passé, à savoir les sophomores QB Nick Starkel (1 793 yards, 14 touchdowns, 6 interceptions en 2017) et QB Kellen Mond (1 375 yards, 8 touchdowns, 6 interceptions). Si le premier, pocket passer, avait pris une longueur d’avance au printemps, le deuxième, double-menace, a amélioré son jeu à la passe et part favori des observateurs. Jimbo Fisher a tout de même précisé que rien n’était décidé à quelques jours à peine du premier match de saison régulière.

Si le chef d’orchestre n’est pas encore déterminé, les musiciens devraient encore jouer à l’unisson. Le poste de receveur a souvent été un axe majeur du recrutement de Kevin Sumlin, et cela s’en ressent au vu des armes de cette saison. Après une première année dans l’ombre de Christian Kirk, le sophomore WR Jhamon Ausbon (571 yards, 3 TD) est appelé à devenir le « go-to-guy » du programme. Derrière lui, les places coûtent cher, mais le sophomore WR Quartney Davis est revenu en forme, après une année blanche, pour cause de blessure. Les sophomores WR Camron Buckley, WR Kendrick Rogers, WR Hezekiah Jones et WR Roshauud Paul seront d’autres noms à surveiller.

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La concurrence est tellement âpre que WR Jalen Preston, dernière recrue 4 étoiles, pourrait être redshirté, malgré l’énorme potentiel que certains lui voient. Sur le poste de tight end, la belle surprise pourrait être le junior TE Jace Sternberger, impressionnant lors du Spring Game et revanchard après une opportunité gâchée du côté de Kansas.

Le jeu aérien était sacré ces dernières années du côté de College Station. Mais à Florida State, Jimbo Fisher s’est surtout évertué à établir un solide jeu au sol. Une bonne nouvelle pour le massif junior RB Trayveon Williams (798 yards, 6 TD en 2017), mis en difficulté par Keith Ford l’an passé, mais qui devrait devenir le titulaire indiscutable. Il devra tout de même rester sur ses gardes, car sous la menace du sophomore RB Jacob Kibodi.

Pour rendre ce jeu de course redoutable, le coaching staff compte sur le retour quasi-intégral de la ligne offensive. L’escouade aurait d’ailleurs pu revenir au complet, sans le coup de théâtre de l’intersaison : le transfert du tackle gauche Koda Martin vers Syracuse, pour rejoindre son beau-père Dino Babers. Pour le remplacer, les sophomores LT Dan Moore et LT Carson Green partent sur la même ligne et auront à cœur d’accompagner les seniors RG Connor Lanfear et RT Keaton Sutherland ainsi que les juniors LG Colton Prater et C Erik McCoy, véritable leader de la O-Line.

Défense

Si l’arrivée de Darrell Dickey est attendue en attaque, que dire de l’enthousiasme défensif ? Efficace à Wake Forest, puis Notre Dame, Mike Elko est l’un des coordinateurs défensifs les plus prometteurs du pays et débarque à College Station pour développer une escouade trop souvent naïve dans une conférence comme la SEC. Et vu le talent à sa disposition, les Aggies pourraient faire très mal !

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Sur la ligne défensive, Texas A&M peut notamment compter sur l’excellent senior DT Kingsley Keke (54 plaquages, 2 fumbles recouverts) pour percer la poche adverse. Aussi puissant que rapide, le lineman sera l’un des prospects NFL à suivre sur sa position en 2018. Avec le départ de Zaycoven Henderson, c’est le sophomore DT Justin Madubuike qui semble promis au deuxième poste de titulaire, grâce à un énorme camp printanier. Mais le nouveau staff espère enfin faire exploser le senior DT Daylon Mack, ancienne recrue 5 étoiles, mais beaucoup trop irrégulier depuis son arrivée sur le campus.

Sur le pass rush, le senior DE Landis Durham s’est révélé en 2017, avec 11 sacks au compteur, co-meilleur bilan de la conférence. DE Micheal Clemons devait l’épauler dans cette tâche, mais des pépins physiques pourraient l’éloigner des terrains pour le début de la saison régulière. Si Keke pourrait être excentré dans un premier temps, les freshmen DE Bobby Brown et DE Ondario Robinson sont susceptibles d’être lancés dans le grand bain dès leur première année.

L’âme de cette défense se situe clairement sur le deuxième rideau, car avec une détonante saison 2017 (104 plaquages, 5 sacks et demi, 8 passes défendues, 3 interceptions), le junior MLB Tyrel Dodson est devenu la menace constante de cette escouade défensive. Le duo qu’il composera avec le senior WLB Otaro Alaka (78 plaquages) a de quoi faire saliver les fans texans, de par leur vision du jeu et leur explosivité. Tout aussi polyvalent, le junior WLB Anthony Hines III leur permettra de souffler, lui qui serait titulaire dans bon nombre d’autres programmes de première division. Bien que Mike Elko soit partisan d’un système 4-2-5 en défense, le sophomore SLB Buddy Johnson sera amené à renforcer le front seven si nécessaire. Son pendant devrait être le sophomore LB/S Ikenna Okeke, sur un poste hybride visant à blinder le run stop.

Les defensive backs, parlons-en justement. Car Texas A&M a rarement connu autant de talent sur la position dans son histoire. Les déconvenues de la saison passée ont permis aux Aggies de donner à de jeunes loups leur chance. C’est le cas du junior CB Charles Oliver et du sophomore CB Debione Renfro. Agressifs sur le porteur de balle, les deux hommes sont des titulaires annoncés, mais devront regarder dans le rétroviseur, avec les sophomores CB Myles Jones, CB Travon Fuller et CB Clifford Chattman.

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Vous trouvez la compétition féroce, attendez de voir le poste de safety. Un secteur qui a vu Armani Watts filer vers la NFL. Fort heureusement, les Aggies peuvent compter sur le retour de blessure du senior FS Donovan Wilson, après une année blanche. Il épaulera le très physique sophomore SS Derrick Tucker (55 plaquages, 4 passes défendues) au centre du secondary. La rotation sera cependant précieuse, avec la présence du junior FS/SS Larry Pryor, du sophomore FS Keldrick Carper et surtout du true freshman SS Leon O’Neal, recrue 4 étoiles arrachée aux autres grosses écuries texanes. Sur des formations à cinq defensive backs, le senior NB Shawn Capers-Smith et le junior NB Roney Elam ont des arguments en tant que nickelback.

Équipes spéciales

La star incontestée de cette escouade est le kicker, le senior K Daniel LaCamera. En 2017, le Floridien de naissance a crevé l’écran (…) en réussissant un ratio de 18/21 sur field goal. Il sera l’un des principaux botteurs à suivre à l’orée de la draft 2018. Son efficacité a poussé le junior P Braden Mann à se focaliser sur les punts, après le départ de Shane Tripucka. Il sera aussi en charge des coups de pied d’engagement.
Côté retour, c’est un gros vide qu’a laissé l’explosif Christian Kirk en rejoignant les Arizona Cardinals. KR Trayveon Williams et KR Klyde Chriss seront sollicités sur les retours de kickoffs. Sur les punts, c’est PR Shawn Capers-Smith et PR Roshauud Paul qui semblent les mieux placés.

Calendrier

Une chose est sûre : la première année de Jimbo Fisher à College Station n’aura rien d’un long fleuve tranquille. Après cinq semaines de saison régulière, les Aggies auront déjà croisé Clemson et Alabama, sans oublier Arkansas, dans le Southwest Classic disputé à Arlington, dans le stade des Dallas Cowboys. Dans la foulée, ce sont trois sorties intra-conférence, à South Carolina, Mississippi State et Auburn qui s’annoncent. Seule bonne nouvelle : le fait de recevoir LSU en dernière semaine, au Kyle Field, dans l’antre du 12e homme. Suffisant pour sauter au plafond ? Pas sûr…

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Match clé
à South Carolina, le 13 octobre
Comme évoqué, avec un calendrier aussi copieux d’entrée, Texas A&M doit aller chercher des succès références pour rester le plus longtemps dans la course à une finale de conférence. Et avec une victoire sur le terrain de Columbia, les Aggies auraient le mérite d’entamer la dernière ligne droite avec une fiche potentiellement positive. Le plein de confiance ne sera pas trop avant le mois de novembre !

Conclusion

En attirant un coach déjà sacré avec Florida State, Texas A&M a affiché ses ambitions dans la conférence SEC. Mais avec une incertitude au poste de quarterback, une majorité de sophomores sur des postes-clés et un calendrier dantesque, la saison 2018 pourrait avoir des allures de transition pour Jimbo Fisher. Vu le talent et le niveau du coaching staff, il ne manque qu’une étincelle et un succès d’envergure pour donner une nouvelle allure à ce programme. Une saison à huit victoires n’aurait rien de farfelu. Pour un bowl majeur, il sera peut-être encore trop tôt…

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Preview 2018 : LSU Tigers

Avec une attaque remaniée désormais dirigée par un Steve Ensminger et qui comptera sur les nouveaux-venus, QB Joe Burrow et WR Jonathan Giles, les Tigers de LSU peuvent-ils sauver la tête du coach Ed Orgeron ?

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Crédit photo : Matt Bush-USA TODAY Sports

LSU Tigers

Conférence SEC

Division West

En 2017 : 9-4, 6-2 SEC. Citrus Bowl : défaite 21-17 face à Notre Dame.
Head Coach : Ed Orgeron, 3ème année (15-6) – Résultats en carrière: 31-33.
Coordinateur offensif : Steve Ensminger.
Coordinateur défensif : Dave Aranda.
Titulaires de retour : 13, 6 en attaque, 7 en défense.
Joueurs-clés partis : QB Danny Etling, RB Derrius Guice, WR DJ Chark, C Will Clapp, DE Christian Lacouture.
Joueurs à suivre : QB Joe Burrow, WR Jonathan Giles, TE Foster Moreau, LB Garrett Brumfield, RG Ed Ingram, DT Rashad Lawrence, LB Devin White, CB Andreaz « Greedy » Williams, SS John Battle.

Arrivé au chevet de LSU en cours de saison 2016, Ed Orgeron a su maintenir le programme de Baton Rouge à flot. A l’aide de grosses classes de recrutement et d’un coaching staff séduisant, le technicien de 57 ans a garanti une fiche de neuf victoires lors du dernier exercice, faisant oublier au passage le dramatique accroc contre Troy, à domicile.

Mais au sein d’une conférence SEC toujours plus compétitive, Louisiana State s’attend à connaître une année de transition, notamment sur le plan offensif. Que peuvent décemment espérer les Tigers ? Revue d’effectif.

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Attaque

En se séparant de son coordinateur offensif Matt Canada après une saison, pour incompatibilité d’humeur, Ed Orgeron ne s’est pas facilité la tâche. Car entre les fins de cursus, les carrières pros et les suspensions, ce sont dix titulaires offensifs sur onze qui ont quitté la Louisiane pendant l’intersaison. Propre, à défaut d’être exceptionnel, l’an passé (2 463 yards, 16 touchdowns, 2 interceptions), le quarterback Danny Etling fait partie des partants. Problème : derrière lui, la concurrence n’a pas bluffé pendant les camps printaniers, et le nouveau coordinateur Steve Ensminger a dû se lancer à la recherche de la perle rare. Ce pourrait être le junior QB Joe Burrow, transfert surprise d’Ohio State après un solide Spring Game sous le maillot des Buckeyes. Avec seulement 10 bouts de matches joués à Colombus, son expérience est limitée, mais rassure un peu plus. Au lendemain des transferts annoncés de Justin McMillan et Lowell Narcisse, c’est le sophomore QB Myles Brennan qui devrait être le backup.

La question du quarterback est importante, mais à LSU, le système offensif passe avant tout par un gros jeu au sol. Un secteur plus que productif ces deux dernières années à Baton Rouge, et qui a poussé Leonard Fournette, Derrius Guice et Darrel Williams à filer en NFL. Qui pour prendre la relève et devenir la nouvelle star du backfield offensif ? C’est la grande inconnue. Le successeur désigné est le senior RB Nick Brossette (96 yards en 2017), qui n’a jamais bluffé depuis son arrivée sur le campus. Le junior RB Lanard Fournette, frère de Leonard, et le sophomore RB Clyde Edwards-Helaire sont d’autres options, mais la surprise pourrait bien venir du true freshman RB Chris Curry, recrue 4 étoiles et belle surprise des camps printaniers. Moins de suspense sur le poste de fullback, où le senior FB David Ducre devra ouvrir les brèches.

Dans le domaine aérien, LSU se cherche un receveur d’impact sur une position qui n’a plus vu de cibles à 1 000 yards depuis Jarvis Landry en 2013. C’est dans cette optique que WR Jonathan Giles a posé ses valises en Louisiane. Ancienne vedette de Texas Tech, celui qui a enregistré 1 158 yards et 13 touchdowns avec les Red Raiders en 2016 sait rendre une attaque aérienne explosive. Les juniors WR Stephen Sullivan, WR Drake Davis, WR Derrick Dillon ou WR Dee Anderson sont en concurrence avec le sophomore WR Justin Jefferson pour devenir la deuxième cible de Burrow. Mais un autre true freshman pourrait coiffer tout le monde au poteau : la recrue 4 étoiles WR Ja’Marr Chase, déjà impressionnant de maturité et qui devra surveiller une autre vedette de première année, WR Terrace Marshall. Sur le poste de tight end, J.D. Moore était en fin d’éligibilité, mais TE Foster Moreau est apte à prendre la suite. Le senior s’est même vu attribuer le numéro 18, symbole d’exemplarité au sein du vestiaire des Tigers.

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L’aide de Moreau sera précieux sur les blocs, car la ligne offensive a été sérieusement touchée par les départs. Seul le senior LG Garrett Brumfield était titulaire l’an passé. Il sera accompagné côté gauche par le sophomore LT Saahdiq Charles. Transfert de Junior College, RG Damien Lewis devrait profiter de la suspension d’Ed Ingram pour s’imposer. Les sophomores C Lloyd Cushenberry et RT Austin Deculus devraient compléter l’escouade, même si le junior RT Badara Traoré n’a pas dit son dernier mot au cours des camps.

Défense

Si les énigmes sont nombreuses en attaque, on ne peut pas en dire autant de l’autre côté du ballon. Sous la coupe de Dave Aranda, l’un des coordinateurs les mieux payés des Etats-Unis, la défense de LSU a de quoi faire peur, avec le retour de 7 titulaires et une rotation plus intéressante que l’année passée.

C’est notamment le cas sur la ligne défensive, secteur de prédilection du head coach des Tigers. Paradoxalement, le premier rideau a été l’un des plus touchés par les départs, avec les fins d’éligibilité de Frank Herron, Greg Gilmore et Christian LaCouture. Le leader annoncé de cette escouade doit être le junior DE Rashard Lawrence (32 plaquages en 2017), en progression mais encore irrégulier selon les sorties. Pour lui libérer des brèches, le staff est allé chercher une autre pépite du côté de Texas Tech : le polyvalent junior DE/NT Breiden Fehoko, agressif dès le snap (7,5 sacks sous le maillot des Red Raiders). Attendu sur l’extérieur du front-3, l’ancien texan devrait dépanner comme nose tackle dans un premier temps, pour suppléer le junior NT Ed Alexander et ses genoux fragiles. Autre conséquence de cette blessure : le sophomore DE Glen Logan (17 plaquages en 2017) devrait plus souvent intégrer le trio de titulaires cette saison. Les sophomores DE Neil Farrell et DE Justin Thomas ainsi que le freshman NT Tyler Shelvin se chargeront d’assurer cette fameuse rotation lors des guerres de tranchées made in SEC.

L’incontestable vedette de cette défense se trouve sur le deuxième rideau : du haut de ses 133 plaquages, le junior ILB Devin White est dans la plus pure tradition des linebackers du programme : physique et ultra-explosif. Dans une conférence adepte du jeu au sol, son rôle sera primordial, lui qui est considéré comme le meilleur de son poste en vue de la prochaine draft. Tyler Taylor suspendu, c’est le sophomore ILB Jacob Phillips (18 plaquages) qui a les faveurs du staff. Mais il faudra se battre pour garder sa place, sous la pression du sophomore ILB Patrick Queen et du freshman ILB Micah Baskerville, intrigant pendant les camps du printemps.

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Sur les extérieurs, le départ d’Arden Key avait déjà été anticipé en 2017 et le sophomore OLB K’Lavon Chaisson (27 plaquages, 2 passes défendues) a répondu aux attentes, de par son athlétisme hors normes. Il sera le rusher en chef sur la position, d’autant que son binôme reste à clairement identifier. Ce spot devrait se jouer entre le junior OLB Michael Divinity Jr., titulaire lors du dernier Citrus Bowl contre Notre Dame, et le sophomore OLB Ray Thornton.

Mais Louisiana State, c’est aussi et surtout l’une des « DBU », facs spécialisées dans la formation de bons defensive backs. Patrick Peterson, Eric Reid, Tyrann Mathieu, Jamal Adams ou Tre’Davious White sont notamment passés par Baton Rouge ces dernières années. Il n’est pas donc étonnant de voir que le meilleur prospect du pays au poste de cornerback est un Tiger. Avec 10 passes défendues en 2017, le sophomore CB Andraez « Greedy » Williams s’est distingué par son excellente lecture sur la couverture du passe. Il sera la tête d’affiche du secondary local ! Son acolyte devait être le junior CB Kristian Fulton, mais la suspension de ce dernier a redistribué les cartes. NB Kary Vincent s’est montré intéressant au poste de nickel mais ses fautes de concentration sur les extérieurs tendent à le pénaliser. La surprise pourrait venir de l’expérimenté senior CB Terrence Alexander, transfuge de Stanford, à moins que les sophomores CB Jontre Kirklin et CB Mannie Netherly, ou surtout le true freshman CB Kelvin Joseph ne fassent la différence pendant les camps estivaux.

Au centre du backfield, le sophomore FS Grant Delpit a explosé aux yeux du grand public, avec ses 60 plaquages et ses 8 passes défendues l’an passé. Vif et explosif, il ne lui manque qu’un instinct de tueur pour transformer les erreurs adverses en turnovers. Le senior SS John Battle semble le plus aguerri pour l’accompagner, mais les sophomores S Todd Harris Jr. Et S Eric Monroe n’ont pas dit leur dernier mot. De retour de blessure après une année quasi blanche, DB Ed Paris est un joueur de devoir qui peut être utilisé sur de nombreux secteurs du secondary.

Équipes spéciales

Une chose est sûre : les rôles ne sont clairement pas définis dans ce secteur de jeu. La preuve avec le poste de kicker, où l’irrégularité de K Connor Culp et K Jack Gonsoulin a semé le doute dans l’esprit du coaching staff. Résultat : le senior K Cole Tracy, transfert de deuxième division, arrive pour rendre à LSU son efficacité habituelle sur field goal. Sur les punts, le flou existe également, et comme la saison passée, le junior P Josh Growden et le sophomore P Zach von Rosenberg se partageront les tâches pour déterminer un favori.

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Sur retour de coups de pieds, les départs de D.J. Chark et Russell Gage ont laissé un sérieux vide. Mais dans un programme habitué aux piles électriques, trouver un successeur ne devrait pas être un casse-tête. KR Clyde Edwards-Helaire est pressenti pour gérer les kickoffs, alors que PR Justin Jefferson devrait réceptionner les punts.

Calendrier

Le programme ne s’annonce pas pour LSU en 2018. Et cela n’a pas seulement à voir avec le match d’ouverture, prévu à Arlington, face aux Miami Hurricanes. Sur les huit matches intra-conférence qu’auront à jouer les Tigers, trois déplacements périlleux les attendent, sur les terrains d’Auburn, Florida et Texas A&M. Mais ça ira mieux à la maison, n’est-ce pas ? Surtout quand on reçoit les deux derniers finalistes des playoffs, Georgia et Alabama, une équipe du Crimson Tide que n’a plus battu LSU depuis 2011 ?

Match clé
à Florida, le 6 octobre

Si le début de saison se présente bien, le déplacement à Florida pourrait être un révélateur important quant aux objectifs à viser en fin d’année. Les Gators sont en pleine reconstruction et un succès à Gainesville serait une excellente opération avant d’affronter Georgia, Mississippi State et Alabama à la suite. L’an passé, LSU avait réussi à s’imposer du côté du Swamp (16-17). Nul doute que les hommes de Dan Mullen auront à cœur de ne pas tomber deux fois de suite sur leurs terres face à la même équipe…

Conclusion

Un programme star à deux visages. Solide et complet en défense, poussif et renouvelé en attaque. Le nouveau coordinateur Steve Ensminger va vite devoir faire ses preuves dans un système en manque de référence. Si les freshmen explosent ou que Joe Burrow confirme son bon Spring Game avec les Buckeyes, LSU peut légitimement avoir de grosses ambitions, et viser au moins un bowl majeur. Dans le cas contraire, la saison pourrait être très longue pour les fans des Tigers et pour Ed Orgeron en particulier.

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Preview

Preview 2018 : Tennessee Volunteers

Après des mois de chaos sur le campus de Knoxville, Jeremy Pruitt est le nouveau boss à Rocky Top. La mission de l’ancien coordinateur défensif d’Alabama : redorer le blason d’un programme en déroute totale l’an passé.

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Crédit photo : Michael Reaves/Getty Images

Tennessee Volunteers

Conférence SEC

Division East

En 2017 : 4-8, 0-8 SEC.
Head Coach : Jeremy Pruitt, 1ère année (0-0) – Résultats en carrière: 80-48.
Coordinateur offensif : Tyson Helton.
Coordinateur défensif : Kevin Sherrer.
Titulaires de retour : 13, 6 en attaque, 7 en défense.
Joueurs-clés partis : RB John Kelly, TE Ethan Wolfe, OL Jashon Robertson, CB Rashaan Gaulden, P Trevor Daniel.
Joueurs à suivre : QB Keller Chryst, RB Ty Chandler, WR Jauan Jennings, WR Brandon Johnson, WR Marquez Callaway, OL Trey Smith, NT Shy Tuttle, LB Darrin Kirkland, LB Daniel Bituli, FS Nigel Warrior.

Catastrophique, désastreux, pitoyable. Les mots ne manquent pas pour qualifier la saison 2017 des Volunteers. Jamais dans son Histoire, Tennessee n’avait terminé une saison avec plus de 8 défaites !

Du coup, la Vol Nation a eu la tête du coach Butch Jones… qui n’a pas vraiment aidé sa cause en se déclarant « Champions of Life » alors que son bilan de 34-27 (14-24 en match SEC) était clairement insultant pour un programme toujours à la recherche de son premier titre de conférence depuis 2007. « Brick by brick », il a construit son tombeau enfonçant le programme de Knoxville dans la crise un peu plus chaque jour.

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Tennessee avait alors l’occasion de faire table rase pour mieux repartir. Mais il était dit que l’année 2017 serait apocalyptique jusqu’au bout pour les Volunteers. Le directeur athlétique, John Currie, choisit le coordinateur défensif d’Ohio State, Greg Schiano, pour succéder à Butch Jones… la Vol Nation en décida autrement. Elle voulait John Gruden et frappa encore en manifestant son désaccord pour des raisons que seule elle peut comprendre. Mike Gundy (Oklahoma State) et Dave Doeren (NC State) ont passé un entretien. Mike Leach (Washington State) attendait seulement qu’on l’appelle mais c’est finalement le coordinateur défensif d’Alabama, Jeremy Pruitt, qui a accepté le poste après 26 jours de tergiversations qui auront d’ailleurs couté son poste à John Currie, remplacé par le coach légendaire, Philip Fullmer (1992-2008).

La mission de Jeremy Pruitt est simple : refaire de Tennessee le programme qu’il aurait toujours dû être, un prétendant au titre dans la conférence SEC. À 44 ans, le natif de l’Alabama va essayer d’implanter une culture de la victoire basée sur une rigueur défensif à toute épreuve, une culture qu’on n’a pas vu à Knoxville depuis un certain… Philip Fullmer. Champion national avec Florida State et Alabama et recruteur hors-pair, il sait ce qui le sépare du graal. Première étape : remettre sur pied un groupe traumatisé par une saison 2017 éprouvante.

Attaque

Si Jeremy Pruitt a appris une chose depuis qu’il est dans la SEC : on ne peut gagner sans un quarterback performant. Pour raviver une attaque anémique l’an passé (19.8 points par match, #117 du pays), il est allé chercher le coach des QBs de USC, Tyson Helton, dont le travail auprès de Sam Darnold a été salué par toute la profession.

Bye-bye la spread offense, les Volunteers version Jeremy Pruitt évolueront en pro-style avec l’accent mis sur un jeu vertical abondant. Le chemin du renouveau pourrait être long car Tennessee a souffert dans ce domaine l’an passé (173.7 yards par match, #109 du pays). Malgré quelques coups d’éclat, l’ancien prospect 4-étoiles, QB Jarrett Guarantano (997 yards, 4 TD et 2 INT en 2017) n’a pas encore convaincu qu’il pouvait être le leader de l’attaque des Vols. Bien qu’il possède une puissance de bras incontestable, sa lecture de jeu laisse à désirer ce qui pourrait ouvrir la voie au senior QB Keller Chryst (962 yards, 8 TD, 4 INT en 2017) qui arrive de Stanford avec son bilan de 17-2 comme titulaire au sein de l’attaque… pro-style du Cardinal. Le sophomore QB Will McBride est peut-être la carte cachée de Jeremy Pruitt. Vrai gunslinger, il aura sa chance durant le Fall camp.

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Comme son mentor Nick Saban, Jeremy Pruitt ne négligera pas un jeu au sol qu’il espère éreintant. Le départ anticipé de RB John Kelly pour la NFL donne les clés de ce secteur au sophomore RB Ty Chandler (305 yards au sol, 2 TD en 2017). Running back « nord-sud », il possède des accélérations phénoménales et un sens du jeu qui lui permet de toujours trouver d’excellents blocs. Il formera un excellent duo avec l’ancien joueur de Michigan State, le senior RB Madre London (304 yards au sol, 3 TD en 2017), qui a perdu son statut de titulaire chez les Spartans suite à une blessure de la cheville. Le colosse true freshman RB Jeremy Banks pourrait être inséré dans la rotation plus vite que prévu en raison de ses aptitudes athlétiques phénoménales.

Les nouveaux systèmes pro-style bénéficieront à un groupe de receveurs qui n’a rien à envier aux meilleurs de la SEC. Réintégré dans l’équipe après en avoir été écarté l’an dernier pour avoir critiqué Butch Jones via les réseaux sociaux, le puissant WR Jauan Jennings fait son retour avec les Vols. Il joue avec une mentalité de linebacker ce qui en fait l’un des receveurs les plus craints de la conférence. Les juniors WR Marquez Callaway (24 réceptions, 406 yards, 5 TD en 2017) et WR Brandon Johnson (37 réceptions, 482 yards, 1 TD en 2017) sont eux aussi de retour avec la ferme intention de démontrer tout leur potentiel. TE Dominick Wood-Anderson, le meilleur tight-end au niveau Junior College l’an passé, a fait son arrivée sur le campus de Knoxville au cours du printemps. Son apport sera déterminant au sein des nouveaux systèmes.

L’annonce du retour du sophomore LT Trey Smith a été reçu comme une bénédiction. Victime de caillots sanguins dans les poumons, l’ancien prospect 5-étoiles sera la pierre angulaire d’une ligne offensive en totale reconstruction puisqu’en plus de LT Trey Smith, ce sont trois sophomores qui devraient débuter la saison : LG Devante Brooks, C Ryan Johnson et RG Riley Locklear. Le junior RT Marcus Tatum s’est montré très prometteur l’an dernier avec sa grande envergure. Développer la synchronisation au sein de cette ligne offensive sera l’un des grands défis de Tyson Helton.

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Défense

L’arrivée de Jeremy Pruitt devrait tout changer dans ce secteur de jeu. On peut s’attendre à voir rapidement une défense agressive et tenace, bien différente de celle qui a accordé 5.4 yards par course l’an dernier. Premier changement : l’abandon des systèmes 4-3 pour des schémas 3-4.

Ces Volunteers seront-ils capables de renverser la tendance après une saison 2017 calamiteuse notamment contre le jeu de course adverse (251.3 yards par match, #125 du pays) ? Le talent est là et ne demande qu’à s’exprimer.

Stopper le jeu au sol adverse a été l’un des mantra de l’équipe durant l’intersaison. Le senior DT Shy Tuttle (27 plaquages en 2017) est un guerrier capable de devenir le pilier d’un trio probablement composé de des seniors DE Kyle Phillips (33 plaquages, 2 sacks en 2017) et DE Jonathan Kongbo (29 plaquages, 2.5 sacks en 2017). Ce dernier possède un motor exceptionnel et il sera peut-être l’une des révélations de la saison dans la SEC. On surveillera également le freshman DT Eric Crosby et le sophomore DL Matthew Butler, deux joueurs au potentiel énorme qui sont l’avenir des Vols sur la ligne de scrimmage.

Le second rideau défensif est peut-être le domaine le plus rassurant de cette défense des Vols. Le junior OLB Darrell Taylor (27 plaquages, 3 sacks en 2017) a été repositionné de son poste de defensive end à celui d’outside linebacker. Auteur du plaquage qui a donné la victoire face à Georgia Tech en OT l’an dernier, il est le défenseur le plus agressif de l’équipe. Le junior ILB Daniel Bituli (90 plaquages, 1 INT, 1 TD en 2017) a lui aussi réussi un « highlight » la saison dernière : une interception convertie en un TD de 97 yards face à Alabama. Au-delà de ce big play, c’est un excellent plaqueur qui formera un duo détonant avec le revenant ILB Darrin Kirkland Jr ou le junior ILB Quart’e Sapp (75 plaquages, 7 pour perte) Considéré comme l’un des plus sérieux prospects NFL de la conférence SEC à son arrivée à Knoxville en 2015, il bénéficie d’une dernière année d’éligibilité pour démontrer tout son talent après deux saisons gâchées par les blessures. Le junior OLB Austin Smith, le sophomore OLB Deandre Johnson et l’ancien 4-étoiles du Junior College, OLB Jordan Allen, batailleront pour le dernier poste de titulaire en compagnie de la « tackling machine », le true freshman OLB JJ Peterson.

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Ancien spécialiste du secondary, Jeremy Pruitt n’a pas mâché ses mots pour critiquer un backfield défensif sans grand relief depuis le départ de CB Rashaan « Double Bird » Gaulden. Fils du légendaire cornerback NFL Dale Carter, le junior SS Nigel Warrior (83 plaquages, 1 sack, 1 INT en 2017) est un joueur fiable et possède un leadership indéniable sur lequel pourrait se bâtir un groupe en quête de rédemption. Il devrait être aligné au côté du senior FS Micah Abernathy (81 plaquages en 2017) ou du meilleur plaqueur de l’équipe en 2016, S Todd Kelly Jr (blessé en 2017). Les postes de cornerbacks sont ouverts à la concurrence. Les sophomores CB Shawn Shamburger et CB Maleik Gray ainsi que les juniors CB Baylen Buchanan et CB Carlin Fils-Aimé (running back en 2017) composent une rotation qui a tout à démontrer.

Équipes spéciales

La Tradition d’excellence des équipes spéciales de Tennessee sera mis au défi en raison du départ du kicker, du punter et des deux returners. Du coup, le poste de kicker titulaire est au ouvert à la concurrence même si le sophomore K Brent Cimaglia part favori en raison de ses 5 titularisations l’an passé. Toutefois, l’ancien Wolverine de Michigan, K Ryan Tice, aura également sa chance. Sur le punting game, le true freshman P Paxton Brooks, 2ème meilleur punter à sortir des lycées américains en 2018, devrait être aligné. Il aura la lourde tâche de faire oublier l’excellent Trevor Daniel. Le running back KR Ty Chandler (24.5 yards par KR, 1 TD en 2017) devrait succéder au All-American DB Evan Berry sur les retours de kick tandis que le receveur PR Marquez Callaway sera l’option privilégiée sur les retours de punt.

Calendrier

Brutal. Le calendrier des Volunteers ne sera pas leur meilleur allié en 2018. Un match d’ouverture difficile contre une solide équipe de West Virginia puis 5 matchs dantesques du 22 septembre au 27 octobre (Florida, Georgia, Auburn, Alabama, South Carolina). Pas idéal pour une équipe parfois fragile l’an passé. Le mois de novembre sera pus abordable (Charlotte, Kentucky, Missouri, Vanderbilt) et c’est dans cette dernière ligne droite que les Volunteers joueront probablement leur qualification pour un bowl… s’ils ne sont pas morts d’ici là.

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Match clé
contre Kentucky, le 10 novembre
Tennessee pourrait bien se présenter dans ce match avec un bilan de 2-6. Une victoire pour une participation à un bowl serait ainsi indispensable face à une équipe des Wildcats qui a battu les Vols l’an passé, pour la 2ème fois depuis 1984. Revanche.

Conclusion

Pour la première fois de leur Histoire, les Volunteers n’ont pas gagné le moindre match de conférence SEC en une saison au terme d’une campagne 2017 chaotique. Pour succéder à Butch Jones, l’ancien coordinateur défensif d’Alabama, Jeremy Pruitt, a été embauché au poste de coach principal après des tergiversations non-moins chaotiques. Il hérite d’une équipe avec de nombreuses interrogations des deux côtés du ballon. Et pour ne rien arranger, le calendrier des Vols est l’un des plus compliqué de la conférence SEC. La défense a souffert l’an dernier, particulièrement contre la course (251.3 yards accordés au sol, #126 du pays). Le passé de Jeremy Pruitt et le retour de LB Darrin Kirkland pourrait améliorer ce secteur de jeu… mais c’est toujours l’incertitude dans les tranchées et dans le backfield défensif. La ligne offensive a appris une bonne nouvelle avec le retour sur les terrains du prometteur OT Trey Smith. L’ajout de QB Keller Chryst (ex-Stanford) et le retour en grâce de WR Jauan Jennings sont également des points positifs pour une attaque aux abonnés absents la saison dernière (19.8 points en moyenne par match, #118 du pays).

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