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Preview 2017 : Alabama Crimson Tide

Triple-champion de conférence SEC en titre, le Crimson Tide d’Alabama de coach Saban vise une 4ème participation consécutive au College Football Playoff et sera encore l’équipe à battre en 2017.

Credit photo : USAToday

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Alabama Crimson Tide

Conférence SEC – Division West
En 2016 :
14-1, 7-1 SEC. Champion de la conférence SEC et Vice-champion National. Défaite 35-31 face à Clemson lors du CFP National Championship Game.
Head Coach : Nick Saban, 11ème année (114-19) – Résultats en carrière: 205-61-1
Coordinateur offensif : Brian Daboll, Mike Locksley.
Coordinateur défensif : Jeremy Pruitt.
Titulaires de retour : 6 en attaque, 5 en défense, punter.
Joueurs-clés partis : TE O.J. Howard, OT Cam Robinson, DE Jonathan Allen, DT Dalvin Tomlinson, LB Reuben Foster, LB Tim Williams, LB Ryan Anderson, CB Marlon Humphrey.
Joueurs à suivre : QB Jalen Hurts, RB Bo Scarbrough, RB Damien Harris, WR Calvin Ridley, DE Da’Shawn Hand, NT Da’Ron Payne, LB Shaun Dion Hamilton, DB Minkah Fitzpatrick, S Ronnie Harrison.

Pour certains fidèles du Crimson Tide d’Alabama, la saison 2016 du programme de Tuscaloosa (Alabama) aura été un échec… Pourtant, 14 victoires consécutives, 1 titre de champion de SEC et une participation à la finale du College Football Playoff auraient été célébrés par n’importe quel autre programme à travers le pays. Pas à Alabama.

Le Crimson Tide est passé si près de réussir l’impensable : une saison sans défaite ponctuée d’un bilan historique de 15-0. QB Deshaun Watson, WR Hunter Renfrow et les Tigers de Clemson sont passés par là privant coach Nick Saban d’un 5ème titre de champion national en 8 ans.

« Nous avons commis de nombreuses erreurs face à Clemson et nous aurions pu mieux faire de nombreuses choses. Nous allons tout faire pour que cela n’arrive plus » – Nick Saban, coach du Crimson Tide d’Alabama.

Coach Saban a planté le décor en vue des spring practices. Il a aussi dù faire face au départ du coordinateur offensif Steve Sarkisian (Atlanta Falcons, NFL) remplacé par un duo composé de l’ancien coach des TEs des New England Patriots, Brian Daboll, et de l’ancien coordinateur offensif de Maryland, Mike Locksley. Objectifs : poursuivre le développement du sophomore QB Jalen Hurts et améliorer nettement le jeu aérien d’une équipe qui n’a pas pu s’en sortir uniquement avec son jeu au sol l’an passé (210.3 yards à la passe en moyenne par match en 2016, #87 du pays).

La défense a subi de lourdes pertes avec notamment les départs pour la NFL de DE Jonathan Allen, DT Dalvin Tomlinson, LB Reuben Foster, LB Tim Williams, LB Ryan Anderson et CB Marlon Humphrey ! Mais, ce sera encore « business as usual » pour le Crimson Tide : des promotions successives exceptionnelles dans le recrutement devraient permettre à cette défense de recharger les batteries en un été. Finalement, les années passent et ne rien ne change : Alabama sera encore l’équipe à battre en 2017 !

Attaque

Lane Kiffin parti à Florida Atlantic et Steve Sarkisian n’ayant pas souhaité poursuivre l’aventure aux côtés de coach Saban, c’est donc un changement de systèmes qui devrait avoir lieu sur le campus de Tuscaloosa. Le nouveau coordinateur offensif, Brian Daboll, devrait implanter des schémas pro-style proches de ceux de la NFL en version simplifiée. Le but : rendre l’attaque d’Alabama plus équilibrée et moins prévisible.

Il pourra compter sur le retour du meilleur joueur offensif de la SEC en 2016, le sophomore QB Jalen Hurts (2780 yards, 23 TD, 9 INT et 954 yards au sol, 13 TD en 2016). Pour la 1ère fois depuis 2013, le Crimson Tide va bénéficier d’une certaine stabilité au poste crucial de quarterback. Cependant, ses carences dans le jeu aérien ont couté cher en finale nationale et il sait qu’on attend davantage de lui dans ce secteur. En a-t-il les capacités ? Son efficacité a dégringolé en fin de saison forçant l’escouade offensive à miser essentiellement sur les coups de boutoir d’un jeu au sol productif. Cette saison, QB Jalen Hurts devra faire preuve d’une meilleure lecture de jeu et d’un certain leadership du fait de sa position sur le terrain. Sa santé sera au coeur des préoccupations du coaching staff du Crimson Tide. La raison est simple : seuls deux autres quarterbacks boursiers sont dans l’effectif… deux true freshmen, QB Tua Tagovailoa et QB Mac Jones. Une blessure de QB Jalen Hurts pourrait être catastrophique pour Alabama même si tout le monde a été impressionné par le niveau de maturité de QB Tua Tagovailoa durant le printemps.

Bien que le groupe de receveurs en 2016 semblait être le meilleur de l’ère Saban, l’attaque aérienne n’a jamais décollé. En 2017, ce groupe est peut-être moins même si le retour du junior WR Calvin Ridley (72 réceptions, 769 yards, 7 TD en 2016) l’éclosion annoncé du true freshman WR Jerry Jeudi devraient assurer d’excellentes options en profondeur pour QB Jalen Hurts. Les seniors WR Cam Sims (14 réceptions, 152 yards en 2016) et WR Reuben Foster ont patiemment attendu leur tour dans l’ombre des Amari Cooper et ArDarius Stewart. L’absence de TE O.J. Howard sera assurément préjudiciable. Le sophomore TE Miller Forristall (5 réceptions, 73 yards en 2016) et le junior TE Hale Hentges sont avant tout des blockers et ne devraient pas être sollicités dans le jeu aérien.

Quels que soient les ajustements du système offensif apportés en 2017, ne vous trompez pas : l’attaque d’Alabama sera encore portée par son jeu au sol. La raison ? Un groupe de running backs dément ! La profondeur à ce poste est peut-être du jamais vu au niveau NCAA. Sur les cinq joueurs en compétition pour du temps de jeu, trois sont d’anciens prospects 5 étoiles. Les deux autres ? Des 4 étoiles…

En progrès constant tout au long de la saison 2016, le junior RB Bo Scarbrough (812 yards au sol, 12 TD en 2016) a envoyé Alabama en finale nationale grâce à une performance mémorable face à Washington. Cependant, une fracture de la jambe subie contre Clemson pourrait réveiller ses vieux démons : les blessures qui ont ralenti son éclosion depuis le lycée. Le junior RB Damien (1037 yards au sol, 7.1 yards par course, 2 TD en 2016) est un « every down running back » et le sophomore RB Joshua Jacobs (567 yards au sol, 4 TD en 2016) a été le révélation de la saison passée avec une moyenne de 6.7 yards par course. Ajoutez l’un des deux meilleurs running backs du recrutement 2017, RB Najee Harris, et le 4 étoiles, RB Brian Robinson Jr, et vous avez un quintet hors-norme.

Tout ce petit monde sera protégé par… la meilleure ligne offensive du pays ! Peu de true freshmen peuvent réussir le saut dans la SEC avec succès. C’est exactement ce dont a été capable le sophomore LT Jonah Williams, titularisé à 15 reprises l’an dernier. Il glissera de la droite vers la gauche pour succéder à LT Cam Robinson au poste de blind side tackle. Le junior LG Ross Pieschbacher et le senior C Bradley Bozeman sont de retour formant un incroyable socle au côté gauche de cette ligne. A droite, ce sera un duel d’anciens prospect 5 et 4 étoiles, les juniors RG Lester Cotton et RT Matt Warmack semblant avoir une légère avance même si le true freshman RT Alex Leatherwood pourrait bien tirer son épingle du jeu.

Défense

La meilleure défense du pays en 2016 (261.8 yards en moyenne par match) devra remplacer DL Jonathan Allen, DL Dalvin Tomlinson, LB Reuben Foster, LB Ryan Anderson, LB Tim Williams, CB Marlon Humphrey et S Eddie Jackson… et pourtant, le Crimson Tide sera encore dominant en 2017, soyez-en sûr !

Le junior NG Da’Ron Payne (36 plaquages, 1.5 sacks en 2016) est de retour à son poste et devrait être le point d’encrage d’une défense 3-4. Il devrait former un trio d’impact avec le senior DE Da’Shawn Hand (21 plaquages, 1 sack en 2016), qui débutera la saison malgré une arrestation en état d’ébriété au cours de l’été, et un autre senior, DE Joshua Frazier (8 plaquages, 1 sack en 2016).

Mais c’est encore une fois l’abondance de talent sur la ligne qui démarque Alabama du reste de la compétition. Ainsi, le sophomore DL Raekwon Davis et le redshirt freshman DL Quinnen Williams frappent à la porte tout comme l’ancien joueur de Junior College, le junior DE Isaiah Buggs, qui s’inscrit dans la lignée des Terrence Cody et Jesse Williams et qui pourrait être la révélation de la saison 2017.

Tout comme sur la ligne défensive, le second rideau a été dévalisé lors de la dernière draft NFL. La rapidité de la convalescence du senior ILB Shaun Dion Hamilton (64 plaquages, 2 sacks et 2 INT en 2016), blessé au genou en décembre dernier, sera déterminante pour assurer une transition en douceur, même si, encore une fois, le talent ne manque pas dans l’effectif. Le senior ILB Rashaan Evans (52 plaquages, 4 sacks en 2016) a été convaincant après avoir été repositionné à l’intérieur et le sophomore 5 étoiles ILB Mack Wilson (#15 National, #2 LB en 2016) n’attend qu’une seule chose : qu’on lui donne sa chance. Et on n’oubliera pas le true freshman 5 étoiles ILB Dylan Moses (#14 national, #2 LB en 2017)… Sur les extérieurs, c’est plus incertain. Le sophomore OLB Terrell Hall (11 plaquages, 1 sack en 2016) a connu quelques coups d’éclat en 2016 mais il se pourrait que OLB Christian Miller et OLB Anfernee Jennings, plus expérimentés, soient titularisés en septembre prochain.

Le backfield défensif sera assurément la grande force du début de saison d’Alabama. Quatre contributeurs réguliers sont de retour dont le meilleur defensive back du pays : le junior S Minkah Fitzpatrick (66 plaquages, 1.5 sack, 6 INT, 2 TD en 2016). Ce dernier va former le duo de safeties le plus intimidant et polyvalent du pays avec le junior S Ronnie Harrison (83 plaquages, 2 INT et 1 TD en 2016) : ils ont notamment réussi 8 INTs pour 3 TD à eux-deux l’an dernier. Avec le retour du senior S Laurence « Hootie » Jones, le départ de S Eddie Jackson sera parfaitement assuré. Le senior CB Anthony Averett (48 plaquages en 2016) a démontré l’an dernier qu’il pouvait être performant au poste de cornerback. Il devra montrer la voie à la star montante de ce secondary, CB Trevon Diggs, le frère du receveur des Minnesota Vikings et ancien joueur de Maryland, Stefon Diggs. Le senior NB Tony Brown (32 plaquages, 2 INT en 2016) sera fidèle au poste comme nickelback alors que les sophomores CB Aaron Robinson, CB Jared Mayden et CB Shyheim Carter pourraient faire partie de la rotation.

Équipes spéciales

Pour la 4ème année consécutive, le senior P J.K. Scott sera fidèle au poste sur le punting game. Ses 47.2 yards en moyenne par punt en 2016 l’ont classé au 4ème rang national. Pour préparer la succession de K Adam Griffith, Alabama avait accueilli l’an dernier l’ancien Rebel d’Ole Miss, K Andy Pappanastos, qui fera donc ses débuts en 2017. Sur les retours de coup de pied, l’explosif PR/KR Trevon Diggs sera aux commandes.

Calendrier

Comme chaque année dans la division SEC West, le calendrier des triple-champions de conférence SEC ne sera pas de tout repos d’autant plus que le Crimson Tide débutera sa saison au Mercedes Benz Stadium d’Atlanta par un blockbuster monstrueux face aux Seminoles de Florida State. Après ce choc de la week 1, Alabama enchainera avec 4 matchs à domicile face à Fresno State et Colorado State en match hors-conférence et face à Vanderbilt et Ole Miss en match intra-conférence. Le déplacement du 7 octobre à Texas A&M sera le 2ème test pour la troupe de coach Saban. Ce match face aux Aggies donnera le coup d’envoi d’une séquence cruciale pour le Crimson Tide qui accueillera ensuite Arkansas, Tennessee et LSU avant un voyage toujours délicat à Mississippi State. La réception de Mercer (FCS), le 18 novembre, servira de répétition générale avant ce qui pourrait être la finale de division SEC West : l’Iron Bowl contre les Tigers d’Auburn.

Match clé
@ Auburn, 25 novembre
Le Crimson Tide a remporté 7 des 9 derniers affrontements face à son grand rival de l’État d’Alabama. Mais cette édition 2017 pourrait avoir une saveur particulière. Avec l’arrivée de l’ancien prospect 5 étoiles, QB Jarrett Stidham, et un groupe de joueurs ultra-talentueux, les Tigers d’Auburn semblent en excellente position pour rester au contact du Crimson Tide tout au long de la saison ce qui ferait de cet Iron Bowl un match décisif pour une place au SEC Championship Game. Une place en playoffs pourrait également être en jeu.

Conclusion

Deux défaites en deux saisons. C’est le bilan de l’habituel épouvantail de FBS entre 2015 et 2016. Et cette année, la relève est encore là, grâce de monstrueuses classes de recrutement. Offensivement, le trio QB Jalen Hurts – RB Bo Scarbrough – WR Calvin Ridley devrait donner pas mal de maux de têtes à ses adversaires. Mais c’est bien la défense qui devrait rester reine à Tuscaloosa, de par sa faculté à provoquer un grand nombre de turnovers et de Pick-6. Certes, six titulaires ne sont plus à disposition du coordinateur Jeremy Pruitt, mais avec DB Minkah Fitzpatrick, S Ronnie Harrison, DE Da’Shawn Hand et le retour en forme de LB Shaun Dion Hamilton, Alabama a l’étoffe d’un numéro 1 incontesté.

Fondateur et rédacteur en chef de The Blue Pennant, Morgan Lagrée couvre le College Football depuis près de 10 ans. En 2016, Morgan fût le premier reporter à couvrir le CFP National Championship Game pour un média francophone. Il co-anime le podcast TBP/Radiossa - Made in US. Expert NFL et NHL. Grand amateur de la NBA et du College Basketball. Fan ultime des Red Sox de Boston (MLB). Ancien étudiant de l'université McGill. #Redmen4Life

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1 commentaire

1 commentaire

  1. Bordes Sebastien

    13 août 2017 at 16h35

    Le match d’ouverture entre Alabama et Florida State a lieu au nouveau Mercedes Benz stadium d’Atlanta et non a Arlington . :o) Aller voir les image de ce nouveau stade , vraiment une belle architecture .

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Top 25 des meilleurs receveurs en 2018

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A trois mois de l’ouverture de l’exercice 2018, The Blue Pennant vous propose son traditionnel classement des meilleurs receveurs de l’élite du College Football avant le coup d’envoi de la prochaine saison.

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Georgia vs Alabama : l’ultime preview

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The Blue Pennant vous propose une couverture exceptionnelle du CFP National Championship Game 2018 qui verra s’affronter les Bulldogs de #3 Georgia et le Crimson Tide de #4 Alabama, lundi 8 janvier prochain.

#3 Georgia (13-1) vs #4 Alabama (12-1)

CFP NATIONAL CHAMPIONSHIP
Atlanta, Géorgie
Mercedes-Benz Stadium
Lundi 8 janvier 2017
20h17 (heure Est, 02h17 en France)

Jusqu’au coup d’envoi, toute la rédaction se met sur le pont pour vous présenter une série d’articles quotidiens concernant ce duel 100% SEC entre les deux meilleures équipes de la saison 2017 :

– Présentation des deux coachs.
– Le face-à-face à chaque poste.
– Les media Days.
– Présentation du stade.
– Les clés du match.
– Les pronostics de la rédaction.

Morgan Lagrée, notre rédacteur en chef, est accrédité en tribune de presse au Mercedes-Benz Stadium d’Atlanta pour vous proposer un récit au plus près de l’action ! Tout au long de la journée, vous pourrez suivre de l’intérieur et en temps réel, l’avant et l’après-match via notre compte Twitter @thebluepennant et notre page Facebook pour des LIVE exclusifs.

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Playoffs

[Preview] Rose Bowl 2018 : #2 Oklahoma vs #3 Georgia

Coup d’envoi du College Football Playoff de la saison 2017 à l’occasion de ce Rose Bowl entre les champions de conférence Big 12, les Sooners de #2 Oklahoma, et les champions de conférence SEC, les Bulldogs de #3 Georgia.

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#2 Oklahoma (12-1) vs #3 Georgia (12-1)

ROSE BOWL
Pasadena, Californie
Rose Bowl
Lundi 1er janvier 2018
17h00 (heure Est, 23h00 en France)

Pas de traditionnelle opposition entre équipes des conférences Big Ten et Pac-12 lors de cette 104ème édition du « Granddaddy of Them All » mais un choc entre le champion de la conférence Big 12, #2 Oklahoma, et celui de la SEC, #3 Georgia, avec pour enjeu une place assurée au National Championship Game 2018.

Si les Sooners de #2 Oklahoma ont croisé le chemin d’un programme de la conférence SEC à 163 reprises, ils n’ont jamais affronté les Bulldogs de Georgia ! Ce Rose Bowl 2018 sera donc une grande première pour ces deux programmes historiques du College Football.

On doit s’attendre à une opposition de style entre des Bulldogs qui voudront surement utiliser leur jeu au sol puissant pour contrôler le rythme de la rencontre afin de limiter le temps de possession de l’attaque des Sooners menée par le récent vainqueur du trophée Heisman, QB Baker Mayfield.

De son côté, #2 Oklahoma aura pour objectif de prendre rapidement les commandes du match en accélérant au maximum le tempo afin de forcer l’attaque de Georgia à passer par les airs.

Comment sont-ils arrivés là ?

#2 Oklahoma (12-1, 8-0 Big 12)

Pour la première depuis 1999, les Sooners ont débuté une saison sans Bob Stoops sur la sideline. Parti à la retraite au début du mois de juin, ce dernier a laissé sa place à son jeune coordinateur offensif de 34 ans, Lincoln Riley. Malgré ce changement important dans le coaching staff et le départ de plusieurs playmakers (WR Dede Westbrook, RB Joe Mixon), la recette est restée la même : attaque Air Raid agressive dirigée de main de maître par le flamboyant QB Baker Mayfield. Époustouflant à Ohio State lors de la week 2, le quarterback de #2 Oklahoma a célébré cette victoire chez les Buckeyes en plantant un drapeau des Sooners au centre du Horseshoe. L’une des images de la saison 2017.

Toutefois, le programme de Norman (Oklahoma) a subi une légère baisse de régime en milieu de saison s’imposant difficilement face à Baylor avant de subir la Loi des Cyclones d’Iowa State à Ames (Iowa) dans leur seule défaite de la saison. Les Sooners ont finalement rebondi en prenant le dessus – difficilement – sur leur rival, Texas, puis sur Kansas State.

L’assaut final sera royal. 49 points contre Texas Tech, 62 contre Oklahoma State dans le derby, puis deux victoires face à Texas Christian (38-20 et 41-17 en finale de conférence Big 12) pour finir avec un bilan de 12-1.
On se souviendra aussi de cette saison des Sooners pour les quelques frasques de son quarterback vedette : insultes, trash talk et « prise de paquet » auront fait la Une des journaux tout au long de la campagne 2017 de QB Baker Mayfield. Une chose est sûre : sur le terrain, ce dernier aura été irréprochable !

#3 Georgia (12-1, 7-1 SEC)

Plusieurs points d’interrogation en début de saison laissaient planer le doute sur la capacité des Bulldogs d’être de réels candidats au titre national : un head coach de 2ème année (Kirby Smart), un QB sophomore (Jacob Eason) titularisé derrière une ligne offensive pillée lors de l’intersaison… et une réputation de s’écrouler dans les moments importants.

Pourtant, un voyage réussi à Notre Dame ponctué par une victoire 20-19 en week 2 et l’émergence d’un secteur défensif dominant ont rassuré tout le monde du côté d’Athens (Géorgie)… mais malgré une série de 9 succès consécutifs, les doutes persistaient. 31-3 face à Mississippi State ? Les Bulldogs sont sur-côtés. Le 41-0 à Tennessee ? Bof. Vanderbilt, Missouri, Florida, South Carolina… pas de quoi impressionner qui que ce soit.

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Après avoir pris la place d’un QB Jacob Eason blessé en cours de saison, QB Jake Fromm montait alors en puissance mais rien ne semblait convaincre le jury dans une conférence SEC en déclin. La raclée 40-17 subie à Auburn dans la « Deep South’s Oldest Rivalry » ne confirmait-elle pas ces doutes ? Au contraire. #3 Georgia rebondit avec brio infligeant deux corrections à Kentucky et Georgia Tech avant de détruire les Tigers d’Auburn en finale de conférence SEC dans une revanche implacable. Direction playoffs pour la troupe de Kirby Smart.

Les clés du match

La santé de QB Baker Mayfield

Le quarterback senior des Sooners a encore réussi une fantastique saison. La plus belle de sa carrière universitaire ce qui lui a valu de remporter le trophée Heisman et d’être nommé « Meilleur joueur de l’année » par The Blue Pennant. QB Baker Mayfield a réussi 4340 yards à la passe pour 41 TD contre seulement 5 INT. Il a également complété 71% de ses passes. Il peut également créer le danger au sol (310 yards et 5 TD en 2017) grâce à sa mobilité. Avec QB Baker Mayfield au commandes, l’attaque des Sooners a terminé avec plus de 40 points par match pour une 3ème saison d’affilée. Avec une moyenne de 8.4 yards par jeu, c’est tout simplement la meilleure attaque du pays.

Or, QB Baker Mayfield a été ennuyé par une maladie mystérieuse tout au long de la semaine précédant ce Rose Bowl. Absent de deux conférences de presse quotidiennes, il a fait une apparition inattendue devant les médias, samedi 30 décembre, le teint blême. Pas très rassurant. Sans son leader à 100%, l’attaque des Sooners pourrait déjouer. Elle devra alors se reposer sur un jeu au sol qui s’est tout de même révélée en fin de saison grâce à une ligne offensive dominante et un RB Rodney Anderson en feu.

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Malgré tout, sans un QB Baker Mayfield en pleine possession de ses moyens, il est difficile d’imaginer une victoire des Sooners dans cette demi-finale nationale.

Le jeu au sol de Georgia face à la défense d’Oklahoma

De ce duel dépendra la rythme de ce Rose Bowl. Ce n’est pas un secret : #3 Georgia veut imposer son jeu au sol afin de laisser l’attaque Air Raid des Sooners sur le banc de touche. Pour y arriver, la ligne offensive des Bulldogs doit prendre l’avantage sur la ligne de scrimmage. Dans le cas contraire, la défense de #2 Oklahoma permettrait à QB Baker Mayfield et Co. de donner le tempo au match tout en mettant sous pression le jeu aérien des Dawgs. Le pire cauchemar de coach Kirby Smart.

Toutefois, #3 Georgia peut compter sur l’une des lignes offensives qui a le plus progressé en 2017 (de 4.6 yards par course en 2016 à 5.8 yards cette saison). Elle a permis aux seniors RB Nick Chubb (1175 yards, 13 TD) et RB Sony Michel (948 yards, 13 TD) de briller tout au long de l’année. Ce duo a même reçu de l’aide de la future star offensive des Dawgs, le freshman RB D’Andre Swift (597 yards).

Cette attaque au sol sera opposée à une défense qui a parfois pris l’eau contre la course en 2017 (144 accordés en moyenne par match). Bien que le front seven des Sooners mené par DE Ogbonnia Okoronkwo (70 plaquages, 8 sacks) et LB Emmanuel Beal (89 plaquages, 6 pour perte) soit la force de cette défense, elle a concédé 268 yards contre Kansas State, 251 yards contre West Virginia et 213 contre Oklahoma State… Pas très rassurant.

Le jeu aérien de QB Jake Fromm

Le quarterback des Bulldogs est LE facteur X de ce match. #3 Georgia doit impérativement dominer dans les tranchées et imposer son jeu au sol afin de ne pas déjouer sous la pression d e la défense des Sooners. Si le front seven de #2 Oklahoma réussit à stopper le duo RB Nick Chubb / RB Sony Michel, l’inexpérimenté QB Jake Fromm fera face à de nombreuses situations de longues 3ème tentatives.

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Comment le quarterback true freshman des Dawgs va-t-il se comporter sous la pression ? Jusqu’à présent, il a passé tous ses tests avec brio. Titularisé à la hâte suite à la blessure du genou de QB Jacob Eason, il a parfaitement joué son rôle de gestionnaire en terminant la saison avec 2173 yards à la passe pour 21 TD et 5 INT (63% de réussite). La présence d’un groupe de running backs performants à ses côtés pourrait lui permettre d’allonger ses passes face à un backfield défensif des Sooners qui a accordé 17 passes de plus de 40 yards en 2017.

Joueurs à suivre

QB Baker Mayfield, Oklahoma
En remportant le trophée Heisman au début du mois de décembre, QB Baker Mayfield a rejoint le légendaire Herschel Walker en devenant le 2ème joueur de l’Histoire à terminer dans le Top 4 du prestigieux trophée à trois reprises. Le quarterback des Sooners a également établi un nouveau record FBS avec ses 71% de réussite à la passe en 2017. Son bilan en carrière comme titulaire ? 39-7. Sensationnel. Leader incontesté de l’attaque de #2 Oklahoma, il sera l’élément d’une éventuelle qualification des Sooners en finale nationale.

RB Rodney Anderson, Oklahoma

Pour sa 2ème saison avec les Sooners, il a marché dans les pas de son prédécesseur : RB Samaje Perine. Laissé côté au mois de septembre, il a complètement explosé face à Kansas State (147 yards, 1 TD et 1 TD sur réception) après une performance prometteuse face à Texas. Dès lors, il est devenu l’un des éléments importants de l’attaque des Sooners. Avec un total de 960 yards au sol pour 11 TD, il a conclu la saison avec une moyenne de 5.9 yards par course. Il est également capable d’apporter du soutien dans le jeu aérien comme il l’a démontré avec 139 yards sur réception pour 2 TD face à Texas Christian.

WR Marquise Brown

A l’intersaison, #2 Oklahoma a perdu WR Dede Westbrook mais a récupéré son successeur, WR Marquise Brown. Rapidement, ce dernier s’est révélé comme le receveur de profondeur privilégié de QB Baker Mayfield. Phénoménal face à Oklahoma State (9 réceptions, 265 yards, 2 TD), il semble monter en puissance plus la pression est importante. Dans un match qui se jouera sur des détails, il pourrait avoir un rôle crucial.

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LB Roquan Smith, Georgia
LB Roquan Smith est l’un des meilleurs défenseurs du pays ce qui lui a valu de remporté récemment le Butkus Award au terme d’une saison 2017 étincelante (113 plaquages, 10.5 pour perte, 5.5 sacks). Sa prestation en finale de conférence SEC avec notamment un fumble recouvert sur le premier jeu du 4ème quart-temps a confirmé son statut de game-changer au sein de la meilleure défense de la conférence SEC. Son duel avec QB Baker Mayfield et la révélation RB Rodney Anderson s’annonce épique.

RB Nick Chubb, Georgia

Running back infatigable, il a atteint le plateau des 1000 yards au sol pour la 3ème fois de sa carrière. Seule une blessure du genou subie à Tennessee en 2015 l’a ralenti dans son développement. On avait craint que cette absence forcée aurait pu mettre en péril son statut de #1 mais sa combativité, sa capacité beaucoup de yards après le premier contact et son instinct de tueur dans la redzone lui ont permis de rester le leader d’une groupe de running backs très profonds. 4599 yards au sol et 42 TD en carrière.

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Facteur X

WR CeeDee Lamb
En 2017, WR CeeDee Lamb a été l’un des receveurs freshman les prolifiques du pays (40 réceptions, 741 yards, 7 TD). Mais il a souffert sur la fin de sa campagne. Toutefois, attendez-vous à le voir davantage à l’occasion de ce Rose Bowl. Alors que la défense des Bulldogs pourrait multiplier les doubles-couvertures sur l’explosif WR Marquise Brown et sur le puissant All-American TE Mark Andrews, WR CeeDee Lamb pourrait tirer son épingle du jeu en devenant la cible préférée de QB Baker Mayfield.

Historique

Ce sera le premier match entre les Sooners de #2 Oklahoma et les Bulldogs de #3 Georgia.

Blessés

#2 Oklahoma
Absent : CB Jordan Parker (genou), LB Curtis Bolton (cheville), WR Nick Basquine (talon d’Achille), OL Alex Dalton (genou).
Incertain : Aucun.
Probable : QB Baker Mayfield (maladie).

#3 Georgia
Absent : LB Natrez Patrick (raisons personnelles).
Incertain : WR Jayson Stanley (suspension), DB Deangelo Gibbs.
Probable : RB Sony Michel (genou), DB Malkom Parrish (bas du corps).

Pronostic

Oklahoma 34, Georgia 31.

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Playoffs

[Preview] Sugar Bowl 2018 : #1 Clemson vs #4 Alabama

Clemson vs Alabama. Acte III. Les Tigers et le Crimson Tide se rencontrent pour la 3ème fois en 3 ans dans les playoffs. Qui sortira vainqueur de cette rivalité naissante pour rejoindre le gagnant du Rose Bowl en finale nationale ?

Publié

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#1 Clemson (12-1) vs #4 Alabama (11-1)

SUGAR BOWL
La Nouvelle-Orléans
Sugar Bowl
Lundi 1er janvier 2018
20h45 (heure Est, 02h45 en France)

Clemson vs Alabama, Acte III. Pour la 3ème année consécutive, les Tigers et le Crimson Tide se retrouvent lors du College Football Playoff. Le contexte est différent cette saison : si les deux premiers affrontements avaient eu lieu dans le cadre du National Championship Game, ce 3ème duel en trois ans se jouera lors du Sugar Bowl avec pour enjeu une place pour la finale nationale de lundi prochain.

Comment sont-ils arrivés là ?

#1 Clemson (12-1, 7-1 ACC)

Les Tigers ont débuté la saison 2017 avec une cible sur le front qu’ont toujours les champions en titre… ce qui n’a pas empêché #1 Clemson de participer à ses playoffs 2018 avec l’intention de devenir la 2ème équipe depuis 1998 à réussir un back-to-back. Coach Dabo Swinney avait la lourde tâche de remplacer la superstar QB Deshaun Watson. Il a fait le choix de QB Kelly Bryant, préféré à QB Hunter Johnson, le sensationnel prospect 4 étoiles. Bien lui en a pris. QB Kelly Bryant a parfaitement assuré la transition jusqu’à devenir une pièce importante de l’attaque grâce à sa maturité et son efficacité.

Comme d’habitude depuis l’arrivée de Brent Venables au poste de coordinateur défensif, c’est par la défense que les Tigers ont construit l’essentiel de leur succès. Ils ont limité leurs adversaires à 12.8 points par match grâce à une ligne défensive au talent exceptionnel.

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Pourtant, #1 Clemson n’avait pas un début de calendrier facile : Auburn, Louisville et Virginia Tech au programme des 5 premières semaines avant d’affronter North Carolina State et Florida State au mois de novembre… que des victoires ! Seul un passage à vide irrationnel à Syracuse (défaite 27-24), un vendredi soir d’octobre, est venu assombrir un parcours parfait. #1 Clemson a finalement rebondi terrassant le rival South Carolina et Miami en finale de conférence ACC pour s’assurer un billet dans cette demi-finale nationale.

#4 Alabama (11-1, 7-1 ACC)

Ultra-favori en début de saison, le Crimson Tide n’a pas manqué son entrée en matière en remportant le Big Game de la week 1 de la saison 2017 face à Florida State (24-7). La troupe de coach Nick Saban semblait alors promis à une saison invaincue jusqu’à ce qu’à une défaite à Auburn lors de l’Iron Bowl privant ainsi #4 Alabama d’une 4ème finale de conférence SEC consécutive.

Malgré cet échec, le programme de Tuscaloosa (Alabama) a atteint le plateau des 10 victoires pour la 10ème année d’affilée et le Crimson Tide est la seule équipe à avoir participé aux quatre éditions du College Football Playoff.

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Toutefois, c’est moins dominant que #1 Alabama va tenter de récupérer son titre national perdu face à #1 Clemson au mois de janvier 2017. Parfois en difficulté face aux équipes robustes défensivement (LSU, Mississippi State, Texas A&M), le Crimson Tide semble plus vulnérable que les années précédentes. Ce n’est pas l’avis de Vanderbilt, d’Ole Miss, d’Arkansas ou de Tennessee qui ont sombré face à la puissance athlétique d’une équipe impitoyable. Alors quel visage sera celui de #1 Alabama lors de ce Sugar Bowl ?

Les clés du match

L’attaque au sol de #4 Alabama face au front four de #1 Clemson

Force contre force. Face à face l’une des meilleures attaques au sol du pays et le meilleur front four du pays. L’équipe vainqueur de cette guerre des tranchées aura pris un net ascendant sur la victoire finale

L’attaque du Crimson Tide, c’est avant tout la puissance d’une attaque au sol qui tourne à 265 yards en moyenne par match et à 6 yards par course. Seules les défenses de LSU et de Florida State ont limité #4 Alabama à moins de 200 yards au sol. L’an passé, #1 Clemson a accordé 221 yards au sol et 3 TD en 34 courses lors de la finale nationale. Le coordinateur offensif Brian Daboll a un problème de riche : trop de talent au poste de running back. Ainsi, le junior RB Damien Harris (906 yards au sol, 11 TD) devrait rester la 1ère option mais RB Bo Scarbrough (549 yards au sol, 8 TD) et les étoiles montantes, RB Joshua Jacobs et RB Najee Harris, seront probablement utilisés. Sans oublier que le quarterback, QB Jalen Hurts (768 yards au sol, 8 TD), est avant tout un quarterback qui brille par sa capacité à sortir de la poche pour créer des big plays au sol.

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Face à cette attaque au sol terrifiante se présente une ligne défensive exceptionnelle. Depuis l’arrivée du coordinateur défensif Brent Venables, le front four des Tigers n’a cessé de produire des joueurs de talent. Plus impressionnant encore, on a le sentiment que ce front four est meilleur année après année. Ainsi, les quatre joueurs de cette ligne défensive ont été nommés par les jurys sélectionnant les All-American. Le leader charismatique DT Christian Wilkins (52 plaquages, 9 pour perte, 5 sacks) et les defensive ends, DE Clellin Ferrell (62 plaquages, 17 pour perte, 8.5 sacks) et DE Austin Bryant (47 plaquages, 15 pour perte, 8 TD) n’ont cessé de venir mettre de la pression dans les backfields offensifs adverses tout au long de la saison (8 plaquages pour perte en moyenne par match). Le sophomore DT Dexter Lawrence (32 plaquages) a été l’âme et le coeur d’une défense contre la course qui n’a accordé que 112 yards en moyenne par match en 2017.

QB Kelly Bryant face à la défense du Crimson Tide

Malgré les lourdes pertes de QB Deshaun Watson, RB Wayne Gallman et WR Mike Williams, l’attaque de #1 Clemson est restée l’une des meilleures de la conférence ACC (35.4 points par match). Si la production est demeurée élevée, le style de jeu a quelque peu évolué. Ainsi, le jeu aérien a laissé sa place à un jeu au sol plus important (204,1 yards en moyenne par match en 2017). Le freshman RB Travis Etienne (744 yards au sol, 13 TD) et le sophomore RB Tavien Feaster (659 yards au sol, 7 TD) ont sonné la charge tout au long de la saison. Mais face à cette attaque au sol des Tigers se dresse l’une des plus redoutables défenses contre la course du pays. Certes, moins impressionnante que les années précédentes, elle a limité ses adversaires à une moyenne de 94.1 yards par match. Son objectif sera toujours le même : être performant sur le run stop afin de forcer les Tigers à sur-utiliser QB Kelly Bryant (2678 yards à la passe, 13 TD, 6 INT et 646 yards au sol, 11 TD) dans les airs. En 2017, ce dernier a réussi plus de 300 yards à la passe qu’à une seule reprise. Malgré la présence de WR Deon Cain (52 réceptions, 659 yards, 6 TD) en profondeur et de WR Hunter Renfrow (55 réceptions, 571 yards, 3 TD) dans le slot, remporter la victoire en passant par les airs serait un vrai défi pour le successeur de Deshaun Watson.

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Le jeu aérien de #1 Alabama

QB Jalen Hurts est-il devenu un meilleur pocket passer ? Avec un total de 15 TD à la passe pour une seule interception, le quarterback junior du Crimson Tide a semblé plus à l’aise dans la poche que lors de sa première saison, en 2016. Sa principale cible ? WR Calvin Ridley (55 réceptions, 896 yards, 3 TD) qui est toujours sa première option. Or, le receveur junior est bien esseulé au sein d’un groupe de receveurs qui manque cruellement de profondeur. Résultat : QB Jalen Hurts a le défaut de faire confiance en ses jambes dès que l’option Ridley tombe à l’eau ce qui rend unidimensionnel le système de jeu offensif du Crimson Tide. Inquiétant alors que la défense aérienne des Tigers (#5 du pays) menée par  S Tanner Muse, S Isaiah Simmons et CB Ryan Carter, s’est montrée intraitable tout au long de la saison n’accordant que 14 TD à la passe en 2017. Pour s’en sortir dans ce match, QB Jalen Hurts devra impérativement obtenir du soutien de ses options secondaires comme avait pu l’être TE OJ Howard pour QB Jake Coker lors du titre national en 2015. Le senior WR Cam Sims ou le freshman WR Jerry Jeudy peuvent-ils être les game-changers de ce Sugar Bowl ?

Joueurs à suivre

QB Kelly Bryant
Pendant deux saisons, il a sagement appris dans l’ombre de QB Deshaun Watson. Lancé dans le grand bain en septembre dernier, il a impressionné par sa maturité et son calme. Hormis un match manqué contre Boston College, QB Kelly Bryant (2678 yards, 13 TD, 6 INT) a enchainé les excellentes prestations. La seule défaite de #1 Clemson est arrivée à Syracuse… un soir où le quarterback junior des Tigers était diminué par une blessure de la cheville. Un hasard ?

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RB Travis Etienne
Si la défense contre la course de #4 Alabama reste la meilleure de la conférence SEC avec une moyenne de 94.1 yards accordés par match, elle a souffert en fin de saison, notamment face à Mississippi State et Auburn, et a concédé plus de 100 yards au sol lors de ses 4 derniers matchs. A l’inverse, le true freshman RB Travis Etienne est monté en puissance tout au long de la saison pour terminer l’année en force avec un total de 744 yards au sol pour 13 TD (7.2 yards par course !). Sa capacité à trouver l’en-but adverse en fait un playmaker redoutable.

DT Christian Wilkins, Clemson
Toujours le sourire. Toujours prêt à faire une blague. Le polyvalent DT Christian Wilkins est surtout un fantastique joueur de ligne défensive. Capable d’évoluer à l’intérieur comme pur run stopper, il excelle également sur les extérieurs comme pass rusher. Le rêve de tout coordinateur défensif. Sa grande force ? Être au meilleur de son potentiel dans les grands rendez-vous comme il l’a démontré cette saison face à Auburn (10 plaquages, 2 sacks), Florida State (7 plaquages, 2.5 pour perte) et Miami (7 plaquages, 2 pour perte).

QB Jalen Hurts, Alabama
Révélation de la saison passée, QB Jalen Hurts a montré ses limites lors des playoffs 2016. Le nouveau coordinateur offensif Brian Daboll avait pour mission de développer son jeu aérien en 2017. Certes, ses statistiques ont progressé mais c’est encore grâce à ses courses qu’il est le plus dangereux. Dans les bons jours, il est inarrêtable. Pourtant, si sa ligne offensive flanche face au front four surpuissant des Tigers, il pourrait connaître une soirée difficile.

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WR Calvin Ridley, Alabama
Il se sent parfois un peu seul au sein du groupe de receveurs du Crimson Tide. Malgré des doubles-couvertures constantes, il s’est imposé comme l’un des meilleurs receveurs du pays grâce à sa vitesse et à sa capacité de se séparer de son défenseur direct. Il possède également des mains en or qui lui ont permis de réussir 55 réceptions pour 896 yards et 3 TD. Dans un Sugar Bowl au cours duquel les deux attaques au sol pourraient être contenues, son rôle pourrait être critique dans l’optique d’une victoire de #1 Alabama.

S Minkah Fitzpatrick, Alabama
Le quarterback des Tigers de #1 Clemson, QB Kelly Bryant, n’a pas encore rencontré de defensive backs ayant le talent de S Minkah Fitzpatrick (52 plaquages, 6 pour perte, 1.5 sacks, 1 INT en 2017). Joueur polyvalent, il est capable d’évoluer sur les extérieurs comme un vrai shutdown corner ou au centre du backfield défensif comme safety en man-to-man sur les tight-ends adverses. Sa puissance athlétique et son instinct en font aussi un excellent défenseur sur le run support. Véritable playmaker, il a le profil du défenseur typique du Crimson Tide, capable de faire basculer un match comme ce Sugar Bowl.

Facteur X

WR Hunter Renfrow
Meilleur receveur des Tigers en 2017, le receveur de poche junior sera surveillé par la défense du Crimson Tide comme le lait sur le feu. En effet, WR Hunter Renfrow a réussi ses deux meilleurs matchs en carrière… contre Alabama ! C’est sur sa 10ème réception du dernier National Championship fait au Crimson Tide que #1 Clemson a remporté son premier titre de champion national depuis 1981. L’année précédente, malgré la défaite des Tigers contre les joueurs de coach Nick Saban, il avait réussi 2 TD. La défense d’Alabama trouvera-t-elle une réponse au poison Hunter Renfrow ou ce dernier continuera-t-il à trouver les espaces pour offrir à QB Kelly Bryant une option précieuse ?

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Historique

C’est donc le 3ème affrontement en trois ans entre #1 Clemson et #4 Alabama. Le Crimson Tide a remporté le titre national 2015 en s’imposant 44-40 face aux Tigers avant que ces derniers prennent leur revanche l’an passé en mettant la main sur leur premier titre de champion national depuis 1981 au terme d’une fin de match complètement folle, QB Deshaun Watson se connectant avec WR Hunter Renfrow dans l’en-but d’Alabama à 0:01 de la fin.

#1 Alabama mène la série 13-4. #4 Clemson avait remporté les trois premiers matchs en 1900, 1904 et 1905 avant d’attendre 112 ans avant de battre de nouveau le Crimson Tide. Pendant cette période, #1 Alabama a enchainé 13 victoires contre les Tigers dont un mémorable 56-0 à Tuscaloosa en 1975.

A noter que ce sera la première participation de #4 Clemson au Sugar Bowl depuis 1959. La dernière fois que #1 Alabama a joué le Sugar Bowl ? 2014. Une défaite contre Ohio State lors du 1er tour des playoffs.

Blessés

#1 Clemson
Absent : K Greg Huegel (genou), DE Richard Yeargin (nuque).
Incertain : LB Tre Lamar (épaule), LB Chad Smith (mollet).
Probable : CB Mark Fields (pied).

#4 Alabama
Absent : LB Dylan Moses (pied), LB Shaun Dion Hamilton (genou), CB « Hootie » Jones (genou), TE Miller Forristall (genou).
Incertain : DE Labryan Ray (pied).
Probable : CB Deionte Thompson (pied), S Minkah Fitzpatrick (cuisse).

Pronostic

Clemson 27, Alabama 23.

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