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Preview 2012 : UCLA Bruins

Champions improbables de la division Pac-12 South en 2011, les Bruins de UCLA ont profité de l’intersaison pour faire le grand ménage renvoyant coach Rick Neuheisel et le remplaçant par un novice au niveau universitaire, l’ancien coach NFL Jim Mora.

Après les échecs consécutifs de Bob Toledo, Karl Dorrell et Rick Neuheisel, c’est donc un nouveau cycle qui commence du côté du campus de Westwood (Californie) avec pour espoir de retourner rapidement au Rose Bowl auquel les Bruins n’ont plus participé depuis 14 ans.

RB Johnathan Franklin

Mais chaque chose en son temps. Avant d’espérer briller sur la scène nationale, UCLA doit d’abord rétablir sa suprématie sur le sud de la Californie en évinçant les puissants Trojans de USC. Pas gagné.

Car personne n’est dupe que le titre de division Pac-12 South et la participation à la finale de conférence Pac-12 l’an dernier n’ont été possible que par la suspension de USC en 2011.

Et pour réussir cette reconquête, les Bruins ont fait confiance à un coach NFL en la personne de Jim Mora (ex-Atlanta, ex-Seattle) dont la seule expérience NCAA se résume à un poste de « graduate assistant » à Washington en 1984.

Cependant, avec le retour de plusieurs joueurs expérimentés en défense et une excellente promotion de recrues, UCLA peut et doit faire mieux que l’an dernier défensivement (#89 au pays). Si la ligne défensive parvient à établir un pass-rush digne de ce nom, les Bruins possèdent suffisamment de talent sur le secondary pour réussir des gros jeux à des moments cruciaux.

Le nouveau coordinateur offensif Noel Mazzone doit tout reconstruire sur le plan offensif après l’invraisemblable attaque « Pistol » de la saison dernière. Il devrait improviser avec un quarterback totalement inexpérimenté, une ligne offensive régulièrement bousculée l’an passé et un groupe de receveurs inconnus.

UCLA Bruins
Pac-12 South
> Tout sur UCLA Bruins
En 2011: 6-8 (5-4 Pac-12).
Coach: Jim Mora (0-0 à UCLA, 0-0 en carrière).
Coordinateur offensif: Noel Mazzone.
Coordinateur défensif:
Lou Spanos.


Titulaires de retour: 6 en attaque, 8 en défense, punter.
Joueurs-clés partis : RB Derrick Coleman, WR Nelson Rosario, WR Taylor Embree, LB Patrick Larimore, SS Sean Westgate.
Joueurs à suivre:
RB Johnathan Franklin, WR Joseph Fauria, OL Xavier Su’a-Filo, DE Datone Jones, DT Cassius Marsh, LB Eric Kendricks, CB Aaron Hester, CB Sheldon Price.

ATTAQUE : Les Bruins de UCLA faisaient face à un dilemne pendant l’intersaison : titulariser le meilleur QB ou miser sur le futur. Si les deux seniors QB Richard Bréhaut et QB Kevin Prince ont eu quelques bons moments au sein de l’attaque Pistol de coach Neuheisel et paraissaient plus mature pour diriger l’attaque, c’est pourtant le redshirt freshman QB Brett Hundley qui sera le titulaire pour débuter la saison 2012. Joueur au potentiel énorme et recrue 4 étoiles en 2011, il a montré des qualités de passe supérieures et a convaincu coach Jim Mora de le titulariser.
Il pourra compter sur un solide backfield mené par le senior RB Johnathan Franklin (947 yards, 5 TDs en 2011). Ce dernier sera secondé par le vainqueur du trophée « Gatorade Player of The Year 2009 » remis au meilleur étudiant-athlète des lycées américains, le junior RB Malcolm Jones.
Le coordinateur offensif Noel Mazzone souhaite que les Bruins jouent davantage dans les airs ce qui devrait donner sa chance à un groupe de receveurs en reconstruction. Le junior WR Shaquelle Evans (18 réceptions, 280 yards, 2 TDs en 2011) fera son retour et devrait être titularisé aux côtés du senior WR Jerry Johnson et du redshirt freshman WR Devin Lucien. Le true freshman WR Jordan Payton pourrait également faire ses grands débuts.
Le vrai problème de cette attaque pourrait, encore une fois cette saison, se situer au niveau de la ligne offensive. Malgré le retour de LT Xavier Su’a-Filo de sa mission évangélique et du solide senior RT Jeff Baca, les Bruins ne semblent pas suffisamment armés pour établir une « pass protection » dominante. LG Greg Capella, C Jake Brendel et RG Wade Yandall ont bien des choses à prouver. L’ancien joueur de Santa Monica College, OG Alexandru Ceachir pourrait gagner sa place pendant l’été.

TE Joseph Fauria

DEFENSE : Le front four de la défense 3-4 du nouveau coordinateur défensif, Lou Spanos, possède un talent fou à commencer par le senior DE Datone Jones (3 sacks en 2011) et le junior DE Cassius Marsh (2 sacks). Ces deux-là devraient former un trio ultra-puissant avec le monstrueux true freshman NT Ellis McCarthy. Si ce dernier n’est pas encore prêt à jouer en 2012, les sophomores DT Brandon Willis et DT Owamagbe Odighizuwa pourraient être titularisés.
Le nouveau système défensif devrait mettre l’emphase sur le travail du groupe de linebackers, qui a perdu définitivement, début aout, les services du leader défensif, LB Patrick Larimore. Le prometteur sophomore ILB Eric Kendricks (50 plaquages, 2 sacks en 2011) essayera de lui succéder au niveau du leadership. OLB Damien Holmes, OLB Jordan Zumwalt (50 plaquages en 2011) et ILB Todd Golper seront les trois autres titulaires.
Le secondary compte sur le retour du duo de seniors CB Aaron Hester / CB Sheldon Price, l’un des meilleurs duos de cornerbacks au pays. Mais la vraie star pourrait être FS Tevin McDonald (52 plaquages, 3 interceptions en 2011) dont le frère, T.J. McDonald est le leader de la défense des ennemis jurés de USC. Le senior SS Andrew Abbott fera son retour après avoir réussi 4 interceptions en 2011.

EQUIPES SPECIALES : Le freshman K Kaimi Fairbairn est plein de promesses mais s’il devrait être jugé un peu juste pour débuter la saison, le senior P Jeff Locke pourrait être titularisé au poste de punter et de kicker. Ce dernier est l’un des meilleurs punters au pays. RB Jordan James et WR Ricky Marvray seront utilisés sur les retours de coup de pied.

Calendrier
1/9 : à Rice
8/9 : Nebraska
15/9 : Houston
22/9 : Oregon State
29/9 : à Colorado
6/10 : à Californie
13/10 : Utah
27/10 : à Arizona State
3/11 : Arizona
10/11 : à Washington State
17/11 : USC
24/11 : Stanford

CONCLUSION : Coach Jim Mora dirigera pour la première fois de sa carrière une équipe universitaire et aura pour objectif d’améliorer trois secteurs déficients chez les Bruins depuis plusieurs années : discipline, responsabilité et effort. Le talent est là, la production n’y est pas. Si le redshirt freshman QB Brett Hundley est bien celui qu’on imaginait à sa sortie du lycée, les Bruins peuvent être l’équipe surprise de la conférence Pac-12 en 2012. D’autant qu’il pourrait débuter la saison avec un fort momentum grâce à un calendrier plutôt favorable en septembre (à Rice, Nebraska, Houston, Oregon State, à Colorado). Les Bruins ne conserveront surement pas leur titre de division Pac-12 South mais s’ils parviennent à battre Utah, le 13 octobre, à domicile, ils pourraient être de beaux dauphins des Trojans de USC.

Prédiction : Fiche de 7-5.
Participation au Kraft Fight Hunger Bowl.

 

Fondateur et rédacteur en chef de The Blue Pennant, Morgan Lagrée couvre le College Football depuis près de 10 ans. En 2016, Morgan fût le premier reporter à couvrir le CFP National Championship Game pour un média francophone. Il co-anime le podcast TBP/Radiossa - Made in US. Expert NFL et NHL. Grand amateur de la NBA et du College Basketball. Fan ultime des Red Sox de Boston (MLB). Ancien étudiant de l'université McGill. #Redmen4Life

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