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Preview 2012 : Missouri Tigers

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Pour leur première saison dans la redoutable conférence SEC, les Tigers de Missouri (ex-conférence Big 12) possèdent de réels atouts pour réussir la transition et se mêler à la bataille dans la division SEC East.

La présence du quarterback « dual-threat » junior James Franklin (3846 yards offensifs en 2011) sera une véritable attraction dans la conservatrice conférence SEC. Blessé à l’épaule en fin de saison dernière, il fera toutefois son retour pour diriger une attaque « spread-option » pleine de talents.

QB James Franklin

Tout d’abord, les Tigers peuvent compter sur un solide trio de receveurs dont le phénoménal true freshman WR Dorial Green-Beckham (recrue #1 au pays en 2012), mais aussi sur un groupe de running backs expérimentés malgré l’absence couteuse, pour une bonne partie de la saison 2012, de l’explosif RB Henry Josey, gravement blessé au genou en cours de saison dernière.

En défense, le groupe de linebackers est peut-être le meilleur de l’ère coach Gary Pinkel, et le secondary comptera sur un des meilleurs cornerbacks de la conférence SEC en CB E.J. Gaines.

Dans une divison SEC East plus ouverte que la SEC West, Missouri se positionne comme l’outsider #1 de Georgia et South Carolina.

La grande interrogation réside dans leur capacité de jouer à 100% semaine après semaine comme le demande l’exigeante conférence SEC.

MISSOURI TIGERS
SEC East
> Tout sur Missouri
En 2011: 8-5 (5-4 Big 12).
Coach: Gary Pinkel (85-54 à Missouri, 158-91-3 en carrière).
Coordinateur offensif: David Yost.
Coordinateur défensif:
Dave Steckel.


Titulaires de retour: 5 en attaque, 5 en défense, kicker, punter.
Joueurs-clés partis: TE Michael Egnew, DE Jacquies Smith, NG Dominique Hamilton, LB Luke Lambert, S Kenji Jackson.
Joueurs à suivre:
QB James Franklin, WR T.J. Moe, WR Marcus Lucas, WR Dorial Green-Beckham, LT Elvis Fisher, DT Sheldon Richardson, LB Andrew Wilson, CB E.J. Gaines.

ATTAQUE : Depuis plusieurs années, les Tigers ont développé de talentueux quarterbacks (Chase Daniel, Blaine Gabbert) qui ont permis à l’attaque de Missouri de se classer parmi les meilleures de la conférence Big 12. Le junior QB James Franklin (2733 yards à la passe, 20 TDs, 10 INTs et 839 yards au sol pour 13 TDs en 2011) est le dernier en date. Malgré son arrivée dans la conférence SEC et ses féroces défenses, Missouri ne devrait pas changer quoique ce soit à son système offensif : les Tigers continueront donc à aligner des formations à 4 ou 5 receveurs.
L’an passé, QB James Franklin et le sophomore RB Henry Josey (1168 yards au sol, 9 TDs en 2011) se sont révélés le meilleur tandem QB/RB de la conférence Big 12 mais une terrible blessure au genou pourrait écarter des terrains RB Henry Josey pour l’intégralité de la saison 2012. QB James Franklin a lui aussi subi une opération à l’épaule durant l’intersaison mais il sera prêt pour le début de la saison.
Toutefois, l’ancien titulaire, le senior RB Kendial Lawrence (458 yards, 4 TDs en 2011), fera son retour après une fracture au tibia subie lors du match d’ouverture de la saison 2011.
La grande force des Tigers sera son groupe de receveurs. Le senior WR T.J. Moe (54 réceptions, 649 yards, 4 TDs) est peut-être le meilleur « slot receiver » au pays. Il sera secondé par les fusées, WR Marcus Lucas et WR L’Damian Washington, et par le sensationnel true freshman WR Dorial Green-Beckham, recrue #1 au pays en 2012 et recordman du nombre de TDs réussis au niveau lycéen avec 75.
La ligne offensive a perdu deux titulaires mais comptera sur le retour du puissant senior LT Elvis Fisher, qui a bénéficié d’une 6ème année d’éligibilité pour raisons médicales. LG Travis Ruth, RG Jack Meiners et RT Justin Britt étaient tous les trois titulaires l’année dernière au sein de la 9ème attaque au sol au niveau national. Le sophomore C Mitch Morse complètera cette ligne offensive.

WR T.J. Moe

DEFENSE : Dans la conférence Big 12, les Tigers ont toujours réussi de bons matchs face à des équipes qui ne jouaient pas l’attaque « no-huddle ». Bonne nouvelle pour Missouri qui affrontera essentiellement des systèmes offensifs conservateurs dans la SEC.
Le groupe de linebackers est particulièrement costaud. Le senior LB Will Ebner a bénéficié d’une année d’éligibilité supplémentaire après avoir subi une lourde blessure à la cheville l’an dernier. Le senior LB Zaviar Gooden (74 plaquages) et le junior Andrew Wilson (89 plaquages) seront de retour à leur poste de titulaire.
La ligne défensive est orpheline de DE Jacquies Smith et de NG Dominique Hamilton, partis en NFL, et elle pourrait être mis en difficulté par les robustes front four de la conférence SEC notamment à l’intérieur. L’ancienne vedette de junior college, le junior DE Sheldon Richardson, a manqué une partie des spring practices mais devrait être de retour en septembre prochain. Les sophomores DE Kony Ealy et NG Matt Hoch manquent singulièrement d’expérience. Le véloce et expérimenté senior DE Brad Madison (5 sacks en 2011) stabilisera le pass rush.
Malgré une défense contre la passe classée #94 au pays, les Tigers pourront compter sur le junior CB E.J. Gaines (69 plaquages, 2 INTs, 18 passes contrées), sélectionné dans la 1ère équipe All-Big 12 en 2012. Il formera un excellent duo avec le senior CB Kip Edwards. Le senior SS Kenronte Walker et le sophomore FS Braylon Webb seront titularisés pour la première fois.

EQUIPES SPECIALES : Le senior K/P Trey Barrow (2ème équipe Al-Big 12 en 2011) est le joueur à tout faire puisqu’il devrait être aligné sur les punts et les tentatives de field goals. WR T.J. Moe devrait s’occuper des kick returns et CB E.J. Gaines des punt returns.

Calendrier
1/9 : S.E. Louisiana
8/9 : Georgia
15/9 : Arizona State
22/9 : à South Carolina
29/9 : à Central Florida
6/10 : Vanderbilt
13/10 : Alabama
27/10 : Kentucky
3/11 : à Florida
10/11 : à Tennessee
17/11 : Syracuse
24/11 : à Texas A&M

CONCLUSION : Bien que les Tigers de Missouri ont fait d’énormes progrès depuis l’arrivée, il y a 11 ans, de coach Gary Pinkel, ils n’ont pas réussis à s’affirmer comme une puissance de la conférence Big 12. Avec leur entrée dans la conférence SEC, c’est un tout autre défi qui attend les Tigers. Après un premier match pour se mettre en jambe contre SE Louisiana (FCS), Missouri accueillera Georgia (champion de la division SEC East) pour sauter dans la grand bain. Le retour de plusieurs joueurs majeurs (QB James Franklin, RB Kendial Lawrence, WR T.J. Moe, DE Brad Madison, CB E.J. Gaines) et l’arrivée du phénoménal true freshman WR Dorial Green-Beckham, les Tigers peuvent nourrir de réels espoirs dans une division SEC East ouverte. Une victoire contre Georgia et/ou South Carolina et une participation à un bowl en fin de saison représenterait une saison réussie pour des Tigers toujours capables de réaliser une ou deux surprises par année.

Prédiction : Fiche de 7-5.
Participation au Liberty Bowl.

 

Fondateur et rédacteur en chef de The Blue Pennant, Morgan Lagrée couvre le College Football depuis près de 10 ans. En 2016, Morgan fût le premier reporter à couvrir le CFP National Championship Game pour un média francophone. Il co-anime le podcast TBP/Radiossa - Made in US. Expert NFL et NHL. Grand amateur de la NBA et du College Basketball. Fan ultime des Red Sox de Boston (MLB). Ancien étudiant de l'université McGill. #Redmen4Life

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Preview 2018 : Oklahoma Sooners

Orphelins de leur leader offensif des trois dernières saisons, QB Baker Mayfield, les Sooners sauront-ils tourner la page en restant au sommet d’une conférence Big 12 dont ils sont champions depuis trois ans ?

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Crédit photo : Getty Images

Oklahoma Sooners

Conférence Big 12

En 2017 : 12-2, 8-1 Big 12. Champion de la conférence Big 12. Demi-finaliste national. Rose Bowl : défaite 54-48 OT face à Georgia.
Head Coach : Lincoln Riley, 2ème année (12-2) – Résultats en carrière: 12-2.
Coordinateur offensif : Cale Gundy, Bill Bedenbaugh.
Coordinateur défensif : Mike Stoops.
Titulaires de retour : 6 en attaque, 6 en défense, kicker, punter.
Joueurs-clés partis : QB Baker Mayfield, OT Orlando Brown, TE Mark Andrews, DE Ogbonnia Okoronkwo, LB Emmanuel Beal, S Steve Parker.
Joueurs à suivre : QB Kyler Murray, RB Rodney Anderson, WR Marquis Brown, WR CeeDee Lamb, OT Bobby Evans, DE Amani Bledsoe, LB Caleb Kelly, LB Kenneth Murray, P/K Austin Seibert.

Le 7 juin 2017, tout aurait pu basculer pour les Sooners d’Oklahoma. Ce jour-là, coach Bob Stoops annonçait sa retraite, à 56 ans, après 18 ans de bons et loyaux services marqués par 10 titres de champion de conférence Big 12 et un titre de champion national en 2000. L’ère Lincoln Riley commençait.

Coordinateur offensif des Sooners depuis 2015, l’ancien QB de Texas Tech prenait alors le relais d’une Légende avec la bénédiction du président David Boeren et du directeur athlétique Joe Castiglione. Et quel succès ! Dès la week 2, Oklahoma s’imposa à Ohio State pour donner le ton d’une saison 2017 qui ne prit fin qu’après une double-prolongation en demi-finale nationale… perdue 54-48 face à Georgia lors d’un Rose Bowl épique.

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La transition entre Stoops et Riley s’est ainsi faite sans douleur probablement aussi parce que la relation entre le nouvel head coach d’Oklahoma et son quarterback titulaire, Baker Mayfield, était établie depuis 2 ans. Trouver un successeur au vainqueur du trophée Heisman 2017 et 1er choix de la dernière draft NFL sera la grand défi de Lincoln Riley en 2018.

Pressenti comme le prochain titulaire, le junior QB Kyler Murray aurait pu faire le saut chez les professionnels… du baseball ! Finalement, celui qui a été drafté au 1er tour par les A’s d’Oakland a choisi de revenir un an chez les Sooners avant de rejoindre la MLB. Il sera protégé par une ligne offensive expérimenté et entouré d’une pléthore de playmakers tant dans le jeu au sol que dans les airs. De sa réussite à mener l’attaque no-huddle dépendront les succès d’Oklahoma en 2018.

Certes, plusieurs leaders défensifs sont partis au cours de l’intersaison mais avec la meilleure réserve de talents de la Big 12 et une excellente promotion de recrues, les Sooners seront encore les favoris pour remporter un 4ème titre de champion de conférence et ils seront de sérieux prétendants à une place en College Football Playoff.

Attaque

Coach Lincoln Riley a démontré qu’il savait construire une attaque et appeler des systèmes efficaces avec des quarterbacks comme Baker Mayfield et Shane Carden (à East Carolina). Sera-t-il aussi à l’aise avec un quarterback du profil de QB Kyler Murray ? Probablement le quarterback le plus rapide et le plus explosif au niveau national mais limité dans l’exécution de ses passes, l’ancienne star du lycée d’Allen (il n’a pas perdu un seul match en 3 ans avec un bilan de 43 victoires et 0 défaite) sera une arme fatale sur les read options ou les QB draws. Le coach des Sooners souhaite-t-il vraiment revoir toute sa stratégie pour un joueur qui quittera le campus la saison prochaine ? Si l’expérience Kyler Murray devait ne pas être concluante, Lincoln Riley pourrait se tourner vers le junior QB Austin Kendall, joueur au profil plus traditionnel de pocket passer.

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Le successeur de Baker Mayfield aura l’aide d’un groupe de running backs ultra-talentueux et fourni, comme souvent à Oklahoma. Le junior RB Rodney Anderson (1161 yards au sol, 13 TD en 2017) s’est révélé l’an dernier dès lors qu’il a été titularisé lors de la week 8. Auteur d’une performance exceptionnelle au cours du dernier Rose Bowl, il mènera la charge aux côtés du sophomore RB Trey Sermon (744 yards au sol, 5 TD en 2017). Ces deux-là ont accumulé 1905 yards au sol et inscrit 18 TD en 2017. Malgré le transfert de RB Abdul Adams à Syracuse, la profondeur derrière eux ne manque pas avec le redshirt freshman RB Kennedy Brooks et le true freshman 4-étoiles RB T.J. Pledger.

Le départ de TE Mark Andrews forcera Lincoln Riley à adapter son playbook. Le poste de tight-end sera probablement moins utilisé dans le jeu aérien mais ce secteur restera très solide grâce au retour du speedster junior WR Marquise « Hollywood » Brown (57 réceptions, 1095 yards, 7 TD en 2017) et du sophomore WR CeeDee Lamb (46 réceptions, 807 yards, 7 TD en 2017). Les juniors WR A.D. Miller et WR Mykel Jones (16 réceptions, 310 yards, 1 TD en 2017) seront également insérés dans plusieurs schémas.

Malgré la perte de LT Orlando Brown et de C Erick Wren, la coaching staff des Sooners est très confiant vis-à-vis d’une la ligne offensive qui faisait partie des meilleures du pays l’an passé. Il faut dire qu’avec un total combiné de 102 titularisations, les cinq joueurs qui débuteront la saison 2018 ne manquent pas d’expérience. Après avoir joué comme tackle droit l’année dernière, le junior LT Bobby Evans succédera à Orlando Brown comme tackle sur le côté aveugle à gauche du senior LG Ben Powers. Au centre, le redshirt freshman C Creed Humphrey pourrait être préféré à l’ancien titulaire, C Jonathan Alvarez. Sur le côté droit, le senior RT Dru Samia sera fidèle au poste après avoir été titularisé à 34 reprises lors des trois dernières saisons. Le junior RG Cody Ford devrait également débuter la saison.

Défense

On ne peut pas s’empêcher de penser que si le coordinateur défensif Mike Stoops n’était pas le frère de l’ancien head coach des Sooners, il ne serait surement plus à son poste en 2018. Car son bilan est peu glorieux. En 6 saisons, Oklahoma a terminé hors du Top 50 en défense à 4 reprises. Et la campagne 2017 ne fût pas très encourageante (394.9 yards accordés, #67 du pays).

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Pour que les Sooners puissent réellement se mêler à la course au titre national, cette défense devra progresser, et ce, sans le meilleur pass rusher de l’équipe en 2017, DE Ogbonnia Okoronkwo (20 sacks en carrière), et sans le leadership de S Steve Parker, tous deux partis durant l’intersaison. Seulement deux seniors titulaires l’an passé seront de retour en 2018. Ainsi, la défense d’Oklahoma pourrait être l’une des plus jeunes du Power Five.

Depuis quelques années, la ligne défensive des Sooners a souffert d’un manque de playmakers et de profondeur. Cela pourrait changer. Malgré la perte de DE Ogbonnia Okoronkwo, elle pourra compter sur les juniors DE Kenneth Mann (28 plaquages, 4 sacks en 2017) et DE Mark Jackson Jr, et sur le true freshman DE Jalen Redmond, annoncé comme l’une des futures stars de l’équipe. À l’intérieur de cette défense qui alternera les systèmes 4-3 et 3-4, on retrouvera le canadien DT Neville Gallimore (28 plaquages en 2017), le junior DT Amani Bledsoe (18 plaquages, 2 sacks en 2017) ainsi que le senior NG Marquise Overton (43 plaquages en 2017) dans son rôle de nose guard.

La jeunesse et l’inexpérience du groupe de linebackers ne semblent pas inquiéter Mike Stoops. Il faut dire que le sophomore WLB Kenneth Murray (68 plaquages, 1 sack en 2017), premier freshman des Sooners à être titularisé au poste d’ILB depuis 1975, est l’un des plus grands espoirs de l’équipe. Il formera un trio prometteur avec l’ancien prospect 5-étoiles, SLB Caleb Kelly (56 plaquages, 1 sack, 1 INT en 2017), et le sophomore MLB Jon-Michael Terry. Le senior WLB Curtis Bolton, le sophomore SLB Addison Gumbs et le redshirt freshman MLB Levi Draper essayeront de bousculer cette hiérarchie.

Toute amélioration du secteur défensif passera par de nets progrès au niveau du backfield défensif car la saison 2017 fût un désastre (238.4 yards accordés par match, #87 du pays). Or, ce secondary pourrait souffrir de son inexpérience, là aussi. SS Khalil Haughton (29 plaquages en 2017) est le seul senior de l’équipe à prétendra à un poste de titulaire. Il pourrait être aligné aux côtés du junior FS Chanse Sylvie ou du sophomore FS Robert Barnes. Le junior CB Parnell Motley (63 plaquages, 2 INT en 2017) et le sophomore CB Tre Norwood (30 plaquages en 2017) sont de retour mais l’un deux pourrait perdre son statut de titulaire au profit de la sensation du printemps, le true freshman CB Brendan Radley-Hiles. Sans oublier les sophomores CB Jordan Parker (blessé lors du 1er match en 2017) et CB Tre Brown (12 plaquages en 2017) qui ont fait leurs premiers pas l’an passé.

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Équipes spéciales

C’est un secteur fort des Sooners en raison de la présence de l’homme à tout faire, le senior P/K Austin Seibert (17/21 FG et 42.3 yards par punt en 2017). Régulièrement sélectionné dans les équipes All-Big 12, il pourrait devenir le meilleur kicker et punter de l’Histoire d’Oklahoma. Sur retour de coup de pied, les Sooners souhaitent être plus agressifs et dynamiques. Ainsi, le receveur PR CeeDee Lamb et le running back KR Marcelias Sutton pourraient mis à contribution en 2018.

Calendrier

En plus de son traditionnel calendrier de matchs de conférence Big 12, Oklahoma jouera trois matchs inter-conférence… à domicile. Ainsi, les Sooners débuteront leur saison 2018 face à Florida Atlantic dans un match intrigant en raison de la présence de coach Lane Kiffin sur le banc des Owls. La semaine suivante, c’est Chip Kelly et les Bruins de UCLA qui feront le déplacement au Memorial Stadium. Défaites interdites au risque de perdre déjà tout espoir de participation aux playoffs. Army sera le 3ème adversaire hors-conférence d’Oklahoma. Après ce mois de septembre qui les verra également affronter Iowa State en week 3 et Baylor en week 5, les Sooners seront en danger face à Texas lors du classique Red River Showdown (le 6 octobre) et lors de deux déplacements à Texas Christian (le 20 octobre) et surtout à West Virginia (le 23 novembre).

Match clé
vs Texas, le 6 octobre
Sans un 4ème quart-temps d’anthologie de QB Baker Mayfield, coach Tom Herman aurait pu remporter son premier affrontement avec Lincoln Riley. Texas a encore en travers de la gorge ce comeback de folie des Sooners et les Longhorns seront revanchards comme jamais. Un match à haut risque pour un programme d’Oklahoma ambitieux.

Conclusion

Malgré une baisse attendue de production de leur attaque suite au départ du vainqueur du trophée Heisman, QB Baker Myafield, les Sooners débuteront la saison 2018 comme favoris pour remporter un 4ème titre consécutif de champion de conférence. Le junior QB Kyler Murray va prendre la succession et s’il devait être en difficulté dans le jeu aérien, Oklahoma peut toujours compter sur un jeu au sol ravageur derrière une ligne offensive robuste. Auteur de plus de 200 yards au sol lors du dernier Rose Bowl, RB Rodney Anderson a tout de la future star de cette attaque. Avec un secteur offensif en transition, les Sooners auront besoin du soutien d’une défense… qui a accordé 394 yards par match en 2017 (#67). Stopper l’attaque au sol adverse et limiter le nombre de big plays dans le jeu aérien sera le défi d’une escouade jeune menée par le duo SLB Caleb Kelly/WLB Kenneth Murray. Malgré toutes ces interrogations, Oklahoma reste la valeur sûre dans la conférence Big 12 en raison du recrutement récent de multiples talents.

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Preview 2018 : Texas Christian Horned Frogs

Malgré l’inexpérience de son QB et de sa ligne offensive, Texas Christian reste l’un des prétendants dans la conférence Big 12 en raison d’une défense agressive inspirée par la rigueur de coach Gary Patterson.

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Crédit photo : Tony Gutierrez/AP

Texas Christian Horned Frogs

Conférence Big 12

En 2017 : 11-3, 7-2 Big 12. Victoire 39-37 lors de l’Alamo Bowl face à Stanford.
Head Coach : Gary Patterson, 17e saison. Bilan en carrière : 160-57.
Coordinateur offensif : Sonny Cumbie, Curtis Luper.
Coordinateur défensif : Chad Glasgow.
Titulaires de retour : 4 en attaque, 7 en défense, kicker, punter.
Joueurs-clés partis : QB Kenny Hill, RB Kyle Hicks, WR John Diarse, OT Joseph Noteboom, G Aviante Collins, DE Mat Boesen, LB Travin Howard, S Nick Orr, CB Raanthony Texada.
Joueurs à suivre : RB Darius Anderson, WR KaVontae Turpin, WR Jalen Raegor, DE Ben Banogu, DT Ross Blacklock, LB Ty Summers.

Après une année 2016 en demi-teinte, TCU a parfaitement remis les pendules à l’heure l’an passé. Derrière un jeu au sol très bien huilé, les joueurs de Gary Patterson se sont qualifiés pour la première finale de conférence Big 12, en jouant les principaux opposants d’Oklahoma. Mais si les Sooners ont laissé partir des cadres, dont le Heisman Trophy en titre, Texas Christian va aussi devoir compenser la perte de joueurs cadres, à l’instar du quarterback Kenny Hill.

Pour ce nouvel exercice, Patterson comptera sur un groupe expérimenté, entre playmakers, transferts et joueurs revanchards, au lendemain d’une blessure. Les ingrédients devraient rester les mêmes pour le technicien de 58 ans : une attaque très écartée et une défense impitoyable sur le run stop. Mais a-t-il vraiment le personnel pour parvenir à ses fins ?

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Attaque

A l’instar d’autres programmes de Big 12, TCU va devoir tenter l’aventure avec un nouveau quarterback. Mais contrairement à la saison passée, ce dernier manque quelque peu d’expérience. Certes, le sophomore QB Shawn Robinson est une double-menace constante et avait permis à son programme de s’imposer à Texas Tech en fin de saison. Mais ses dispositions dans le domaine aérien semblent encore assez loin des standards de Kenny Hill. Si ses lacunes devenaient trop criantes à la passe, le transfert de Penn QB Daniel Collins pourrait bien tirer les marrons du feu et prendre la place de titulaire.

Pour aider Robinson à s’acclimater dans les airs, Texas Christian peut s’appuyer sur une escouade de receveurs vive et explosive. Présent sur le campus depuis son année freshman, le senior WR KaVontae Turpin (394 yards, TD en 2017) est le « vieux briscard » du groupe et est un speedster précieux, en attaque comme sur équipes spéciales. Le freshman WR Taye Barber a d’ailleurs un profil similaire, et une grande taille qui ne gâche rien. Lancé dans le grand bain la saison passée, le sophomore WR Jalen Raegor (576 yards, 8 TD) devrait devenir le « go-to-guy » de cette équipe, de par son aptitude à être un receveur de possession. Le senior WR Jaelan Austin doit une revanche à son coaching staff, après un exercice 2017 en régression. Sur le poste de tight end, le sophomore TE Artayvious Lynn devrait principalement bloquer.

Si le jeu aérien semble relativement homogène, que dire du jeu au sol ? Malgré le départ du polyvalent Kyle Hicks, en fin d’éligibilité, TCU a une sérieuse relève sur la position. La vedette du backfield offensif devrait s’appeler RB Darius Anderson. Malgré le partage des ballons, le coureur reste sur une saison à 768 yards et 8 touchdowns, soient 6 yards par porté. Le tout sans jouer l’ensemble de la campagne. Le junior pourra compter sur le prometteur RB Sewo Olonilua, qui a parfois déçu en 2017, mais qui restera une excellente rotation, notamment dans la zone rouge. Le départ de Hicks permet au sophomore RB Kennedy Shell de grimper dans la hiérarchie. Son petit gabarit et son explosivité en feront une solution intéressante en sortie de backfield.

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Outre la question du quarterback, la grosse zone d’ombre offensive concerne la ligne. Car sur les sept joueurs qui ont démarré un match en 2017, quatre sont partis vers d’autres cieux, à commencer par la tackle Joseph Noteboom, drafté par les Rams, en NFL. Du coup, Gary Patterson a dû colmater les brèches du mieux possible. C’est dans cette optique qu’est arrivé RT Anthony McKinney en provenance du Junior College. Il devrait intégrer l’aile droite de la ligne pour s’acclimater et pourrait même à terme prendre la place du junior LT Lucas Niang sur le côté aveugle. Ce dernier est l’un des rares revenants sur la O-Line, mais pourra compter sur le solide LG Cordel Iwagwu pour l’épauler côté gauche. Le sophomore C Kellton Hollins et le senior RG Trey Elliott sont amenés à compléter l’escouade, mais les polyvalents C/G Wes Harris, G Quazzel White et l’ancien JUCO G Chris Gaynor ont une carte à jouer.

Défense

Si l’attaque a vu de nombreux prospects quitter Fort Worth pendant l’intersaison, la défense peut encore s’appuyer sur un important contingent d’expérience. Indéniablement, la ligne défensive sera l’arme principale de cette escouade.

Texas Christian a dû laisser filer Matt Boesen, quatrième meilleur sackeur de première division universitaire en 2017 (11,5 sacks), mais le premier rideau n’en demeure pas moins intimidant. Le senior DE Ben Banogu est un premier tour de draft en puissance et a clairement convaincu l’an passé. Il a d’ailleurs été élu Newcomer Of The Year au sein de la conférence, après son transfert en provenance de Louisiana-Monroe. Le numéro 15 espère améliorer ses 8 sacks et demi de 2017 mais il va devoir compter sur un soutien de choix sur le pass rush. Le senior DE L.J. Collier devrait pleinement être utilisé sur l’extérieur de la ligne en 2018 et sera sûrement en concurrence avec l’autre senior, DE Michael Epley.

Plein centre, c’est un véritable monstre qui a renforcé Texas Christian en 2017. Malgré des stats relativement quelconques, le sophomore DT Ross Blacklock a, comme prévu, été un mur sur le run stop. Surtout utilisé en rotation l’année dernière, il devrait désormais être LE taulier du poste. Le senior DT Joseph Broadnax et le sophomore DT Corey Bethley se partageront les snaps à ses côtés.

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Dans la défense 4-2-5 de Gary Patterson, le poste de linebacker est souvent prépondérant. Le head coach s’occupait
d’ailleurs lui-même de ce poste pendant presque une décennie. L’intersaison n’a pas été tendre avec TCU, avec le départ du meilleur plaqueur de 2017, Travin Howard, en fin d’éligibilité. Le senior MLB Ty Summers lui succédera comme tour de contrôle du deuxième rideau. La bataille fait rage pour lui trouver un binôme digne de ce nom. Gary Patterson adore les joueurs hybrides pour arpenter le côté fort de la défense, et les solutions ne manquent pas. Transfert de Northern Illinois, pendant l’intersaison, le senior SLB Jawuan Johnson est très bien considéré, grâce à ses aptitudes aériennes (5 interceptions en 2017) mais les seniors SLB Arico Evans et surtout SLB Montrel Wilson entendent bien faire leurs preuves pendant les camps estivaux.

Solide défensivement, TCU a pourtant provoqué peu de turnovers en 2017 (1,4 par match, dans une conférence pourtant axée sur la prise de risque offensive). Pour ne rien arranger, les Horned Frogs accusent quelques pertes significatives, comme celles du polyvalent safety Nick Orr ou du cornerback vedette Ranthony Texada (14 passes défendues en 2017). Appelé à devenir titulaire, le strong safety Ridwan Issahaku lutte depuis plusieurs mois avec une blessure qui pourrait tout simplement mettre sa saison 2018 entre parenthèses. Gary Patterson doit donc se tourner vers les quelques valeurs sûres qui restent sur le poste. Un statut qu’entend détenir le senior FS Niko Small, malgré le zéro pointé du défenseur en termes d’interceptions l’an passé. Avec la blessure d’Issahaku, c’est le junior SS Innis Gaines qui devrait renforcer la boîte si besoin est. Le poste de weak-safety (sorte de nickelback plus costaud) va lui se jouer entre le senior WS Markell Simmons et le junior WS Vernon Scott, talentueux mais blessé au cours de la saison passée.

Sur les extérieurs, le junior CB Jeff Gladney sera le principal cornerback du groupe, après le départ de Texada. Mais la hiérarchie ne demande qu’à être bouleversé, tant la concurrence semble féroce. Les seniors CB Tony James et CB Julius Lewis veulent enfin connaitre une saison sans pépin physique. Si leurs souhaits n’étaient pas exaucés, le true freshman CB Trevon Moehrig-Woodard parait plus que prêt à leur griller la politesse. De même que le redshirt freshman CB Noah Daniels.

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Équipes spéciales

Le groupe d’équipes spéciales est quasi inchangé par rapport à la saison passée. Avec plus de 39 yards de moyenne en 2017, le junior P Adam Nunez se chargera de nouveau des punts. Quant au senior K Jonathan Song, il devrait enfin devenir le botteur en chef sur field goal, après une campagne à 8/8 l’an passé. Sur les retours, c’est sans surprise la pile électrique KR/PR KaVontae Turpin qui devrait sévir. Pour rappel, il avait inscrit un touchdown sur retour de punt et de kickoff en 2017.

Calendrier

Bien qu’avec un certain nombre de changements au sein du roster, Texas Christian ne devra pas mettre trop de temps à l’allumage. Car avec un choc contre Ohio State, en troisième semaine, ce sont des rêves de playoffs qui pourraient d’ores et déjà s’envoler. Le planning Big 12 s’annonce aussi copieux, avec un déplacement à Texas, dès le 22 septembre. Avantage non négligeable pour TCU : le fait de recevoir Iowa State (29 septembre), Oklahoma (20 octobre) et Oklahoma State (24 novembre), trois des cadors de la conférence en 2017.

Match clé
vs Oklahoma, le 20 octobre
C’était la finale de conférence l’année dernière. Et au vu des forces en présence, un remake n’est pas à exclure. Hormis les années Baker Mayfield, TCU a souvent été un poil-à-gratter pour les Sooners et le déplacement à Fort Worth n’aura rien d’un long fleuve tranquille pour les hommes de Lincoln Riley. En 2016, malgré une mauvaise saison des Texans, Oklahoma avait dû s’employer pour s’imposer 46-52. Des zones d’ombre existent sur l’attaque, mais la défense a les ressources pour contrer les nombreuses forces de frappe offensives made in Norman.

Conclusion

Plein de panache en 2017, TCU avait brillamment décroché une qualification en finale de conférence et semble encore armé pour y parvenir, avec des playmakers comme RB Darius Anderson, WR Jalen Raegor ou DE Ben Banogu. Dans une conférence devenue très (très) homogène, la moindre défaite devrait cependant se payer au prix fort. La clé devrait être la ligne offensive et, par ricochet, le niveau du nouveau quarterback titulaire, bien que Kenny Hill n’ait jamais totalement rassuré dans le domaine aérien l’an passé. Une fiche de huit victoires minimum parait nettement dans les cordes du programme.

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Conférence Big 12 : un Four-Peat pour les Sooners d’Oklahoma ?

Le départ de QB Baker Mayfield pour la NFL signifie-t-il la fin de la domination du programme de Norman sur la conférence Big 12 ? Pas si sûr.

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Crédit photo : Mark D. Smith-USA TODAY Sports

La conférence Big 12 est tellement dominée par les Sooners d’Oklahoma depuis quelques années que lorsque le légendaire Bob Stoops a décidé de prendre sa retraite au printemps 2017, cela n’a pas empêché son jeune successeur, Lincoln Riley, de leur offrir un 3ème titre de champion de conférence consécutif et une 2ème participation au College Football Playoff en 3 ans.

La perte du vainqueur du trophée Heisman, QB Baker Mayfield (#1 de la draft NFL en avril dernier), laisse un grand vide chez les Sooners et au sein de la conférence Big 12 mais le prestigieux trophée pourrait y rester avec la présence du productif et charismatique QB Will Grier (West Virginia). Le travail de reconstruction de coach Tom Herman à Texas paiera-t-il dès 2018 ? Diminué par de nombreuses pertes en défense, les finalistes de la saison passée, les Horned Frogs de Texas Christian, sont-ils réellement hors course ? Et les Cyclones d’Iowa State peuvent-ils mettre tout le monde d’accord en confirmant leurs exploits de l’an passé ?

Autant de questions qui rendent plus qu’incertaine l’issue de la lutte pour le titre de champion dans la conférence Big 12.

Prédictions 2018 dans la conférence Big 12

Champion 2018 : Oklahoma.
MVP : QB Will Grier, West Virginia.
Meilleur joueur offensif : RB Rodney Anderson, Oklahoma.
Meilleur joueur défensif : DE Ben Banogu, Texas Christian.
Freshman de l’année : CB Brendan Ridley-Hines, Oklahoma.
Prospects NFL à suivre : QB Will Grier (West Virginia), RB Rodney Anderson (Oklahoma), RB Justice Hill (Oklahoma State), WR KaVontae Turpin (Texas Christian), OT Bobby Evans (Oklahoma), OT Yodny Cajuste (West Virginia), DL Amani Bledsoe (Oklahoma), LB Dakota Allen (Texas Tech), CB Kris Boyd (Texas), S Jah’Shawn Johnson (Texas Tech).

Du 20 juillet au 25 juillet 2018, The Blue Pennant proposera les présentations des principaux programmes de la conférence Big 12 :
– Texas Christian Horned Frogs (20 juillet).
– Oklahoma Sooners (21 juillet).
– Texas Longhorns (22 juillet).
– West Virginia Mountaineers (23 juillet).
– Kansas State Wildcats (24 juillet).
– Oklahoma State Cowboys (25 juillet).

Tour d’horizon dans la conférence Big 12

Oklahoma reste l’équipe à battre

Privés de finale nationale par les Bulldogs de Georgia au terme d’un Rose Bowl épique, les Sooners ont perdu les playmakers QB Baker Mayfield et TE Mark Andrews ainsi que le leader de la ligne offensive, OT Orlando Brown. Toutefois, le rythme accéléré de l’attaque devrait être préservé en raison de l’éclosion de RB Rodney Anderson et celle annoncé du polyvalent QB Kyler Murray.

Certes, la défense a subi de nombreuses pertes mais les Sooners semblent tellement un ton au-dessus en terme de talent par rapport à la concurrence qu’il paraît irraisonnable d’imaginer qu’ils ne seront pas en finale de conférence pour la 2ème année d’affilée.

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Texas et West Virginia en lutte pour une place en finale de conférence ?

En seulement une saison, coach Tom Herman a permis à Texas de remporter deux victoires de plus qu’en 2016 et avec le retour d’une équipe plus expérimentée et ultra-talentueuse, tout semble indiquer que les Longhorns remporteront certains matchs serrés qu’ils ont perdu l’an passé. QB Sam Ehlinger est une star en devenir, le groupe de receveurs est explosif (WR Collin Johnson, WR Jerrod Heard, WR Devin Duvernay) et avec l’apport de l’ancien joueur de Cal, RB Tre Watson, l’attaque de Texas peut rapidement devenir incontrôlable. Les Longhorns auront aussi l’avantage de recevoir à domicile des concurrents directs (TCU, West Virginia, Iowa State).

Si vous aimez l’attaque, vous ne serez pas déçu avec les Mountaineers de West Virginia. QB Will Grier, RB Kennedy McKoy, WR David Sills and Co. vont offrir un festival offensif. Et étant donné la période de transition au poste de quarterback à travers la conférence, avoir un joueur établi comme QB Will Grier est une avantage indéniable.

Quarterbacks : la grande énigme

Baker Mayfield (ex-Oklahoma), Mason Rudolph (ex-Oklahoma State), Kenny Hill (ex-TCU), Nik Shimonek (Texas Tech), Jesse Ertz (Kansas State)… C’est la moitié des programmes de la conférence Big 12 qui seront forcés de trouver un successeur à leur leader offensif en 2018.

Si on y ajoute l’incertitude qui règne encore à Texas et à Kansas où la concurrence fait rage, seuls trois quarterbacks sont assurés de débuter la saison comme titulaire (QB Will Grier à West Virginia, QB Kyle Kempt à Iowa State et Charlie Brewer à Baylor). Cette situation rare sera-t-elle propice à un renversement complet de la hiérarchie dans la conférence Big 12 ? Réponse dans quelques semaines.

Le match de l’année

Oklahoma @ West Virginia
24 novembre 2018
Les Mountaineers affrontent Texas, Texas Christian et Oklahoma State lors des trois semaines précédant ce dernier match de la saison régulière. Si West Virginia est toujours vivant, ce choc face à Oklahoma pourrait décider de leur participation ou non à la finale de conférence Big 12 que les Mountaineers pourraient jouer la semaine suivante face… aux Sooners.

Calendrier complet de la conférence Big 12

Nos prédictions

1. Oklahoma Sooners

En 2017 : 12-2, 8-1 Big 12. Champion de Conférence.
Prédiction : 11-2, 7-2 Big 12. Champion de conférence.
Match décisif : vs Texas, le 6 octobre.
Joueurs-clés partis : QB Baker Mayfield, OT Orlando Brown, TE Mark Andrews, DE Ogbonnia Okoronkwo, LB Emmanuel Beal.
Joueurs à suivre : QB Kyler Murray, RB Rodney Anderson, WR Marquise Brown, WR CeeDee Lamb, OT Bobby Evans, LB Kenneth Murray.
Future star : OL Creed Humphrey.

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Malgré une baisse attendue de production de leur attaque suite au départ du vainqueur du trophée Heisman, QB Baker Myafield, les Sooners débuteront la saison 2018 comme favoris pour remporter un 4ème titre consécutif de champion de conférence. Le junior QB Kyler Murray va prendre la succession et s’il devait être en difficulté dans le jeu aérien, Oklahoma peut toujours compter sur un jeu au sol ravageur derrière une ligne offensive robuste. Auteur de plus de 200 yards au sol lors du dernier Rose Bowl, RB Rodney Anderson a tout de la future star de cette attaque. Avec un secteur offensif en transition, les Sooners auront besoin du soutien d’une défense… qui a accordé 394 yards par match en 2017 (#67). Stopper l’attaque au sol adverse et limiter le nombre de big plays dans le jeu aérien sera le défi d’une escouade jeune menée par le duo SLB Caleb Kelly/WLB Kenneth Murray. Malgré toutes ces interrogations, Oklahoma reste la valeur sûre dans la conférence Big 12 en raison du recrutement récent de multiples talents.

2. West Virginia Mountaineers

En 2017 : 7-6, 5-4 Big 12.
Prédiction : 10-3, 7-2 Big 12.
Match décisif : vs Oklahoma, le 23 novembre.
Joueurs-clés partis : RB Justin Crawford, FB Elijah Wellman, WR Ka’raun White, LB Al-Rasheed Benton, S Kyzir White.
Joueurs à suivre : QB Will Grier, RB Kennedy McKoy, WR David Sills, WR Gary Jennings, OT Yodny Cajuste, LB David Long.
Future star : RB Alec Sinkfield.

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Les Mountaineers ont tourné à une moyenne de 43.3 points lors de leurs 7 victoires remportées en 2017. C’est ce type de production que les joueurs de coach Dana Holgorsen devront répéter en 2018 pour s’affirmer comme de réels prétendants au titre de champion de conférence Big 12. Marquer des points – beaucoup de points – ne devrait pas être un problème pour une attaque menée par le candidat au trophée Heisman, QB Will Grier. Aidé par une ligne offensive expérimentée et une groupe de receveurs phénoménal (WR David Sills, WR Gary Jennings, WR Marcus Simms), il sera l’une des attractions de cette saison 2018 au niveau national. C’est donc en défense que le destin de West Virginia va se jouer. Il faudra faire mieux que les 445 yards accordés par match en 2017 (#107 du pays). LB David Long est l’un des meilleurs joueurs de la conférence Big 12 à son poste mais la ligne défensive a tout à prouver après avoir éprouvé de grandes difficultés contre la course l’an passé.

3. Texas Longhorns

En 2017 : 7-6, 5-4 Big 12.
Prédiction : 8-4, 6-3 Big 12.
Match décisif : vs Texas Christian, le 22 septembre.
Joueurs-clés partis : WR Reggie Hemphill-Mapps, DT Poona Ford, LB Malik Jefferson, S Deshon Elliott, P Michael Dickson.
Joueurs à suivre : QB Sam Ehlinger, WR Collin Johnson, DE Breckyn Hager, LB Gary Johnson, CB Kris Boyd.
Future star : S Caden Sterns.

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Les attentes étaient très élevées l’an passé pour la première saison de coach Tom Herman. Finalement, les Longhorns ont dû batailler pour s’assurer une participation à un bowl. Toutefois, cela n’a pas entamé le vent d’optimisme qui souffle sur le campus d’Austin (Texas) d’autant que la dernière promotion de recrues est prometteuse. L’incapacité à protéger la possession du ballon à des moments-clés ont tué les Longhorns en 2017. Une plus grande maturité de QB Sam Ehlinger devrait permettre à Texas de commettre moins de turnovers permettant à l’attaque de franchir un cap. Certes, le coordinateur défensif Todd Orlando devra remplacer certains éléments importants mais ce secteur devrait rester très solide en 2018. Ainsi, deux victoires de plus que l’an dernier parait un objectif raisonnable. Il faudra peut-être attendre encore un an avant de voir Texas lutter pour le titre de conférence.

4. Texas Christian Horned Frogs

En 2017 : 11-3, 7-2 Big 12.
Prédiction : 8-4, 6-3 Big 12.
Match décisif : @Texas, le 22 septembre.
Joueurs-clés partis : RB Kyle Hicks, WR John Diarse, DE Mat Boesen, LB Travin Howard, S Nick Orr.
Joueurs à suivre : RB Darius Anderson, WR Jalen Reagor, WR Kavontae Turpin, DE Ben Banogu, DT Ross Blacklock.
Future star : WR Tevailance Hunt.

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Seuls 9 titulaires de l’équipe finaliste de conférence Big 12 l’an passé sont de retour en 2018. Toutefois, la présence de coach Gary Patterson est la quasi-assurance que les Horned Frogs seront encore des concurrent sérieux à partir de septembre prochain. Malgré plusieurs interrogations à des postes-clés, la défense devrait encore être l’une des meilleures de la conférence en 2018 grâce au retour de DE Ben Banogu, LB Ty Summers et FS Niko Small. Il le faudra car l’inexpérience du sophomore QB Shawn Robinson (27 passes tentées en carrière) pourrait être problématique en début de saison. Du coup, on doit s’attendre à voir des Horned Frogs abuser du jeu au sol d’autant qu’ils peuvent compter sur un efficace duo de running backs (RB Darius Anderson/RB Sewo Olonilua).

5. Kansas State Wildcats

En 2017 : 8-5, 5-4 Big 12.
Prédiction : 7-5, 5-4 Big 12.
Match décisif : Oklahoma State, le 13 octobre.
Joueurs-clés partis : QB Jesse Ertz, WR Byron Pringle, DT Will Geary, DB D.J. Reed, K Matt McCrane.
Joueurs à suivre : RB Alex Barnes, WR Isaiah Zuber, OL Dalton Risner, CB Denzel Goolsby, DB Duke Shelley.
Future star : CB Darreyl Patterson.

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Les Wildcats ont conclu la saison 2017 en boulet de canon avec 5 victoires lors de leurs 6 derniers matchs. Faire mieux que les 8 succès remportés l’an dernier est possible même si Kansas State évoluera avec deux nouveaux coordinateurs et fera face à un calendrier difficile (Mississippi State et 5 déplacements contre des équipes de la Big 12). On doit s’attendre à ce que le duel entre les deux quarterbacks, QB Alex Delton et QB Skylar Thompson, se prolonge jusqu’au coup d’envoi de la saison. Les deux joueurs ont plutôt bien fait lorsqu’ils ont été amenés à diriger l’attaque des Wildcats l’an passé. Leur capacité à courir a rendu inarrêtable le jeu sol de Kansas State. Ils bénéficieront en plus du retour des 5 titulaires de la meilleure ligne offensive de la conférence Big 12. Plus inquiétante est la défense (426.8 yards accordés par match en 2017, #91 du pays), qui a en plus perdu son leader, DB D.J. Reed.

6. Oklahoma State Cowboys

En 2017 : 10-3, 6-3 Big 12.
Prédiction : 7-5, 4-5 Big 12.
Match décisif : Texas, le 27 octobre.
Joueurs-clés partis : QB Mason Rudolph, WR James Washington, C Brad Lundblade, OG Zach Crabtree, S Tre Flowers.
Joueurs à suivre : RB Justice Hill, WR Jalen McCleskey, DE Jordan Brailford, LB Justin Phillips, LB Calvin Bundage.
Future star : WR LC Greenwood.

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Le défi de coach Mike Gundy sera immense : remplacer les leaders offensifs, QB Mason Rudolph et WR James Washington ! Toutefois, le coach des Cowboys a régulièrement démontré sa capacité à recharger les batteries d’un programme quia remporté moins de 8 victoires qu’une seule fois depuis 10 ans. Les fondations sont d’ailleurs solides grâce au retour du junior RB Justice Hill et l’éclosion annoncé d’une nouvelle génération de receveurs. Au poste de quarterback, l’ancien joueur d’Hawaii, QB Dru Brown, devrait assurer la transition avant l’envol du freshman, QB Spencer Sanders. En défense, l’arrivée du coordinateur Jim Knowles (ex-Duke) pourrait faire du bien à un secteur en grande difficulté la saison dernière, notamment dans les airs (268.6 yards par match, #117 du pays). Le manque de profondeur dans le backfield défensif pourrait être problématique au sein de la nouvelle défense 4-2-5 prônée par Knowles. Un début de calendrier favorable pourrait permettre à tout le monde de s’ajuster… avant une dernière ligne droite infernale (à Oklahoma, West Virginia, à TCU).

7. Iowa State Cyclones

En 2017 : 8-5, 5-4 Big 12.
Prédiction : 6-6, 4-5 Big 12.
Match décisif : @Oklahoma State, le 6 octobre.
Joueurs-clés partis : WR Allen Lazard, OL Jake Campos, LB Joel Lanning, FS Kamari Cotton-Moya, P Colin Downing.
Joueurs à suivre : RB David Montgomery, WR Hakeem Butler, DE Jaquan Bailey, DT Ray Lima, CB Brian Peavy.
Future star : WR Tarique Milton.

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Iowa State aura été l’équipe surprise de la saison 2017 en atteignant le plateau des 8 victoires pour la première fois depuis 2000 et en battant au passage Oklahoma et Texas Christian. Malgré la difficulté de sa tâche au sein d’un programme mineur, coach Matt Campbell a réussi un travail incroyable faisant des Cyclones les vrais épouvantails de la conférence Big 12… probablement un ou deux ans en avance sur son plan initial. RB David Montgomery est de retour pour sonner la charge à partir d’un backfield offensif qui a reçu une excellente nouvelle lorsque le senior QB Kyle Kempt a obtenu une année d’éligibilité supplémentaire pour raisons médicales. Iowa State est d’autant plus optimiste que 6 titulaires de l’une des meilleures défenses de la conférence Big 12 (20.9 points accordés par match, #2 de la Big 12) seront fidèles au poste en 2018. Toutefois, le leadership des anciens playmakers WR Allen Lazard et LB Joel Lanning sera difficile à remplacer. Si l’objectif d’une participation à un bowl semble raisonnable, une nouvelle saison à 8 victoires n’est pas à écarter.

8. Baylor Bears

En 2017 : 1-11, 1-8 Big 12.
Prédiction : 6-6, 3-6 Big 12.
Match décisif : Kansas State, le 6 octobre.
Joueurs-clés partis : QB Zach Smith, RB Terence Williams, OT Mo Porter, DE Brian Nance, LB Taylor Young.
Joueurs à suivre : QB Charlie Brewer, WR Denzel Mims, WR Jalen Hurd, DT Ira Lewis, CB Grayland Arnold.
Future star : OT Jake Fruhmorgen.

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Après avoir été l’une des plus jeunes équipes de la conférence l’an passé et avoir été malchanceux en perdant 5 matchs par moins de 10 points, Baylor pourrait être le programme ayant le plus progressé au terme de la saison 2018. La bonne nouvelle pour coach Matt Ruhle : l’éclosion du sophomore QB Charlie Brewer et de sa cible préférée, WR Denzel Mims. QB Charlie Brewer pourra aussi compter sur l’arrivée de deux joueurs transférés : WR Jalen Hurd (ex-Tennessee) et OL Jake Fruhmorgen (ex-Clemson). Toutefois, une participation à un bowl dépendra des progrès d’un secteur défensif en grande difficulté l’an passé (456.9 yards accordés par match, #112 du pays). Sous les ordres du coordinateur défensif Phil Snow, cette escouade ne peut que faire mieux, et ce, même si seulement 5 titulaires sont de retour. Les efforts de reconstruction de coach Ruhle seront-ils récompensés par une participation à un bowl ? Tel est l’enjeu de cette saison 2018 pour les Bears.

9. Texas Tech Red Raiders

En 2017 : 6-7, 3-6 Big 12.
Prédiction : 5-7, 3-6 Big 12.
Match décisif : @Oklahoma State, le 22 septembre.
Joueurs-clés partis : RB Justin Stockton, WR Keke Coutee, WR Dylan Cantrell, WR Cameron Batson, NT Mych Thomas.
Joueurs à suivre : DE Eli Howard, LB Dakota Allen, LB Jordyn Brooks, CB Justus Parker, S Jah’Shawn Johnson.
Future star : WR Antoine Wesley.

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La victoire surprise, 27-23, à Texas en novembre dernier a probablement sauver la tête de coach Kliff Kingsbury… qui sera encore sur un siège éjectable avant le début de la saison 2018. En 5 ans sur le campus de Lubbock, il a été incapable de développer une défense efficace même certains signes encourageants ont été entrevus l’an dernier grâce au travail du coordinateur défensif David Gibbs (43 points accordés en 2016, 32.2 en 2017). Avec le retour de 9 titulaires, une nette progression dans ce secteur n’est pas à exclure. Ce serait une bonne nouvelle pour des Red Raiders dont l’attaque agressive pourrait tourner au ralenti en début de saison en raison de l’incertitude qui règne au niveau des postes de quarterback et de receveur. Le départ de QB Nik Shimonek laisse un grand vide. Avec un match d’ouverture contre Ole Miss et 5 déplacements en match de conférence Big 12, Texas Tech a peu de marge de manoeuvre pour s’assurer une participation à un bowl.

10. Kansas Jayhawks

En 2017 : 1-11, 0-9 Big 12.
Prédiction : 2-10, 0-9 Big 12.
Match décisif : Rutgers, le 15 septembre.
Joueurs-clés partis : OL Mesa Ribordy, OL Zach Hannon, TE Ben Johnson, DE Dorance Armstrong, P Cole Moos.
Joueurs à suivre : RB Khalil Herbert, WR Steven Sims, DL Daniel Wise, LB Joe Dineen, S Mike Lee.
Future star : CB Corione Harris.

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Avec son bilan effarant de 3-33 et une seule victoire en match de conférence Big 12 depuis 2015, coach David Beatty sait qu’il est sur un siège éjectable d’autant qu’un nouveau directeur athlétique vient d’arriver en la personne de Jeff Long. Pour parvenir à doubler leur nombre de victoire de l’an dernier, il faudra aux Jayhawks un sérieux réveil au sein d’une défense qui a terminé bonne dernière de la conférence Big 12 en 2017 (43.4 points accordés par match)… et ce, pour la 8ème année d’affilée. RB Khalil Herbert a le potentiel pour atteindre la barre des 1000 yards au sol et les receveurs menés par WR Steven Sims sont prometteurs mais la préoccupation majeure de l’attaque reste le poste de quarterback. QB Peyton Bender et QB Carter Stanley ont commis 17 INTs à eux-deux en 2017. Malgré certains signes d’amélioration, les Jayhawks semblent encore loin derrière leurs concurrents dans la conférence Big 12.

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Preview

Preview 2018 : Virginia Tech Hokies

Forcés de reconstruire leur défense en raison de nombreux départs pour la NFL et chahutés par des affaires durant l’intersaison, les Hokies de Virginia Tech seront-ils contraints de vivre une année de transition ?

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Crédit photo : Ivan Morozov

Virginia Tech Hokies

Conférence ACC – Division Coastal

En 2017 : 9-4, 5-3 ACC. Camping World Bowl : défaite 30-21 face à Oklahoma State.
Head Coach : Justin Fuente, 3ème année (19-8) – Résultats en carrière: 45-31.
Coordinateur offensif : Brad Cornelsen.
Coordinateur défensif : Bud Foster.
Titulaires de retour : 7 en attaque, 4 en défense, punter.
Joueurs-clés partis : RB Travon McMillan, WR Cam Phillips, DT Tim Settle, LB Tremaine Edmunds, LB Andrew Motuapuaka, S Terrell Edmunds, CB Brandon Facyson, CB Greg Stroman, CB Adonis Alexander.
Joueurs à suivre : QB Josh Jackson, RB DeShawn McClease, WR Sean Savoy, DE Trevon Hill, DE Houshun Gaines, DT Ricky Walker, S Reggie Floyd.

Les fans de Virginia Tech ne pouvaient pas demander beaucoup plus de coach Justin Fuente depuis son arrivée à la tête des Hokies en 2016. En deux saisons, il a parfaitement assumé la transition avec le légendaire coach Frank Beamer, remporté un titre de division ACC Coastal dès sa première année et compilé un bilan de 19-8 satisfaisant.

Toutefois, il pourrait faire face à un défi plus important en 2018. Pendant deux saisons, il a surfé sur les promotions de recrues des dernières années de Frank Beamer. Il doit maintenant démontré avec des joueurs qu’il a lui-même recrutés qu’il est capable de garder les Hokies dans la course au titre de conférence ACC. Or, de nombreux underclassmen ont choisi de faire le saut pour la NFL laissant l’effectif de Virginia Tech avec de nombreux sophomores et freshmen. Cette inexpérience pourrait venir hanter l’ancien coach de Memphis lors de certains matchs à risque.

Si l’attaque, très jeune l’an passé, devrait bénéficier de cette saison 2017 d’apprentissage, la défense toujours dirigée par le stratège Bud Foster s’est fait piller durant l’intersaison avec notamment le départ des juniors LB Tremaine Edmunds, S Terrell Edmunds et DL Tim Settle.

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Le calendrier des Hokies leur est plutôt favorable avec notamment l’absence de Clemson au programme et des matchs ouverts dans la division ACC Coastal mais ces Hokies auront un besoin vital de monter rapidement en compétence à des postes clés pour rester de sérieux prétendants à une place en finale de conférence ACC.

Attaque

Pour la première fois depuis qu’il a rejoint le campus de Blacksburg, coach Justin Fuente pourra compter sur le retour de son quarterback titulaire. Impressionnant lors de ses débuts en septembre 2017, le sophomore QB Josh Jackson (2991 yards, 20 TD et 9 INT et 324 yards au sol, 6 TD en 2017) a parfaitement assuré la succession de Jerod Evans malgré une ligne offensive parfois poreuse sur la pass protection. Il a même profité de son année freshman pour battre un record d’un certain… Michael Vick avec son total de 26 TD. Pourtant, une certaine baisse dans ses prestations en fin de saison pourrait ouvrir la porte au redshirt freshman QB Hendon Hooker. L’ancien de Kansas, QB Ryan Willis, pourrait aussi avoir sa chance.

Le jeu au sol des Hokies n’a pas vraiment impressionné la saison dernière avec une décevante moyenne de 3.9 yards par course (#13 de l’ACC). Le manque de playmaker a rendu l’équipe prévisible (une seule course de plus de 25 yards en 2017). Il faut dire que l’absence du senior RB Steven Peoples (267 yards au sol, 2 TD en 2017) pendant 6 matchs n’a pas aidé. Il sera de retour en 2018 pour sa saison senior avec le puissant sophomore RB Jalen Holston (226 yards au sol, 3 TD en 2017) et le rapide junior RB Deshawn McClease (530 yards, 3 TD en 2017) au sein d’une rotation qui a perdu les services de RB Travon McMillian parti à Colorado pour sa saison senior.

Après WR Isaiah Ford et TE Bucky Hodges, le 3ème élément du « Big 3 », WR Cam Phillips, a quitté les Hokies après avoir établi de nouveaux records de l’université pour le nombre de yards sur réception et pour le nombre de réceptions. Du coup, c’est un groupe de receveurs qui aura tout à prouver qui débutera la saison 2018. Certes, le dynamique sophomore WR Sean Savoy (39 réceptions, 454 yards, 4 TD en 2017) et le puissant junior WR Eric Kumah (28 réceptions, 324 yards, 2 TD en 2017) ont eu quelques coups d’éclat l’an passé et le sophomore WR Damon Hazelton (transféré de Ball State en 2017) a un potentiel énorme après une saison freshman réussie avec les Cardinals. Pourtant, ils devront rapidement développer leurs automatismes avec QB Josh Jackson pour que les Hokies puissent proposer une attaque équilibrée. Le sophomore TE Dalton Keane (10 réceptions, 167 yards en 2017) pourrait être une bouée de secours sur certains schémas tout comme le slot receiver senior WR C.J. Carroll (15 réceptions, 157 yards, 1 TD en 2017).

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Trois titulaires sont de retour sur la ligne offensive dont le senior C Kyle Chung, qui a bénéficié d’une 6ème année d’éligibilité pour raisons médicales et qui glissera au centre après avoir joué right tackle en 2017. Les deux autres vont solidifier un côté droit expérimenté grâce au retour de RG Braxton Pfaff et RT Yosuah Nijman pour leur saison senior. Le redshirt freshman LT Silas Dzansi est l’un des grands espoirs de cette ligne offensive. Le junior LG D’andre Plantin devrait lui aussi débuter la saison comme titulaire.

Défense

Donc, Virginia Tech débuterait la prochaine saison avec des doutes en défense ? Une hérésie pour un programme qui n’a pas accordé plus de 400 yards offensifs dans un match depuis plus d’un quart de siècle. Défendre efficacement fait partie de l’ADN des Hokies. Le coordinateur défensif Bud Foster étant le gardien d’une Tradition née avec l’ère Frank Beamer. Il est l’essence de la « Lunch Pail Defense ».

Toutefois, il y a des évidences qu’on ne peut pas nier. L’exode de talent a été massif durant l’intersaison : DT Tim Settle, LB Tremaine Edmunds, LB Andrew Motuapuaka, S Terrell Edmunds, CB Brandon Facyson, CB Greg Stroman et CB Adonis Alexander sont tous partis tenter leur chance dans la NFL. Et le senior OLB Mook Reynolds a récemment été renvoyé du programme. Le second rideau et le backfield défensif sont donc en reconstruction totale.

Du coup, cette défense pourrait se reposer sur une solide ligne défensive… au moins en début de saison. Si DT Tim Settle était resté un an de plus, l’intégralité du front four aurait été de retour. Le senior DT Ricky Walker (41 plaquages, 12.5 pour perte, 4.5 sacks en 2017) sait que son avenir sera fait de matchs le dimanche après-midi. Leader incontesté, il va stabiliser cette défense en formant un duo de run stopper intimidant avec un autre senior, DT Vinny Mihota (24 plaquages, 1.5 sacks en 2017). Sur les extérieurs, les juniors DE Trevon Hill (5.5 sacks, 1 INT en 2017) et DE Houshun Gaines (24 plaquages, 3 sacks en 2017) sont deux pass-rushers prometteurs capables d’être précieux sur le run stop.

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Dans un système 4-2-5, l’équilibre repose sur deux linebackers polyvalents. Les Hokies ont perdu deux joyaux en LB Tremaine Edmunds et LB Andrew Motuapuaka. La succession sera lourde à porter d’autant que le témoin a été passé à deux sophomores essentiellement utilisés sur équipes spéciales jusqu’à présent. Le défi sera immense pour ILB Rayshard Ashby et ILB Dylan Rivers, deux joueurs qui devront en plus montrer la voie à la star attendue, le true freshman ILB Dax Hollifield.

Virginia Tech a perdu 4 de ses 5 defensive backs titulaires. Une désertion. Seul le junior SS Reggie Floyd (72 plaquages, 3 INT, 1 TD en 2017) sera de retour. Ce backfield défensif sera donc la grande inconnue pour les Hokies à l’aube de cette saison 2018. Le sophomore FS Divine Deablo (8 plaquages, 1 INT en 2017) a le potentiel de devenir la prochaine perle de la défense de VT. Au poste de cornerback, le Fall Camp servira à déterminer les titulaires entre CB Caleb Farley, CB Bryce Watts, CB Jeremy Webb, CB Jovonn Quillen et CB Tyree Rodgers.

Équipes spéciales

Les Hokies doivent trouver des remplaçants à des postes forts depuis plusieurs années. La raison ? Les départs de PR Greg Stroman et de K Joey Slye. WR C.J. Carroll a secondé Stroman depuis 3 ans et aura désormais la chance de lui succéder tout en étant également utilisé sur kick return. Au poste de kicker, le sophomore K Brian Johnson sera en concurrence avec le freshman K Jordan Stout. L’australien P Oscar Bradburn (42.4 yards par punt) est de retour au poste de punter.

Calendrier

Comme souvent ces dernières années, les Hokies débuteront la saison par un Big Game. Après West Virginia l’an passé et Ohio State en 2015, Virginia Tech fera le délicat déplacement à Florida State pour un match intra-conférence explosif. La suite du calendrier est plutôt favorable avec seulement 2 matchs contre des équipes du Top 25 (Miami, Notre Dame). Le mois de septembre (William & Mary, East Carolina, Old Dominion) devrait permettre aux jeunes pousses d’acquérir de l’expérience avant un dernier match à Duke qui pourrait s’avérer périlleux.

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Le mois d’octobre commencera par la réception d’une équipe de Notre Dame revancharde après sa défaite à domicile contre les Hokies l’an passé. VT fera le voyage à North Carolina avant de recevoir Georgia Tech, puis Boston College pour débuter le mois de novembre. La dernière ligne droite débutera à Pittsburgh avant deux matchs à domicile, face à Miami et Virginia pour la Commonwealth Cup.

Match clé
vs Miami, le 17 novembre
Ce match pourrait décider du vainqueur de la division ACC Coastal. Ces deux équipes ont gagné 5 de leurs 10 affrontements et se sont partagés les titres de division lors des deux dernières saisons. Un choc qui déterminera le Destin de Virginia Tech en 2018.

Conclusion

La série de 25 participations à un bowl des Hokies est-elle en danger ? Si le début de saison pourrait s’avérer délicat en raison de l’inexpérience de plusieurs joueurs notamment en défense, il serait surprenant de ne pas voir Virginia Tech dans la lutte pour le titre de division ACC Coastal. Pour y parvenir, le coordinateur défensif Bud Foster devra faire parler sa magie habituelle avec un jeune groupe de défenseurs. Offensivement, le poste de running back est un sujet d’inquiétude mais le retour du sophomore QB Josh Jackson et la présence d’un groupe de receveurs prometteurs devrait compenser. Au final, les Hokies seront dans le coup dans tous leurs matchs mais leur inexpérience pourrait leur couter cher.

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