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Preview 2017 : conférence Pac-12

Après avoir remporté 6 titres consécutifs de champion de conférence Pac-12, la division North saura-t-elle empêcher conserver son Bien face aux ambitieux Trojans de USC d’un certain QB Sam Darnold ?

Credit photo : Otto Greule Jr/Getty Images

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Depuis 2011 et le passage à deux divisions dans la conférence Pac-12, jamais le titre de champion n’a échappé à la division North. Pire, Oregon (2011, 2014), Stanford (2012, 2013, 2015) et Washington (2016) ont presque toujours facilement disposé de leur adversaire en finale. Et si Stanford et Oregon ont perdu de leur superbe d’il y a quelques saisons, Washington se place désormais en concurrent sérieux au College Football Playoff.

Le retour au premier plan de USC pourrait néanmoins compliquer les projets des Huskies et enfin permettre à la South Division de remporter son premier titre de conférence.

Prédictions 2017 dans la conférence Pac-12

Champion 2017 : Southern California.
Champion de division North : Washington.
Champion de division South : USC.
MVP : .QB Sam Darnold, Southern California.
Meilleur joueur offensif : QB Sam Darnold, USC.
Meilleur joueur défensif : LB Azeem Victor, Washington.
Freshman de l’année : WR Ty Jones, Washington.
Prospects NFL à suivre : .QB Josh Rosen (UCLA), QB Sam Darnold (USC), QB Luke Falk (Washington State), RB Royce Freeman (Oregon), RB Ronald Jones (USC), WR Darren Carrington (Oregon), WR Dante Pettis (Washington), OT Casey Tucker (Stanford), OT Tyrell Crosby (Oregon), OT Trey Adams (Washington), OL Scott Quessenberry (UCLA), DT Lowell Lotulelei (Utah), DT Vita Vea (Washington), DE Porter Gustin (USC), LB Azeem Victor (Washington), LB Cameron Smith (USC), CB Iman Marshall (USC), CB Quenton Meeks (Stanford), S Tyree Robinson (Oregon), K Aidan Schneider (Oregon).

Du 29 juillet au 6 aout 2017, The Blue Pennant vous a proposé des présentations des principaux programmes de la conférence Pac-12 :
Colorado Buffaloes.
Oregon Ducks.
Stanford Cardinal.
UCLA Bruins.
USC Trojans.
Utah Utes.
Washington Huskies.
Washington State Cougars.

Tour d’horizon dans la conférence Pac-12

Les Huskies de Washington peuvent-ils surmonter leurs pertes pour la NFL et rester au top de la conférence ?

Ce n’était qu’une question de temps avant que coach Chris Petersen repositionne Washington parmi l’élite de la Pac-12. Les Huskies ont été à la hauteur des attentes en 2016 remportant leur premier titre de conférence depuis 2000 et poussant Alabama dans ses retranchements lors de leur première participation au College Football Playoff.

Désormais, ils devront assumer leur nouveau statut de favoris. Et rien n’est acquis suite au départ de nombreux playmakers notamment en défense. WR John Ross, DL Elijah Qualls, DT Psalm Wooching, DL Joe Mathis, FS Budda Baker, CB Sidney Jones et CB Kevin King devront être remplacés !
Pourtant, l’optimisme règne du côté de Seattle. Le Pac-12 Offensive Player of the Year en 2016, QB Jake Browning, est de retour d’une opération de l’épaule après avoir réussi 43 TD la saison passée. Le phénoménal duo de running backs, RB Myles Gaskin / RB Lavon Coleman, sera également fidèle au poste protégé par une ligne offensive expérimentée. WR Dante Pettis et WR Chico McClatcher ont tout pour semer la terreur à travers la Pac-12. Défensivement, plusieurs leaders ont fait le choix de revenir pour une dernière saison : DT Vita Vea, LB Azeem Victor ou LB Keishawn Berria. Et si on y ajoute le potentiel All-American, DB Taylor Rapp, et deux promotions de recrutement successives dans le top 25, la situation n’est pas si catastrophique. Qu’on se le dise, les Huskies sont prêts à défendre leur titre de champion de conférence.

USC et QB Sam Darnold seront-ils à la hauteur de l’énorme hype autour d’eux ?

Au soir d’une défaite à Stanford, le 17 septembre dernier, le sort de coach Clay Helton paraissait décidé. Les Trojans avaient un bilan de 1-2 et rien ne semblait aller dans le bon sens. Puis, le redshirt freshman QB Sam Darnold fût titularisé à Utah et tout changea alors. Neuf victoires consécutives dont un fantastique comeback lors du dernier Rose Bowl et une place de #3 dans le dernier AP Top 25 ont complètement changé la dynamique sur le campus de Los Angeles.
Les Cardinal and Golds sont désormais attendus au tournant et QB Sam Darnold est l’un des favoris pour remporter le trophée Heisman 2017. Avec ses 31 TD et ses 70% de réussite à la passe de l’an passé, le quarterback des Trojans semble sur une rampe de lancement pour renverser le monde du College Football. Certains lui voient déjà un destin de futur #1 de la draft NFL en 2018. Il pourra compter sur un groupe talentueux autour de lui au sein duquel devraient émerger les successeurs de WR Juju Smith-Schuster et CB Adoree’ Jackson. La pression médiatique sera énorme et le moindre faux-pas sera considéré comme un échec.

Le succès de Colorado en 2016 est-il un mirage ?
3-10 en 2011, 1-11 en 2012, 4-8 en 2013, 2-10 en 2014, 4-9 en 2015 et… 10-4 en 2016. Mais que s’est-il passé à Boulder (Colorado) l’an dernier ? En une saison, les Buffs ont gagné autant de matchs que lors des trois années précédentes permettant à coach Mike McIntyre d’être cité par plusieurs observateurs comme le meilleur coach de la saison 2016. L’année 2017 sera un vrai défi pour l’ancien coach de San Jose State. Colorado a perdu son leader charismatique, QB Sefo Liufau, et 8 titulaires en défense. Atteindre le plateau des 8 victoires serait déjà un exploit pour un programme dont la saison passée pourrait avoir été un mirage.

QB Josh Rosen redeviendra-t-il le prospect NFL #1 du pays ?
On attend encore la participation au Rose Bowl qu’avait promis coach Jom Mora à son arrivée sur le campus de Westwood. L’an dernier semblait la bonne : de nombreux titulaires de retour et la mise sur orbite annoncée du phénomène QB Josh Rosen. Rien ne s’est passé comme prévu. Le quarterback vedette s’est blessé en milieu de saison et les Bruins ont dégringolé tout en bas du classement avec un bilan catastrophique de 4-8.
Aidé par un entraineur personnel, QB Josh Rosen a mis toutes les chances de son côté pour rebondir en 2017 afin de retrouver son statut de #1 de la draft NFL en 2018. Cependant, il sera sous les ordres d’un 3ème coordinateur offensif en trois ans ce qui ne facilite pas vraiment une certaine stabilité des systèmes nécessaires à l’éclosion d’un jeune quarterback.

Stanford doit apprendre à vivre sans RB Christian McCaffrey
Le plateau des 10 victoires semble être devenu un standard sur le campus de Palo Alto (Californie). A l’aube de la saison 2017, les attentes restent les mêmes malgré l’absence de l’un des plus spectaculaires joueurs de l’Histoire du programme : RB Christian McCaffrey. Sa polyvalence et sa capacité à créer des big plays seront quasiment impossibles à remplacer. Pourtant, un nom est sur toutes les lèvres : Love. Le senior RB Bryce Love a fait une démonstration face à North Carolina lors du dernier Sun Bowl en l’absence du running back vedette du Cardinal qui a souhaité se préserver en vue de la draft NFL 2017.

En plus d’être un solide coureur, il a démontré qu’il était capable de suivre d’excellents tracés dans le jeu aérien et ses mains sont sûres. Le nouveau coach des running backs, Ron Gould (ex-Cal), aura également à sa disposition le junior RB Cameron Scarlett et les prometteurs sophomores RB Dorian Maddox et RB Trevor Speights. Cela pourrait aider à réussir une transition compliquée qui est indispensable pour permettre au Cardinal de rester dans le coup pour le titre de division Pac-12 North.

Le match de l’année

Washington @ Stanford
10 novembre 2017
Le petit monde du College Football a été bousculé lors de la tonitruante victoire 44-6 des Huskies face au Cardinal. Un passage de témoin venait d’avoir lieu. Les champions de conférence Pac-12 en titre venaient de subir la Loi de ceux qui allaient leur succéder. Construit dans le même moule que Stanford, Washington n’a jamais été aussi impressionnant que lors de ce match. Du coup, la troupe de coach David Shaw n’a qu’une seule idée en tête : prendre sa revanche et retrouver son statut de roi de la division North. L’enjeu de ce match sera d’ailleurs probablement celui-là : une place en finale de conférence Pac-12.

Calendrier complet de la conférence Pac-12

Nos prédictions

Division North

1. Washington Huskies

En 2016 : 12-1, 8-1 Pac-12. Champion de conférence.
Prédiction : 11-2, 8-1 Pac-12.
Match décisif : @ Stanford, le 10 novembre.
Joueurs-clés partis : WR John Ross, DL Psalm Wooching, CB Sidney Jones, CB Kevin King, FS Budda Baker.
Joueurs à suivre : QB Jake Browning, RB Myles Gaskin, WR Dante Pettis, WR Chico McClatcher, DT Greg Gaines, NT Vita Vea, LB Keishawn Bierria, LB Azeem Victor, DB Taylor Rapp.
Future star : CB Byron Murphy.

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Les Huskies sont toujours en excellente position pour rester dans la course à une place en College Football Playoff. Certes, le speedster RW John Ross manquera à l’attaque mais le meilleur joueur offensif de la saison 2016 dans la conférence Pac-12, QB Jake Browning, pourra compter que le retour de RB Myles Gaskin, RB Levon Coleman et WR Dante Pettis pour permettre à Washington de rester explosifs offensivement. C’est en défense que les points d’interrogation sont plus nombreux. Les Huskies ont terminé avec la meilleure défense de la conférence lors des deux dernières saisons mais la perte de trois jours sélectionnés dans la 1ère équipe All-Pac-12 va laisser un certain vide. LB Azeem Victor et LB Keishawn Berria devront ainsi assumer leur nouveau rôle de leader. Washington évitera USC en match crossover mais se rendra à Stanford, le 10 novembre, dans un match qui sent déjà la poudre. Même si les Huskies seront peut-être moins flamboyant que l’an passé, ils restent les favoris de la division North.

2. Stanford Cardinal

En 2016 : 10-3, 6-3 Pac-12.
Prédiction : 9-3, 6-3 Pac-12.
Match décisif : Washington, le 10 novembre.
Joueurs-clés partis : RB Christian McCaffrey, DL Solomon Thomas, DB Dallas Lloyd, K Conrad Ukropina.
Joueurs à suivre : QB Keller Chryst, RB Bryce Love, WR Trenton Irwin, DT Harrison Phillips, CB Quenton Meeks.
Future star : WR Donald Stewart.

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Les départs de RB Christian McCaffrey et de DT Solomon Thomas ne changeront pas d’un iota la formule magique du Cardinal. Ce sera encore un jeu de course puissant et une défense agressive qui revient au quasi-complet après avoir limité ses adversaires à une moyenne de 20.4 points en 2016. Derrière l’une des meilleures lignes offensives du pays, RB Bryce Love sera le successeur du phénoménal Christian McCaffrey. Son rôle sera d’autant plus important que la situation des quarterbacks est plus préoccupante suite à la blessure du genou de QB Keller Chryst subie lors du dernier Sun Bowl. Les 6 victoires d’affilée pour conclure la saison 2016 donneront un fantastique momentum à une équipe de Stanford qui affrontera USC et UCLA en match crossover mais qui accueillera Oregon et Washington à domicile.

3. Oregon Ducks

En 2016 : 4-8, 2-7 Pac-12.
Prédiction : 8-4, 5-4 Pac-12.
Match décisif : Washington State, le 7 octobre.
Joueurs-clés partis : WR Darren Carrington, WR Devon Allen, TE Pharaoh Brown, OL Cameron Hunt.
Joueurs à suivre : QB Justin Herbert, RB Royce Freeman, RB Tony Brooks-James, WR Charles Nelson, NT Scott Pagano, LB Troy Dye, LB Jimmie Swain, K Aiden Schneider.
Future star : WR Dillon Mitchell.

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Avec l’arrivée de coach Willie Taggart (ex-South Florida), les Ducks veulent rebondir en 2017 après avoir connu leur première saison négative depuis 2004. Un RB Royce Freeman remis de blessure et un QB Justin Herbert en pleine progression devraient permettre une transition facile entre la Blur Offense et des systèmes offenifs spread de coach Taggart qui s’en rapprochent quelque peu. L’attaque a inscrit une moyenne de 35.4 points par match en 2016 et devrait garder le même rythme en 2017. Si Oregon veut se mêler à la lutte dans la division North avec Stanford et Washington, une nette progression en défense est requis (41.4 points accordés en moyenne en 2016). Pour se faire, le coordinateur défensif de Colorado, Jim Leavitt, a fait son arrivée. Il bénéficiera du retour de 8 titulaires qui ont soif de revanche. Le plateau des 8 victoires et une place dans le Top 25 final représenteraient une excellente saison I pour coach Taggart.

4. Washington State Cougars

En 2016 : 8-5, 7-2 Pac-12.
Prédiction : 8-4, 5-4 Pac-12.
Match décisif : @ Oregon, le 7 octobre.
Joueurs-clés partis : WR Gabe Marks, WR River Cracraft, S Shalom Luani.
Joueurs à suivre : QB Luke Falk, RB Jamal Morrow, RB James Williams, RB Gerald Wicks, WR Tavares Martin Jr, LG Cody O’Connell, DE Hercules Mata’afa, LB Peyton Pelluer, CB Darrien Molton.
Future star : WR Isaiah Johnson-Mack.

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En 2016, les Cougars ont rendu un bilan positif pour une 2ème saison d’affilée. Ce n’était plus arrivé depuis 2002-03. Avec le retour de 16 titulaires, les chances de poursuivre la série sont élevées. Le senior QB Luke Falk fait partie des joueurs de retour après avoir été le grand artisan de la saison record des Cougars l’an dernier (496 points inscrits). Le seul défi de coach Mike Leach : trouver des successeurs aux productifs WR Gabe Marks et WR River Cracraft. Défensivement, l’expérience ne manque pas mais sans une nette amélioration du pass rush (19 sacks seulement en 2016), les Cougars ne pourront pas terminer dans le haut du classement de la division d’autant qu’ils feront face à un calendrier difficile marqué par 5 matchs en déplacement lors des 7 dernières semaines.

5. Oregon State Beavers

En 2016 : 4-8, 3-6 Pac-12.
Prédiction : 5-7, 3-6 Pac-12.
Match décisif : @ Oregon, le 25 novembre.
Joueurs-clés partis : WR Victor Bolden, CB Treston Decoud, S Devin Chappell.
Joueurs à suivre : RB Ryan Nall, DE Bright Ugwoegbu, LB Manase Hungalu, CB Xavier Crawford.
Future star : LB Andrzej Hughes-Murray.

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Les Beavers ont conclu la saison 2016 avec 2 victoires consécutives. Un élan d’optimisme fait croire à certains que les méthodes de coach Gary Andersen commencent à porter leurs fruits. Si RB Ryan Nall continue sa progression, une participation à un bowl n’est pas à écarter même si la ligne offensive sera en reconstruction après le départ de 3 titulaires. L’arrivée de l’ancien joueur de Junior College, QB Jake Luton, pourrait être la solution pour une attaque en mal d’équilibre. Le calendrier ne sera pas un allié : les Beavers joueront 5 matchs de conférence en déplacement. Finalement, tout pourrait se jouer dès le mois de septembre avec les deux rencontres hors-conférence face à Colorado State et Minnesota.

6. California Golden Bears

En 2016 : 5-7, 3-6 Pac-12.
Prédiction : 3-9, 2-7 Pac-12.
Match décisif : Washington State, le 13 octobre.
Joueurs-clés partis : QB Davis Webb, RB Khalfani Muhammad, WR Chad Hansen, WR Bug Rivera, OT Steven Moore.
Joueurs à suivre : RB Tre Watson, WR Demetris Robertson, K Matt Anderson, ILB Devante Downs, OLB Cameron Saffle.
Future star : CB Elijah Hicks.

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Le remplacement – tardif – de coach Sonny Dykes par l’ancien coordinateur défensif de Wisconsin, Justin Wilcox, est un signal fort concernant le changement de direction que souhaite apporter la direction athlétique des Golden Bears. Dans les prochaines saisons, c’est probablement avant tout par la défense que California remportera des victoires plus que par l’attaque Bear Raid des dernières années. Avec le départ de QB Davis Webb et le retour de seulement 10 titulaires, on doit s’attendre à une année de reconstruction sur le campus de Berkeley. La patience sera de rigueur.

Division South

1. Southern California Trojans

En 2016 : 10-3, 7-2 Pac-12.
Prédiction : 12-1, 8-1 Pac-12. Champion de conférence.
Match décisif : Stanford, le 9 septembre.
Joueurs-clés partis : RB Justin Davis, WR Juju Smith-Schuster, WR Darreus Rogers, OT Zach Banner, CB Adoree’ Jackson.
Joueurs à suivre : QB Sam Darnold, RB Ronald Jones II, WR Deontay Burnett, WR Steven Mitchell Jr, DE Rasheen Green, LB Cameron Smith, OLB Porter Gustin, CB Iman Marshall.
Future star : WR Velus Jones.

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Aucune autre équipe n’a connu un tel renversement en 2016. Après avoir débuté avec un bilan de 1-3, les Trojans ont tout renversé sur leur passage suite à la titularisation de QB Sam Darnold. Le quarterback redshirt sophomore a permis à USC de remporter 9 victoires d’affilée et semble promis à un fantastique avenir. Du coup, les Trojans sont de retour dans les discussions pour une place en College Football Playoff d’autant que le talent est partout après plusieurs excellentes promotions de recrues successives. Pourtant, quelques incertitudes persistent notamment sur les lignes offensives et défensives et au sein du backfield défensif. Même si Washington n’est pas au programme du calendrier de USC en 2017, les Trojans affronteront Stanford et devront faire les déplacements à Colorado, Washington State et Notre Dame. Étant donné les attentes nées d’un fantastique Rose Bowl, le titre de division South est obligatoire.

2. UCLA Bruins

En 2016 : 4-8, 2-7 Pac-12.
Prédiction : 8-4, 6-3 Pac-12.
Match décisif : @ USC, le 18 novembre.
Joueurs-clés partis : OL Connor McDermott, DL Takkarist McKinley, LB Jayon Brown, CB Fabian Moreau, DB Randall Goforth.
Joueurs à suivre : QB Josh Rosen, RB Soso Jamabo, WR Darren Andrews, WR Jordan Lasley, C Scott Quessenberry, MLB Kenny Young.
Future star : DE Jaelen Phillips.

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La blessure de l’épaule de QB Josh Rosen a mis un terme aux espoirs des Bruins de remporter la Pac-12… et a sonné le glas d’une saison 2016 à oublier au plus vite (4-8). Le retour du prodige junior pourrait permettre à la troupe de coach Jim Mora de rebondir très vite. Les Bruins ont perdu 6 matchs par moins de 10 points l’an passé et la présence de QB Josh Rosen pourrait faire toute la différence. Il le faudra car le jeu au sol n’a pas su prendre le relais l’an dernier (68.6 yards en moyenne en match de conférence Pac-12). Le nouveau coordinateur offensif Jedd Fisch (ex-Michigan) aura pour mission de re-dynamiser une attaque trop prévisible l’an passé. Six titulaires en défense devront être remplacés mais la relève semble très prometteuse. Le calendrier ne sera pas tendre avec des Bruins qui joueront 5 matchs de conférence à l’extérieur et qui devront croiser le chemin de Texas A&M et de Memphis en match hors-conférence. Toutefois, QB Josh Rosen devrait leur permettre de s’assurer une 2ème place dans la division South.

3. Utah Utes

En 2016 : 9-4, 5-4 Pac-12.
Prédiction : 7-5, 4-5 Pac-12.
Match décisif : Colorado, le 25 novembre.
Joueurs-clés partis : RB Joe Williams, WR Tim Patrick, OT Garett Bolles, DE Hunter Gimick, DB Marcus Williams.
Joueurs à suivre : QB Troy Williams, RB Armand Shyne, WR Darren Carrington, OT Salesi Uhatafe, DT Lowell Lotulelei, S Chad Hansen.
Future star : RB Devonta’ Henry-Cole.

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Sans faire de bruit, Utah a remporté au moins 9 victoires lors de ses 3 dernières saisons. La série sera difficile à maintenir : les Utes ont perdu 15 titulaires dont plusieurs playmakers des deux côtés du ballon. Un nouveau coordinateur offensif, Troy Taylor, a été nommé afin d’améliorer le jeu aérien autour du solide senior QB Troy Williams. La ligne offensive a été décimée (1 seul titulaire de retour) et le jeu au sol sera orphelin des éclairs de génie de RB Joe Williams. La défense 4-2-5 est également en reconstruction notamment au niveau du backfield défensif qui a perdu ses 5 titulaires. Et comme le calendrier des Utes est brutal avec des déplacements à BYU et USC ainsi que les 4 meilleurs équipes de la division North au programme de leurs matchs crossover, une participation à un bowl serait déjà une vraie satisfaction pour la troupe de coach Kyle Whittingham.

4. Colorado Buffaloes

En 2016 : 10-4, 8-1 Pac-12. Champion de division.
Prédiction : 7-5, 4-5 Pac-12.
Match décisif : USC, le 11 novembre.
Joueurs-clés partis : QB Sefo Liufau, DE Jimmie Gilbert, NT Josh Tupou, LB Kenneth Olugbode, CB Chidobe Awuzie.
Joueurs à suivre : QB Steven Montez, RB Phillip Lindsay, WRDevin Ross, WR Shay Fields, WR Bryce Bobo, ILB Rick Gamboa, CB Isaiah Oliver.
Future star : NT Javier Edwards.

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Les Buffaloes débuteront avec l’élan né d’une superbe et inattendue saison 2016 (10-4) et de l’émergence de l’une des potentielles futures stars de la conférence Pac-12, QB Steven Montez. Toutefois, la défense qui a largement contribué aux succès de Colorado l’an dernier, a perdu plusieurs leaders et surtout son coordinateur, Jim Leavitt, parti à Oregon. C’est donc vers le Junior College que les Buffs se sont tournés afin de rester compétitifs. Si on doit s’attendre à une légère baisse de niveau en défense, l’attaque pourrait porter tous les espoirs du programme de Boulder en 2017. Le sous-estimé RB Phillips Lindsay est de retour ainsi qu’un fantastique groupe de receveurs mené par le senior WR Devin Ross. Un nouveau titre de champion de division South est peu probable mais une participation à un bowl en fin de saison est tout à fait envisageable.

5. Arizona Wildcats

En 2016 : 3-9, 1-8 Pac-12.
Prédiction : 5-7, 2-7 Pac-12.
Match décisif : @ Arizona State, le 25 novembre.
Joueurs-clés partis : QB Anu Solomon, RB Samajie Grant, WR Nate Phillips, WR Trey Griffey, LB Michael Barton, LB Paul Magloire.
Joueurs à suivre : QB Brandon Dawkins, RB Nick Wilson, RB J.J. Taylor, S Demetrius Flannigan-Fowles.
Future star : LB Tony Fields II.

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Depuis leur titre de division South remporté en 2015, les Wildcats ont sombré avec notamment un bilan de 4-14 en match de conférence Pac-12. La malchance (nombreuses blessures) n’a pas été tendre avec le groupe de coach Rich Rodriguez et ils pourraient rebondir en 2017. La défense sera plus expérimentée que l’an dernier et l’attaque au sol menée par le polyvalent QB Brandon Dawkins et le constant RB Nick Wilson pourrait retrouver un niveau proche de celui de 2015. Toutefois, de nombreuses incertitudes persistent quant au jeu aérien après le départ de 3 des 4 meilleurs receveurs de l’an passé. Les Wildcats devraient faire mieux que la saison dernière mais pas suffisamment pour participer à un bowl en fin d’année.

6. Arizona State Sun Devils

En 2016 : 5-7, 2-7 Pac-12.
Prédiction : 4-8, 1-8 Pac-12.
Match décisif : Arizona, le 25 novembre.
Joueurs-clés partis : WR Tim White, LB Salamo Fiso, S Laiu Moeakiola.
Joueurs à suivre : QB Manny Wilkins, QB Blake Barnett, RB Demario Richard, RB Kalen Ballage, WR N’Keal Harry, LB Coron Crump, LB D.J. Calhoun, SS Marcus Ball.
Future star : WR John Humphrey.

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Coach Todd Graham est sur un siège éjectable après une seconde saison négative et un bilan de 2-7 en match de conférence l’an passé. Pourtant, la tâche des Sun Devils ne sera pas simple en 2017 avec Oregon, Stanford et Washington en match crossover et 4 déplacements lors de swing games (Stanford, Utah, UCLA, Oregon State). Même le match hors-conférence face à San Diego State parait compliqué. Arizona State tentera de construire ses hypothétiques succès autour de QB Manny Wilkins, RB Demario Richard et du talentueux WR N’Keal Harry. Après avoir accordé 41 sacks l’an passé, la ligne offensive est toujours inquiétante tout comme une défense (39.8 points par match en 2016) désormais dirigée par l’ancien de Baylor (!?!), Phil Bennett. Une participation à un bowl serait un exploit pour un programme qui semble dans une spirale négative.

Fondateur et rédacteur en chef de The Blue Pennant, Morgan Lagrée couvre le College Football depuis près de 10 ans. En 2016, Morgan fût le premier reporter à couvrir le CFP National Championship Game pour un média francophone. Il co-anime le podcast TBP/Radiossa - Made in US. Expert NFL et NHL. Grand amateur de la NBA et du College Basketball. Fan ultime des Red Sox de Boston (MLB). Ancien étudiant de l'université McGill. #Redmen4Life

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Top 25 des meilleurs joueurs de ligne défensive en 2018

DT Ed Oliver est un phénomène qui fait déjà rêver toutes les franchises NFL. Il est classé #1 de notre traditionnel classement des meilleurs joueurs de ligne défensive à l’aube de la saison prochaine.

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Crédit photo : Joe Buvid, The Houston Chronicle

A trois mois de l’ouverture de l’exercice 2018, The Blue Pennant vous propose son traditionnel classement des meilleurs joueurs de ligne défensive de l’élite du College Football avant le coup d’envoi de la prochaine saison.

1. Ed Oliver, DT, Jr, Houston

Vainqueur en 2017 du trophée Outland remis chaque année au meilleur joueur de ligne intérieure et deux fois sélectionné dans l’équipe All-American lors de ses deux premières saisons NCAA, DT Ed Oliver est un phénomène qui fait déjà rêver toutes les franchises NFL. 39.5 plaquages pour perte lors de ses deux saisons à Houston. Top 5 de la prochaine draft NFL.

2. Christian Wilkins, DT, Sr, Clemson

Joueur emblématique et charismatique, il brille par ses frasques sur le terrain mais aussi par une incroyable polyvalence qui l’a amené à jouer à tous les postes sur la ligne défensive. 141 plaquages, 26.5 pour perte et 10.5 sacks en trois saisons sous le maillot des Tigers.

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3. Nick Bosa, DE, Jr, Ohio State

Depuis son arrivée sur le campus de Columbus (Ohio), il ne peut échapper aux comparaisons avec son frère, DE Joey Bosa (Los Angeles Chargers, NFL) ce qui ne l’a pas empêché de monter en puissance jusqu’à être considéré aujourd’hui comme le meilleur pass rusher du pays. 13.5 sacks et 26 plaquages pour perte lors de ses deux premières saisons à Ohio State.

4. Dexter Lawrence, DT, Jr, Clemson

Véritable force de la nature, il fait régulièrement face à des blocks à deux ce qui ne l’a pas empêché de réussir 95 plaquages dont 11 pour perte depuis ses débuts à Clemson en 2016.

5. Clelin Ferrell, DE, Jr, Clemson

Redshirté en 2015 lors de sa saison freshman, il n’a cessé de progresser depuis son arrivée à Clemson avant de devenir le pass rusher #1 de la meilleure ligne défensive du pays. 66 plaquages, 18 pour perte et 9.5 sacks en 2017.

6. Rashan Gary, DE, Jr, Michigan

Prospect #1 du recrutement 2016, il a connu des débuts difficiles avant d’exploser complètement l’an passé. Ses statistiques ne reflètent pas l’influence qu’il a sur le jeu. 66 plaquages, 12 pour perte en 2017.

7. Raekwon Davis, DE, Jr, Alabama

Defensive end au gabarit impressionnant, il a répondu aux espoirs fondés en lui lors de son recrutement en devenant le meilleur sacker des champions nationaux en titre. 8.5 sacks en 2017.

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8. Jeffery Simmons, DT, Jr, Mississippi State

Probablement le joueur le moins connu de ce Top 10, il est peut-être le defensive tackle le plus sous-estimé de la redoutable conférence SEC. Il forme un duo très complémentaire avec DE Montez Sweat. 12 plaquages pour perte en 2017.

9. Dre’Mont Jones, DT, Jr, Ohio State

Il aurait pu se présenter à la draft NFL après trois ans passés sur le campus de Columbus (Ohio) mais il a préféré faire son retour une saison de plus pour s’affirmer comme un potentiel 1er tour de draft en 2018. 71 plaquages dont 9 pour perte en deux saisons sous le maillot des Buckeyes.

10. Marlon Davidson, DE, Jr, Auburn

Défenseur au moteur incroyable, il brille également grâce à sa polyvalence. Régulièrement utilisé à l’extérieur comme DE ou à l’intérieur comme DT, il a réussi 42 plaquages, dont 6 pour perte et 3 sacks en 2017. Potentiel 1er tour de draft NFL en 2019.

11. Sutton Smith, DE, Jr, Northern Illinois

Meilleur sacker (14) du pays en 2017, il a également terminé #1 au niveau FBS l’an passé pour le nombre de plaquages pour perte (29.5). Il devrait encore terroriser la conférence MAC en 2018 avant de faire le saut chez les pros la saison prochaine.

12. Derrick Brown, DT, Jr Auburn

Après une saison freshman prometteuse, il a pris ses responsabilités l’an passé pour devenir le général de la ligne défensive des Tigers d’Auburn. Avec DT Dontavious Russell, il forme le meilleur tandem de defensive tackles du pays. 57 plaquages, 9.5 pour perte, 3 sacks en 2017.

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13. Greg Gaines, DT, Sr, Washington

C’est l’âme et le coeur de la défense des Huskies de Washington. Suite au départ de DL Vita Vea pour la NFL, toute l’attention sera désormais sur lui en 2018. 30 plaquages, 5.5 pour perte et 1.5 sacks en 2017.

14. Austin Bryant, DE, Sr, Clemson

Après avoir réussi sa meilleure saison en carrière en 2017, il a pris tout le monde par surprise en annonçant son retour à Clemson pour sa saison senior. 50 plaquages, 15.5 pour perte et 8.5 sacks en 2017.

15. Jerry Tillery, DT, Sr, Notre Dame

Son gabarit impressionnant et sa détermination à toute épreuve en a fait un titulaire indiscuté au sein de la défense des Fighting Irish lors des deux dernières saisons. 56 plaquages, 9 pour perte et 4.5 sacks en 2017.

16. Montez Sweat, DE, Sr, Mississippi State

Ancienne recrue de Michigan State passé par le niveau Junior College avant de rebondir à Mississippi State l’an dernier, il s’est révélé comme l’un des pass rushers les plus doués de sa génération. 105 sacks en 2017.

17. Cece Jefferson, DE, Sr, Florida

Opéré de l’épaule au cours du printemps, il devrait faire son retour à 100% à l’occasion de l’ouverture de la saison 2018. 13.5 plaquages pour perte et 4.5 sacks l’an dernier.

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18. Ben Banogu, DE, Sr, Texas Christian

Transféré de Louisiana-Monroe à Texas Christian en 2016, il a remporté le titre de Newcomer of the Year dans la conférence Big 12. 55 plaquages, 16.5 pour perte et 8.5 sacks en 2017.

19. Ricky Walker, DT, Sr, Virginia Tech

Après avoir attendu son tour pendant deux saisons, il est devenu un titulaire indéboulonnable l’an dernier. Peut-être l’un des meilleurs run blockers du pays. 12 plaquages pour perte et 4.5 sacks l’an dernier.

20. Chase Winovich, DE, Sr, Michigan

Dans l’ombre de DT Rashan Gary (voir plus haut), il s’est pourtant affirmé comme un élément indispensable au sein de la 3ème meilleure défense du pays l’an dernier. 18 plaquages pour perte et 8 sacks en 2017.

21. Joe Jackson, DE, Jr, Miami

Titularisé à 12 reprises l’an passé pour sa saison sophomore, il sera la pass rusher #1 des Hurricanes de Miami en 2018. Peut-être le defensive end avec le plus gros upside de Top 25. 23 plaquages pour perte et 15 sacks en deux saisons.

22. Olive Sagapolu, DT, Sr, Wisconsin

Probablement le nose guard le plus imposant du pays, il s’est fait connaitre médiatiquement en exécutant un incroyable back flip sur la plage au cours du printemps.

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23. Landis Dunham, DE, Sr, Texas A&M

Peut-être pas aussi dominant que son prédécesseur chez les Aggies, DE Myles Garrett, mais sa production l’an dernier fût proche de celle de l’ancien pass rusher de Texas A&M. 11 sacks en 2017.

24. Curtis Weaver, DE, So, Boise State

Véritable révélation de la saison passée dans la Mountain West, il a réussi 9 sacks pour les Broncos de Boise State dès sa saison freshman. Régulièrement comparé à l’ancien Bronco, DeMarcus Lawrence (Dallas Cowboys, NFL).

25. Dontavius Russell, DT, Sr, Auburn

Annoncé comme la prochaine superstar des Tigers, il a connu une progression plus lente que prévu avant de devenir l’un des defensive tackles les plus redoutés de la conférence SEC. 46 plaquages, 6.5 pour perte et 3 sacks.

Sr: Senior; Jr: Junior; So: Sophomore; Fr: Freshman

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Top 25 des meilleurs joueurs de ligne offensive en 2018

Titulaire depuis 3 ans au sein de l’attaque des Tigers de Clemson, LT Mitch Hyatt est classé #1 de notre traditionnel classement des meilleurs joueurs de ligne offensive à l’aube de la prochaine saison

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A trois mois de l’ouverture de l’exercice 2018, The Blue Pennant vous propose son traditionnel classement des meilleurs joueurs de ligne offensive de l’élite du College Football avant le coup d’envoi de la prochaine saison.

1. Mitch Hyatt, OT, Sr, Clemson

Si les Tigers sont encore et toujours candidats au titre national, c’est aussi en grande partie grâce à l’effet stabilisateur qu’apporte un joueur comme OT Mitch Hyatt sur la ligne offensive. Après avoir protégé QB Deshaun Watson pendant deux ans, il a permis l’excellente saison de QB Kelly Bryant l’an passé et devrait être le meilleur allié du true freshman QB Trevor Lawrence si ce dernier était finalement titularisé en 2018. Un roc à la mobilité incroyable.

2. Beau Benzschawel, OG, Sr, Wisconsin

Après avoir débuté sa carrière NCAA comme tackle, il a glissé à l’intérieur de la meilleure ligne offensive du pays pour en devenir en devenir même l’un des maillons principaux. Probablement le meilleur run blocker du pays, il a joué un grand rôle dans l’éclosion accélérée de RB Jonathan Taylor en 2017.

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3. Dalton Risner, OT, Sr, Kansas State

Il sera surement un joueur de centre chez les professionnels mais son charisme et sa polyvalence en font actuellement l’un des meilleurs offensive tackles du pays. Il excelle surtout sur les run blocks.

4. Sam Mustipher, C, Sr, Notre Dame

La Tradition des solides joueurs de ligne offensive provenant de Notre Dame se poursuit avec le meilleur joueur de centre de sa génération : Sam Mustipher. Joueur ultra-expérimenté, il débutera sa 3ème saison comme titulaire au sein de l’attaque des Fighting Irish. Il a récemment favorisé l’éclosion de RB Josh Adams et pourrait jouer un rôle clé dans celle du senior RB Dexter Williams.

5. Jonah Williams, OT, Jr, Alabama

Impossible d’imaginer ce classement sans un joueur du Crimson Tide dans le Top 5. Dans la pure tradition des left tackles sortis d’Alabama ces dernières saisons (Cyrus Kouandjio, Cam Robinson), il est déjà promis à un bel avenir au niveau NFL. Athlète intelligent, il excelle aussi bien sur le run block que la pass protection. Sa polyvalence et sa mobilité lui ont permis de jouer à plusieurs postes sur la ligne offensive des champions nationaux.

6. Trey Adams, OT, Sr, Washington

Sa saison 2017 s’est arrêtée nette lorsqu’une rupture du ligament antérieur du genou droit l’a écarté des terrains après avoir été titularisé à 30 reprises d’affilée. Il est considéré par de nombreux scouts comme le tackle le plus NFL-Ready de ce classement.

7. Toa Lodenbahn, C, Sr, USC

Blocker ultra-polyvalent, il a déjà évolué à quatre postes différents sur le ligne offensive des Trojans de USC. Après avoir protégé QB Sam Darnold comme left tackle l’an passé, il glissera à l’intérieur au poste de centre en 2018.

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8. Nate Herbig, OG, Jr, Stanford

Sélectionné dans la première équipe All-Pac-12 l’an passé, il sera de retour afin d’ouvrir des brêches pour le meilleur running back du pays, RB Bryce Love.

9. Michael Jordan, OG, Jr, Ohio State

Opéré de l’épaule durant l’intersaison, il sera rétabli à 100% pour le début de la saison 2017 en passant du poste de left guard à celui de right guard. En constante progression depuis qu’il s’est fait une place de titulaire dès son année freshman, en 2016.

10. David Edwards, OT, Jr, Wisconsin

Ancien tight-end reconverti au poste de right tackle, il est devenu l’un des meilleurs joueurs à son poste ce qui lui a valu une sélection dans l’équipe All-American en 2017. Fantastique run blocker, il doit encore améliorer sa pass protection.

11. Greg Little, OT, Jr, Ole Miss

Si sa technique de main demande encore à être peaufinée, il possède toutes les capacités athlétiques et le potentiel pour se faire une place tout en haut des big boards de nombreuses franchises NFL en vue de la draft 2019. Son modèle ? Laremy Tunsil.

12. Greg Pierschbacher, C, Sr, Alabama

Dans l’ombre de plusieurs stars du Crimson Tide qui ont fait le saut chez les professionnels, il a été titularisé à 42 reprises au poste de left guard avant de glisser au centre en 2018 pour palier au départ de Bradley Bozeman. Peut-être le meilleur run blocker de la conférence SEC.

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13. Michael Deiter, OG, Sr, Wisconsin

Véritable phénomène au sein de l’attaque des Badgers, il a joué à tous les postes sur la ligne offensive avant de s’établir comme left guard pour cette saison 2018 après avoir succédé à Ryan Ramczyk au poste de left tackle la saison dernière.

14. Trey Smith, OT, So, Tennessee

Il a été le rayon de soleil d’une équipe des Volunteers de Tennessee aux abois en 2017. Ancien prospect 5-étoiles, il possède un potentiel énorme sur lequel pourrait compter le nouveau coach, Jeremy Pruitt.

15. Justin Falcinelli, C, Sr, Clemson

Il n’a pas accordé le moindre sack en 14 titularisations et plus de 900 snaps l’an dernier. Un monstre. Moins connu médiatiquement que son coéquipier LT Mitch Hyatt, il demeure l’une des forces majeures de l’excellente ligne offensive des champions de conférence ACC en titre.

16. Hjalte Froholdt, OG, Sr, Arkansas

Il avait été recruté par les Razorbacks comme defensive lineman, c’est finalement de l’autre côté du ballon qu’il est devenu l’un des meilleurs joueurs de la conférence SEC à son poste. 25 titularisations consécutives au poste de left guard.

17. Alex Bars, OG, Sr, Notre Dame

Il n’est peut-être pas aussi talentueux et imposant que son ancien coéquipier, Quenton Nelson, mais il a su se développer comme l’une des références du pays au poste de right guard.

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18. Ben Powers, OG, Sr, Oklahoma

Il forme peut-être la meilleure paire de guards du pays avec son coéquipier, OG Dru Sarmia (voir ci-dessous). Deux fois sélectionné dans le 2ème équipe All-Big 12, il a été titularisé à 22 reprises lors des deux dernières saisons.

19. Tyler Biadasz, C, So, Wisconsin

Révélation de la saison passée au sein de la meilleure ligne offensive du pays, il été sélectionné dans l’équipe Freshman All-American. Tout laisse penser qu’il va poursuivre sa progression avant peut-être de devenir le meilleur joueur de centre du pays en 2019.

20. Martez Ivey, OT, Sr, Florida

Joueur ultra-expériementé (31 titularisations avec les Gators), il possède une formidable polyvalence qui lui a permis d’évoluer comme tackle ou comme guard depuis son arrivée à Florida. Ancien prospect 5-étoiles, il devra encore améliorer sa mobilité pour convaincre qu’il peut briller chez les pros.

21. Ryan Bates, OG, Jr, Penn State

Probablement le meilleur blocker en situation de passe de la conférence Big Ten. Rarement mis en difficulté, il possède une excellente technique de mains et une mobilité précieuse.

22. Connor McGovern, C, Jr, Penn State

Il a régulièrement brillé pour ses qualités de run blocker en 2017 permettant la sensationnelle saison de RB Saquon Barkley. C’est également un précieux soutien pour QB Trace McSorley sur la pass protection mais son manque de puissance devra être corrigée s’il veut passer un cap.

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23. Dru Samia, OG, Sr, Oklahoma

Avec ses 34 titularisations au sein de la ligne offensive des Sooners, il est l’un des leaders respectés de l’attaque d’Oklahoma. Régulièrement utilisé comme right tackle lors de sa saison freshman, il est plus à l’aise à l’intérieur.

24. Chris Lindstrom, OT, Sr, Boston College

Après avoir été titularisé au poste de right guard à 22 reprises, il a glissé sur l’extérieur en 2017 devenant l’une des pièces maitresses de la surprenante ligne offensive de Boston College. Il a notamment régulièrement ouvert des brèches pour RB A.J. Dillon.

25. Jesse Burkett, C, Sr, Stanford

C’est un vrai phénomène. En plus d’être un blocker complet pour QB K.J. Costello, il excelle au niveau académique en science cognitive et en japonais.

OT: Offensive Tackle; OG: Offensive Guard; C: Center; Sr: Senior; Jr: Junior; So: Sophomore; Fr: Freshman

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Top 25 des meilleurs receveurs en 2018

Receveur polyvalent au gabarit déjà prêt pour la NFL, WR A.J. Brown des Rebels d’Ole Miss est le #1 de notre traditionnel classement des meilleurs receveurs à l’aube de la prochaine saison.

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A trois mois de l’ouverture de l’exercice 2018, The Blue Pennant vous propose son traditionnel classement des meilleurs receveurs de l’élite du College Football avant le coup d’envoi de la prochaine saison.

1. A.J. Brown, Jr, Ole Miss

Receveur polyvalent, il peut sévir en profondeur le long de la sideline ou se transformer en un receveur de possession dans le trafic. Meilleur receveur de la conférence SEC en 2017 avec 75 réceptions pour 1252 yards et 11 TD, il a réussi plus de 150 yards sur réception lors de 5 des 6 victoires des Rebels en 2017. WR A.J. Brown est peut-être aujourd’hui le prospect NFL le plus prometteur de la conférence SEC.

2. David Sills V, Sr, West Virginia

Ancien quarterback recruté par Lane Kiffin à USC à l’âge de 13 ans, il s’est finalement affirmé au niveau national… comme receveur à West Virginia ! L’an passé, il été sélectionné à l’unanimité dans la 1ère équipe All-Big 12 au terme d’une saison 2017 qu’il a terminée avec un total de 18 TD sur réception (#1 du pays). Cible préférée de QB Will Grier dans la end-zone, il possède des mains incroyablement sûres ce qui compense son manque de vitesse de pointe. Il formera avec WR Gary Jennings l’un des meilleurs tandems de receveurs du pays en 2018. Finaliste pour le Biletnikoff Award l’an passé, il sera encore l’un des favoris pour remporter ce trophée remis chaque année au meilleur receveur de la saison.

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3. Stanley Morgan Jr, Sr, Nebraska

Fils de l’ancien receveur NFL (Patriots, Colts), Stanley Morgan, il fait son retour chez les Cornhuskers après s’être développé, l’an passé, comme l’un des receveurs les plus performants de la conférence Big Ten. D’ailleurs, il a établi un nouveau record de l’université Nebraska avec un total de 986 yards sur réception. L’arrivée de coach Scott Frost pourrait lui permettre d’exploser complètement en 2018. 61 passes captées et 10 TD en 2017.

4. Deebo Samuel, Sr, South Carolina

Joueur électrique bâti comme un running back, il a inscrit 6 TD sur réception et 2 TD sur retour de kickoff lors des 3 premiers matchs de la saison dernière (!)… avant de manquer les 10 matchs suivants en raison de diverses blessures. Après avoir tourné à 33 points en moyenne lors de ces 3 matchs, l’attaque des Gamecocks est tombée à 22.6 points en moyenne par match par la suite. Tout est dit.

5. Marquise Brown, Jr, Oklahoma

Le départ pour la NFL de TE Mark Andrews fait de lui l’ultime playmaker de l’attaque aérienne des Sooners. Surnommé « Hollywood » pour son attitude de showman, il est devenu la cible préférée de Baker Mayfield sur les passes capitalisant sur sa vitesse folle pour réussir 7 réceptions de plus de 50 yards l’an passé. Il sera l’atout #1 de QB Kyler Murray en 2018. 57 réceptions, 1095 yards et 7 TD en 2017.

6. Parris Campbell, Sr, Ohio State

Ancien champion d’athlétisme en salle, il possède une vitesse exceptionnelle ce qui en fait une arme redoutable sur les tracés de type Flat dans son rôle de H-Back. Ses statistiques ne représentent pas bien l’influence qu’il a sur le tempo de l’attaque des Buckeyes mais ses courses en profondeur ont souvent ouvert des brèches pour le jeu au sol. 40 réceptions, 584 yards et 3 TD en 2017.

7. Ahmmon Richards, Jr, Miami

Ralenti dans son développement en 2017 en raison de multiples blessures (cuisse, ménisque), il a pour ambition de rebondir à partir de septembre prochain avant de probablement tenter sa chance chez les pros. Sélectionné dans l’équipe Freshman All-American en 2016 et considéré comme le receveur le plus rapide de la conférence ACC, il devrait retrouver son statut de WR#1 dans un groupe de receveurs des Hurricanes très prometteurs.

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8. Anthony Johnson, Sr, Buffalo

Ses 1356 yards sur réception réussis en 2017 font de lui le receveur le plus prolifique de retour en 2018 au niveau FBS. Cousin de DE Jadeveon Clowney (Houston Texans, ex-South Carolina), il possède la taille et l’explosivité pour attirer les convoitises de plusieurs franchises NFL en avril 2019. 76 réceptions pour 14 TD en 2017.

9. N’Keal Harry, Jr, Arizona State

Meilleur receveur de la conférence Pac-12 de retour en 2018 après avoir réussi 82 réceptions pour 1142 yards, il possède d’excellentes mains et profite régulièrement de son gabarit grâce à un remarquable contrôle de son corps dans les airs. Il sera peut-être le seul à surnager dans une médiocre équipe d’Arizona State.

10. Juwan Johnson, Jr, Penn State

Avec les départs de 4 des 6 meilleurs receveurs des Nittany Lions durant l’intersaison, il devrait profiter de son nouveau rôle de WR#1 pour poursuivre sa progression après une campagne sophomore prometteuse. L’an passé, il s’est révélé médiatiquement en captant la passe de TD de la victoire à Iowa dans les dernières secondes de la rencontre avant de réussir 22 réceptions lors de ses 4 derniers matchs. 54 réceptions, 701 yards, 1 TD.

11. Denzel Mims, Jr, Baylor

Profitant des blessures de plusieurs joueurs des Bears l’an passé, il a saisi l’opportunité pour devenir le go-to guy du jeu aérien des Bears. Certes, il ne prendra personne par surprise en 2018 mais sa vitesse supersonique (ancien champion de l’État du Texas sur 200m) devrait lui permettre de confirmer l’excellente impression qu’il a laissée l’an dernier. 61 réceptions, 1087 yards et 8 TD en 2017.

12. Jaylen Smith, Sr, Louisville

Alors que tout le monde attendait son départ pour la NFL au terme de sa saison junior, il a finalement décidé de revenir à Louisville pour une dernière année afin d’améliorer son route running. Cible préférée de QB Lamar Jackson lors des deux dernières saisons, il sera le leader du solide groupe de receveurs des Cardinals. 60 réceptions, 980 yards et 7 TD en 9 matchs joués en 2017.

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13. Jerry Jeudy, So, Alabama

Alabama a perdu les receveurs Calvin Ridley, Robert Foster et Cam Sims durant l’intersaison ouvrant ainsi la voie à l’ancien prospect 5-étoiles du recrutement 2017, WR Jerry Jeudy. Peu utilisé l’an passé, il a un potentiel énorme et semble prêt à prendre son envol comme cible privilégiée de QB Tua Tagovailoa. Symbole de la nouvelle génération de receveurs du Crimson Tide, il possède des mains sûres et suit d’excellents tracées.

14. Terry Godwin, Sr, Georgia

L’an passé, il a terminé la saison comme 2ème meilleur receveur des Bulldogs pour la 3ème année consécutive. Tout le monde se souvient de sa superbe réception à une main qui fût l’un des tournants de la saison de Georgia. 38 réceptions, 639 yards et 6 TD en 2017.

15. Tyler Vaughns, So, USC

Phénoménal en 2ème partie de saison dernière, il est prêt pour devenir la prochaine sensation des Trojans de USC au poste de receveur. 57 réceptions, 809 yards et 5 TD en 2017 pour sa saison freshman.

16. Felton Davis III, Sr, Michigan State

Pratiquement impossible de défendre contre lui en raison de son gabarit imposant. Sa progression sur ses tracés et ses mains sûres lui ont permis de devenir l’un des receveurs les plus redoutés de la conférence Big Ten. Il avait joué un rôle primordial lors de la victoire surprise de Michigan State sur Penn State l’an passé (12 réceptions, 181 yards). 55 réceptions, 776 yards, 9 TD en 2017.

17. Gary Jennings, Sr, West Virginia

Dans l’ombre du #2 de ce classement à West Virginia, il fût pourtant le 4ème meilleur receveur du pays en 2017 avec ses 97 réceptions. Peut-être le meilleur slot receiver du pays. 1096 yards et 1 TD en 2017.

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18. Emmanuel Hall, Sr, Missouri

Redoutable receveur de profondeur, il a terminé la saison passée avec une moyenne de 24.8 yards par réception. Avec le départ de WR J’Mon Moore, il sera la cible #1 du meilleur quarterback de la conférence SEC, QB Drew Lock. 33 réceptions, 817 yards et 8 TD en 2017.

19. Hakeem Butler, Jr, Iowa State

WR Allen Lazard étant désormais diplômé, c’est à WR Hakeem Butler de prendre le relais dans le jeu aérien des Cyclones. Avec son 1m98 et son accélération de feu, il pourrait être l’un des playmakers les plus explosifs de la conférence Big 12 en 2018. 41 réceptions, 697 yards et 7 TD en 2017.

20. Tee Higgins, So, Clemson

Comparé à Mike Williams (San Diego Chargers, NFL) depuis son arrivée en Caroline du Sud, il a démontré tout son talent au cours des derniers spring practices et tout indique qu’il sera la prochaine superstar de la Wide Receiver U. 17 réceptions pour 345 yards et 2 TD en 2017.

21. Ryan Davis, Sr, Auburn

Extrêmement fiable comme receveur de possession ou en profondeur mais également comme blocker, il a battu l’an passé le record de l’université Auburn pour le nombre de réceptions réussies en une saison (84). 815 yards et 5 TD en 2017.

22. Kelvin Harmon, Jr, North Carolina State

Avec son compère QB Ryan Finley, il sera peut-être le meilleur duo QB-WR de la conférence ACC en 2018. Il fût le meilleur receveur du Wolfpack l’an passé avec 1017 yards sur réception et tout indique que ses statistiques vont encore gonfler l’an prochain en raison du départ WR Jaylen Samuels. 69 réceptions et 4 TD en 2017.

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23. Albert Okwuegbunam (TE), So, Missouri

Tight-end à l’énorme envergure, il sera encore un cauchemar pour les linebackers et les safeties adverses. Les scouts NFL en rêvent déjà. 29 réceptions pour 415 yards et 11 TD en 2017.

24. J.J. Arcega-Whiteside, Sr, Stanford

Ultime receveur de possession, il sera la cible préférée du prometteur QB K.J. Costello en 2018. Il possède peut-être les mains les plus sûres de la conférence Pac-12. 48 réceptions, 781 yards et 9 TD en 2017.

25. Nyqwan Murray, Sr, Florida State

Absent des spring practices pour une blessure du genou, il possède la vitesse et la combativité pour devenir l’un des meilleurs receveurs de la conférence ACC. 40 réceptions, 604 yards, 4 TD en 2017.

Sr: Senior; Jr: Junior; So: Sophomore; Fr: Freshman

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Top 25 des meilleurs running backs en 2018

De retour à Stanford après une saison 2017 record, RB Bryce Love est le #1 de notre traditionnel classement des meilleurs running backs à l’aube de la prochaine saison.

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Le retour inattendu de RB Bryce Love pour sa saison senior avec Stanford et l’émergence d’une génération exceptionnelle symbolisée par les sophomores RB Jonathan Taylor (Wisconsin), RB A.J. Dillon (Boston College) et RB J.K. Dobbins (Ohio State) nous rappellent que le poste de running back ne manquera pas de talent en 2018.

Avec deux joueurs présents dans ce classement, le Crimson Tide d’Alabama sera encore une fois la référence au niveau national sur ce poste. RB Damien Harris et RB Najee Harris formeront un tandem de choc pour les champions en titre. Le duo RB J.K. Dobbins / RB Mike Weber (Ohio State) pourrait également faire des dégâts dans la conférence Big Ten tout comme RB Travis Etienne et RB Tavien Feaster avec les Tigers de Clemson.

Comme chaque année, The Blue Pennant vous propose son traditionnel classement des meilleurs running backs de l’élite du College Football à moins de trois mois du coup d’envoi de la prochaine saison.

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1. Bryce Love, Sr, Stanford
Il y a tout juste un an, il avait le défi de succéder à Christian McCaffrey au poste de running back #1 du Cardinal de Stanford. Sa saison junior aura été un franc succès avec un total impressionnant de 2118 yards au sol pour 19 TD qui lui ont valu d’être un candidat pour l’obtention du trophée Heisman. Tout ça avec une blessure de la cheville qui l’a ralenti en 2ème partie de saison. Brillant étudiant en médecine, il a préféré poursuivre ses études pendant une année supplémentaire en renonçant de se présenter à la draft NFL d’avril dernier. Véritable playmaker (13 courses de plus de 50 yards en 2017), il a réussi 12 matchs à plus de 100 yards au sol l’an passé.

2. Jonathan Taylor, So, Wisconsin
Le programme de Wisconsin nous a habitué à « produire » des running backs ultra-performants… après une saison freshman exceptionnelle et prolifique, il ne fait aucun doute que Jonathan Taylor est la prochaine superstar des Badgers. Il a établi un nouveau record FBS pour un freshman avec 1977 yards au sol réussis en 2017. Il a également inscrit 13 TD et atteint le plateau des 200 yards au sol dans un match à trois reprises.

3. A.J. Dillon, So, Boston College
Il devait être la future star de Michigan, c’est finalement à Boston College que le phénoménal RB AJ Dillon a tout explosé dès sa saison freshman : 1589 yards au sol pour 14 TD et une performance d’anthologie face à Louisville (272 yards au sol). Le plus effrayant est qu’il n’a cessé de progresser tout au long de la saison terminant avec une moyenne de 179 yards au sol lors de ses 7 derniers matchs. Protégé par l’une des meilleures lignes offensives du pays, il pourrait bien être le #1 de ce Top 25 au mois de décembre prochain.

4. J.K. Dobbins, So, Ohio State
Il a su profiter d’une blessure du titulaire, RB Mike Weber (voir plus bas) pour prendre les rênes de l’attaque au sol des Buckeyes. 1403 yards et 7 TD pour une moyenne de 7.23 yards par course en 2017. Plus impressionnant, il a dépassé le plateau des 100 yards au sol face aux meilleures défenses de la conférence Big Ten (Michigan, Wisconsin, Michigan State).

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5. Myles Gaskin, Sr, Washington
Auteur d’un total de 4055 yards au sol en trois saisons jouées avec Washington, il est le meilleur coureur en activité au niveau FBS. Son objectif : réussir plus de 1300 yards au sol pour une 4ème saison d’affilée. 21 TD au sol en 2017, un record personnel.

6. Rodney Anderson, Jr, Oklahoma
Oklahoma avait perdu RB Samaje Perine et RB Joe Mixon lors de l’intersaison 2017 mais l’attaque au sol des Sooners est restée ultra-compétitive grâce à l’éclosion de RB Rodney Anderson. 1161 yards au sol pour 13 TD et une moyenne de 6.2 yards par course en 2017. Malgré la défaite d’Oklahoma, sa performance lors du dernier Rose Bowl (201 yards au sol et 3 TD) est encore dans toutes les mémoires.

7. Cam Akers, So, Florida State
Prospect 5-étoiles à sa sortie du lycée, il a réussi quelques coups d’éclat lors de sa saison freshman avec les Seminoles. Tout en partageant son temps de jeu avec RB James Patrick, il a atteint le plateau des 1000 yards au sol et réussi 7 TD en 2017. Il possède toutes les qualités pour succéder à RB Dalvin Cook dans le coeur des fans de FSU. Ses 1025 yards au sol réussis l’an passé lui ont d’ailleurs permis de battre un record de l’université pour un freshman détenu jusque-là par… Dalvin Cook.

8. Devin Singletary, Jr, Florida Atlantic
Il n’a jamais aussi bien porté son surnom (« Motor ») que l’an passé. Avec 1920 yards au sol pour un total hallucinant de 32 TD (3ème meilleure performance de l’Histoire de l’élite du College Football), il a été le catalyseur de l’attaque débridée de FAU en 2017.

9. Justice Hill, Jr, Oklahoma State
Avec les départs de QB Mason Rudolph et WR James Washington pour la NFL, il pourrait devenir le fer de lance de l’attaque des Cowboys en 2018. Après avoir réussi 1142 yards au sol lors de sa saison freshman, il a flirté avec les 1500 yards l’an passé. En plus de ses 15 TD au sol, il a ajouté 31 réceptions pour 190 yards en 2017. Un vrai playmaker.

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10. Damien Harris, Sr, Alabama
Bien que la concurrence sera forte au sein du backfield offensif du Crimson Tide, RB Damien Harris a choisi de faire son retour à Alabama pour sa saison senior. Auteur de deux saisons à plus de 1000 yards au sol malgré un temps de jeu partagé avec Bo Scarbrough, il sera l’indiscutable titulaire en 2018 tout en jouant le rôle de mentor pour la future star, RB Najee Harris (voir plus bas).

11. David Montgomery, Jr, Iowa State
Il a été le symbole de la surprenante saison des Cyclones d’Iowa State en 2017. Auteur de 1146 yards au sol pour 11 TD l’an passé, il a été responsable de 78% des yards au sol de son équipe. Running back polyvalent, il a également capté 36 passes pour un total de 8 TD.

12. D’Andre Swift, So, Georgia
Après avoir réussi 618 yards au sol et 3 TD en 2017 dans un rôle de RB#3 derrière Sony Michel et Nick Chubb, il est sur la rampe de départ pour exploser complètement en 2018. Vrai playmaker, il a réussi plus de 9 yards par course lors des 3 derniers matchs de la saison régulière 2017.

13. Travis Etienne, So, Clemson
Avec son coéquipier RB Tavien Feaster, il va former l’un des duos de running backs les plus tonitruants du pays en 2018. Auteur de 766 yards et 13 TD lors de sa saison freshman, il a accumulé les big plays l’an passé comme l’a démontré sa moyenne de 7.2 yards par course (#1 de la conférence ACC).

14. Benny Snell, Jr, Kentucky
Meilleur running back de la conférence SEC de retour en 2018, il sera le moteur d’une attaque des Wildcats qui devra apprendre à jouer avec un nouveau quarterback à sa tête. Après une saison freshman convaincante (1091 yards, 13 TD), il a poursuivi sa progression l’an passé en accumulant 1333 yards au sol pour 19 TD et en devenant le premier joueur de l’Histoire de Kentucky à réussir deux saisons consécutives avec plus de 1000 yards au sol.

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15. Aeris Williams, Sr, Mississippi State
Assurément le running back le plus sous-estimé de la conférence SEC. Malgré la présence du QB dual-threat, Nick Fitzgerald, à ses côtés, il a atteint le plateau des 1000 yards au sol (1107) pour un total de 13 TD. Tout le monde se souvient de ses 97 yards pour 2 TD réussis dans une courte défaite concédée face à Alabama.

16. Trayveon Williams, Jr, Texas A&M
Il a donné  le tempo de l’attaque au sol des Aggies lors des deux dernières saisons et l’arrivée de Jimbo Fisher (ex-Florida State) à la tête du programme texan pourrait lui permettre de franchir un cap. Malgré une petite baisse de production l’an passé (798 yards au sol), il reste l’une des valeurs sûres de l’attaque de la conférence SEC. 1057 yards au sol en 2016 pour sa saison freshman.

17. Najee Harris, So, Alabama
Son talent brut est phénoménal. Il a réussi quelques coups d’éclat lors du dernier National Championship (64 yards au sol pour une moyenne de 10.7 yards par course) qui laissent penser qu’il est probablement le prochain joyau formé par le Crimson Tide à ce poste de running back. Prospect 5-étoiles du recrutement 2017, il a réussi 370 yards et 3 TD l’an passé. En 2018, il devrait rester (ou pas) le RB#2 d’Alabama derrière RB Damien Harris avant son explosion en 2019.

18. LJ Scott, Sr, Michigan State
Prospect 4-étoiles du recrutement 2015, il a réussi trois solides saisons au sein du backfield offensif des Spartans de Michigan State (2481 yards au sol, 23 TD). Pourtant, il n’a toujours pas réussi à atteindre le plateau des 1000 yards au sol en une saison mais sa maturité et le momentum entourant l’équipe après une excellente saison 2017 pourraient lui permettre de franchir un cap en 2018.

19. Travis Homer, Jr, Miami
Il a remarquablement assumé le rôle de RB#1 suite à la perte sur blessure pour l’intégralité de la saison 2017 de RB Mark Walton face à Florida State. 966 yards et 8 TD l’an passé en une demi-saison comme titulaire. Cependant, il sera soumis à une forte concurrence avec le retour de RB DeeJay Dallas et l’arrivée du sensationnel true freshman Lorenzo Lingard.

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20. Damarea Crockett, Jr, Missouri
Sa saison 2017 a été écourtée en raison d’une blessure de l’épaule mais tout indique qu’il sera de retour à 100% pour sa saison junior. Il avait surpris tout le monde en 2016 lorsqu’il avait réussi plus de 1062 yards au sol pour 10 TD en seulement 153 portées de ballon. La présence de QB Drew Lock à la tête de l’attaque des Tigers pourrait lui permettre d’évoluer sans pression.

21. Miles Sanders, Jr, Penn State
Le défi est insurmontable : remplacer Saquon Barkley ! Toutefois, cet ancien prospect 5-étoiles du recrutement 2016 possède un talent fou et il pourrait s’affirmer rapidement comme l’arme fatale du jeu au sol des Nittany Lions en 2018. Peut-être la révélation de la saison dans la conférence Big Ten.

22. Juwan Washington, Jr, San Diego State
Avec sa présence, San Diego State pourrait terminer la campagne 2018 avec un coureur à plus de 1000 yards au sol pour la 9ème saison d’affilée. Coach Rocky Long a le talent pour développer des running backs ultra-efficaces et Juwan Washington a le profil pour devenir la prochaine vedette des Aztecs. 759 yards au sol et 7 TD en seulement 127 portées de ballon l’an passé.

23. Jalin Moore, Sr, Appalachian State
Il vient de réussir deux saisons en dépassant le plateau des 1000 yards au sol et bien qu’il ait manqué deux matchs en 2017, il a terminé meilleur coureur de la conférence Sun Belt avec une moyenne de 94.3 yards par match. 24 TD au sol en trois saisons à Appalachian State.

24. Mike Weber, Jr, Ohio State
Meilleur coureur des Buckeyes d’Ohio State lors de sa saison freshman, en 2016, tout indiquait qu’il allait tout casser en 2017… avant qu’une blessure de la cuisse limite sa contribution l’an passé. Pire, il a ouvert la voie au true freshman RB J.K. Dobbins qui a saisi l’opportunité de devenir le RB#1 des champions de conférence Big Ten en titre. Toutefois, il sera complétement rétabli pour démarrer la saison avec la détermination de récupérer son statut de #1. 626 yards et 10 TD en 2017.

25. Karan Higdon, Sr, Michigan
Malgré les carences évidentes de la ligne offensive des Wolverines l’an passé, il a terminé la saison 2017 avec un total de 994 yards au sol et 11 TD pour une moyenne de 6.1 yards par course. Au coeur d’une équipe plus expérimentée, il pourrait également bénéficier de la présence de QB Shea Patterson pour semer la terreur dans la conférence Big Ten.

Sr: Senior; Jr: Junior; So: Sophomore; Fr: Freshman

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