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Preview 2017 : conférence Pac-12

Après avoir remporté 6 titres consécutifs de champion de conférence Pac-12, la division North saura-t-elle empêcher conserver son Bien face aux ambitieux Trojans de USC d’un certain QB Sam Darnold ?

Credit photo : Otto Greule Jr/Getty Images

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Depuis 2011 et le passage à deux divisions dans la conférence Pac-12, jamais le titre de champion n’a échappé à la division North. Pire, Oregon (2011, 2014), Stanford (2012, 2013, 2015) et Washington (2016) ont presque toujours facilement disposé de leur adversaire en finale. Et si Stanford et Oregon ont perdu de leur superbe d’il y a quelques saisons, Washington se place désormais en concurrent sérieux au College Football Playoff.

Le retour au premier plan de USC pourrait néanmoins compliquer les projets des Huskies et enfin permettre à la South Division de remporter son premier titre de conférence.

Prédictions 2017 dans la conférence Pac-12

Champion 2017 : Southern California.
Champion de division North : Washington.
Champion de division South : USC.
MVP : .QB Sam Darnold, Southern California.
Meilleur joueur offensif : QB Sam Darnold, USC.
Meilleur joueur défensif : LB Azeem Victor, Washington.
Freshman de l’année : WR Ty Jones, Washington.
Prospects NFL à suivre : .QB Josh Rosen (UCLA), QB Sam Darnold (USC), QB Luke Falk (Washington State), RB Royce Freeman (Oregon), RB Ronald Jones (USC), WR Darren Carrington (Oregon), WR Dante Pettis (Washington), OT Casey Tucker (Stanford), OT Tyrell Crosby (Oregon), OT Trey Adams (Washington), OL Scott Quessenberry (UCLA), DT Lowell Lotulelei (Utah), DT Vita Vea (Washington), DE Porter Gustin (USC), LB Azeem Victor (Washington), LB Cameron Smith (USC), CB Iman Marshall (USC), CB Quenton Meeks (Stanford), S Tyree Robinson (Oregon), K Aidan Schneider (Oregon).

Du 29 juillet au 6 aout 2017, The Blue Pennant vous a proposé des présentations des principaux programmes de la conférence Pac-12 :
Colorado Buffaloes.
Oregon Ducks.
Stanford Cardinal.
UCLA Bruins.
USC Trojans.
Utah Utes.
Washington Huskies.
Washington State Cougars.

Tour d’horizon dans la conférence Pac-12

Les Huskies de Washington peuvent-ils surmonter leurs pertes pour la NFL et rester au top de la conférence ?

Ce n’était qu’une question de temps avant que coach Chris Petersen repositionne Washington parmi l’élite de la Pac-12. Les Huskies ont été à la hauteur des attentes en 2016 remportant leur premier titre de conférence depuis 2000 et poussant Alabama dans ses retranchements lors de leur première participation au College Football Playoff.

Désormais, ils devront assumer leur nouveau statut de favoris. Et rien n’est acquis suite au départ de nombreux playmakers notamment en défense. WR John Ross, DL Elijah Qualls, DT Psalm Wooching, DL Joe Mathis, FS Budda Baker, CB Sidney Jones et CB Kevin King devront être remplacés !
Pourtant, l’optimisme règne du côté de Seattle. Le Pac-12 Offensive Player of the Year en 2016, QB Jake Browning, est de retour d’une opération de l’épaule après avoir réussi 43 TD la saison passée. Le phénoménal duo de running backs, RB Myles Gaskin / RB Lavon Coleman, sera également fidèle au poste protégé par une ligne offensive expérimentée. WR Dante Pettis et WR Chico McClatcher ont tout pour semer la terreur à travers la Pac-12. Défensivement, plusieurs leaders ont fait le choix de revenir pour une dernière saison : DT Vita Vea, LB Azeem Victor ou LB Keishawn Berria. Et si on y ajoute le potentiel All-American, DB Taylor Rapp, et deux promotions de recrutement successives dans le top 25, la situation n’est pas si catastrophique. Qu’on se le dise, les Huskies sont prêts à défendre leur titre de champion de conférence.

USC et QB Sam Darnold seront-ils à la hauteur de l’énorme hype autour d’eux ?

Au soir d’une défaite à Stanford, le 17 septembre dernier, le sort de coach Clay Helton paraissait décidé. Les Trojans avaient un bilan de 1-2 et rien ne semblait aller dans le bon sens. Puis, le redshirt freshman QB Sam Darnold fût titularisé à Utah et tout changea alors. Neuf victoires consécutives dont un fantastique comeback lors du dernier Rose Bowl et une place de #3 dans le dernier AP Top 25 ont complètement changé la dynamique sur le campus de Los Angeles.
Les Cardinal and Golds sont désormais attendus au tournant et QB Sam Darnold est l’un des favoris pour remporter le trophée Heisman 2017. Avec ses 31 TD et ses 70% de réussite à la passe de l’an passé, le quarterback des Trojans semble sur une rampe de lancement pour renverser le monde du College Football. Certains lui voient déjà un destin de futur #1 de la draft NFL en 2018. Il pourra compter sur un groupe talentueux autour de lui au sein duquel devraient émerger les successeurs de WR Juju Smith-Schuster et CB Adoree’ Jackson. La pression médiatique sera énorme et le moindre faux-pas sera considéré comme un échec.

Le succès de Colorado en 2016 est-il un mirage ?
3-10 en 2011, 1-11 en 2012, 4-8 en 2013, 2-10 en 2014, 4-9 en 2015 et… 10-4 en 2016. Mais que s’est-il passé à Boulder (Colorado) l’an dernier ? En une saison, les Buffs ont gagné autant de matchs que lors des trois années précédentes permettant à coach Mike McIntyre d’être cité par plusieurs observateurs comme le meilleur coach de la saison 2016. L’année 2017 sera un vrai défi pour l’ancien coach de San Jose State. Colorado a perdu son leader charismatique, QB Sefo Liufau, et 8 titulaires en défense. Atteindre le plateau des 8 victoires serait déjà un exploit pour un programme dont la saison passée pourrait avoir été un mirage.

QB Josh Rosen redeviendra-t-il le prospect NFL #1 du pays ?
On attend encore la participation au Rose Bowl qu’avait promis coach Jom Mora à son arrivée sur le campus de Westwood. L’an dernier semblait la bonne : de nombreux titulaires de retour et la mise sur orbite annoncée du phénomène QB Josh Rosen. Rien ne s’est passé comme prévu. Le quarterback vedette s’est blessé en milieu de saison et les Bruins ont dégringolé tout en bas du classement avec un bilan catastrophique de 4-8.
Aidé par un entraineur personnel, QB Josh Rosen a mis toutes les chances de son côté pour rebondir en 2017 afin de retrouver son statut de #1 de la draft NFL en 2018. Cependant, il sera sous les ordres d’un 3ème coordinateur offensif en trois ans ce qui ne facilite pas vraiment une certaine stabilité des systèmes nécessaires à l’éclosion d’un jeune quarterback.

Stanford doit apprendre à vivre sans RB Christian McCaffrey
Le plateau des 10 victoires semble être devenu un standard sur le campus de Palo Alto (Californie). A l’aube de la saison 2017, les attentes restent les mêmes malgré l’absence de l’un des plus spectaculaires joueurs de l’Histoire du programme : RB Christian McCaffrey. Sa polyvalence et sa capacité à créer des big plays seront quasiment impossibles à remplacer. Pourtant, un nom est sur toutes les lèvres : Love. Le senior RB Bryce Love a fait une démonstration face à North Carolina lors du dernier Sun Bowl en l’absence du running back vedette du Cardinal qui a souhaité se préserver en vue de la draft NFL 2017.

En plus d’être un solide coureur, il a démontré qu’il était capable de suivre d’excellents tracés dans le jeu aérien et ses mains sont sûres. Le nouveau coach des running backs, Ron Gould (ex-Cal), aura également à sa disposition le junior RB Cameron Scarlett et les prometteurs sophomores RB Dorian Maddox et RB Trevor Speights. Cela pourrait aider à réussir une transition compliquée qui est indispensable pour permettre au Cardinal de rester dans le coup pour le titre de division Pac-12 North.

Le match de l’année

Washington @ Stanford
10 novembre 2017
Le petit monde du College Football a été bousculé lors de la tonitruante victoire 44-6 des Huskies face au Cardinal. Un passage de témoin venait d’avoir lieu. Les champions de conférence Pac-12 en titre venaient de subir la Loi de ceux qui allaient leur succéder. Construit dans le même moule que Stanford, Washington n’a jamais été aussi impressionnant que lors de ce match. Du coup, la troupe de coach David Shaw n’a qu’une seule idée en tête : prendre sa revanche et retrouver son statut de roi de la division North. L’enjeu de ce match sera d’ailleurs probablement celui-là : une place en finale de conférence Pac-12.

Calendrier complet de la conférence Pac-12

Nos prédictions

Division North

1. Washington Huskies

En 2016 : 12-1, 8-1 Pac-12. Champion de conférence.
Prédiction : 11-2, 8-1 Pac-12.
Match décisif : @ Stanford, le 10 novembre.
Joueurs-clés partis : WR John Ross, DL Psalm Wooching, CB Sidney Jones, CB Kevin King, FS Budda Baker.
Joueurs à suivre : QB Jake Browning, RB Myles Gaskin, WR Dante Pettis, WR Chico McClatcher, DT Greg Gaines, NT Vita Vea, LB Keishawn Bierria, LB Azeem Victor, DB Taylor Rapp.
Future star : CB Byron Murphy.

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Les Huskies sont toujours en excellente position pour rester dans la course à une place en College Football Playoff. Certes, le speedster RW John Ross manquera à l’attaque mais le meilleur joueur offensif de la saison 2016 dans la conférence Pac-12, QB Jake Browning, pourra compter que le retour de RB Myles Gaskin, RB Levon Coleman et WR Dante Pettis pour permettre à Washington de rester explosifs offensivement. C’est en défense que les points d’interrogation sont plus nombreux. Les Huskies ont terminé avec la meilleure défense de la conférence lors des deux dernières saisons mais la perte de trois jours sélectionnés dans la 1ère équipe All-Pac-12 va laisser un certain vide. LB Azeem Victor et LB Keishawn Berria devront ainsi assumer leur nouveau rôle de leader. Washington évitera USC en match crossover mais se rendra à Stanford, le 10 novembre, dans un match qui sent déjà la poudre. Même si les Huskies seront peut-être moins flamboyant que l’an passé, ils restent les favoris de la division North.

2. Stanford Cardinal

En 2016 : 10-3, 6-3 Pac-12.
Prédiction : 9-3, 6-3 Pac-12.
Match décisif : Washington, le 10 novembre.
Joueurs-clés partis : RB Christian McCaffrey, DL Solomon Thomas, DB Dallas Lloyd, K Conrad Ukropina.
Joueurs à suivre : QB Keller Chryst, RB Bryce Love, WR Trenton Irwin, DT Harrison Phillips, CB Quenton Meeks.
Future star : WR Donald Stewart.

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Les départs de RB Christian McCaffrey et de DT Solomon Thomas ne changeront pas d’un iota la formule magique du Cardinal. Ce sera encore un jeu de course puissant et une défense agressive qui revient au quasi-complet après avoir limité ses adversaires à une moyenne de 20.4 points en 2016. Derrière l’une des meilleures lignes offensives du pays, RB Bryce Love sera le successeur du phénoménal Christian McCaffrey. Son rôle sera d’autant plus important que la situation des quarterbacks est plus préoccupante suite à la blessure du genou de QB Keller Chryst subie lors du dernier Sun Bowl. Les 6 victoires d’affilée pour conclure la saison 2016 donneront un fantastique momentum à une équipe de Stanford qui affrontera USC et UCLA en match crossover mais qui accueillera Oregon et Washington à domicile.

3. Oregon Ducks

En 2016 : 4-8, 2-7 Pac-12.
Prédiction : 8-4, 5-4 Pac-12.
Match décisif : Washington State, le 7 octobre.
Joueurs-clés partis : WR Darren Carrington, WR Devon Allen, TE Pharaoh Brown, OL Cameron Hunt.
Joueurs à suivre : QB Justin Herbert, RB Royce Freeman, RB Tony Brooks-James, WR Charles Nelson, NT Scott Pagano, LB Troy Dye, LB Jimmie Swain, K Aiden Schneider.
Future star : WR Dillon Mitchell.

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Avec l’arrivée de coach Willie Taggart (ex-South Florida), les Ducks veulent rebondir en 2017 après avoir connu leur première saison négative depuis 2004. Un RB Royce Freeman remis de blessure et un QB Justin Herbert en pleine progression devraient permettre une transition facile entre la Blur Offense et des systèmes offenifs spread de coach Taggart qui s’en rapprochent quelque peu. L’attaque a inscrit une moyenne de 35.4 points par match en 2016 et devrait garder le même rythme en 2017. Si Oregon veut se mêler à la lutte dans la division North avec Stanford et Washington, une nette progression en défense est requis (41.4 points accordés en moyenne en 2016). Pour se faire, le coordinateur défensif de Colorado, Jim Leavitt, a fait son arrivée. Il bénéficiera du retour de 8 titulaires qui ont soif de revanche. Le plateau des 8 victoires et une place dans le Top 25 final représenteraient une excellente saison I pour coach Taggart.

4. Washington State Cougars

En 2016 : 8-5, 7-2 Pac-12.
Prédiction : 8-4, 5-4 Pac-12.
Match décisif : @ Oregon, le 7 octobre.
Joueurs-clés partis : WR Gabe Marks, WR River Cracraft, S Shalom Luani.
Joueurs à suivre : QB Luke Falk, RB Jamal Morrow, RB James Williams, RB Gerald Wicks, WR Tavares Martin Jr, LG Cody O’Connell, DE Hercules Mata’afa, LB Peyton Pelluer, CB Darrien Molton.
Future star : WR Isaiah Johnson-Mack.

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En 2016, les Cougars ont rendu un bilan positif pour une 2ème saison d’affilée. Ce n’était plus arrivé depuis 2002-03. Avec le retour de 16 titulaires, les chances de poursuivre la série sont élevées. Le senior QB Luke Falk fait partie des joueurs de retour après avoir été le grand artisan de la saison record des Cougars l’an dernier (496 points inscrits). Le seul défi de coach Mike Leach : trouver des successeurs aux productifs WR Gabe Marks et WR River Cracraft. Défensivement, l’expérience ne manque pas mais sans une nette amélioration du pass rush (19 sacks seulement en 2016), les Cougars ne pourront pas terminer dans le haut du classement de la division d’autant qu’ils feront face à un calendrier difficile marqué par 5 matchs en déplacement lors des 7 dernières semaines.

5. Oregon State Beavers

En 2016 : 4-8, 3-6 Pac-12.
Prédiction : 5-7, 3-6 Pac-12.
Match décisif : @ Oregon, le 25 novembre.
Joueurs-clés partis : WR Victor Bolden, CB Treston Decoud, S Devin Chappell.
Joueurs à suivre : RB Ryan Nall, DE Bright Ugwoegbu, LB Manase Hungalu, CB Xavier Crawford.
Future star : LB Andrzej Hughes-Murray.

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Les Beavers ont conclu la saison 2016 avec 2 victoires consécutives. Un élan d’optimisme fait croire à certains que les méthodes de coach Gary Andersen commencent à porter leurs fruits. Si RB Ryan Nall continue sa progression, une participation à un bowl n’est pas à écarter même si la ligne offensive sera en reconstruction après le départ de 3 titulaires. L’arrivée de l’ancien joueur de Junior College, QB Jake Luton, pourrait être la solution pour une attaque en mal d’équilibre. Le calendrier ne sera pas un allié : les Beavers joueront 5 matchs de conférence en déplacement. Finalement, tout pourrait se jouer dès le mois de septembre avec les deux rencontres hors-conférence face à Colorado State et Minnesota.

6. California Golden Bears

En 2016 : 5-7, 3-6 Pac-12.
Prédiction : 3-9, 2-7 Pac-12.
Match décisif : Washington State, le 13 octobre.
Joueurs-clés partis : QB Davis Webb, RB Khalfani Muhammad, WR Chad Hansen, WR Bug Rivera, OT Steven Moore.
Joueurs à suivre : RB Tre Watson, WR Demetris Robertson, K Matt Anderson, ILB Devante Downs, OLB Cameron Saffle.
Future star : CB Elijah Hicks.

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Le remplacement – tardif – de coach Sonny Dykes par l’ancien coordinateur défensif de Wisconsin, Justin Wilcox, est un signal fort concernant le changement de direction que souhaite apporter la direction athlétique des Golden Bears. Dans les prochaines saisons, c’est probablement avant tout par la défense que California remportera des victoires plus que par l’attaque Bear Raid des dernières années. Avec le départ de QB Davis Webb et le retour de seulement 10 titulaires, on doit s’attendre à une année de reconstruction sur le campus de Berkeley. La patience sera de rigueur.

Division South

1. Southern California Trojans

En 2016 : 10-3, 7-2 Pac-12.
Prédiction : 12-1, 8-1 Pac-12. Champion de conférence.
Match décisif : Stanford, le 9 septembre.
Joueurs-clés partis : RB Justin Davis, WR Juju Smith-Schuster, WR Darreus Rogers, OT Zach Banner, CB Adoree’ Jackson.
Joueurs à suivre : QB Sam Darnold, RB Ronald Jones II, WR Deontay Burnett, WR Steven Mitchell Jr, DE Rasheen Green, LB Cameron Smith, OLB Porter Gustin, CB Iman Marshall.
Future star : WR Velus Jones.

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Aucune autre équipe n’a connu un tel renversement en 2016. Après avoir débuté avec un bilan de 1-3, les Trojans ont tout renversé sur leur passage suite à la titularisation de QB Sam Darnold. Le quarterback redshirt sophomore a permis à USC de remporter 9 victoires d’affilée et semble promis à un fantastique avenir. Du coup, les Trojans sont de retour dans les discussions pour une place en College Football Playoff d’autant que le talent est partout après plusieurs excellentes promotions de recrues successives. Pourtant, quelques incertitudes persistent notamment sur les lignes offensives et défensives et au sein du backfield défensif. Même si Washington n’est pas au programme du calendrier de USC en 2017, les Trojans affronteront Stanford et devront faire les déplacements à Colorado, Washington State et Notre Dame. Étant donné les attentes nées d’un fantastique Rose Bowl, le titre de division South est obligatoire.

2. UCLA Bruins

En 2016 : 4-8, 2-7 Pac-12.
Prédiction : 8-4, 6-3 Pac-12.
Match décisif : @ USC, le 18 novembre.
Joueurs-clés partis : OL Connor McDermott, DL Takkarist McKinley, LB Jayon Brown, CB Fabian Moreau, DB Randall Goforth.
Joueurs à suivre : QB Josh Rosen, RB Soso Jamabo, WR Darren Andrews, WR Jordan Lasley, C Scott Quessenberry, MLB Kenny Young.
Future star : DE Jaelen Phillips.

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La blessure de l’épaule de QB Josh Rosen a mis un terme aux espoirs des Bruins de remporter la Pac-12… et a sonné le glas d’une saison 2016 à oublier au plus vite (4-8). Le retour du prodige junior pourrait permettre à la troupe de coach Jim Mora de rebondir très vite. Les Bruins ont perdu 6 matchs par moins de 10 points l’an passé et la présence de QB Josh Rosen pourrait faire toute la différence. Il le faudra car le jeu au sol n’a pas su prendre le relais l’an dernier (68.6 yards en moyenne en match de conférence Pac-12). Le nouveau coordinateur offensif Jedd Fisch (ex-Michigan) aura pour mission de re-dynamiser une attaque trop prévisible l’an passé. Six titulaires en défense devront être remplacés mais la relève semble très prometteuse. Le calendrier ne sera pas tendre avec des Bruins qui joueront 5 matchs de conférence à l’extérieur et qui devront croiser le chemin de Texas A&M et de Memphis en match hors-conférence. Toutefois, QB Josh Rosen devrait leur permettre de s’assurer une 2ème place dans la division South.

3. Utah Utes

En 2016 : 9-4, 5-4 Pac-12.
Prédiction : 7-5, 4-5 Pac-12.
Match décisif : Colorado, le 25 novembre.
Joueurs-clés partis : RB Joe Williams, WR Tim Patrick, OT Garett Bolles, DE Hunter Gimick, DB Marcus Williams.
Joueurs à suivre : QB Troy Williams, RB Armand Shyne, WR Darren Carrington, OT Salesi Uhatafe, DT Lowell Lotulelei, S Chad Hansen.
Future star : RB Devonta’ Henry-Cole.

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Sans faire de bruit, Utah a remporté au moins 9 victoires lors de ses 3 dernières saisons. La série sera difficile à maintenir : les Utes ont perdu 15 titulaires dont plusieurs playmakers des deux côtés du ballon. Un nouveau coordinateur offensif, Troy Taylor, a été nommé afin d’améliorer le jeu aérien autour du solide senior QB Troy Williams. La ligne offensive a été décimée (1 seul titulaire de retour) et le jeu au sol sera orphelin des éclairs de génie de RB Joe Williams. La défense 4-2-5 est également en reconstruction notamment au niveau du backfield défensif qui a perdu ses 5 titulaires. Et comme le calendrier des Utes est brutal avec des déplacements à BYU et USC ainsi que les 4 meilleurs équipes de la division North au programme de leurs matchs crossover, une participation à un bowl serait déjà une vraie satisfaction pour la troupe de coach Kyle Whittingham.

4. Colorado Buffaloes

En 2016 : 10-4, 8-1 Pac-12. Champion de division.
Prédiction : 7-5, 4-5 Pac-12.
Match décisif : USC, le 11 novembre.
Joueurs-clés partis : QB Sefo Liufau, DE Jimmie Gilbert, NT Josh Tupou, LB Kenneth Olugbode, CB Chidobe Awuzie.
Joueurs à suivre : QB Steven Montez, RB Phillip Lindsay, WRDevin Ross, WR Shay Fields, WR Bryce Bobo, ILB Rick Gamboa, CB Isaiah Oliver.
Future star : NT Javier Edwards.

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Les Buffaloes débuteront avec l’élan né d’une superbe et inattendue saison 2016 (10-4) et de l’émergence de l’une des potentielles futures stars de la conférence Pac-12, QB Steven Montez. Toutefois, la défense qui a largement contribué aux succès de Colorado l’an dernier, a perdu plusieurs leaders et surtout son coordinateur, Jim Leavitt, parti à Oregon. C’est donc vers le Junior College que les Buffs se sont tournés afin de rester compétitifs. Si on doit s’attendre à une légère baisse de niveau en défense, l’attaque pourrait porter tous les espoirs du programme de Boulder en 2017. Le sous-estimé RB Phillips Lindsay est de retour ainsi qu’un fantastique groupe de receveurs mené par le senior WR Devin Ross. Un nouveau titre de champion de division South est peu probable mais une participation à un bowl en fin de saison est tout à fait envisageable.

5. Arizona Wildcats

En 2016 : 3-9, 1-8 Pac-12.
Prédiction : 5-7, 2-7 Pac-12.
Match décisif : @ Arizona State, le 25 novembre.
Joueurs-clés partis : QB Anu Solomon, RB Samajie Grant, WR Nate Phillips, WR Trey Griffey, LB Michael Barton, LB Paul Magloire.
Joueurs à suivre : QB Brandon Dawkins, RB Nick Wilson, RB J.J. Taylor, S Demetrius Flannigan-Fowles.
Future star : LB Tony Fields II.

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Depuis leur titre de division South remporté en 2015, les Wildcats ont sombré avec notamment un bilan de 4-14 en match de conférence Pac-12. La malchance (nombreuses blessures) n’a pas été tendre avec le groupe de coach Rich Rodriguez et ils pourraient rebondir en 2017. La défense sera plus expérimentée que l’an dernier et l’attaque au sol menée par le polyvalent QB Brandon Dawkins et le constant RB Nick Wilson pourrait retrouver un niveau proche de celui de 2015. Toutefois, de nombreuses incertitudes persistent quant au jeu aérien après le départ de 3 des 4 meilleurs receveurs de l’an passé. Les Wildcats devraient faire mieux que la saison dernière mais pas suffisamment pour participer à un bowl en fin d’année.

6. Arizona State Sun Devils

En 2016 : 5-7, 2-7 Pac-12.
Prédiction : 4-8, 1-8 Pac-12.
Match décisif : Arizona, le 25 novembre.
Joueurs-clés partis : WR Tim White, LB Salamo Fiso, S Laiu Moeakiola.
Joueurs à suivre : QB Manny Wilkins, QB Blake Barnett, RB Demario Richard, RB Kalen Ballage, WR N’Keal Harry, LB Coron Crump, LB D.J. Calhoun, SS Marcus Ball.
Future star : WR John Humphrey.

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Coach Todd Graham est sur un siège éjectable après une seconde saison négative et un bilan de 2-7 en match de conférence l’an passé. Pourtant, la tâche des Sun Devils ne sera pas simple en 2017 avec Oregon, Stanford et Washington en match crossover et 4 déplacements lors de swing games (Stanford, Utah, UCLA, Oregon State). Même le match hors-conférence face à San Diego State parait compliqué. Arizona State tentera de construire ses hypothétiques succès autour de QB Manny Wilkins, RB Demario Richard et du talentueux WR N’Keal Harry. Après avoir accordé 41 sacks l’an passé, la ligne offensive est toujours inquiétante tout comme une défense (39.8 points par match en 2016) désormais dirigée par l’ancien de Baylor (!?!), Phil Bennett. Une participation à un bowl serait un exploit pour un programme qui semble dans une spirale négative.

Fondateur et rédacteur en chef de The Blue Pennant, Morgan Lagrée couvre le College Football depuis plus de 10 ans. En 2016, Morgan fût le premier reporter à couvrir le CFP National Championship Game pour un média francophone. Il co-anime le Podcast Bowl. Expert NFL et NBA. Grand amateur de la NHL. Fan ultime des Red Sox de Boston (MLB). Ancien étudiant de l'université McGill. #Redmen4Life

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Preview 2020 : Brigham Young Cougars

Après une saison 2019 décevante, QB Zach Wilson et les Cougars sauront-ils rebondir malgré un calendrier absoluement infernal ?

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50 previews en 50 jours, c’est une série estivale de 50 présentations exclusives préparées par toute l’équipe TBP afin de tout savoir de la prochaine saison. On retrouve aujourd’hui les Cougars de Brigham Young.

Brigham Young Cougars

Indépendant

En 2019 : 7-6. Défaite 38-34 lors de l’Hawaii Bowl contre Hawaii.
Head Coach : Kalani Sitake, 4ème année (27-25) – Résultats en carrière: 27-25.
Coordinateur offensif : Jeff Grimes.
Coordinateur défensif : Illaisa Tuiaki.
Titulaires de retour : 12, 7 en attaque, 4 en défense, kicker.
Joueurs-clés partis : WR Aleva Hifo, WR Micah Simon, DB Dayan Ghanwoloku.
Joueurs à suivre : QB Zach Wilson, RB Lopini Katoa, WR Gunner Romney, TE Matt Bushman, OL Brady Christensen, DL Khyiris Tonga, LB Payton Wilgar, CB Chris Wilcox, S Troy Warner.

Charismatique et apprécié de ses joueurs, coach Kalani Sitake a pourtant passé la majeure partie de la saison dernière sur le « hot seat » en raison d’un bilan insuffisant de 20-19 lors des trois dernières saisons. Les attentes sont nettement supérieures sur le campus de Provo (Utah) qui vit encore dans le souvenir des années LaVell Edwards.

Finalement, le coach des Cougars a probablement sauvé sa place et obtenu une prolongation de contrat jusqu’en 2023 grâce à trois victoires remportées contre Tennessee, USC et Boise State. Pourtant, les défaites du mois d’octobre face à Toledo et South Florida et celles pour finir la saison, face à San Diego State et Hawaii (Hawaii Bowl), ont fragilisé un coaching staff qui sera sous pression en 2020.

Également sous pression car le grand nombre de blessures qui ont frappé les Cougars depuis deux ans commencent à mettre en cause la préparation physique d’un programme qui devra faire face, encore cette année, à un calendrier infernal.

Zach Wilson est-il menacé au poste de QB titulaire ?

Inconcevable il y a 18 mois après une saison freshmen plein de promesses en 2018, et si le statut de titulaire de QB Zach Wilson (2382 yards à la passe, 11 TD, 9 INT et 3 TD au sol en 2019) était en danger ? Certes, le quarterback junior possède d’indéniables qualités de lanceur et son aptitude à gagner des yards au sol peut s’avérer précieuse mais son incapacité à rester loin de l’infirmerie et son inquiétante stagnation dans son développement pourraient ouvrir la voie à l’un des sophomores, QB Jaren Hall (420 yards à la passe, 1 TD) et QB Baylor Romney (747 yards à la passe, 7 TD, 2 INT), qui ont tous les deux porté leur équipe à la victoire l’an passé, respectivement contre Utah State et Boise State. À suivre.

QB Zach Wilson – Crédit photo : Eugene Tanner, AP

Le titulaire au poste de quarterback bénéficiera du retour surprise du senior TE Matt Bushman (47 réceptions, 688 yards, 4 TD) alors qu’on attendait son départ pour la NFL. Auteur de 125 réceptions pour un total de 1719 yards et 9 TD en carrière, il s’approche de plusieurs records de la fac et il sera assurément l’une des bouées de secours d’un jeu aérien des Cougars qui devra composer avec un groupe de receveurs inexpérimentés suite au départ de Aleva Hifo, Micah Simon et Talon Shumway. Les juniors WR Gunner Romney (31 réceptions, 377 yards, 2 TD), WR Dax Milne (21 réceptions, 285 yards, 2 TD) et WR Neil Pau’u (de retour de suspension) partent favoris mais la nouvelle garde de freshmen pourrait être sollicitée dès cette saison…

Les premiers pas du français Terence Fall ?

Récruté par les Cougars dès la période de signature anticipée du mois de décembre 2019, le français WR Terence Fall fera ses débuts sous le maillot des Cougars. La concurrence sera rude et comme tous les true freshmen au niveau national, il pourrait utiliser sa première saison pour s’acclimater à son nouvel environnement en utilisant son redshirt.

Toutefois, avec l’absence de titulaires indéboulonnables au poste de receveur, lui et l’ancien du lycée Mater Dei, WR Kody Epps, auront assurément une carte à jouer. Son physique imposant et ses mains sûres pourraient notamment représenter une arme redoutable dans la red zone adverse.

« Run DMC », sauveur du jeu au sol

En grande difficulté depuis le départ de Jamaal Williams fin 2016, le jeu de course des Cougars doit impérativement progresser en 2020 au risque de rendre l’attaque unidimensionnelle comme ce fût le cas l’an dernier (167.5 yards au sol, #78 du pays). Le junior RB Lopini Katoa (358 yards au sol, 4 TD) a montré de belles choses mais de manière inconstante. Du coup, la clé de l’attaque au sol de BYU pourrait être entre les mains de RB Devonta’e Henry-Cole. Ancien joueur de l’ennemi juré, Utah, ce dernier a choisi de terminer sa carrière NCAA au sud de Salt Lake City. Coureur surpuissant, il a réussi 4 TD avec les Utes dans un rôle de backup derrière Zach Moss.

La meilleure ligne offensive hors Power Five

La ligne offensive sera la grande force de l’attaque de Brigham Young. Tous les titulaires l’an passé sont de retour, à commencer par le candidat au trophée Outland, LT Brady Christensen, et le candidat pour le trophée Rimington, C James Empey. Deux joueurs qui ont joués ensemble un total de 26 matchs.

Les seniors LG Kieffer Longson et RG Tristen Hoge sont de retour et le sophomore RT Blake Freeland ferait déjà tourner les têtes de certains scouts NFL.

Matt Bushman – Crédit photo : Chris Gardner/Getty Images

Un défense expérimentée mais en quête de leadership

Handicapée par un nombre important de blessures, la défense des Cougars sera l’une des plus expérimentées à l’ouest du Mississippi. Cependant, le coordinateur défensif Ilaisa Tuiaki fera face à deux défis : relancer un pass rush déficient l’an dernier (#117 du pays) et trouver des successeurs aux leaders défensifs, le duo de safeties Fayan Ghanwoloku / Austin Lee.

Le retour de NT Khyiris Tongo (45 plaquages en 2019) va apporter beaucoup de stabilité au centre de la ligne défensive ce qui facilitera le travail des defensive ends, à priori DE Bracken El-Bakri (37 plaquages) et DT Lorenzo Fauatea (21 plaquages, 2 sacks).

On attend la contribution du senior OLB Isaiah Kaufusi (60 plaquages, 2 INT) sur le pass rush, tout comme celle du junior OLB Chaz Ah You (31 plaquages, 1 sack), deux joueurs dont le développement est plus long que prévu initialement.

Le backfield défensif verra le retour de blessure des seniors CB Chris Wilcox et S Zayne Anderson. Une excellente nouvelle pour un groupe de defensive backs expérimentés mais qui a parfois été trop perméables face aux gunslingers. Cole McDonald (ex-Hawaii) et Jacob Eason (ex-Washington) s’en souviennent.

Un calendrier démentiel

Si le début de saison 2019 avait semblé compliqué avec deux matchs contre Utah, Tennessee, USC et Washington (BYU s’en était sorti avec u bilan de 2-2), la saison 2020 va y ressembler énormément. En pire.

La traditionnelle Holy War contre Utah va donner le coup d’envoi lors d’un match chaud bouillant. La suite sera démoniaque. Michigan State, Arizona State, Minnesota sont au programme du mois de septembre. Après le Rivalry Game contre Utah State, les Cougars recevront un membre de la SEC (Missouri) et une équipe de Houston revancharde. Le mois de novembre sera marqué par des affrontements contre Boise State, San Diego State et… Stanford. Ouch !

DateAdversaire
3 septembreà Utah
12 septembreMichigan State
19 septembreà Arizona State
26 septembreà Minnesota
2 octobreUtah State
10 octobreMissouri
16 octobreHouston
24 octobreNorthern Illinois
6 novembreà Boise State
14 novembreSan Diego State
21 novembreNorth Alabama (FCS)
28 novembreà Stanford

Conclusion

Bien que des progrès substantiels sont attendus dans la production offensive et défensive, ils pourraient ne pas se matérialiser par des victoires tant le calendrier semble compliqué pour un programme de BYU qui a participé à un bowl à 14 reprises sur les 15 dernières années. Si les Cougars marqueront surement beaucoup de points, la défense saura-t-elle être à la hauteur ? La performance du secteur défensif pourrait faire la différence entre un bilan décevant de 5-7 et une une fiche de 7-5 qui serait considérée comme un vrai succès pour coach Sitake.

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Potentiel
  • Coaching
3

Résumé

Points forts
– Profondeur au poste de quarterback.
– Ligne offensive solide.
– Défense expérimentée.

Points faibles
– Manque de profondeur au poste de running back.
– Inefficacité dans la red zone adverse.
– Manque de leadership en défense.

Prédiction : 6-6

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Preview 2020 : Notre Dame Fighting Irish

Le retour de QB Ian Book derrière une ligne offensive expérimentée sera-t-il suffisant pour faire des Fighting Irish des prétendants aux playoffs ?

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Crédit photo : Matt Cashore-USA TODAY Sports

Coup d’envoi de nos 50 previews en 50 jours, une série estivale de 50 présentations exclusives préparées par toute l’équipe TBP afin de tout savoir de la prochaine saison. On commence par les Fighting Irish de Notre dame de coach Brian Kelly qui tenteront de retrouver une place en playoffs après avoir gagné 33 matchs lors des 3 dernières saisons.

Notre Dame Fighting Irish

Indépendant

En 2019 : 11-2. Victoire 33-9 lors du Camping World Bowl face Iowa State.
Head Coach : Brian Kelly, 11ème année (92-37) – Résultats en carrière: 263-94-2.
Coordinateur offensif : Tommy Rees.
Coordinateur défensif : Clark Lea.
Titulaires de retour : 14, 7 en attaque, 5 en défense, punter, kicker.
Joueurs-clés partis : RB Tony Jones Jr, WR Chase Claypool, WR Chris Finke, TE Cole Kmet, DE Khalid Kareem, S Alohi Gilman.
Joueurs à suivre : QB Ian Book, WR Kevin Austin, WR Braden Lenzy, OL Liam Eichenberg, DE Ade Ogundeji, OLB Jeremiah Owusu-Koramoah, CB Shaun Crawford, S Kyle Hamilton.

Coach Brian Kelly est ambitieux. En 2019, les Fighting Irish ont atteint le plateau des 10 victoires pour la 3ème saison consécutive; du jamais vu à South Bend depuis l’époque glorieuse de Lou Holtz à la tête des Golden Domers (1988-93). Pourtant, le bilan de 33-6 depuis 2017 ne satisfait pas le coach de Notre Dame qui n’a pas hésité à se séparer de son coordinateur offensif, Chip Long, quelques heures seulement après le dernier match de saison régulière 2019.

Il y a deux saisons, la participation au College Football Playoff a donné des ailes à un programme qui a cependant fait un pas en arrière l’an passé, devant se contenter d’une invitation au Camping World Bowl remporté certes brillament, 33-9, face à Iowa State. Pour rester aux portes de l’élite, les Fighting Irish doivent rebondir dès 2020 avec un groupe de joueurs qui n’est peut-être pas le plus doué des dernières années mais probablement le plus soudé et le plus expérimenté depuis l’arrivée de Brian Kelly à South Bend.

Crédit photo : Matt Cashore-USA TODAY Sports

Pour la 3ème année d’affilée, l’attaque sera dirigée par un QB Ian Book protégé par une ligne offensive qui comptera sur le retour de ses 5 titulaires. Malgré le départ de plusieurs leaders sur la ligne défensive lors de la dernière draft NFL, quatre seniors sont de retour. Ces Fighting Irish ont grandi ensemble et se sont renforcés via le portail des transferts en ajoutant des joueurs d’expérience à certains postes fragilisés au cours de l’intersaison (receveur, cornerback, safety).

Un calendrier favorable à une participation aux playoffs (Wisconsin, Stanford, Clemson, USC au programme) met les Fighting Irish en position idéal pour être des concurrents crédibles à une place dans le dernier carré (en cas de victoires, bien sûr). Un impératif : éviter la fessée annuelle dans un big game, comme lors des trois dernières saisons (Miami 2017, Clemson 2018, Michigan 2019).

Un coaching staff remanié pour franchir un cap

La décision de renvoyer le coordinateur offensif Chip Long a pris par surprise le monde du College Football… sauf à South Bend. Certes, celui qui a été finaliste du trophée Broyles (meilleur coach assistant) en 2018 a réussi la transition de l’attaque des Fighting Irish vers un système spread et ses succès dans le recrutement sont inombrables mais l’incapacité des Golden Domers d’être dominants dans le jeu au sol et ses méthodes brutales en coulisses ont fini par convaincre Brian Kelly qu’il fallait du changement pour donner une chance à Notre Dame de redevenir un candidat sérieux aux playoffs.

Pour le remplacer, le head coach des Fighting Irish a promu l’ancien quarterback Tommy Rees avant le Camping World Bowl. Avec succès. Un choix encensé par les joueurs eux-mêmes qui apprécient leur relation plus organique avec le nouveau coordinateur offensif de 27 ans. Autour de Tommy Rees, Lance Taylor (coach des RB) et John McNulty (coach des TE) seront plus impliqués.

Malgré sa jeunesse, Tommy Rees a convaincu Brian Kelly qu’il a les compétences pour faire passer un cap à l’attaque. Ses objectifs : faire de Ian Book l’un des 5 meilleurs QBs du pays grâce à un coaching personnalisé et développer le jeu au sol qui a terminé en milieu de peloton en 2019 (179.2 yards/matchs, #45 National).

Tommy Rees – Crédit photo : South Bend Tribune-USA TODAY NETWORK

L’énigme Ian Book

QB Ian Book (3034 yards à la pase, 34 TD, 6 INT en 2019) a fait face à de nombreuses critiques après un début de saison 2019 râtée. Ses prestations inquiétantes contre Georgia, Virginia ou Michigan auraient pu l’envoyer sur le banc mais il a su parfaitement rebondir au mois de novembre menant son équipe à 6 victoires d’affilée avec un total de 19 TD à la passe. Du coup, l’ancien prospect 4-étoiles QB Phil Jurkovec a filé vers Boston College laissant les clés de l’attaque au quarterback senior.

Cependant, les succès de Notre Dame passeront par une plus grande constance de sa part, et ce, tout au long de l’année. QB Ian Book sera le premier quarterback titularisé pour la 3ème année consécutive depuis Jimmy Clausen en 2009. Cette expérience doit se concrétiser par des prises de décision éclairées dans les moments décisifs d’un match ce qui n’a pas toujours été le cas dans le passé.

À la recherche de playmakers offensifs

Le quarterback senior des Fighting Irish sera protégé par une ligne offensive qui verra le retour de 6 joueurs ayant été régulièrement titularisés ces dernières années. LT Liam Eichenberg et RT Robert Hainsey ont le potentiel de futur choix de 1er tour de draft NFL tandis que LG Aaron Banks et RG Tommy Kraemer seront de retour de blessure pour entourer l’un des meilleurs joueurs de centre du pays, C Jarrett Patterson.

Les incertitudes ne seront donc pas sur la ligne mais plutôt concernant les autres postes offensifs. Les Fighting Irish sont toujours à la recherche d’un running back #1 et l’escouade aérienne a perdu WR Chase Claypool, TE Cole Kmet et WR Chris Finke qui ont totalisé à eux trois 150 réceptions pour 2008 yards en 2019.

RB Jafar Armstrong (383 yards au sol, 7 TD en 2018) est de retour pour son année junior après avoir été écarté des terrains l’an dernier en raison d’une blessure à l’abdomen. En cas de défaillance de sa part, RB Jahmir Smith (180 yards au sol, 2 TD) ou RB C’Bo Flemister (162 yards au sol, 5 TD) devront prendre leurs responsabilités ou Tommy Rees pourrait sortir la carte RB Chris Tyree, le running back 4-étoiles vedette du dernier recrutement.

Jafar Armstrong – Crédit photo : Mike Miller/One Foot Down

Les places de titulaires seront également en jeu chez les receveurs. De retour de suspension, le redshirt sophomore WR Kevin Austin Jr semble le favori pour le poste de WR#1. Derrière lui, tout est ouvert. Les sophomores WR Braden Lenzy (11 réceptions, 254 yards, 2 TD) et WR Lawrence Keys III (13 réceptions, 134 yards) ainsi que les seniors WR Javon McKinley (11 réceptions, 268 yards, 4 TD) et WR Ben Skrowronek (ex-Northwestern) complètent un groupe qui a tout à prouver en 2020.

C’est aussi la grande énigme chez les tight-ends : qui du sophomore TE Tommy Tremble (16 réceptions, 183 yards, 4 TD) ou du senior TE Brock Wright va assurer la succession de Cole Kmet ? À moins que le prometteur true freshmen 5-étoiles TE Michael Mayer ne grille tout le monde pour prendre le pouvoir dès 2020.

Une défense sous-estimée : l’impact de Clark Lea

En seulement deux saisons, le coordinateur défensif Clark Lea est passé du statut de quasi-inconnu à celui de candidat sérieux pour un poste de head coach d’un programme FBS. Il faut dire que pour la 2ème année consécutive, les Fighting Irish ont terminé dans le Top 15 au niveau national avec une moyenne de 17.9 points accordés par match (#12 du pays) et avec la 3ème meilleure défense contre la passe au niveau national (168.5 yards).

Grâce à sa personnalité forte mais toujours à l’écoute de ses joueurs, il a su créér une identité à laquelle a adhéré l’ensemble du groupe de défenseurs. Le résultat est une défense athlétique et opportuniste (2.15 turnovers provoqués par match en 2019, #2 du pays).

La grande force du cordinateur défensif de Notre Dame est sa capacité à optimiser le potentiel de son groupe. Ainsi, les joueurs passent mais la production défensive reste identique.

Toutefois, Clark Lea aura le défi de trouver des leaders sur la ligne de scrimmage après les départs de DE Khalid Kareem et DE Julian Okwara pour la NFL durant l’intersaison. Les seniors DE Ade Ogundeji (26 plaquages, 4.5 sacks en 2019) et DE Daelin Hayes partent favoris pour débuter la saison mais leurs pépins physiques récurrents pourraient mettre une certaine pression sur un poste en manque d’expérience. À l’intérieur de la ligne, le senior NT Kurt Hinish (15 plaquages, 2 sacks) et le junior DT Myron Tagovailoa-Amosa (23 plaquages) sont de retour dans une rotation composée du junior DT Jayson Ademilola (25 plaquages, 4 pour perte) et du sophomore DT Jacob Lacey (14 plaquages). Du solide mais pas de game changer.

Il y a tout juste un an, l’incertitude règnait sur le second rideau défensif mais la magie de Clark Lea a transformé le duo de juniors OLB Jeremiah Owusu-Koramoah (80 plaquages, 13.5 pour perte dont 5.5 sacks) / ILB Drew White (80 plaquages, 2 sacks) en l’une des forces de l’équipe. OLB Jack Lamb, OLB Paul Moala et le suédois OLB Jordan Genmark-Heath seront en concurrence pour le 3ème poste de titulaire dans une défense qui privilégira les formations 4-3.

Kyle Hamilton – Crédit photo : Joe Robbins, Getty Images

L’éclosion attendue de Kyle Hamilton

La perspective de perdre les deux safeties titulaires des deux dernières saisons, S Alohi Gilman et S Jalen Elliott, aurait dû inquiéter le coordinateur défensif de Notre Dame mais la reconstruction de ce secteur crucial devrait être accélérée par l’éclosion attendue du sophomore FS Kyle Hamilton (41 plaquages, 4 INT, 1 TD). Cantonné au rôle de backup lors de son année freshman, il a brillé à chaque fois qu’il est entré sur le terrain terminant même #1 de l’équipe en terme d’interception. À ses côtés, on devrait retrouver le junior SS Houston Griffith ou le junior SS Isaiah Pryor, arrivé au cours du printemps d’Ohio State via un transfert.

Au poste de cornerback, Tony Pride Jr laissera sa place de shutdown corner à l’éternel CB Shaun Crawford (28 plaquages, 1 INT) qui jouera une dernière saison, sa 6ème (!), sous le maillot des Fighting Irish. Le junior CB TaRiq Bracy (34 plaquages) n’ayant pas forcément convaincu l’an dernier, Brian Kelly est allé chercher le senior CB Nick McCloud qui a été titularisé à 19 reprises à North Carolina State tout en étant capitaine du Wolfpack.

Un calendrier taillé sur mesure pour les playoffs

Comme souvent, Notre Dame ne se protège pas lors de composer son calendrier annuel. L’année 2020 ne déroge pas à la règle. Après un Rivalry Game pour commencer la saison (Navy), les Fighting Irish navigueront entre adversaires de l’ACC, puissance de la Big Ten, rivaux historiques jusqu’au Jeweled Shillelagh face à USC.

Le mois de septembre (Navy, Arkansas, Western Michigan, Wake Forest) ne devrait être qu’un mois de préparation avant le premier choc face à Wisconsin joué dans le myhtique Lambeau Field de Green Bay. Une victoire dans ce match et les Fighting Irish pourraient bien recevoir Clemson, le 7 novembre, sans la moindre défaite au compteur. Ce duel au sommet serait alors le rendez-vous à ne pas manquer pour un programme de Notre Dame, qui s’est tellement pris les pieds dans le tapis ces dernières années lors de ces big games. Un succès à domicile face au quintuple champion de conférence ACC et la voie pour les playoffs serait ouverte… à moins que QB Kedon Slovis et les Trojans ne viennent crucifier Brian Kelly et les Fighting Irish, encore une fois.

DateAdversaire
5/6 septembreà Navy
12 septembreArkansas
19 septembreWestern Michigan
26 septembreWake Forest (à Charlotte)
3 octobreWisconsin (à Green Bay)
10 octobreStanford
17 octobreà Pitt
31 octobreDuke
7 novembreClemson
14 novembreà Georgia Tech
21 novembreLouisville
28 novembreà USC

Conclusion

Brian Kelly semble avoir fait du plateau des 10 victoires la norme pour ses Fighting Irish. Tout autre résultat en 2020 serait donc considéré comme un échec. La quasi-totalité du groupe de cette saison vit ensemble depuis 3-4 ans ce qui avantagera Notre Dame en ces temps de pandémie qui vient chambouler la préparation de toutes les équipes. Le senior QB Ian Book tient entre ces mains la clé des succès de Golden Domers en 2020. S’il parvient à poursuivre sur son élan de la fin de saison dernière, Notre Dame pourrait être en course dans la dernière ligne droite vers les playoffs. Encore faudrait-il gagner ce big game que les Fighting Irish ne savent plus remporter depuis une éternité.

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Potentiel
  • Coaching
4.1

Résumé

Forces
– Un quarterback expérimenté.
– L’une des meilleures lignes offensives du pays.
– Un groupe soudé en défense.

Faiblesses
– Incertitude au poste de running back.
– Des receveurs inexpérimentés.
– Pass rush en reconstruction.

Prédiction : 10-2.

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Preview

L’équipe TBP All-America de pré-saison 2020

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Crédit photo : Richard Shiro, AP

La saison 2020 aura peut-être bien lieu après tout et il est temps de célébrer la crème de la crème de la prochaine campagne à l’occasion de la publication de notre équipe All-America de pré-saison.

La conférence SEC est déjà à l’honneur avec 10 joueurs sélectionnés dans la 1ère équipe devant la conférence ACC (6) et la Big Ten (3). Alabama est l’équipe la plus représentée avec 5 joueurs nommés.

Découvrez, avec nous, les futures stars de la saison tout poste confondu :

Attaque

QB Trevor Lawrence, Jr, Clemson

25-1. C’est son bilan victoire-défaite depuis sa première titularisation à Clemson. Après un début de saison dernière décevant (8 INTs en 7 matchs), il a remis les pendules à l’heure avec aucune interception au cours de ses 8 derniers matchs terminant la campagne 2019 avec 3665 yards et 47 TD. L’an dernier, on a aussi découvert sa mobilité (107 yards au sol contre Ohio State lors du Fiesta Bowl en demi-finale nationale) faisant de lui le quarterback le plus dangereux du pays. #1 de la draft NFL en 2021.

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RB Travis Etienne, Sr, Clemson

Promis au 1er tour de draft NFL en 2020, il a pris tout le monde par surprise en annonçant son retour à Clemson pour sa saison senior. Il a réussi plus de 1500 yards au sol en 2018 et 2019, et il débutera la prochaine saison en tant que meilleur coureur en activité au niveau FBS (4038 yards). Recordman du nombre de TD au sol de la conférence ACC avec 56 TD dont 23 l’an dernier.

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RB Najee Harris, Jr, Alabama

Limité au rôle de backup lors de ses deux premières saisons universitaires, il a pris son envol l’an dernier totalisant 1224 yards au sol pour 13 TD et 27 réceptions pour 304 yards. Ses 7 TD sur réception en font le meilleur running back du pays dans ce domaine. Protégé par une solide ligne offensive d’Alabama, il sera assurément un sérieux candidat pour le trophée Heisman 2020.

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WR Ja’Marr Chase, Jr, LSU

Détenteur du Biletnikoff Award qui récompense le meilleur receveur de la saison, il sera encore la principale arme offensive de l’attaque des champions nationaux en titre. En 2019 : 84 réceptions (dont 9 de plus de 50 yards !), 1780 yards et 20 TD (meilleure performance au niveau national depuis Corey Coleman en 2015). Déjà considéré comme un probable Top 10 de la prochaine draft NFL.

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WR DeVonta Smith, Sr, Alabama

Meilleur receveur du Crimson Tide l’an dernier avec un total de 1256 yards pour 14 TD, il n’était devancé que par WR Jerry Jeudy pour le nombre de réceptions (68 contre 77 pour le pick #15 de la dernière draft NFL). 17.9 yards par réception en carrière.

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TE Kyle Pitts, Jr, Florida

Joueur ultra-athlétique et aux mains sûres, il est quasi-incontrôlable dans la zone des buts adverse. Meilleur receveur des Gators de Florida la saison dernière avec un total de 54 réceptions, 649 yards et 5 TD ce qui lui a valu une sélection dans l’équipe All-SEC.

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OT Penei Sewell, Jr, Oregon

Vainqueur du trophée Outland 2019, nommé meilleur joueur offensif de la conférence Pac-12 l’an passé et sélectionné dans l’équipe All-American à l’unanimité, il a été l’un des éléments moteurs de la resurrection du jeu offensif des Ducks lors des deux dernières saisons n’accordant qu’un seul sack en… 1376 snaps. Monstrueux ! Un gabarit gigantesque pour un avenir qui passera par le top 15 de la draft NFL au printemps 2021.

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OT Alex Leatherwood, Sr, Alabama

Leader de la ligne offensive du Crimson Tide en 2020, il a montré l’exemple grâce à une polyvalence à toute épreuve. Il a d’abord débuté sa carrière à Alabama comme guard avant d’être titularisé à 13 reprises comme tackle gauche la saison dernière. 28 titularisations en deux saisons complètes avec le programme de Tuscaloosa.

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OG Wyatt Davis, Jr, Ohio State

Il ne lui aura fallu qu’une seule saison comme titulaire à l’intérieur de la ligne offensive des Buckeyes pour devenir l’une des références au niveau national. Excellent sur la pass protection, il sera un joueur essentiel pour Ohio State dans la course au titre national. Aucun sack accordé l’an passé.

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OG Trey Smith, Sr, Tennessee

De graves problèmes de santé ont ralenti son développement avant son éclosion en 2019. Symbole du renouveau des Volunteers au cours de la saison dernière, il a conclu son année junior avec une sélection dans la 1ère équipe All-SEC.

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C Creed Humphrey, Jr, Oklahoma

Attention, sensation ! L’automne dernier, il était le seul revenant de la fantastique ligne offensive 2018 des Sooners. Son leadership et sa combativité en ont fait le leader d’une escouade qui est restée l’une des meilleures de la conférence Big 12. Il sera encore cette année l’un des favoris pour l’obtention du Rimington Trophy.

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Défense

DE Gregory Rousseau, So, Miami

Il a déboulé dans l’ACC comme un ouragan réussissant 19.5 plaquages pour perte et 15.5 sacks dès sa saison freshman, une ligne de statistiques qui lui sera difficile d’égaler en 2020. Ses matchs à 4 sacks et 3 sacks respectivement contre Florida State et Pitt sont encore dans toutes les mémoires. Le duo qu’il va former avec DE Quincy Roche (voir ci-dessous) s’annonce sensationnel.

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DE Kayvon Thibodeaux, So, Oregon

Le jeune californien est monté en puissance tout au long de la saison dernière après un recrutement ultra-médiatique qui lui avait mis une énorne pression sur les épaules. Sa grande force ? Être décisif dans les moments importants comme le démontrent ses 7 sacks réussis l’an passé en 4ème quart-temps (#1 FBS). Un vrai game changer.

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DT Marvin Wilson, Sr, Florida State

Il aurait pu faire le saut dans la NFL dès cette année mais il a préféré revenir à Florida State pour sa saison senior au grand bonheur du nouveau coach des Seminoles, Mike Norvell. Ralenti par les blessures en 2019, il a quand même été sélectionné dans la 1ère équipe All-ACC. 44 plaquages, 8.5 pour perte et 5 sacks l’an dernier.

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DT Jaylen Twyman, Jr, Pitt

Déjà comparé à l’ancien Panther Aaron Donald, il s’est affirmé comme l’élément le plus constant d’une défense de Pitt qui a limité ses adversaires à 22.5 points par match en 2019. 41 plaquages, 12 pour perte et 10.5 sacks la saison dernière.

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LB Micah Parsons, Jr, Penn State

Prospect vedette du recrutement 2018, il n’a pas perdu de temps pour devenir le leader défensif des Nittany Lions dès sa saison freshman avant d’exploser complètement l’an dernier permettant à Penn State de devenir l’une des puissances défensives de la conférence Big Ten (16.0 points par match, #8 National). Son impact est tel que certains en font un candidat crédible pour le… trophée Heisman ! 109 plaquages, 14 pour perte dont 5 sacks et 4 fumbles forcés en 2020.

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LB Dylan Moses, Sr, Alabama

Considéré comme l’un des meilleurs défenseurs du pays dès aout 2019, il a énormément manqué au Crimson Tide après avoir subi une blessure du genou au cours d’un entrainement peu avant le coup d’envoi de la dernière saison. Il sera de retour en 2020 pour apporter son expérience et toute la stabilité dont a besoin le second rideau défensif d’Alabama. 116 plaquages, 15.5 pour perte dont 5 sacks et 1 INT depuis son arrivée à Tuscaloosa (Alabama).

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LB Nick Bolton, Jr, Missouri

En 2019, la perte du leader défensif LB Cale Garrett aurait pu faire sombrer la défense des Tigers mais LB Nick Bolton a su prendre ses responsabilités jusqu’à devenir l’un des linebackers les plus polyvalents de la meilleure conférence du pays. 107 plaquages (7.5 pour perte), 2 interceptions et 8 passes défendues l’an dernier.

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CB Patrick Surtain II, Jr, Alabama

Rouage essentiel de la défense aérienne du Crimson Tide depuis qu’il a mis le pied sur le campus de Tuscaloosa (Alabama), Patrick Surtain II a été titularisé à 25 reprises lors de ses deux premières saisons sous le maillot d’Alabama accumulant 42 plaquages et 2 interceptions après une année freshman explosive. Probablement le cornerback le plus complet du pays.

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CB Shaun Wade, Jr, Ohio State

Sa décision de rester à Ohio State pour une année supplémentaire a représenté un boost énorme pour la défense des Buckeyes qui a déjà perdu Jeff Okudah, Damon Arnette et Jordan Fuller lors de la draft NFL. En 13 matchs joués l’an passé, il a défendu 8 passes et réussi 1 interception. Préparez-vous à son éclosion en 2020.

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S Richard LeCounte, Sr, Georgia

Il va prendre le leadership du backfield défensif des Dawgs maintenant que JR Reed est parti. Son gros volume de jeu sera précieux pour une équipe de Georgia qui visera encore une fois une place en College Football Playoff. 61 plaquages, 4 interceptions, 2 fumbles forcés et 7 passes défendues en 2019.

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S Andre Cisco, Jr, Syracuse

Il possède une lecture et un sens du jeu exceptionnels comme le démontrent ses 12 interceptions réussies lors de ces deux premières saisons sous le maillot de Syracuse.

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2ème équipe

ATTAQUEDEFENSE
QBJustin Fields, Ohio StateDEQuincy Roche, Miami
RBChubb Hubbard, Oklahoma StateDEHamilcar Rashed, Oklahoma State
RBJaret Patterson, BuffaloDTChristian Barmore, Alabama
WRTylan Wallace, Oklahoma StateDTTyler Davis, Clemson
WRRondale Moore, PurdueLBCameron McGrone, Michigan
TEPat Feiermuth, Penn StateLBKuony Deng, California
OTTyler Vrabel, Boston CollegeLBTerrel Bernard, Baylor
OTCole Van Lanen, WisconsinCBDerek Stingley, LSU
OGDeonte Brown, AlabamaCBPaulson Adebo, Stanford
OGTommy Kraemer, Notre DameSParis Ford, Pitt
CJosh Myers, Ohio StateSKyle Hamilton, Notre Dame
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Top 25 des meilleurs defensive backs en 2020

Le cornerback junior du Crimson Tide d’Alabama, Patrick Surtain II, est le #1 de notre traditionnel classement des meilleurs defensive backs à l’aube de la prochaine saison.

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Crédit photo : Jason Clark, Daily Mountain Eagle

Découvrez, avec nous, les futures stars de la saison 2020 au poste de defensive back :

1. Patrick Surtain II (CB), Jr, Alabama

Rouage essentiel de la défense aérienne du Crimson Tide depuis qu’il a mis le pied sur le campus de Tuscaloosa (Alabama), Patrick Surtain II a été titularisé à 25 reprises lors de ses deux premières saisons sous le maillot d’Alabama accumulant 42 plaquages et 2 interceptions après une année freshman explosive. Probablement le cornerback le plus complet du pays.

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2. Derek Stingley Jr (CB), So, LSU

Sous le feu des projecteurs depuis son arrivée en grande pompe sur le campus de Bâton-Rouge, cet ancien prospect 5-étoiles n’a aucunement déçu assumant la hype autour de lui. 15 titularisations dès son année freshman pour un total de 38 plaquages, 21 passes défendues et 6 interceptions en 2019.

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3. Shaun Wade (CB), Jr, Ohio State

Sa décision de rester à Ohio State pour une année supplémentaire a représenté un boost énorme pour la défense des Buckeyes qui a déjà perdu Jeff Okudah, Damon Arnette et Jordan Fuller lors de la draft NFL. En 13 matchs joués l’an passé, il a défendu 8 passes et réussi 1 interception. Préparez-vous à son éclosion en 2020.

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4. Elijah Molden (CB), Sr, Washington

Il sait tout faire et il le fait bien. Joueur ultra-polyvalent, il apporte toujours une aide précieuse sur le run stop tout autant qu’il excelle sur la défense aérienne. 79 plaquages, 4 interceptions, 13 passes défendues en 2019. 27 matchs joués sans aucune blessure lors des deux dernières saisons.

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5. Richard LeCounte (S), Sr, Georgia

Il va prendre le leadership du backfield défensif des Dawgs maintenant que JR Reed est parti. Son gros volume de jeu sera précieux pour une équipe de Georgia qui visera encore une fois une place en College Football Playoff. 61 plaquages, 4 interceptions, 2 fumbles forcés et 7 passes défendues en 2019.

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6. Andre Cisco (S), Jr, Syracuse

Il possède une lecture et un sens du jeu exceptionnels comme le démontrent ses 12 interceptions réussies lors de ces deux premières saisons sous le maillot de Syracuse.

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7. Jevon Holland (S), Jr, Oregon

L’an dernier, il fût le leader du groupe de defensive backs d’Oregon qui faisaient partie des meilleurs du pays. Avec ses 66 plaquages, 4 interceptions et 8 passes défendues réussis en 2019, il a été l’un des éléments-clés des Ducks et tout indique que le Canadien sera encore plus complet en 2020.

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8. Paulson Adebo (CB), Jr, Stanford

Il a renversé le monde du College Football en 2018 lorsqu’il avait accumulé 24 passes défendues avant de voir sa production baisser l’an dernier (comme l’ensemble de l’équipe de Stanford) même s’il a conservé sa place dans la 1ère équipe All-Pac-12. 97 plaquages et 8 interceptions en deux saisons joués avec le Cardinal.

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9. Trevon Moehrig (S), Jr, Texas Christian

Et s’il formait le meilleur duo de safeties avec son coéquipier Ar’Darius Washington ? 62 plaquages, 11 passes défendues et 4 interceptions en 2019 ce qui lui a valu une sélection dans la 1ère équipe All-Big 12.

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10. Caleb Farley (CB), Jr, Virginia Tech

Il avait déjà étonné lors de son année freshman avant d’éclore définitivement l’an dernier au terme d’une saison conclue par une sélection dans la 1ère équipe All-ACC. 12 passes défendues et 4 sacks en 2019.

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11. JaCoby Stevens (S), Sr, LSU

Avoir réussi à convaincre JaCoby de revenir à Bâton-Rouge pour sa saison senior est un nouvel exploit de coach O. Défenseur athlétique et instinctif, il va également apporter son expérience à une défense des Tigers qui en aura besoin en 2020. 92 plaquages, 5 sacks, 3 interceptions la saison dernière.

12. Kyle Hamilton (S), So, Notre Dame

Il a grandi dans l’ombre de Alohi Gillman et Jalen Elliott lors d’une saison freshman qu’il a conclu avec 4 interceptions et une sélection dans l’équipe Freshman All-America. Joueur ultra-athlétique et très véloce, il est attiré par le ballon comme aimant.

13. Kaiir Elam (CB), So, Florida

Prospect vedette du recrutement 2019, le fils de l’ancien joueur NFL, Abram Elam, a rapidement montré ses aptitudes et sa polyvalence sur le terrain. Il a progressé tout au long de la saison passée (notamment athlétiquement) et semble prêt pour s’affirmer comme l’un des cornerbacks les plus productifs de la SEC en 2020.

14. Israel Mukuamu (CB), Jr, South Carolina

Cornerback au grand gabarit et au sens de l’anticipation incroyable, son talent va au-delà de son incroyable match de la saison passée contre Georgia (3 interceptions). 59 plaquages, 4 interceptions, 1 TD en 2020.

15. Caden Sterns (S), Jr, Texas

Considéré comme un prospect NFL depuis son arrivée à Austin (NFL), il a confirmé son statut grâce à une admirable régularité dans l’effort. 121 plaquages, 4 interceptions en 2 saisons sous le maillot des Longhorns.

16. Camryn Bynum (CB), Sr, California

Gros plaqueur et joueur ultra-fiable (38 titularisations consécutives), il a obtenu une sélection dans la 2ème équipe All-Pac-12 l’an passé après avoir réussi 59 plaquages et 9 passes défendues.

17. Ahmad Gardner (CB), So, Cincinnati

À peine 11 matchs joués sous le maillot des Bearcats et il est déjà considéré comme le meilleur cornerback de la conférence American. 3 interceptions dont 2 remontées pour des TD en 2019.

18. Kolby Harvell- Peel (S), Jr, Oklahoma State

Défenseur discipliné, il a émergé l’an passé comme l’un des plus prometteurs playmakers du pays au poste de safety. Sélectionné dans la 1ère équipe All-Big 12 après avoir réussi 71 plaquages, 13 passes défendues et 5 interceptions en 2019.

19. Thomas Graham Jr (CB), Sr, Oregon

Titulaire depuis 4 ans au sein d’une défense qui est devenue l’une des meilleures du pays, il n’est pas étranger au succès des Ducks grâce à son excellente lecture du jeu. 40 passes défendues en 3 saisons.

20. Hamsah Nasirildeen (S), Sr, Florida State

Meilleur plaqueur des Seminoles lors des deux dernières saisons, il sera encore le général du backfield défensif de FSU en 2020. 22 plaquages contre Boston College la saison passée. 220 plaquages, 3 interceptions, 1 TD depuis son arrivée à Florida State.

21. Daxton Hill (S), So, Michigan

Arrivé comme un héros à Ann Arbor (Michigan) après avoir snobbé Nick Saban et le Crimson Tide lors de son recrutement en 2019, il a assumé son statut de prospect 5-étoiles en devenant le backup de luxe de Josh Metellus. Il sera cette saison le FS #1 des Wolverines. 36 plaquages, 3 passes défendues, 1 interception la saison dernière.

22. Tariq Thompson (S), Sr, San Diego State

Véritable guerrier sur le terrain, il est le symbôle de la rugueuse et robuste défense des Aztecs (75.4 yards au sol par match, #2 du pays). 31 passes défendues et 11 interceptions en carrière.

23. Eric Stokes (CB), Jr, Georgia

Bien moins médiatisé que son coéquipier CB Tyson Campbell (voir ci-dessous), cet ancien prospect 3-étoiles s’est rapidement imposé comme un vrai playmaker au sein de la défense des Dawgs malgré l’énorme concurrence au poste de cornerback à Georgia. 38 plaquages, 9 passes défendues (#1 de l’équipe) en 2019.

24. Tyson Campbell (CB), Jr, Georgia

Probablement l’un des defensive backs les plus robustes et athlétiques au niveau national. 2ème meilleur cornerback du recrutement national en 2018, il possède trop de talent pour ne pas s’imposer cette saison comme l’une des références à son poste après une année 2019 écourtée par les blessures.

25. Asante Samuel Jr (CB), Jr, Florida State

Comparé à son père depuis qu’il joue au football, il a su composer avec cette pression supplémentaire pour se faire une place parmi les meilleurs cornerbacks de l’ACC. 49 plaquages, 14 passes défendues et 1 TD en 2019.

Fr: freshman; so: sophomore; Jr: junior; Sr: senior
CB : cornerback; S : safety

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