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Conférence Big Ten : objectif Playoffs !

Considérée comme la meilleure conférence du pays l’an dernier, la Big Ten a paradoxalement été écartée des playoffs en 2017. Ohio State, Penn State et Wisconsin sont les favoris pour lui permettre de faire son retour dans le dernier carré en 2018.

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Contradiction. Alors qu’elle fût probablement la meilleure conférence du pays l’an dernier, la Big Ten a été privée de playoffs. Avec deux défaites au compteur, les Buckeyes d’Ohio State, bien que champion de conférence, ont été négligés au profit du Crimson Tide d’Alabama (pourtant 2ème dans la division SEC West).

En devenant plus performante grâce à la progression de plusieurs de ses programmes, la Big Ten s’est mise dans une situation difficile où tout le monde peut battre tout le monde. Pas vraiment favorable pour présenter un candidat aux playoffs avec un bilan reluisant. Un vrai problème pour une Big Ten en plein essor.

La conférence Big 12 a perdu de nombreux playmakers dont le plus célèbre d’entre-eux, QB Baker Mayfield, et la conférence Pac-12 est toujours à la recherche de sa gloire passée. Ainsi, la porte s’est peut-être ré-ouverte pour la Big Ten. Toutefois, le problème reste entier : avec 5 équipes considérées comme des prétendantes légitimes à une place en playoffs, la Big Ten pourrait encore se cannibaliser. On rappelle qu’aucune équipe avec deux défaites n’a participé au College Football Playoff.

Prédictions 2018 dans la conférence Big Ten

Champion 2018 : Ohio State.
MVP : RB Jonathan Taylor, Wisconsin.
Meilleur joueur offensif : QB Trace McSorley, Penn State.
Meilleur joueur défensif : DE Nick Bosa, Ohio State.
Freshman de l’année : LB Micah Parsons, Penn State.
Prospects NFL à suivre : QB Shea Patterson (Michigan), QB Clayton Thorson (Northwestern), WR Parris Campbell (Ohio State), OG Beau Benzschawel (Wisconsin), OG Michael Jordan (Ohio State), OT David Edwards (Wisconsin), DE Nick Bosa (Ohio State), DE Rashan Gary (Michigan), DE Anthony Nelson (Iowa), S Khaleke Hudson (Michigan).

Du 28 juillet au 2 aout 2018, The Blue Pennant vous proposera les présentations des principaux programmes de la conférence Big Ten :
– Iowa Hawkeyes
– Michigan Wolverines
– Michigan State Spartans
– Nebraska Cornhuskers
– Ohio State Buckeyes
– Penn State Nittany Lions
– Wisconsin Badgers

Tour d’horizon dans la conférence Big Ten

La meilleure conférence du pays ?

Il n’y a pas si longtemps la conférence Big Ten était la risée de tous les fans de College Football. Tout a changé lorsque Urban Meyer a pris les rênes du programme d’Ohio State, en 2011. Alors qu’elle avait des difficultés à recruter des joueurs talentueux en dehors de sa zone d’influence géographique et qu’elle se faisait régulièrement martyriser par des programmes du Group of Five, la Big Ten commença à retrouver une certaine respectabilité. Jim Harbaugh (Michigan), James Franklin (Penn State), Paul Chryst (Wisconsin), PJ Fleck (Minnesota), Jeff Brohm (Purdue) et Scott Frost (Nebraska) ont rejoint des coachs réputés comme Mark Dantonio (Michigan State) ou Kirk Ferentz (Iowa).

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En à peine 5 ans, le Big Ten a fait son retour parmi l’élite nationale devenant, pour certains observateurs, la meilleure conférence du pays. En 2017, trois équipes (Ohio State, Wisconsin, Penn State) ont terminé dans le Top 8 du dernier classement AP Top 25 pour la première fois depuis 2009 et sans un effondrement de Michigan face à South Carolina, la Big Ten aurait conclu sa saison de bowls avec un bilan parfait de 8-0.

La Big Ten sait garder ses talents

106 étudiants-athlètes éligibles (underclassmen) ont fait le choix de quitter leur université pour se présenter à la draft NFL du printemps dernier. Et la Big Ten a été épargnée. Certes, le MVP offensif de la saison 2017 (RB Saquon Barkley, Penn State) est parti. Le tandem de défenseurs des Buckeyes, Sam Hubbard et Denzel Ward, ont quitté le campus de Columbus (Ohio) mais le total de 13 underclassmen est nettement moindre que les 23 de la SEC, par exemple. Ainsi, Ohio State pourra compter sur le retour inattendu de DT Dre’Mont Jones, WR Parris Campbell et WR Johnnie Dixon. À Penn State, RB Saquon Barkley a été le seul à quitter le campus prématurément. Le meilleur quarterback du pays, Trace McSorley, est fidèle au poste à la tête de l’attaque des Nittany Lions. Même chose à Wisconsin, LB TJ Edwards, OL Beau Benzschawel et OL Michael Deiter sont de retour au sein de la meilleure ligne offensive du pays pour protéger le phénomène RB Jonathan Taylor.

Ohio state au-dessus du lot ?

Malgré les pertes de QB J.T. Barrett et de plusieurs joueurs précieux en attaque et en défense, la troupe d’Urban Meyer reste la plus talentueuse de la conférence… et de loin. Des classes de recrutement successives exceptionnelles permettent au coach des Buckeyes de recharger rapidement les batteries. Excellent face à Michigan l’an passé, QB Dwayne Haskins est promis à un bel avenir aux côtés de RB JK Dobbins, de RB Mike Weber et d’une pléthore de receveurs. Défensivement, la ligne est probablement la 2ème meilleure du pays derrière celle de Clemson et le secondary est bourré talent (DB Kendall Sheffield, S Jordan Fuller, CB Jeffrey Okudah). Les Buckeyes seront encore l’équipe à battre en 2018.

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Jim Harbaugh sous pression

Après avoir atteint le plateau des 10 victoires lors de ses deux premières saisons à Ann Arbor, coach Harbaugh a régressé l’an dernier (bilan de 8-5). Depuis l’arrivée de l’ancien coach de Stanford, les Wolverines n’ont jamais fait mieux que terminer 3ème de la division Big Ten East. La Direction athlétique de Michigan n’a pas accordé un contrat de 7.5 millions de $ par année pour terminer 3ème de division. C’est donc avec le sens de l’urgence que Jim Harbaugh tentera de détrôner Ohio State. Pour y parvenir, il a convaincu l’ancien prospect 5-étoiles, QB Shea Patterson, de quitter Ole Miss pour se joindre à une attaque prometteuse (RB Karan Higdon, WR Tarik Black, WR Donovan Peoples-Jones). Est-ce que ce sera suffisant pour sauver sa tête ?

Le match de l’année

Ohio State @ Penn State
le 29 septembre 2018
Organisé plus tôt qu’à l’habitude, cette opposition entre les Buckeyes et les Nittany Lions a décidé du sort de la redoutable division Big Ten East lors des deux dernières saisons et le vainqueur de ce choc a remporté le titre de champion de conférence par la suite. Tout indique qu’Ohio State et Penn State seront encore aux avant-postes en 2018. Le vainqueur de ce match prendra assurément une option sur une participation à la finale de conférence Big Ten.

Calendrier complet de la conférence Big Ten

Nos prédictions

Division East

1. Ohio State Buckeyes

En 2017 : 12-2, 8-1 Big Ten. Champion de conférence Big Ten.
Prédiction : 12-1, 8-1 Big Ten. Champion de conférence Big Ten.
Match décisif : à Penn State, 29 septembre.
Joueurs-clés partis : QB J.T. Barrett, C Billy Price, CB Denzel Ward.
Joueurs à suivre : QB Dwayne Haskins, RB JK Dobbins, WR Paris Campbell, DL Nick Bosa, DT Dre’Mont Jones, DL Chase Young, CB Kendall Sheffield, S Jordan Fuller.
Future star : CB Jeffrey Okudah.

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Malgré la perte de QB J.T. Barrett et de nombreux playmakers en attaque et en défense, Ohio State sera encore la référence dans la Big Ten. Le talent pur est partout dans l’effectif mais coach Urban Meyer devra néanmoins gérer l’après-J.T. Barrett en donnant les clés du secteur offensif à l’inexpérimenté QB Dwayne Haskins et en trouvant un successeur à C Billy Price. Toutefois, les playmakers offensifs ne manquent pas (RB JK Dobbins, RB Mike Weber, WR Parris Campbell, WR KJ Hill). Comme souvent à Ohio State, la défense est pétri de talent sur la ligne et sur le backfield défensif. DE Nick Bosa et DT Dre’Mont Jones forment un duo terrifiant tandis que CB Damon Arnette, SS Jordan Fuller et la star annoncée CB Jeffrey Okudah devraient permettre aux Buckeyes d’être encore solides défensivement malgré quelques inquiétudes concernant le second rideau. Seul un calendrier difficile (à Penn State et à Michigan State) semble pouvoir empêcher Ohio State de conserver son titre de champion de conférence.

2. Penn State Nittany Lions

En 2017 : 11-2, 7-2 Big Ten.
Prédiction : 10-2, 7-2 Big Ten.
Match décisif : contre Michigan State, le 13 octobre.
Joueurs-clés partis : RB Saquon Barkley, TE Mike Gesicki, FS Marcus Allen.
Joueurs à suivre : QB Trace McSorley, RB Mike Sanders, WR Juwon Johnson, C Connor McGovern, DT Ryan Bates, DE Shareef Miller, CB Amani Oruwariye.
Future star : DE Micah Parsons.

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Les coups de génie de RB Saquon Barkley manqueront aux Nittany Lions mais ils seront encore de sérieux candidats au titre de champion de conférence Big Ten en raison des excellentes promotions de recrues de coach James Franklin lors des dernières années. La ligne offensive a plus de talent et de profondeur que jamais ce qui réjouira le meilleur quarterback du pays, QB Trace McSorley. Défensivement, il y a quelques interrogations mais le retour de CB John Reid (blessé en 2017) et l’émergence annoncée du prospect 5-étoiles LB Micah Parsons devraient permettre aux Nittany Lions de tenir le choc. Penn State jouera tous ses gros matchs à domicile (Michigan State, Ohio State, Wisconsin) ce qui pourrait apporter aux Nittany Lions un avantage décisif.

3. Michigan State Spartans

En 2017 : 10-3, 7-2 Big Ten.
Prédiction : 9-3, 6-3 Big Ten.
Match décisif : à Penn State, le 13 octobre.
Joueurs-clés partis : C Brian Allen, WR Hunter Rison, LB Chris Frey.
Joueurs à suivre : QB Brian Lewerke, RB LJ Scott, WR Cody White, WR Felton Davis, DT Raequan Williams, LB Joe Bachie, CB Josiah Scott, S David Dowell.
Future star : RB Connor Heyward.

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Bonne nouvelle pour les Spartans : le retour de 19 titulaires d’une équipe qui a remporté 10 victoires en 2017 et qui possède tous les éléments pour jouer les premiers rôles dans la Big Ten en 2018. Mauvaise nouvelle : Michigan State évolue dans une division East aujourd’hui considérée comme la plus compétitive du pays. Afin d’être de réels prétendants au titre de conférence et à une place en College Football Playoff, Michigan State devra être plus agressif dans le jeu aérien et plus discipliné dans le jeu au sol. QB Brian Lewerke a démontré tout son talent en fin de saison dernière et il pourrait porter encore une fois son équipe à partir de septembre prochain. Défensivement, les Spartans n’ont accordé que 297 yards en moyenne par match l’an dernier (#7 du pays) et tous les leaders de ce côté du ballon (DT Raequan Williams, LB Joe Bachie, CB Josiah Scott, S David Dowell) sont de retour en 2018. Avec un calendrier plutôt favorable (Ohio State et Michigan à domicile, pas de match face à Wisconsin), Michigan State est l’ultime outsider pour remporter le titre de conférence Big Ten.

4. Michigan Wolverines

En 2017 : 8-5, 5-4 Big Ten.
Prédiction : 9-3, 6-3 Big Ten.
Match décisif : à Penn State, 10 novembre.
Joueurs-clés partis : LT Mason Cole, DT Maurice Hurst, LB Mike McCray.
Joueurs à suivre : QB Shea Patterson, RB Karan Higdon, WR Donovan Peoples-Jones, WR Tarik Black, TE Sean McKeon, C Cesar Ruiz, DL Rashan Gary, LB Devin Bush, DB Lavert Hill.
Future star : DT Michael Dwumfour.

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C’est une saison cruciale pour coach Jim Harbaugh dont le bilan face aux trois autres ténors de la division East (Ohio State, Michigan State, Penn State) est très insuffisant (3-6). Encore une fois, les Wolverines seront avant tout dominant en défense (la meilleure du pays ?) grâce à la présence de deux des meilleurs joueurs au niveau national, tout poste confondu, DE Rashan Gary et LB Devin Bush. Si cette équipe parvient à trouver son identité et son rythme en attaque, elle peut légitimement avoir l’ambition d’une participation au College Football Playoff. Pour y parvenir, Jim Harbaugh a convaincu le junior QB Shea Patterson de quitter Ole Miss pour rejoindre Ann Arbor (Michigan) via un transfert. L’ancien Rebel devra être mieux protégé par une ligne offensive décevante l’an dernier. Le calendrier des Wolverines sera épique (à Notre Dame, à Wisconsin, à Michigan State, à Ohio State !!!). Ce groupe de joueurs est-il capable d’enchainer les big games en déplacement. On doute encore.

5. Maryland Terrapins

En 2017 : 4-8, 2-7 Big Ten.
Prédiction : 6-6, 4-5 Big Ten.
Match décisif : à Indiana, le 10 novembre.
Joueurs-clés partis : WR DJ Moore, MLB Jermaine Carter Jr, CB JC Jackson.
Joueurs à suivre : QB Kasim Hill, RG Ty Johnson, WR Taivon Jacobs, LT Derwin Gray, RB Terrance Davis, DE Jesse Aniebonam, MLB Tre Watson, NB Antoine Brooks, FS Darnell Savage.
Future star : OT Marcus Minor.

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Les blessures au poste de quarterback ont ruiné la saison 2017 des Terrapins qui avait pourtant bien débuté par un succès retentissant à Texas et un bilan de 3-1 après 4 matchs. Maryland a finalement perdu 7 de ses 8 derniers matchs. Si les joueurs-clés des Terrapins parviennent à se tenir loin de l’infirmerie, Maryland pourrait être l’une des équipes de la Big Ten ayant le plus progressée. Les 5 titulaires de la ligne offensive sont de retour ce qui devrait permettre au tandem RB Ty Johnson/RB Lorenzo Harrison de poursuivre leur développement. C’est toujours l’incertitude concernant l’identité du quarterback titulaire, QB Tyrell Pigrome et QB Kasim Hill étant en concurrence après avoir réussi des coups d’éclat en 2017 avant de se blesser. Le retour de blessure de DE Jesse Aniebonam fera du bien à un pass rush anémique l’an passé. Dans une division East surchargée, Maryland a peu de marge de progression mais une participation à un bowl est dans les cordes de la troupe de coach DJ Durkin.

6. Indiana Hoosiers

En 2017 : 5-7, 2-7 Big Ten.
Prédiction : 6-6, 3-6 Big Ten.
Match décisif : contre Maryland, 10 novembre.
Joueurs-clés partis : WR Simmie Cobbs, LB Tegray Scales, LB Chris Covington.
Joueurs à suivre : QB Peyton Ramsey, QB Brandon Dawkins, RB Morgan Ellison, WR Nick Westbrook, OL Wes Martin, DL Jacob Robinson, DB Marcelino Ball.
Future star : WR Whop Philyor.

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Pour sa première saison à la tête des Hoosiers, tout n’a pas été rose pour coach Tom Allen. Indiana a souffert de nombreuses blessures et l’équipe du campus de Bloomington a subi 4 défaites par moins de 8 points au cours d’un calendrier 2017 infernal. En 2018, ce calendrier est plus favorable mais il faudra que des playmakers émergent rapidement des deux côtés de la ligne de scrimmage pour réussir à atteindre une participation à un bowl. Surprenante l’an passé, la défense a limité ses adversaires à une moyenne de 340.1 yards par matchs (#27 du pays). Toutefois, elle devra garder le rythme sans son leader, LB Tegray Scales. L’attaque devra également faire mieux que la saison dernière (26.8 points par match, #78 du pays). L’arrivée de l’ancien quarterback d’Arizona State, QB Brandon Dawkins, pourrait mettre le titulaire QB Peyton Ramsey sous pression et redonner de l’énergie à ce secteur. Le jeu aérien bénéficiera du retour attendu de WR Nick Westbrook qui devrait succéder à Simmie Cobbs comme cible #1 après avoir manqué l’intégralité de la saison passée.

7. Rutgers Scarlet Knights

En 2017 : 4-8, 3-6 Big Ten.
Prédiction : 4-8, 1-8 Big Ten.
Match décisif : Indiana, le 29 septembre.
Joueurs-clés partis : RB Gus Edwards, WR Janarion Grant, DE Kemoko Turay.
Joueurs à suivre : QB Arthur Sitkowski, RB Raheem Blackshear, WR Bo Melton, TE Jerome Washington, DT Jon Bateky, LB Trevor Morris, LB Deonte Roberts, CB Blessuan Austin, CB Isaiah Wharton.
Future star : RB Raheem Blackshear.

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Après une première saison de coach David Ash inquiétante en 2016 (2-10), Rutgers s’est montré en net progrès l’an passé en remportant 4 victoires dont 3 face à des adversaires de la Big Ten. Si le programme du New Jersey est sur la bonne voie, il ne sera pas facile de faire mieux que l’an passé. John McNulty est le 9ème coordinateur offensif des Scarlet Knights lors des… 9 dernières saisons. Il hérite d’une attaque qui n’a réussi que 13.8 points en moyenne lors des matchs intra-conférence. Encore une fois, c’est l’incertitude au poste de quarterback (Arthur Sitkowski ou Giovannu Rescigno ?). En défense, les progrès ont été énormes l’an dernier (de 37.5 points en moyenne par match à 28.3). Avec le retour de 8 titulaires, c’est par ce secteur défensif que les victoires de Rutgers passeront en 2018. Le programme est sur la bonne voie mais ce sera encore un peu juste pour une qualification pour un bowl.

Division West

1. Wisconsin Badgers

En 2017 : 13-1, 9-0 Big Ten. Champion de division Big Ten West.
Prédiction : 10-3, 7-2 Big Ten. Champion de division Big Ten West..
Match décisif : à Iowa, le 22 septembre.
Joueurs-clés partis : TE Troy Fumagalli, DE Alec James, CB Nick Nelson.
Joueurs à suivre : QB Alex Hornibrook, RB Jonathan Taylor, WR Quintez Cephus, OL Michael Delter, LT David Edwards, LB Ryan Connelly, LB TJ Edwards, S D’Cota Dixon.
Future star : CB Dontye Carriere-Williams.

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Menés par une défense étouffante (13.9 points accordés par match), les Badgers n’étaient finalement qu’à une seule victoire d’une participation au College Football Playoff et une baisse de régime n’est pas attendu en 2018. Certes, le coordinateur défensif Jim Leonhard aura le défi de rebâtir l’extérieur du second rideau et le backfield défensif mais Wisconsin possède suffisamment de talent en attaque pour compenser pendant la période de transition. Avec la présence de QB Alex Hornibrook, le phénoménal sophomore RB Jonathan Taylor (1977 yards au sol en 2017) et un groupe de receveurs fourni, cette attaque est la plus équilibrée depuis l’arrivée de coach Paul Chryst à Wisconsin. Finalement, seul un calendrier difficile (déplacement à Penn State, Iowa et Michigan) pourrait être un obstacle à un 4ème titre de champion de division West en 5 ans.

2. Iowa Hawkeyes

En 2017 : 8-5, 4-5 Big Ten.
Prédiction : 8-4, 5-4 Big Ten.
Match décisif : contre Wisconsin, le 22 septembre.
Joueurs-clés partis : C James Daniels, LB Josey Jewell, CB Josh Jackson.
Joueurs à suivre : QB Nate Stanley, WR Nick Easley, TE Noah Fant, OT Tristan Wirf, DE Anthony Nelson, DE Parker Heese, DE A.J. Epenesa, S Amani Hooker.
Future star : WR Brandon Smith.

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Si les Hawkeyes sont peut-être moins talentueux que les Badgers sur le papier, Iowa est probablement l’équipe la plus menaçante pour le champion de division West en titre, Wisconsin. Les Hawkeyes accueillent les Badgers dans leur Kinnick Stadium (22 septembre) et ils ne croiseront pas trois des quatre meilleures équipes de la redoutable Big Ten East (Penn State mais pas Ohio State, Michigan State et Michigan). Pour sa 2ème saison comme titulaire, QB Nate Stanley pourrait s’affirmer comme l’un des meilleurs joueurs de la conférence à son poste. Toutefois, Iowa misera toujours, avant tout, sur son jeu au sol. Défensivement, les Hawkeyes ont perdu deux leaders en LB Josey Jewell et CB Josh Jackson. Trouver des playmakers sera l’un des défis de coach Kirk Ferentz au sein d’une défense redoutable sur le front four grâce à la présence de DE Anthony Nelson, DE Parker Hesse et DE E.J. Epenesa. Un calendrier favorable pourrait permettre à ces combatifs Hawkeyes de flirter avec les 10 victoires.

3. Purdue Boilermakers

En 2017 : 7-6, 4-5 Big Ten.
Prédiction : 7-5, 5-4 Big Ten.
Match décisif : contre Iowa, le 3 novembre.
Joueurs-clés partis : WR Anthony Mahoungou, OT David Steinmetz, LB Ja’Whaun Bentley, CB Da’wan Hunte.
Joueurs à suivre : QB David Blough, QB Elijah Sindelar, RB Markell Jones, RB Tario Fuller, WR Rondale Moore, TE Brycen Hopkins, LB Markus Bailey, S Jacob Thieneman.
Future star : WR Rondale Moore.

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La première saison de coach Jeff Brohm à la tête des Boilermakers aura été un franc succès : après n’avoir remporté que 9 matchs lors des 4 saisons précédentes, Purdue a conclu sa campagne 2017 avec un encourageant bilan de 7-6. La capacité de l’ancien coach de Western Kentucky de maximiser le talent de ses joueurs a encore frappé et il devra encore faire de la magie en 2018 en raison du départ de plusieurs cadres (WR Anthony Mahoungou, LB Ja’Whaun Bentley, CB Da’Wan Hunte). Derrière une ligne offensive expérimentée, les deux quarterbacks, QB David Blough et QB Elijah Sindelar, pourraient continuer de se partager le temps de jeu. Cela avait bien fonctionné l’an dernier même si de nouveaux receveurs devront émerger en 2018. Défensivement, le junior MLB Markus Bailey aura un rôle primordial en tentant d’assumer le leadership du néo-Patriot, LB Ja’Whaun Bentley. Si les Boilermakers devront affronter Ohio State et Michigan State en match crossover, ils auront l’avantage de jouer leurs 4 premiers matchs à domicile et recevoir leurs concurrents directs dans la division West (Iowa et Northwestern) dans leur Ross-Ade Stadium.

4. Northwestern Wildcats

En 2017 : 10-3, 7-2 Big Ten.
Prédiction : 6-6, 3-6 Big Ten.
Match décisif : contre Nebraska, le 13 octobre.
Joueurs-clés partis : RB Justin Jackson, DT Tyler Lancaster, S Godwin Igwebuike.
Joueurs à suivre : QB Clayton Thorson, RB Jeremy Larkin, WR Bennett Skowronek, DT Jordan Thompson, DE Joe Gaziano, LB Paddy Fisher, CB Montre Hartage, KR Solomon Vault.
Future star : WR Berkeley Holman.

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Northwestern est probablement l’équipe la plus imprévisible de la conférence Big Ten. Le senior QB Clayton Thorson revient pour une dernière saison au niveau NCAA après avoir subi une sérieuse blessure du genou l’an passé. Le flou règne autour de sa participation au début de saison des Wildcats. S’il parvient à retrouver toutes ses capacités, Northwestern sera dans la course à la 2ème place de la division West. Sans leur quarterback vedette, les Wildcats lutteront peut-être pour se qualifier pour un bowl. En plus de l’incertitude concernant le poste de QB, coach Pat Fitzgerald devra trouver un successeur au productif RB Justin Jackson et il devra également reconstruire le backfield défensif. Et pour ne rien arranger, le calendrier 2018 des Wildcats ne leur est pas favorable. Northwestern débute sa saison à Purdue dans un match déjà décisif, puis sera opposé à Notre Dame et Duke en match inter-conférence. Les Wildcats devront aussi affronter Michigan et Michigan State en match crossover. Une participation à un bowl semble un objectif raisonnable mais le retour de QB Clayton Thorson à son meilleur niveau pourrait permettre à NU de rester le plus dangereux concurrent de Wisconsin dans la division West.

5. Nebraska Cornhuskers

En 2017 : 4-8, 3-6 Big Ten.
Prédiction : 6-6, 3-6 Big Ten.
Match décisif : à Northwestern, le 13 octobre.
Joueurs-clés partis : WR De’Mornay Piersen-El, LB Chris Weber, S Joshua Kalu.
Joueurs à suivre : RB Greg Bell, WR Stanley Morgan, WR JD Spielman, LG Jerald Foster, DE Carlos Davis, LB Will Honas, S Aaron Williams, P Caleb Lightbourn.
Future star : WR Miles Jones.

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De l’élite du College Football, Nebraska est rentré dans le rang depuis plus d’une décennie mais l’arrivée de l’ancien Husker, coach Scott Frost, a ranimé la flamme du côté de Lincoln. Si l’optimisme est de rigueur, de nombreuses interrogations persistent d’autant que le nouvel head coach devra gérer une transition de style de jeu en attaque et en défense. Le true freshman QB Adrian Martinez pourrait avoir la confiance de l’ancien coach de UCF. Il bénéficiera de la présence de playmakers autour de lui à commencer par WR Stanley Morgan et RB Greg Bell mais d’autres leaders devront apparaitre. Le chantier est énorme en défense après une saison 2017 catastrophique (36.4 points accordés par match, #116 du pays). Et le calendrier ne sera pas de tout repos, les Huskers devant affronter trois des quatre ténors de la division Big Ten East en match crossover en plus de déplacements à Wisconsin, Iowa et Northwestern ! Une qualification pour un bowl serait déjà un belle satisfaction pour la 1ère saison de Scott Frost.

6. Minnesota Golden Gophers

En 2017 : 5-7, 2-7 Big Ten.
Prédiction : 6-6, 3-6 Big Ten.
Match décisif : à Nebraska, le 20 octobre.
Joueurs-clés partis : RB Shannon Brooks, DT Steven Richardson, LB Jon Celestin.
Joueurs à suivre : RB Rodney Smith, WR Tyler Johnson, RG Conner Olson, OT Donnell Greene, DE Carter Coughlin, LB Kamal Martin, LB Thomas Barber, CB Antonio Shenault, S Jacob Huff, S Antonio Winfield Jr.
Future star : WR Rashod Bateman.

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PJ Fleck fera-t-il aussi bien qu’avec son ancienne équipe (Western Michigan) lorsqu’il remporta 7 victoires de plus entre sa 1ère et sa 2ème année comme head coach. On n’y croit pas même si des progrès pourraient être visibles. Les espoirs de participation à un bowl seront probablement entre les mains du quarterback (les Gophers n’ont réussi que 7 TD à la passe en match de conférence la saison dernière). Or, QB Tanner Morgan et QB Vic Viramontes n’ont aucune expérience au niveau FBS… comme la ligne offensive qui ne compte qu’un seul titulaire de retour. Autour de WR Tyler Johnson et RB Rodney Smith, d’autres playmakers devront émerger. Mené par LB Thomas Barber, la défense s’est montrée solide l’an dernier (346 yards accordés par match, #30 du pays) mais elle ne pourra pas suffire sans une nette amélioration en attaque (308 yards en moyenne par match, #123 du pays). Patience sera encore demandée aux fans de Minnesota.

7. Illinois Fighting Illini

En 2017 : 3-9, 0-9 Big Ten.
Prédiction : 3-9, 1-8 Big Ten.
Match décisif : contre Minnesota, le 3 novembre.
Joueurs-clés partis : QB Jeff George, WR Malik Turner, OL Christian DiLaurio.
Joueurs à suivre : WR Mikey Dudek, WR Ricky Smalling, TE Louis Dorsey, OG Nick Allegretti, DE Bobby Roundtree, DT Tymir Oliver, LB Del’Shawn Phillips, CB Nate Hobbs.
Future star : WR Ricky Smalling.

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Peu d’amélioration depuis l’arrivée de coach Lovie Smith, il y a deux ans : un total de 5 victoires en deux saisons et aucun succès en match de conférence Big Ten l’an dernier. Pour sa 3ème saison à la tête des Fighting Ilini, on s’attend à ce que l’équipe franchisse un cap d’autant que l’ancien coach des Bears de Chicago avait misé sur un groupe jeune à son arrivée; groupe qui devrait atteindre sa maturité en 2018. Toutefois, Illinois est toujours à la recherche de son quarterback. Le nouveau coordinateur offensif Rod Smith fera-t-il confiance en l’ancien joueur de Nebraska et Virginia Tech, QB AJ Bush, ou donnera-t-il les clés de l’attaque à l’un des trois QBs freshmen ? Si la défense a beaucoup souffert l’an passé (218.5 yards accordés au sol, #117 du pays), elle pourra compter sur le retour de 7 titulaires. Mais sans une amélioration importante en attaque (15.4 points par match en 2017, #127 du pays), les Fighting Illini seront condamnés à la dernière place de la division West.

Fondateur et rédacteur en chef de The Blue Pennant, Morgan Lagrée couvre le College Football depuis près de 10 ans. En 2016, Morgan fût le premier reporter à couvrir le CFP National Championship Game pour un média francophone. Il co-anime le podcast TBP/Radiossa - Made in US. Expert NFL et NHL. Grand amateur de la NBA et du College Basketball. Fan ultime des Red Sox de Boston (MLB). Ancien étudiant de l'université McGill. #Redmen4Life

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Preview 2019 : Miami Hurricanes

L’ère de l’après-Mark Richt débute à Miami : Manny Diaz saura-t-il relancer un programme en chute libre depuis novembre 2017 ?

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Miami Hurricanes

Conférence ACC

Division Coastal

En 2018 : 7-6, 4-4 ACC. Pinstripe Bowl : défaite 35-3 contre Wisconsin.
Head Coach : Manny Diaz, 1ère année (0-0) – Résultats en carrière: 0-0.
Coordinateur offensif : Dan Enos.
Coordinateur défensif : Blake Baker, Ephraim Banda.
Titulaires de retour : 4 en attaque, 6 en défense, kicker, punter.
Joueurs-clés partis : QB Malik Rosier, DE Joe Jackson, DT Gerald Willis III, S Jaquan Johnson.
Joueurs à suivre : RB DeeJay Dallas, WR Jeff Thomas, WR KJ Osborn, DE Jonathan Garvin, LB Shaq Quarterman, LB Michael Pinckney, LB Zach McCloud, CB Trajan Bandy.

La saison 2018 devait être celle de la consécration pour un programme de Miami prêt à contester la suprématie de Clemson dans l’ACC. Coach Mark Richt semblait avoir trouvé la bonne recette pour réamorcer des Hurricanes moribonds depuis plus d’une décennie. On disait alors qu’ils ne leur manquaient qu’un duo QB-WR performant pour s’affirmer comme des prétendants à une place en playoffs tant la défense incarnée par la « Turnover Chain » paraissait dominante.

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La chute a été rude. Ni QB Malik Rosier, ni QB N’Kosi Perry ne sont imposés comme des solutions en attaque et WR Ahmmon Richards s’est blessé gravement dès les premières minutes du match d’ouverture de la saison 2018. L’attaque aérienne s’est alors délitée (167.3 yards par match, #113 du pays) et The U a perdu 5 de ses 7 derniers matchs dont une humiliation 35-3 contre Wisconsin lors du Pinstripe Bowl.

Le projet de reconstruire l’attaque (en renvoyant son fils au passage, donc) était trop lourd pour Mark Richt. Après trois ans à la tête du programme de Coral Gables (Floride), il a finalement quitté le navire en décembre dernier pour laisser sa place au coordinateur défensif, Manny Diaz… qui venait pourtant tout juste d’accepter le poste de head coach à Temple.

Privé de temps suffisant pour préparer le recrutement, le nouvel head coach des Canes s’est finalement tourné vers le marché des transferts transformant « The U » en « Transfer Portal U » : 8 étudiants-athlètes, dont QB Tate Martell (ex-Ohio State), DE Trevon Hill (ex-Virginia Tech), DE Jaelan Phillips (ex-UCLA) et S Bubba Bolden (ex-USC), ont quitté leur fac pour se joindre à celle de Miami au cours du printemps !

En donnant les clés de l’attaque à Dan Enos (celui qui a développé QB Tua Tagovailoa à Alabama), Manny Diaz espère avoir trouvé l’homme de la situation. Car c’est bien de l’attaque que dépendent les espoirs de The U en 2019. Sans de nets progrès dans ce domaine, les chances des Hurricanes seront minces dans une division ACC Coastal pourtant ouverte.

Attaque

L’arrivée de Dan Enos devrait transformer le secteur offensif en une attaque pro-style plus proche de celle entrevue l’an passé à Alabama. Toutefois, la présence de quarterbacks mobiles devrait préserver une part de run pass offense.

La bataille à trois pour le poste de quarterback titulaire devrait se poursuivre jusqu’à la fin du Fall camp. Le sophomore QB N’Kosi Perry (1091 yards, 13 TD, 6 INT), titularisé à 6 reprises l’an passé, n’a pas convaincu. Il sera donc en concurrence avec le redshirt freshman QB Jarren Williams. Ces deux-là ont fait une bien meilleure prestation lors des spring practices que le redshirt sophomore 5-étoiles QB Tate Martell. L’ancienne recrue de Texas A&M passée par Ohio State est pourtant arrivé à Miami comme le messie. Sera-t-il le sauveur de l’attaque des Hurricanes ? Rien n’est moins sûr.

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Avec la retraite forcée de WR Ahmmon Richards, le rapide junior WR Jeff Thomas (35 réceptions, 563 yards, 3 TD) est devenu de facto le receveur #1 de l’équipe. Plus à l’aise dans le slot, il bénéficierait de l’éclosion d’une des jeunes pousses de l’effectif comme le sophomore WR Dee Wiggins (7 réceptions, 73 yards) ou le true freshman WR Jeremiah Payton. À moins que la solution provienne d’un autre joueur récemment transféré à Miami, le senior WR KJ Osborn (53 réceptions, 892 yards, 7 TD), meilleur receveur de Buffalo l’an dernier.

Le prochain quarterback titulaire des Canes pourra aussi compter sur le meilleur tight end de la conférence ACC : le sophomore TE Brevin Jordan (32 réceptions, 287 yards, 4 TD), un futur prospect NFL.

L’attaque aérienne n’étant pas une menace, le jeu au sol en a payé les frais l’an dernier. Malgré une ligne offensive solide et des running backs talentueux, les Hurricanes ont terminé avec un moyenne de 191.5 yards au sol par match (#7 de l’ACC, #45 du pays). RB Travis Homer a fait le saut chez les pros laissant le duo RB DeeJay Dallas (617 yards au sol, 6 TD) / RB Lorenzo Lingard (136 yards au sol, 2 TD) seuls responsables de sonner la charge. Le redshirt freshman RB Cam’ron Harris apporte une profondeur intéressante.

Pour mettre en place efficacement son attaque, Dan Enos a fait appel à Butch Barry (ex-coach de l’OL des Buccaneers) pour diriger la ligne offensive. Son défi sera immense suite au départ de 5 des 7 joueurs titularisés l’an dernier. Seuls le junior LG Navaughn Donaldson et le sophomore RT BJ Scaife Jr sont de retour. Le reste du groupe est toujours en apprentissage. Le senior LT Tommy Kennedy, qui arrive de Butler (FCS), aura un rôle primordial comme blind side tackle. Les inexpérimentés C Corey Gaynor et RG Cleveland Reed Jr devront rapidement s’adapter.

Défense

Avec une attaque exsangue, la défense a superbement compensé l’an dernier (278.9 yards par match en 2018, #4 du pays). Le pass rush a régulièrement pris le dessus sur la ligne de scrimmage favorisant l’expression du talent sur le backfield défensif. Toutefois, DE Gerald Willis III et DE Joe Jackson ne sont plus là au contraire du junior DE Jonathan Garvin (60 plaquages, 17 pour perte, 5.5 sacks, 5 passes défendues) qui devra reprendre le rôle de leader après son excellente saison 2018.

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Pour combler ces départs, Manny Diaz a frappé un grand coup en allant chercher les seniors DE Trevon Hill (ex-Virginia Tech) et DE Chigozie Nnoruka (ex-UCLA) via le portail des transferts. Le nouvel head coach des Hurricanes a également convaincu l’ancien prospect 5-étoiles DE Jaelan Phillips (ex-UCLA) de revenir sur les terrains un an après avoir annoncé sa retraite anticipée en raison de commotions cérébrales à répétition. Un jackpot potentiel. Ce groupe de joueurs transférés s’ajoutent au senior DE Scott Patchan (29 plaquages) et au redshirt freshman DE Patrick Joyner pour former l’un des pass rushs les plus énigmatiques du pays. Si la mayonnaise prend rapidement, Miami pourrait conserver son statut de meilleur pass rush de la conférence.

À l’intérieur de la ligne, le senior DT Pat Bethel (22 plaquages, 5 pour perte), le sophomore DT Nesta Jade Silvera (13 plaquages) et le junior DT Jonathan Ford (8 plaquages) forment une solide rotation sur le run block.

C’est probablement sur le second rideau que les Hurricanes seront les plus dominants (du pays ?) en 2019. Le senior ILB Shaq Quarterman (82 plaquages, 14 pour perte, 5 sacks, 2 INT) a déjà réussi 249 plaquages en trois saisons comme titulaire. C’est le général de la défense. Le gros frappeur senior LB Michael Pinckney (74 plaquages, 11 pour perte, 3.5 sacks, 1 INT) est également de retour pour sa 3ème saison comme titulaire tout comme les seniors LB Zach McCloud (44 plaquages) et LB Romeo Finley (28 plaquages) dans leur rôle de « striker » (nickel linebacker).

Manny Diaz a moins de certitude concernant le backfield défensif. Trois titulaires incarnant la « Turnover Chain » (S Sheldrick Redwine, S Jaquan Johnson, CB Michael Jackson Sr), sont partis. Seul le junior CB Trajan Bandy (36 plaquages, 3 INT) est de retour, lui qui est tout de même déjà considéré comme l’un des meilleurs joueurs à son poste du pays. Il sera aligné avec l’ancien prospect 4-étoiles, le sophomore CB DJ Ivey (3 plaquages). Pour le reste, tout est ouvert. Le junior S Bubba Bolden (ex-USC) sera surement revanchard après avoir été suspendu toute la saison 2018. On pourrait également voir le senior S Robert Knowles (16 plaquages) et le true freshman DB Christian Williams, volé à Alabama dans la dernière ligne droite du recrutement 2019.

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Équipes spéciales

Ne passons pas par quatre chemins : Miami était l’une des plus mauvaises équipes du pays en 2018 sur le punting game. Et le senior P Jack Spicer (37.7 yards en moyenne) est de retour en 2019… à l’inverse de celui qui avait débuté la saison dernière comme titulaire : P Zach Feagles (inscrit sur le portail des transferts). Ces difficultés sur le punting game n’ont pas aidé des Hurricanes déjà en difficulté offensivement. Le sophomore K Bubba Baxa est fidèle au poste après une solide saison freshman (9/12 FG). Sur les retours de coup de pied, Miami s’est montré menaçant l’an passé et c’est avec bonheur que les fans des Canes retrouveront KR Jeff Thomas et PR DeeJay Dallas, deux joueurs qui ont réussi 1 TD sur retour de kick l’an passé.

Calendrier

Le calendrier 2019 des Hurricanes peut se décomposer en trois temps : deux premiers matchs en déplacement, 5 matchs à domicile d’affilée et 4 matchs sur 5 en déplacement pour conclure la saison.
Tout commencera donc par le choc floridien entre Miami et Florida, le 24 aout. The U enchainera en week 2 par un déplacement piège à North Carolina pour le retour de coach Mack Brown à Chapel Hill. La suite du programme sera plus clément avec 5 matchs à domicile contre Bethune-Cookman (FCS), Central Michigan, Virginia Tech, Virginia et Georgia Tech. Miami recevra donc au Hard Rock Stadium deux de ses principaux concurrents dans la division ACC Coastal (Virginia, Virginia Tech). À partir du 26 octobre, les choses vont se compliquer : 4 matchs en déplacement à Pitt, Florida State, Florida International et à Duke entrecoupés de la réception de Louisville.

Match clé
contre Virginia, le 11 octobre
Six jours après avoir reçu la visite de Virginia Tech, les Hurricanes joueront un match potentiellement décisif face à Virginia. Battu 16-13 à Charlottesville l’an passé, ce revers avait précipité la chute de Miami qui avait alors enchainé 4 défaites. Une revanche dans ce match du vendredi soir pourrait dessiner le portrait de la fin de saison dans la division ACC Coastal.

Conclusion

Les débuts de coach Manny Diaz à la tête de The U ne se feront pas dans du coton. Pour pallier à un manque de talent dans son effectif, il a fait le pari de recruter via le transfer portal. Si cela fonctionne, il sera peut-être copié à l’avenir. Quoiqu’il en soit, la prise de pouvoir de l’ancien coordinateur défensif des Hurricanes a donné un élan d’optimisme à un programme désenchanté depuis une campagne 2017 prometteuse (Miami a un bilan de 7-9 depuis la fiche de 10-0 de novembre 2017). Comme l’an passé, la réussite de la saison dépendra largement des progrès réalisés au poste de quarterback. La présence de plusieurs playmakers en attaque et d’une solide défense devrait permettre à Miami de se mêler à la lutte au titre de division ACC Coastal.

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Coaching
  • Potentiel
3.7

Résumé

Points forts :
– Des playmakers offensifs prêts à exploser.
– Le meilleur groupe de linebackers du pays ?
– Un pass rush dominant.

Points faibles :
– Incertitude au poste de QB.
– Une ligne offensive poreuse.
– Un punting game horrible.

Prédiction : 8-4, 5-3 ACC.

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Preview

Preview 2019 : North Carolina State Wolfpack

Pillé par la NFL depuis deux saisons, le Wolfpack est en mode reconstruction tout en restant ambitieux. Un 7ème bowl d’affilée en 2019 ?

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Crédit photo : Robert Franklin

North Carolina State Wolfpack

Conférence ACC

Division Atlantic

En 2018 : 9-4, 5-3 ACC. Gator Bowl : défaite 52-13 contre Texas A&M.
Head Coach : Dave Doeren, 6ème année (43-34) – Résultats en carrière: 66-38.
Coordinateur offensif : Des Kitchings, George McDonald.
Coordinateur défensif : Dave Huxtable, Tony Gibson.
Titulaires de retour : 4 en attaque, 6 en défense, kicker.
Joueurs-clés partis : QB Ryan Finley, WR Kelvin Harmon, WR Jakobi Meyers, LB Germaine Pratt.
Joueurs à suivre : RB Ricky Person Jr, RB Bam Knight, WR Emeka Emezie, TE Cary Angeline, DT Alim McNeill, DE James Smith-Williams, LB Isaiah Moore, S Jarius Morehead.

Développer et reconstruire ont été les maîtres mots sur le campus de Raleigh (Caroline du Nord) depuis le terme de la saison 2018. Le Wolfpack a tourné la page QB Ryan Finley après trois saisons à la tête de l’équipe. NC State a également perdu son duo de receveurs vedettes (Kelvin Harmon, Jakobi Meyers), la ligne offensive devra trouver trois nouveaux titulaires et le stratège offensif des dernières saisons, Eli Drinkwitz, a accepté le poste de head coach à Appalachian State.

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Du coup, pour sa 7ème saison à la tête du Wolfpack, coach Dave Doeren aura encore pour mission de développer ses jeunes recrues… ce qu’il est parvenu à faire avec brio ces dernières saisons. Sous la direction de l’ancien coach de Northern Illinois, NC State est d’ailleurs devenu un vivier de futurs joueurs NFL : C Garrett Bradbury, LB Germaine Pratt, WR Kelvin Harmon et QB Ryan Finley ont tous les quatre été draftés en avril dernier.

Le Wolfpack vient de réussi deux saisons avec un bilan de 9-4 s’assurant au passage une 6ème participation consécutive à un bowl. Pour prolonger cette série, les nouveaux titulaires de l’attaque devront rapidement trouver leur rythme pour laisser le temps aux jeunes pousses en défense de prendre du galon.

Attaque

La visage de l’attaque sera bien différent de celui que nous avons vu l’an dernier : de nouveaux titulaires au poste de quarterback, running back et receveur seront désormais dirigés par un duo de coordinateurs offensifs. Des Kitchings (ex-coach des RBs) et George McDonald (ex-coach des WRs) seront garants d’une certaine stabilité dans les systèmes de jeu. Ainsi, on devrait retrouver l’attaque spread et les schémas de type zone run.

L’attaque aérienne (313.2 yards par match en 2018, #1 de l’ACC) a porté le Wolfpack l’an passé et fût la raison principale des 9 victoires remportées par NC State la saison dernière. QB Ryan Finley, WR Kelvin Harmon et WR Jakobi Meyers ont fait le saut chez les pros et tout indique que Dave Doeren n’annoncera pas l’identité du prochain quarterback titulaire avant la fin du camp d’entrainement estival.

Trois candidats seront en lice. Le sophomore QB Matthew McKay a conclu les spring practices comme favori. Sa force est sa mobilité. Il sera en concurrence avec QB Brock Hockman (ex-Florida State) qui tentera de marcher dans les pas de Ryan Finley, lui qui avait obtenu le poste de titulaire quelques semaines après son arrivée de Boise State au détriment des joueurs locaux. Le true freshman QB Devin Leary aura également sa chance.

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Le nouveau quarterback titulaire pourra compter sur la présence de deux prometteurs receveurs. Le junior WR Emeka Emezie (53 réceptions, 616 yards, 6 TD) a progressé dans l’ombre de Kelvin Harmon et semble prêt à prendre les responsabilités de cible #1. À ses côtés, le sophomore WR Thayer Thomas (34 réceptions, 383 yards, 3 TD) devrait débuter la saison dans le slot. Le junior WR C.J. Riley (28 réceptions, 315 yards, 2 TD) et le vagabond WR Tabari Hines (ex-Wake Forest, ex-Oregon) apportent une certaine profondeur. Ce dernier sera peut-être le X-factor de cette attaque du Wolfpack.

NC State a « produit » 3 coureurs de plus de 1000 yards par saison lors des trois dernières années (Matt Dayes, Nyheim Hines, Reggie Gallaspy). Le sophomore RB Ricky Person Jr (471 yards au sol, 2 TD) saura-t-il prendre le relais ? La solution dans le jeu au sol pourrait venir de l’explosif true freshman RB Bam Knight dont la ressemblance dans le jeu avec Nyheim Hines est frappante.

Cette attaque de NC State ne fonctionnera qu’avec le développement accéléré d’une certaine alchimie sur la ligne offensive. Trois titulaires dont C Garrett Bradbury (sélectionné au 1er tour de la draft NFL par les Vikings) sont partis. Le côté droit de cette ligne, composé des juniors RG Josh Fedd-Jackson et RT Justin Witt, est de retour au complet. Le senior LT Tyrone Riley, le junior LG Joe Sculthorpe et le sophomore C Grant Gibson débuteront la saison comme titulaire.

Défense

L’an passé, NC State a débuté la saison avec une ligne défensive totalement renouvelé suite au départ des fabuleux DE Bradley Chubb, DE Kentavious Street, NT BJ Hill et DT Justin Jones. Les conséquences en 2018 ont été immédiates : un pass rush quasi-inexistant exposant les carences d’un backfield défensif inexpérimenté (261 yards accordés, #108 du pays). Le Wolfpack s’est notamment fait marcher dessus par l’attaque aérienne de Clemson (380 yards) et Syracuse (480 yards).

Du coup, Dave Doeren a débauché le stratège défensif Tony Gibson, laissé libre par West Virginia après le départ surprise de coach Dana Holgorsen à Houston. L’ex-Mountaineer dirigera la défense en duo avec Dave Huxtable.

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Ce tandem misera sur l’expérience acquise par huit titulaires de retour dont cinq sur le backfield défensif. Le senior DE James Smith-Williams (36 plaquages, 9 pour perte, 6 sacks) sera la pierre angulaire d’un pass rush anémique l’an dernier. La recrue vedette DE Savion Jackson sera peut-être la bougie d’allumage d’un front four sur lequel devraient être titularisés le sophomore DT Alim McNeill et le senior DT Larrell Murchison. Le true freshman DT Joshua Harris pourrait également être inséré dans la rotation si les vétérans ne remplissent pas leur rôle. Il faudra surement être patient avant de retrouver un front four dominant sur le campus de Raleigh.

Le sophomore ILB Isaiah Moore (69 plaquages, 7.5 pour perte, 2.5 sacks) est de retour après une saison freshman plein de promesses. Sa contribution sera essentielle dans un rôle crucial au sein de cette défense 4-2-5. Le junior LB Brock Miller et les freshman LB Peyton Wilson et LB Drake Thomas ont un futur prometteur mais ils devront gagner en expérience.

Le backfield défensif est de retour au complet. Pas forcément rassurant au vu des performances de l’an dernier. Les seniors S Stephen Griffin (41 plaquages, 5 passes défendues) et S Jarius Morehead sont expérimentés. Pourtant, ils ont régulièrement été pris à défaut en 2018. Une nette amélioration est attendue. Le sophomore S Tanner Ingle (44 plaquages, 1 sack) et le senior S Tim Kidd-Glass se disputeront le 3ème poste de safety. Le senior CB Nick McCloud (51 plaquages, 2 INT, 8 passes défendues) et le junior CB Chris Ingram (39 plaquages, 9 passes défendues) devront, eux aussi, faire beaucoup mieux que l’an dernier. Limiter le nombre de pénalités sera crucial.

Équipes spéciales

Après des débuts difficiles, le sophomore K Chris Dunn (23/26 FG en 2018) est devenu l’un des kickers les plus sûrs de la conférence ACC en réussissant notamment ses 15 derniers FGs. Le sophomore P Mackenzie Morgan fera ses grands débuts. Les retours de coup de pied étaient l’une des forces de NC State depuis quelques années. L’an passé, il a manqué cette étincelle qui permettait au Wolfpack de réussir le big play qui fait basculer un match. PR Thayer Thomas et KR Tabari Hines tenteront de re-dynamiser ce secteur de jeu.

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Calendrier

Une équipe jeune et un renouvellement de génération aux postes-clés en attaque pourraient mettre en péril la série de 6 participations à un bowl. Toutefois, un calendrier plutôt favorable pourrait aider le Wolfpack en 2019.

Après deux matchs à domicile contre East Carolina et Western Carolina, NC State fera le déplacement à West Virginia. Ce match chez les Mountaineers pourrait donner le ton de la saison. Une victoire du Wolfpack et l’équipe de Dave Doeren pourrait se présenter à Florida State en week 5 avec un bilan de 4-0. Syracuse à domicile et un déplacement à Boston College seront au programme du mois d’octobre. Enfin, la dernière ligne droite du mois de novembre verra NC State recevoir Clemson, Louisville et North Carolina. Le Wolfpack jouera également à Wake Forest et Georgia Tech.

Match clé
contre Syracuse, le 10 octobre
NC State ne pourra probablement pas lutter avec Clemson pour le titre de division ACC Coastal mais la 2ème place est un objectif réaliste. Un succès contre les Orangemen sera essentiel. Le Wolfpack a encore à travers la gorge la défaite 51-41 de l’an passé.

Conclusion

Le Wolfpack est en mode reconstruction. La lourde défaite 52-13 contre Texas A&M lors du Gator Bowl a montré que le chemin sera long pour que NC State retrouve un niveau compétitif dans l’ACC. Toutefois, avec un calendrier favorable et des promotions de recrues intéressantes, l’équipe de Dave Doeren peut légitimement viser les 7 voire les 8 victoires en 2019. L’ambiance explosive du Carter-Finley Stadium peut toujours donner 1 ou 2 victoires aux locaux.

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Coaching
  • Potentiel
3.7

Résumé

Points forts :
– profondeur du groupe de receveurs.
– un backfield défensif agressif.
– Le kicking game.

Points faibles :
– Incertitude au poste de QB.
– Inexpérience de la ligne offensive.
– Le pass rush.

Prédiction : 7-5, 4-4 ACC.

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Preview

Preview 2019 : Virginia Tech Hokies

Après une saison 2018 décevante, VT doit rebondir pour prolonger sa série de 26 saisons consécutives avec un bowl… la tête de coach Justin Fuente en dépend !

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Crédit photo : HokieSports

Conférence ACC

Coastal Division

En 2018 : 6-7, 3-5 ACC.
Head Coach : Justin Fuente, 4ème année (25-15) – Résultats en carrière: 51-38.
Coordinateur offensif : Brad Cornelsen.
Coordinateur défensif : Bud Foster.
Titulaires de retour : 15, 5 en attaque, 8 en défense, 2 en special teams.
Joueurs-clés partis : QB Josh Jackson, RB Steven Peoples, OL Kyle Chung, DT Ricky Walker, DE Trevon Hill, CB Bryce Watts.
Joueurs à suivre : QB Ryan Willis, LT Christian Darrisaw, LG Lecitus Smith, WR Damon Hazelton, WR Tre Turner, NT Jarrod Hewitt, DE Houston Gaines, LB Rayshard Ashby, LB Dax Hollifield, FS Reggie Floyd, DB Khalil Ladler, DB Devon Hunter.

Successeur du légendaire Frank Beamer en 2016, Justin Fuente avait su assurer une transition sans encombres avec 19 victoires en deux saisons… avant de s’effondrer brutalement l’an dernier pour un total de six victoires et sept défaites, le premier bilan négatif des Hokies depuis 1992.

À la décharge de l’ancien coach de Memphis, il faut souligner le nombre important de départs de cadres l’année passée, et forcément les blessures inhérentes au sport. Au point que Virginia Tech s’était présentée au Military Bowl face à Cincinnati avec neuf freshmen et sophomores titulaires en défense. Un mal pour un bien puisque la plupart de ces joueurs arrivent à maturité cette saison.

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Pour sa quatrième année, Fuente pourra ainsi profiter d’un groupe qu’il a construit, de par le recrutement, et issu d’une culture inculquée par son coaching staff. De quoi prolonger la série de 26 participations consécutives à un bowl de fin de saison des Hokies. Néanmoins, l’équipe a été minée au printemps par la mise en place du portail de transfert instauré par la NCAA et qui a provoqué un exode; le quarterback Josh Jackson et le receveur Sean Savoy ont filé vers Maryland, le pass rusher Trevon Hill a pris la tangente pour Miami (FL), après avoir été renvoyé pour une altercation lors de la défaite face à Old Dominion en 2018, et le cornerback Bryce Watts a choisi North Carolina pour la suite de sa carrière universitaire.

Dans l’ensemble, Virginia Tech a connu des départs via le processus de transfert au sein de chaque escouade et pourrait donc être confronté à un problème de profondeur d’effectif au cours de la saison.

En attendant, c’est plutôt l’espoir d’un retour au sommet de la Coastal Division qui règne dans les esprits à Blacksburg. Si l’attaque est encore en chantier avec un quarterback, des coureurs et une ligne offensive qui doivent tous faire leurs preuves, la situation en défense est plus excitante. En cas de déception, Justin Fuente devrait être poussé vers la sortie d’ici la fin de saison. L’ancien mentor du quarterback NFL Paxton Lynch profitera toutefois d’un calendrier extrêmement avantageux pour remettre son équipe sur les rails.

Attaque

Un an après un énorme turnover en défense suite aux départs vers la NFL, c’est l’attaque qui entame une reconstruction cette saison. Néanmoins, les effets devraient être moins dévastateurs. Malgré le départ du running back titulaire Steven Peoples, RB Deshawn McClease (433 yards, 2 TD), RB Jalen Houston (281 yards, 2 TD), dans un rôle plus en puissance, et le redshirt freshman RB Caleb Steward, auteur de performances impressionnantes au printemps, seront largement capables d’assurer la transition. L’interrogation principale demeure néanmoins la capacité de la ligne offensive à bloquer pour le jeu au sol après trois départs dans le cinq titulaire; la perte de Patrick Chung, left guard puis center, sera la plus difficile à combler, en particulier si l’appel relatif à l’éligibilité de C Brock Hoffman est rejeté par la NCAA. Transféré de Coastal Carolina, le joueur est promis au poste de titulaire si l’autorisation de jouer avec les Hokies dès 2019 lui est accordée.

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À côté, le Freshman All-American 2018 LT Christian Darrisaw reprendra son rôle, épaulé par le prometteur LG Lecitus Smith, ancien tight end qui semble avoir verrouillé le statut de titulaire au terme d’un spring practice réussi. RT Silas Dzansi tiendra l’extrémité à droite, après trois rencontres disputées à ce poste en fin de saison dernière et une quatrième comme left tackle. Il faudra probablement attendre le fall camp pour savoir qui occupera la dernière fonction sur la ligne, entre le redshirt freshman OG John Harris ou les recrues OG Doug Nester et OG Bryan Hudson.

La stabilité de l’OL sera également déterminante afin d’assurer le confort nécessaire au nouveau quarterback titulaire, QB Ryan Willis (213/364, 2 716 yards, 24 TD, 9 INT, 4 TD au sol), ancien joueur des Kansas Jayhawks. Propulsé dans le onze de départ en début de saison passée après la blessure précoce de Josh Jackson, le quarterback avait assuré l’intérim avec brio et il reprendra les rênes de l’attaque suite au transfert de Jackson vers Maryland, ce dernier ayant refusé de remettre sa place de titulaire indiscutable en jeu au printemps dernier. En cas de pépin ou de méforme, le prometteur QB Hendon Hooker ou le transfuge d’Oregon QB Braxton Burmeister (5/10, 43 yds à Oregon) seront lancés dans le grand bain.

Cette escouade de quarterbacks pourra heureusement compter sur un groupe de receveurs extrêmement talentueux, mené par un duo composé de WR Damon Hazelton (51 réceptions, 802 yards, 8 TD), capable d’exploser sur la scène nationale en 2019, et de WR Tre Turner (26 réceptions, 535 yards, 4 TD), qui comptabilisait plus de vingt yards par réception en moyenne l’an passé. La présence de WR Hezekiah Grimley (31 réceptions, 382 yards, 1 TD) dans le slot sera également une force pour le jeu aérien, renforcé par un TE Dalton Keene (28 réceptions, 341 yards, 3 TD) prêt à prendre une nouvelle dimension.

Défense

Point faible d’une équipe qui a vu de nombreux titulaires majeurs s’envoler vers la NFL en 2018, la défense semble prête à exploser cette saison après une année de transition; neuf des onze joueurs de départ en fin d’année dernière étaient freshmen ou sophomores. Ce qui explique l’une des pires saisons statistiques du defensive coordinator Bud Foster, pourtant en poste à Virginia Tech depuis 1995. Le recrutement de plusieurs joueurs de junior college a été privilégié par Justin Fuente, avec les arrivées de LB Amare Barno et DT DaShawn Crawford. Le premier, comparé à Tremaine Edmunds pour son gabarit imposant, sera aligné parmi la rotation comme linebacker ou edge rusher et le second apportera son expérience au sein d’une ligne défensive encore jeune mais extrêmement prometteuse.

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Le départ de Ricky Walker laisse théoriquement un vide au milieu de cette ligne mais l’éclosion annoncée de NT Jarrod Hewitt (15 plaquages) en tant que leader du front four devrait faciliter la transition. La présence de DT Robert Porcher IV (13 plaquages, 1 sack), fils de triple Pro Bowler NFL, devrait également être un atout pour stabiliser une DL qui devra se trouver des joueurs d’impact sur les extérieurs, qu’il s’agisse du redshirt sophomore DE Tyjuan Garbutt (31 plaquages, 1 sack) ou du redshirt junior DE Emmanuel Belmar (29 plaquages, 2 sacks), déjà titulaires en 2018 après la blessure de DE Houston Gaines (22 plaquages, 5 pour perte, 4.5 sacks) et la suspension définitive de Trevon Hill, transféré au printemps à Miami (FL). Véritable force dominante en 2017 avec seulement sept touchdowns encaissés au sol, la ligne défensive devrait faire bien mieux que l’an passé où elle avait encaissé 33 touchdowns à la course.

Au sein de la fameuse défense en 4-2-5 de Virginia Tech, LB Rayshard Ahsby (105 plaquages, 9.5 pour perte, 1 sack, 2 fumbles forcés) en MIKE et LB Dax Hollifield (62 plaquages, 8 pour perte, 2 sacks) en OLB seront de retour pour cette saison et probablement la prochaine. Une continuité bienvenue, surtout avec les nouvelles ambitions du second qui a perdu plusieurs kilos pour optimiser ses capacités athlétiques et sa vitesse de déplacement. Ils seront soutenus par DB Khalil Ladler (66 plaquages, 4.5 pour perte, 1 sack) en nickel, dans un rôle hybride entre linebacker et safety. Vétéran, Ladler devrait être l’un des leaders de cette défense encore jeune mais déjà expérimentée après les errements de la saison dernière.

Ne reste plus qu’à la paire composée de CB Caleb Farley (36 plaquages, 7 passes défendues, 2 INT) et CB Jermaine Waller (7 plaquages) à s’affirmer sur les extérieurs, en attendant le retour de l’ancien transfuge de junior college CB Jeremy Webb; l’imposant cornerback avait subi des ruptures aux deux tendons d’Achille l’an dernier. Le départ de Bryce Watts vers North Carolina demeure tout de même un coup dur. FS Divine Deablo (55 plaquages, 4.5 pour perte), élément important de la secondary depuis 2017 lorsqu’il faisait équipe avec Terrell Edmunds, sera encore là, épaulé par DB Reggie Floyd (88 plaquages, 2 INT), candidat potentiel à une saison d’exception sur la scène nationale. Sans oublier le jeune DB Devon Hunter (8 plaquages, 1 sack), ancienne recrue quatre étoiles prête à exploser.

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Équipes spéciales

En 2018, K Brian Johnson a terminé la saison à 12/18 sur field goals, mais seulement 3/9 au-delà de la ligne des quarante yards. Il sera cependant de retour comme titulaire puisque sa place semble assurée depuis le transfert de Jordan Stout, son concurrent au poste. À moins que Daniel Justino, libéré par Florida, ne choisisse d’être transféré en Virginie à l’issue de ses visites estivales.

P Oscar Bradburn conservera son rôle de titulaire et c’est une bonne nouvelle pour Virginia Tech puisque le punter s’est régulièrement montré solide au cours de sa carrière avec les Hokies. On sait déjà que les retours seront assurés par l’explosif Terius Wheatley, en attendant l’émergence d’un ou deux autres jeunes joueurs lors du fall camp.

Calendrier

Justin Fuente est dans l’obligation de réussir cette saison et il pourra profiter d’un calendrier relativement favorable : actuellement, les Hokies sont considérés comme underdogs lors de seulement deux rencontres en 2019. Les réceptions d’Old Dominion, Furman, Duke, Rhode Island, North Carolina, Wake Forest et Pitt apparaissent ainsi comme des formalités si Virginia Tech retrouve son lustre récent. Même si les déplacements à Boston College, en ouverture de la saison, Miami (FL) et Georgia Tech s’annoncent plus périlleux, les Hokies pourraient être à 7-0 ou 6-1 avant de se rendre à Notre Dame en seconde partie de saison. Les hommes de Fuente, qui n’affronteront ni Clemson, ni Florida State en saison régulière, font déjà office de favoris pour disputer le titre de conférence ACC, à condition que les conditions soient réunies, contrairement à l’an passé.

Match clé
à Miami (FL), le 5 octobre
Il semble improbable que Pittsburgh réussisse à nouveau une campagne de haute volée dans l’ACC et les Hurricanes font office de grand rival des Hokies pour le titre de Coastal Division. On s’attend à une rencontre férocement disputée avec une attaque qui doit faire ses preuves du côté de Virginia Tech face à une défense probablement agressive du côté de Miami (FL). En outre, Justin Fuente a une revanche à prendre après la déroute de ses joueurs en 2018 au Lane Stadium.

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Conclusion

L’an dernier, Virginia Tech a connu l’une de ses pires saisons en termes de statistiques défensives depuis l’arrivée de Bud Foster à Blacksburg en 1987. L’animation offensive n’étant pas non plus optimale avec seulement quatre matches à 34 points ou plus, en opposition avec la première saison de Justin Fuente à Virginia Tech où son équipe avait cumulée 35 points de moyenne par rencontre, la campagne 2018 n’a pas été à la hauteur des attentes en Virginie.

Cette année, les Hokies profiteront d’un calendrier abordable, avec Miami (FL) et Notre Dame comme seuls adversaires potentiellement imbattables, sans rencontrer Florida State, Clemson, Syracuse ou NC State, les épouvantails d’Atlantic Division. De quoi assurer une transition spectaculaire si l’attaque trouve son rythme, bien soutenue par un groupe de receveurs qui pourrait faire du bruit au niveau national si Ryan Willis continue sur sa lancée comme quarterback.

Reste à déterminer à quel point les nombreux transferts sortants auront un impact sur la rotation de l’effectif dans la durée. Virginia Tech semble cependant en bonne position pour lutter jusqu’au bout pour le titre de division et une place en finale de conférence. Dans le cas contraire, une saison à moins de huit victoires représenterait une véritable désillusion pour les fans des Hokies et l’hypothétique fin de Justin Fuente à la tête d’une équipe qui paraissait en lice pour le titre de champion ACC il y a à peine deux ans.

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Coaching
  • Potentiel
3.5

Résumé

Points forts
– un solide groupe de receveurs.
– un groupe de linebackers prometteurs.

Points faibles
– une ligne offensive inexpérimentée.
– un jeu au sol à développer.
– une ligne défensive peu menaçante.

Prédictions : 8-4, 5-3 ACC.

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Preview 2019 : Virginia Cavaliers

Un coach réputé, un QB prometteur et une équipe expérimentée… et si UVA mettait la main sur la division ACC Coastal en 2019 ?

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Crédit photo : Matt Riley/UVA Media Relations

Virginia Cavaliers

Conférence ACC

Division Coastal

En 2018 : 8-5, 4-4 ACC. Belk Bowl : victoire 28-0 contre South Carolina.
Head Coach : Bronco Mendenhall, 4ème année (16-22) – Résultats en carrière: 115-65.
Coordinateur offensif : Robert Anae.
Coordinateurs défensifs : Nick Howell, Kelly Poppinga.
Titulaires de retour : 5 en attaque, 8 en défense, kicker.
Joueurs-clés partis : RB Jordan Ellis, WR Olamide Zaccheus, LB Chris Peace, CB Tim Harris, S Juan Thornhill.
Joueurs à suivre : QB Bryce Perkins, RB PK Kier, WR Hasise Dubois, OT Ryan Nelson, DL Eli Hanback, LB Jordan Mack, LB Zane Zandier, LB Charles Snowden, CB Bryce Hall, S Joey Blount.

Des Cavaliers en reconquête ! Arrivé dans un programme en pleine décrépitude au lendemain de l’ère Mike London, Bronco Mendenhall a doucement mais sûrement remis de l’ordre dans la maison Virginia.

Si bien qu’à l’issue de sa troisième saison à Charlottesville, les Cavs ont décroché une fiche positive et une qualification pour un bowl. Le succès décroché contre South Carolina, lors du Belk Bowl (28-0), est d’ailleurs le premier depuis … 2005.

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Rarement loin du titre de division depuis l’an passé, UVA espère enfin marquer de son empreinte la division Coastal, avec 13 titulaires de retour, dont 8 en défense, et une belle génération de recrue proche d’arriver à maturité..

Attaque

En 2018, l’escouade offensive a soufflé le chaud et le froid. Une moyenne relative de 28 points par match (71e du pays), mais une attaque réaliste sur 3e tentative, dans le sillage de son quarterback double-menace QB Bryce Perkins. Barré par Manny Wilkins à Arizona State, le numéro 3 s’est enfin fait sa place sous les ordres de Bronco Mendenhall et du coordinateur Robert Anae, avec 3 603 yards, 34 touchdowns cumulés et 9 interceptions. A l’aise sur les prises d’espace et les tracés intermédiaires, Perkins a semblé monter en régime au fil des mois mais va devoir corriger ses errements en termes de lecture et de prise de décision. A son image, le programme a perdu 10 fumbles en 2018, une donnée trop importante dans une ACC où le jeu au sol est souvent la clé.

La course, justement, est une petite interrogation. Non pas que le junior RB P.K. Kier, ancienne recrue 3 étoiles, n’ait pas les qualités requises pour endosser le costume de patron du backfield. Mais en donnant l’écrasante majorité des ballons au désormais diplômé Jordan Ellis, Mendenhall n’a pas spécialement facilité la transition. Résultat : 32 petits portés et 112 yards en 2 ans pour le nouveau titulaire, qui n’a pas encore atteint l’en-but adverse en universitaire. Pour l’épauler, il pourra compter sur le junior RB Lamont Atkins et le sophomore RB Wayne Taulapapa. Précieux l’année dernière pour ouvrir les brèches, BB Jamari Peacock le sera sûrement tout autant en 2019, au vu de l’inexpérience de ses homologues.

C’est une tendance dans l’ACC : les escouades de receveurs sont assez bien fournies. Et Virginia ne fait pas exception à la règle. Malgré le départ du supersonique Olamide Zaccheus chez les pros, les Cavaliers peuvent compter sur le solide duo de seniors WR Joe Reed et WR Hasise Dubois (1 043 yards et 12 touchdowns à eux deux l’an passé). La profondeur sera assurée par le junior WR Terrell Jana et le sophomore WR Ugo Obasi. Le profil du feu-follet devrait encore revenir à WR Tavares Kelly, de par sa vitesse et ses appuis dévastateurs en sortie de backfield. Evan Butts parti, le senior TE Tanner Cowley (68 yards en 2018) prend la suite au poste de tight end.

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Dernier secteur, et non des moindres : la ligne offensive. A rechercher des profils trop versatiles, Mendenhall s’est exposé à une fragilité globale de l’escouade en 2018, surtout sur le pass pro (32 sacks concédés). Certes, 3 titulaires sur 5 sont de retour mais des réajustements paraissaient nécessaires, comme le transfert de l’ancien Nittany Lion RG Alex Gallerstedt, parti pour occuper le poste de guard, aux côtés d’un sophomore, RT Ryan Swoboda ou RT Bobby Haskins. Côté gauche, l’expérience est de mise, avec le sophomore LT Ryan Nelson titulaire dès son arrivée sur le campus. Les juniors LG Chris Glaser et surtout C Dillon Reinkensmeyer complètent ce quintet.

Défense

La vraie force de Virginia pourrait résider en défense. Car pas moins de 8 starters sont de retour, sous les ordres des coordinateurs Nick Howell et Brady Poppinga, hommes de confiance de Mendenhall depuis leur passage commun à BYU.

Pourtant, malgré la profondeur de la ligne défensive, le run stop a beaucoup moins rassuré que le pass rush. La bonne nouvelle, c’est que le premier rideau récupère quelques blessés et parait plus mature en 2019. Le taulier DT Eli Hanback (47 plaquages, 2 sacks) voit revenir de l’infirmerie le senior DL Richard Burney et le junior DL Mandy Alonso. Les trois hommes encadreront de jeunes loups condamnés à jouer des coudes, au vu de la profondeur globale. Le sophomore NT Jordan Redmond a bluffé le staff l’an passé, au point de rapidement prendre le poste de nose titulaire. Les sophomores DL Aaron Faumui et DL Tommy Christ seront d’autres noms à suivre de près. Bronco Mendenhall a également mis la main sur DL Jowon Briggs, recrue 4 étoiles, suivi par pas mal d’autres grosses écuries de première division universitaire. Un temps recruté, le Français Jeffrey M’Ba n’a pas pu être admis dans une université américaine cette année, pour des questions d’éligibilité académique.

Pour briller sur le pass rush, les Cavaliers ont pu compter sur de nombreuses ressources, à commencer par les phases de blitz, où tous les linebackers sont sollicités. Le playmaker en chef dans ce secteur restera tout de même le junior SLB Charles Snowden Jr. (62 plaquages, 2 sacks et demi, 8 passes défendues), aussi longiligne qu’explosif dès le snap. Meilleur plaqueur de son équipe en 2018 derrière le nouveau Chief Juan Thornhill, ILB Jordan Mack (66 plaquages) épaulera plein centre l’un des deux juniors, LB Robert Snyder ou le très attendu LB Zane Zandier (114 plaquages à eux deux). Redshirté l’an passé, le freshman LB T.C. Harrison a aussi une science de la poursuite à mettre à profit. Côté faible, le junior WLB Matt Gahm et le sophomore WLB Noah Taylor se disputeront le spot laissé vacant par le partant Chris Peace.

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Autre ressource pour briller contre la passe : l’excellente couverture. Et dans cet exercice, difficile de faire mieux que CB Bryce Hall et ses 21 passes défendues en 2018. Malgré la fin d’éligibilité de Tim Harris, le senior pourra compter sur quatre defensive backs aguerris dans les airs pour faire trembler les quarterbacks adverses : CB Darius Bratton (7 passes défendues), FS Joey Blount (63 plaquages), SS Brenton Nelson (8 passes défendues) et l’ancien receveur DB De’Vante Cross.

Équipes spéciales

Enfin une solution viable ? L’an passé le poste de kicker a donné beaucoup de maux de tête au coaching staff des Cavs. Inefficaces face aux poteaux, K A.J. Mejia et K Hunter Pearson ont finalement laissé leur place au junior K/P Brian Delaney, pressenti pour être le titulaire en 2019. Mais malgré le match solide contre Miami, le jeune botteur n’a pas totalement rassuré, d’où le doute qui reste persistant localement. Pour ne rien arranger, l’ancien punter Lester Coleman n’est plus éligible, et il va falloir lui trouver un digne successeur. Le sophomore P Nash Griffin semblait en première ligne pour devenir l’heureux élu, mais là encore, Delaney pourrait tirer les marrons du feu …

Sur les phases de retour, les receveurs KR Joe ReedPR Chuck Davis et PR Tavares Kelly devraient de nouveau se partager les réceptions, respectivement sur kickoff et sur punt.

Calendrier

Attention, sol glissant ! Pour espérer faire mieux que leur fiche globale de 8-5 l’an passé, les Cavaliers auront du pain sur la planche avec des confrontations ô combien piégeuses, notamment début octobre. En soi, les déplacements à Pittsburgh, dès l’ouverture de la saison, à Notre Dame, Miami ou encore North Carolina ne sont des cadeaux, mais recevoir Florida State et Virginia Tech, deux programmes qui restent armés, avec une soif de revanche, n’est pas plus enviable. La donnée du calendrier a son importance depuis l’arrivée de coach Mendenhall : durant cette période, les Cavaliers n’ont gagné que deux petits matches sur 12 possibles en novembre, soit dans la dernière ligne droite de la saison régulière.

Match clé
contre Virginia Tech, le 29 novembre
Si les joueurs de Bronco Mendenhall parviennent à passer les principales embûches de leur parcours, le choc contre Virginia Tech en clôture de l’année vaudra à coup sûr le coup d’oeil. Arrivés en même temps en Virginie, Mendenhall et Fuente ne se sont pas encore adjugés l’ACC Coastal, lançant tour à tour le titre de division à Miami et Pittsburgh. Cette saison, les deux équipes sont plus qu’armés et une affiche pour accéder à la finale de conférence ne serait pas pour déplaire aux fans de Charlottesville.

Conclusion

Depuis 2016 et l’arrivée de son nouvel head coach, Virginia ne cesse de franchir les étapes : qualification pour un bowl en 2017, victoire dans un bowl et fiche positive l’an passé … la question est de savoir : quel serait le prochain pallier ? Difficile de le savoir, compte tenu d’un calendrier loin d’être clément et d’un turnover en attaque et sur équipes spéciales qui pourrait nécessiter une transition. Malgré tout, le fait de recevoir quelques formations de même calibre, comme Florida State ou Virginia Tech, ne sera pas du luxe. Le résultat contre Pitt, en Pennsylvanie, et en ouverture de la saison, nous donnera rapidement une indication sur la valeur brute de ce programme.

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Coaching
  • Potentiel
3.4

Résumé

Points forts :
– Marge de progression de Bryce Perkins
– Grosse rotation sur le front seven
– Défense contre la passe

Points faibles :
– Ligne offensive irrégulière
– Incertitude sur les botteurs
– Gestion du mois de novembre

Prédiction : 9-3, 6-2 ACC.

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