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Conférence Big Ten : objectif Playoffs !

Considérée comme la meilleure conférence du pays l’an dernier, la Big Ten a paradoxalement été écartée des playoffs en 2017. Ohio State, Penn State et Wisconsin sont les favoris pour lui permettre de faire son retour dans le dernier carré en 2018.

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Contradiction. Alors qu’elle fût probablement la meilleure conférence du pays l’an dernier, la Big Ten a été privée de playoffs. Avec deux défaites au compteur, les Buckeyes d’Ohio State, bien que champion de conférence, ont été négligés au profit du Crimson Tide d’Alabama (pourtant 2ème dans la division SEC West).

En devenant plus performante grâce à la progression de plusieurs de ses programmes, la Big Ten s’est mise dans une situation difficile où tout le monde peut battre tout le monde. Pas vraiment favorable pour présenter un candidat aux playoffs avec un bilan reluisant. Un vrai problème pour une Big Ten en plein essor.

La conférence Big 12 a perdu de nombreux playmakers dont le plus célèbre d’entre-eux, QB Baker Mayfield, et la conférence Pac-12 est toujours à la recherche de sa gloire passée. Ainsi, la porte s’est peut-être ré-ouverte pour la Big Ten. Toutefois, le problème reste entier : avec 5 équipes considérées comme des prétendantes légitimes à une place en playoffs, la Big Ten pourrait encore se cannibaliser. On rappelle qu’aucune équipe avec deux défaites n’a participé au College Football Playoff.

Prédictions 2018 dans la conférence Big Ten

Champion 2018 : Ohio State.
MVP : RB Jonathan Taylor, Wisconsin.
Meilleur joueur offensif : QB Trace McSorley, Penn State.
Meilleur joueur défensif : DE Nick Bosa, Ohio State.
Freshman de l’année : LB Micah Parsons, Penn State.
Prospects NFL à suivre : QB Shea Patterson (Michigan), QB Clayton Thorson (Northwestern), WR Parris Campbell (Ohio State), OG Beau Benzschawel (Wisconsin), OG Michael Jordan (Ohio State), OT David Edwards (Wisconsin), DE Nick Bosa (Ohio State), DE Rashan Gary (Michigan), DE Anthony Nelson (Iowa), S Khaleke Hudson (Michigan).

Du 28 juillet au 2 aout 2018, The Blue Pennant vous proposera les présentations des principaux programmes de la conférence Big Ten :
– Iowa Hawkeyes
– Michigan Wolverines
– Michigan State Spartans
– Nebraska Cornhuskers
– Ohio State Buckeyes
– Penn State Nittany Lions
– Wisconsin Badgers

Tour d’horizon dans la conférence Big Ten

La meilleure conférence du pays ?

Il n’y a pas si longtemps la conférence Big Ten était la risée de tous les fans de College Football. Tout a changé lorsque Urban Meyer a pris les rênes du programme d’Ohio State, en 2011. Alors qu’elle avait des difficultés à recruter des joueurs talentueux en dehors de sa zone d’influence géographique et qu’elle se faisait régulièrement martyriser par des programmes du Group of Five, la Big Ten commença à retrouver une certaine respectabilité. Jim Harbaugh (Michigan), James Franklin (Penn State), Paul Chryst (Wisconsin), PJ Fleck (Minnesota), Jeff Brohm (Purdue) et Scott Frost (Nebraska) ont rejoint des coachs réputés comme Mark Dantonio (Michigan State) ou Kirk Ferentz (Iowa).

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En à peine 5 ans, le Big Ten a fait son retour parmi l’élite nationale devenant, pour certains observateurs, la meilleure conférence du pays. En 2017, trois équipes (Ohio State, Wisconsin, Penn State) ont terminé dans le Top 8 du dernier classement AP Top 25 pour la première fois depuis 2009 et sans un effondrement de Michigan face à South Carolina, la Big Ten aurait conclu sa saison de bowls avec un bilan parfait de 8-0.

La Big Ten sait garder ses talents

106 étudiants-athlètes éligibles (underclassmen) ont fait le choix de quitter leur université pour se présenter à la draft NFL du printemps dernier. Et la Big Ten a été épargnée. Certes, le MVP offensif de la saison 2017 (RB Saquon Barkley, Penn State) est parti. Le tandem de défenseurs des Buckeyes, Sam Hubbard et Denzel Ward, ont quitté le campus de Columbus (Ohio) mais le total de 13 underclassmen est nettement moindre que les 23 de la SEC, par exemple. Ainsi, Ohio State pourra compter sur le retour inattendu de DT Dre’Mont Jones, WR Parris Campbell et WR Johnnie Dixon. À Penn State, RB Saquon Barkley a été le seul à quitter le campus prématurément. Le meilleur quarterback du pays, Trace McSorley, est fidèle au poste à la tête de l’attaque des Nittany Lions. Même chose à Wisconsin, LB TJ Edwards, OL Beau Benzschawel et OL Michael Deiter sont de retour au sein de la meilleure ligne offensive du pays pour protéger le phénomène RB Jonathan Taylor.

Ohio state au-dessus du lot ?

Malgré les pertes de QB J.T. Barrett et de plusieurs joueurs précieux en attaque et en défense, la troupe d’Urban Meyer reste la plus talentueuse de la conférence… et de loin. Des classes de recrutement successives exceptionnelles permettent au coach des Buckeyes de recharger rapidement les batteries. Excellent face à Michigan l’an passé, QB Dwayne Haskins est promis à un bel avenir aux côtés de RB JK Dobbins, de RB Mike Weber et d’une pléthore de receveurs. Défensivement, la ligne est probablement la 2ème meilleure du pays derrière celle de Clemson et le secondary est bourré talent (DB Kendall Sheffield, S Jordan Fuller, CB Jeffrey Okudah). Les Buckeyes seront encore l’équipe à battre en 2018.

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Jim Harbaugh sous pression

Après avoir atteint le plateau des 10 victoires lors de ses deux premières saisons à Ann Arbor, coach Harbaugh a régressé l’an dernier (bilan de 8-5). Depuis l’arrivée de l’ancien coach de Stanford, les Wolverines n’ont jamais fait mieux que terminer 3ème de la division Big Ten East. La Direction athlétique de Michigan n’a pas accordé un contrat de 7.5 millions de $ par année pour terminer 3ème de division. C’est donc avec le sens de l’urgence que Jim Harbaugh tentera de détrôner Ohio State. Pour y parvenir, il a convaincu l’ancien prospect 5-étoiles, QB Shea Patterson, de quitter Ole Miss pour se joindre à une attaque prometteuse (RB Karan Higdon, WR Tarik Black, WR Donovan Peoples-Jones). Est-ce que ce sera suffisant pour sauver sa tête ?

Le match de l’année

Ohio State @ Penn State
le 29 septembre 2018
Organisé plus tôt qu’à l’habitude, cette opposition entre les Buckeyes et les Nittany Lions a décidé du sort de la redoutable division Big Ten East lors des deux dernières saisons et le vainqueur de ce choc a remporté le titre de champion de conférence par la suite. Tout indique qu’Ohio State et Penn State seront encore aux avant-postes en 2018. Le vainqueur de ce match prendra assurément une option sur une participation à la finale de conférence Big Ten.

Calendrier complet de la conférence Big Ten

Nos prédictions

Division East

1. Ohio State Buckeyes

En 2017 : 12-2, 8-1 Big Ten. Champion de conférence Big Ten.
Prédiction : 12-1, 8-1 Big Ten. Champion de conférence Big Ten.
Match décisif : à Penn State, 29 septembre.
Joueurs-clés partis : QB J.T. Barrett, C Billy Price, CB Denzel Ward.
Joueurs à suivre : QB Dwayne Haskins, RB JK Dobbins, WR Paris Campbell, DL Nick Bosa, DT Dre’Mont Jones, DL Chase Young, CB Kendall Sheffield, S Jordan Fuller.
Future star : CB Jeffrey Okudah.

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Malgré la perte de QB J.T. Barrett et de nombreux playmakers en attaque et en défense, Ohio State sera encore la référence dans la Big Ten. Le talent pur est partout dans l’effectif mais coach Urban Meyer devra néanmoins gérer l’après-J.T. Barrett en donnant les clés du secteur offensif à l’inexpérimenté QB Dwayne Haskins et en trouvant un successeur à C Billy Price. Toutefois, les playmakers offensifs ne manquent pas (RB JK Dobbins, RB Mike Weber, WR Parris Campbell, WR KJ Hill). Comme souvent à Ohio State, la défense est pétri de talent sur la ligne et sur le backfield défensif. DE Nick Bosa et DT Dre’Mont Jones forment un duo terrifiant tandis que CB Damon Arnette, SS Jordan Fuller et la star annoncée CB Jeffrey Okudah devraient permettre aux Buckeyes d’être encore solides défensivement malgré quelques inquiétudes concernant le second rideau. Seul un calendrier difficile (à Penn State et à Michigan State) semble pouvoir empêcher Ohio State de conserver son titre de champion de conférence.

2. Penn State Nittany Lions

En 2017 : 11-2, 7-2 Big Ten.
Prédiction : 10-2, 7-2 Big Ten.
Match décisif : contre Michigan State, le 13 octobre.
Joueurs-clés partis : RB Saquon Barkley, TE Mike Gesicki, FS Marcus Allen.
Joueurs à suivre : QB Trace McSorley, RB Mike Sanders, WR Juwon Johnson, C Connor McGovern, DT Ryan Bates, DE Shareef Miller, CB Amani Oruwariye.
Future star : DE Micah Parsons.

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Les coups de génie de RB Saquon Barkley manqueront aux Nittany Lions mais ils seront encore de sérieux candidats au titre de champion de conférence Big Ten en raison des excellentes promotions de recrues de coach James Franklin lors des dernières années. La ligne offensive a plus de talent et de profondeur que jamais ce qui réjouira le meilleur quarterback du pays, QB Trace McSorley. Défensivement, il y a quelques interrogations mais le retour de CB John Reid (blessé en 2017) et l’émergence annoncée du prospect 5-étoiles LB Micah Parsons devraient permettre aux Nittany Lions de tenir le choc. Penn State jouera tous ses gros matchs à domicile (Michigan State, Ohio State, Wisconsin) ce qui pourrait apporter aux Nittany Lions un avantage décisif.

3. Michigan State Spartans

En 2017 : 10-3, 7-2 Big Ten.
Prédiction : 9-3, 6-3 Big Ten.
Match décisif : à Penn State, le 13 octobre.
Joueurs-clés partis : C Brian Allen, WR Hunter Rison, LB Chris Frey.
Joueurs à suivre : QB Brian Lewerke, RB LJ Scott, WR Cody White, WR Felton Davis, DT Raequan Williams, LB Joe Bachie, CB Josiah Scott, S David Dowell.
Future star : RB Connor Heyward.

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Bonne nouvelle pour les Spartans : le retour de 19 titulaires d’une équipe qui a remporté 10 victoires en 2017 et qui possède tous les éléments pour jouer les premiers rôles dans la Big Ten en 2018. Mauvaise nouvelle : Michigan State évolue dans une division East aujourd’hui considérée comme la plus compétitive du pays. Afin d’être de réels prétendants au titre de conférence et à une place en College Football Playoff, Michigan State devra être plus agressif dans le jeu aérien et plus discipliné dans le jeu au sol. QB Brian Lewerke a démontré tout son talent en fin de saison dernière et il pourrait porter encore une fois son équipe à partir de septembre prochain. Défensivement, les Spartans n’ont accordé que 297 yards en moyenne par match l’an dernier (#7 du pays) et tous les leaders de ce côté du ballon (DT Raequan Williams, LB Joe Bachie, CB Josiah Scott, S David Dowell) sont de retour en 2018. Avec un calendrier plutôt favorable (Ohio State et Michigan à domicile, pas de match face à Wisconsin), Michigan State est l’ultime outsider pour remporter le titre de conférence Big Ten.

4. Michigan Wolverines

En 2017 : 8-5, 5-4 Big Ten.
Prédiction : 9-3, 6-3 Big Ten.
Match décisif : à Penn State, 10 novembre.
Joueurs-clés partis : LT Mason Cole, DT Maurice Hurst, LB Mike McCray.
Joueurs à suivre : QB Shea Patterson, RB Karan Higdon, WR Donovan Peoples-Jones, WR Tarik Black, TE Sean McKeon, C Cesar Ruiz, DL Rashan Gary, LB Devin Bush, DB Lavert Hill.
Future star : DT Michael Dwumfour.

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C’est une saison cruciale pour coach Jim Harbaugh dont le bilan face aux trois autres ténors de la division East (Ohio State, Michigan State, Penn State) est très insuffisant (3-6). Encore une fois, les Wolverines seront avant tout dominant en défense (la meilleure du pays ?) grâce à la présence de deux des meilleurs joueurs au niveau national, tout poste confondu, DE Rashan Gary et LB Devin Bush. Si cette équipe parvient à trouver son identité et son rythme en attaque, elle peut légitimement avoir l’ambition d’une participation au College Football Playoff. Pour y parvenir, Jim Harbaugh a convaincu le junior QB Shea Patterson de quitter Ole Miss pour rejoindre Ann Arbor (Michigan) via un transfert. L’ancien Rebel devra être mieux protégé par une ligne offensive décevante l’an dernier. Le calendrier des Wolverines sera épique (à Notre Dame, à Wisconsin, à Michigan State, à Ohio State !!!). Ce groupe de joueurs est-il capable d’enchainer les big games en déplacement. On doute encore.

5. Maryland Terrapins

En 2017 : 4-8, 2-7 Big Ten.
Prédiction : 6-6, 4-5 Big Ten.
Match décisif : à Indiana, le 10 novembre.
Joueurs-clés partis : WR DJ Moore, MLB Jermaine Carter Jr, CB JC Jackson.
Joueurs à suivre : QB Kasim Hill, RG Ty Johnson, WR Taivon Jacobs, LT Derwin Gray, RB Terrance Davis, DE Jesse Aniebonam, MLB Tre Watson, NB Antoine Brooks, FS Darnell Savage.
Future star : OT Marcus Minor.

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Les blessures au poste de quarterback ont ruiné la saison 2017 des Terrapins qui avait pourtant bien débuté par un succès retentissant à Texas et un bilan de 3-1 après 4 matchs. Maryland a finalement perdu 7 de ses 8 derniers matchs. Si les joueurs-clés des Terrapins parviennent à se tenir loin de l’infirmerie, Maryland pourrait être l’une des équipes de la Big Ten ayant le plus progressée. Les 5 titulaires de la ligne offensive sont de retour ce qui devrait permettre au tandem RB Ty Johnson/RB Lorenzo Harrison de poursuivre leur développement. C’est toujours l’incertitude concernant l’identité du quarterback titulaire, QB Tyrell Pigrome et QB Kasim Hill étant en concurrence après avoir réussi des coups d’éclat en 2017 avant de se blesser. Le retour de blessure de DE Jesse Aniebonam fera du bien à un pass rush anémique l’an passé. Dans une division East surchargée, Maryland a peu de marge de progression mais une participation à un bowl est dans les cordes de la troupe de coach DJ Durkin.

6. Indiana Hoosiers

En 2017 : 5-7, 2-7 Big Ten.
Prédiction : 6-6, 3-6 Big Ten.
Match décisif : contre Maryland, 10 novembre.
Joueurs-clés partis : WR Simmie Cobbs, LB Tegray Scales, LB Chris Covington.
Joueurs à suivre : QB Peyton Ramsey, QB Brandon Dawkins, RB Morgan Ellison, WR Nick Westbrook, OL Wes Martin, DL Jacob Robinson, DB Marcelino Ball.
Future star : WR Whop Philyor.

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Pour sa première saison à la tête des Hoosiers, tout n’a pas été rose pour coach Tom Allen. Indiana a souffert de nombreuses blessures et l’équipe du campus de Bloomington a subi 4 défaites par moins de 8 points au cours d’un calendrier 2017 infernal. En 2018, ce calendrier est plus favorable mais il faudra que des playmakers émergent rapidement des deux côtés de la ligne de scrimmage pour réussir à atteindre une participation à un bowl. Surprenante l’an passé, la défense a limité ses adversaires à une moyenne de 340.1 yards par matchs (#27 du pays). Toutefois, elle devra garder le rythme sans son leader, LB Tegray Scales. L’attaque devra également faire mieux que la saison dernière (26.8 points par match, #78 du pays). L’arrivée de l’ancien quarterback d’Arizona State, QB Brandon Dawkins, pourrait mettre le titulaire QB Peyton Ramsey sous pression et redonner de l’énergie à ce secteur. Le jeu aérien bénéficiera du retour attendu de WR Nick Westbrook qui devrait succéder à Simmie Cobbs comme cible #1 après avoir manqué l’intégralité de la saison passée.

7. Rutgers Scarlet Knights

En 2017 : 4-8, 3-6 Big Ten.
Prédiction : 4-8, 1-8 Big Ten.
Match décisif : Indiana, le 29 septembre.
Joueurs-clés partis : RB Gus Edwards, WR Janarion Grant, DE Kemoko Turay.
Joueurs à suivre : QB Arthur Sitkowski, RB Raheem Blackshear, WR Bo Melton, TE Jerome Washington, DT Jon Bateky, LB Trevor Morris, LB Deonte Roberts, CB Blessuan Austin, CB Isaiah Wharton.
Future star : RB Raheem Blackshear.

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Après une première saison de coach David Ash inquiétante en 2016 (2-10), Rutgers s’est montré en net progrès l’an passé en remportant 4 victoires dont 3 face à des adversaires de la Big Ten. Si le programme du New Jersey est sur la bonne voie, il ne sera pas facile de faire mieux que l’an passé. John McNulty est le 9ème coordinateur offensif des Scarlet Knights lors des… 9 dernières saisons. Il hérite d’une attaque qui n’a réussi que 13.8 points en moyenne lors des matchs intra-conférence. Encore une fois, c’est l’incertitude au poste de quarterback (Arthur Sitkowski ou Giovannu Rescigno ?). En défense, les progrès ont été énormes l’an dernier (de 37.5 points en moyenne par match à 28.3). Avec le retour de 8 titulaires, c’est par ce secteur défensif que les victoires de Rutgers passeront en 2018. Le programme est sur la bonne voie mais ce sera encore un peu juste pour une qualification pour un bowl.

Division West

1. Wisconsin Badgers

En 2017 : 13-1, 9-0 Big Ten. Champion de division Big Ten West.
Prédiction : 10-3, 7-2 Big Ten. Champion de division Big Ten West..
Match décisif : à Iowa, le 22 septembre.
Joueurs-clés partis : TE Troy Fumagalli, DE Alec James, CB Nick Nelson.
Joueurs à suivre : QB Alex Hornibrook, RB Jonathan Taylor, WR Quintez Cephus, OL Michael Delter, LT David Edwards, LB Ryan Connelly, LB TJ Edwards, S D’Cota Dixon.
Future star : CB Dontye Carriere-Williams.

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Menés par une défense étouffante (13.9 points accordés par match), les Badgers n’étaient finalement qu’à une seule victoire d’une participation au College Football Playoff et une baisse de régime n’est pas attendu en 2018. Certes, le coordinateur défensif Jim Leonhard aura le défi de rebâtir l’extérieur du second rideau et le backfield défensif mais Wisconsin possède suffisamment de talent en attaque pour compenser pendant la période de transition. Avec la présence de QB Alex Hornibrook, le phénoménal sophomore RB Jonathan Taylor (1977 yards au sol en 2017) et un groupe de receveurs fourni, cette attaque est la plus équilibrée depuis l’arrivée de coach Paul Chryst à Wisconsin. Finalement, seul un calendrier difficile (déplacement à Penn State, Iowa et Michigan) pourrait être un obstacle à un 4ème titre de champion de division West en 5 ans.

2. Iowa Hawkeyes

En 2017 : 8-5, 4-5 Big Ten.
Prédiction : 8-4, 5-4 Big Ten.
Match décisif : contre Wisconsin, le 22 septembre.
Joueurs-clés partis : C James Daniels, LB Josey Jewell, CB Josh Jackson.
Joueurs à suivre : QB Nate Stanley, WR Nick Easley, TE Noah Fant, OT Tristan Wirf, DE Anthony Nelson, DE Parker Heese, DE A.J. Epenesa, S Amani Hooker.
Future star : WR Brandon Smith.

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Si les Hawkeyes sont peut-être moins talentueux que les Badgers sur le papier, Iowa est probablement l’équipe la plus menaçante pour le champion de division West en titre, Wisconsin. Les Hawkeyes accueillent les Badgers dans leur Kinnick Stadium (22 septembre) et ils ne croiseront pas trois des quatre meilleures équipes de la redoutable Big Ten East (Penn State mais pas Ohio State, Michigan State et Michigan). Pour sa 2ème saison comme titulaire, QB Nate Stanley pourrait s’affirmer comme l’un des meilleurs joueurs de la conférence à son poste. Toutefois, Iowa misera toujours, avant tout, sur son jeu au sol. Défensivement, les Hawkeyes ont perdu deux leaders en LB Josey Jewell et CB Josh Jackson. Trouver des playmakers sera l’un des défis de coach Kirk Ferentz au sein d’une défense redoutable sur le front four grâce à la présence de DE Anthony Nelson, DE Parker Hesse et DE E.J. Epenesa. Un calendrier favorable pourrait permettre à ces combatifs Hawkeyes de flirter avec les 10 victoires.

3. Purdue Boilermakers

En 2017 : 7-6, 4-5 Big Ten.
Prédiction : 7-5, 5-4 Big Ten.
Match décisif : contre Iowa, le 3 novembre.
Joueurs-clés partis : WR Anthony Mahoungou, OT David Steinmetz, LB Ja’Whaun Bentley, CB Da’wan Hunte.
Joueurs à suivre : QB David Blough, QB Elijah Sindelar, RB Markell Jones, RB Tario Fuller, WR Rondale Moore, TE Brycen Hopkins, LB Markus Bailey, S Jacob Thieneman.
Future star : WR Rondale Moore.

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La première saison de coach Jeff Brohm à la tête des Boilermakers aura été un franc succès : après n’avoir remporté que 9 matchs lors des 4 saisons précédentes, Purdue a conclu sa campagne 2017 avec un encourageant bilan de 7-6. La capacité de l’ancien coach de Western Kentucky de maximiser le talent de ses joueurs a encore frappé et il devra encore faire de la magie en 2018 en raison du départ de plusieurs cadres (WR Anthony Mahoungou, LB Ja’Whaun Bentley, CB Da’Wan Hunte). Derrière une ligne offensive expérimentée, les deux quarterbacks, QB David Blough et QB Elijah Sindelar, pourraient continuer de se partager le temps de jeu. Cela avait bien fonctionné l’an dernier même si de nouveaux receveurs devront émerger en 2018. Défensivement, le junior MLB Markus Bailey aura un rôle primordial en tentant d’assumer le leadership du néo-Patriot, LB Ja’Whaun Bentley. Si les Boilermakers devront affronter Ohio State et Michigan State en match crossover, ils auront l’avantage de jouer leurs 4 premiers matchs à domicile et recevoir leurs concurrents directs dans la division West (Iowa et Northwestern) dans leur Ross-Ade Stadium.

4. Northwestern Wildcats

En 2017 : 10-3, 7-2 Big Ten.
Prédiction : 6-6, 3-6 Big Ten.
Match décisif : contre Nebraska, le 13 octobre.
Joueurs-clés partis : RB Justin Jackson, DT Tyler Lancaster, S Godwin Igwebuike.
Joueurs à suivre : QB Clayton Thorson, RB Jeremy Larkin, WR Bennett Skowronek, DT Jordan Thompson, DE Joe Gaziano, LB Paddy Fisher, CB Montre Hartage, KR Solomon Vault.
Future star : WR Berkeley Holman.

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Northwestern est probablement l’équipe la plus imprévisible de la conférence Big Ten. Le senior QB Clayton Thorson revient pour une dernière saison au niveau NCAA après avoir subi une sérieuse blessure du genou l’an passé. Le flou règne autour de sa participation au début de saison des Wildcats. S’il parvient à retrouver toutes ses capacités, Northwestern sera dans la course à la 2ème place de la division West. Sans leur quarterback vedette, les Wildcats lutteront peut-être pour se qualifier pour un bowl. En plus de l’incertitude concernant le poste de QB, coach Pat Fitzgerald devra trouver un successeur au productif RB Justin Jackson et il devra également reconstruire le backfield défensif. Et pour ne rien arranger, le calendrier 2018 des Wildcats ne leur est pas favorable. Northwestern débute sa saison à Purdue dans un match déjà décisif, puis sera opposé à Notre Dame et Duke en match inter-conférence. Les Wildcats devront aussi affronter Michigan et Michigan State en match crossover. Une participation à un bowl semble un objectif raisonnable mais le retour de QB Clayton Thorson à son meilleur niveau pourrait permettre à NU de rester le plus dangereux concurrent de Wisconsin dans la division West.

5. Nebraska Cornhuskers

En 2017 : 4-8, 3-6 Big Ten.
Prédiction : 6-6, 3-6 Big Ten.
Match décisif : à Northwestern, le 13 octobre.
Joueurs-clés partis : WR De’Mornay Piersen-El, LB Chris Weber, S Joshua Kalu.
Joueurs à suivre : RB Greg Bell, WR Stanley Morgan, WR JD Spielman, LG Jerald Foster, DE Carlos Davis, LB Will Honas, S Aaron Williams, P Caleb Lightbourn.
Future star : WR Miles Jones.

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De l’élite du College Football, Nebraska est rentré dans le rang depuis plus d’une décennie mais l’arrivée de l’ancien Husker, coach Scott Frost, a ranimé la flamme du côté de Lincoln. Si l’optimisme est de rigueur, de nombreuses interrogations persistent d’autant que le nouvel head coach devra gérer une transition de style de jeu en attaque et en défense. Le true freshman QB Adrian Martinez pourrait avoir la confiance de l’ancien coach de UCF. Il bénéficiera de la présence de playmakers autour de lui à commencer par WR Stanley Morgan et RB Greg Bell mais d’autres leaders devront apparaitre. Le chantier est énorme en défense après une saison 2017 catastrophique (36.4 points accordés par match, #116 du pays). Et le calendrier ne sera pas de tout repos, les Huskers devant affronter trois des quatre ténors de la division Big Ten East en match crossover en plus de déplacements à Wisconsin, Iowa et Northwestern ! Une qualification pour un bowl serait déjà un belle satisfaction pour la 1ère saison de Scott Frost.

6. Minnesota Golden Gophers

En 2017 : 5-7, 2-7 Big Ten.
Prédiction : 6-6, 3-6 Big Ten.
Match décisif : à Nebraska, le 20 octobre.
Joueurs-clés partis : RB Shannon Brooks, DT Steven Richardson, LB Jon Celestin.
Joueurs à suivre : RB Rodney Smith, WR Tyler Johnson, RG Conner Olson, OT Donnell Greene, DE Carter Coughlin, LB Kamal Martin, LB Thomas Barber, CB Antonio Shenault, S Jacob Huff, S Antonio Winfield Jr.
Future star : WR Rashod Bateman.

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PJ Fleck fera-t-il aussi bien qu’avec son ancienne équipe (Western Michigan) lorsqu’il remporta 7 victoires de plus entre sa 1ère et sa 2ème année comme head coach. On n’y croit pas même si des progrès pourraient être visibles. Les espoirs de participation à un bowl seront probablement entre les mains du quarterback (les Gophers n’ont réussi que 7 TD à la passe en match de conférence la saison dernière). Or, QB Tanner Morgan et QB Vic Viramontes n’ont aucune expérience au niveau FBS… comme la ligne offensive qui ne compte qu’un seul titulaire de retour. Autour de WR Tyler Johnson et RB Rodney Smith, d’autres playmakers devront émerger. Mené par LB Thomas Barber, la défense s’est montrée solide l’an dernier (346 yards accordés par match, #30 du pays) mais elle ne pourra pas suffire sans une nette amélioration en attaque (308 yards en moyenne par match, #123 du pays). Patience sera encore demandée aux fans de Minnesota.

7. Illinois Fighting Illini

En 2017 : 3-9, 0-9 Big Ten.
Prédiction : 3-9, 1-8 Big Ten.
Match décisif : contre Minnesota, le 3 novembre.
Joueurs-clés partis : QB Jeff George, WR Malik Turner, OL Christian DiLaurio.
Joueurs à suivre : WR Mikey Dudek, WR Ricky Smalling, TE Louis Dorsey, OG Nick Allegretti, DE Bobby Roundtree, DT Tymir Oliver, LB Del’Shawn Phillips, CB Nate Hobbs.
Future star : WR Ricky Smalling.

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Peu d’amélioration depuis l’arrivée de coach Lovie Smith, il y a deux ans : un total de 5 victoires en deux saisons et aucun succès en match de conférence Big Ten l’an dernier. Pour sa 3ème saison à la tête des Fighting Ilini, on s’attend à ce que l’équipe franchisse un cap d’autant que l’ancien coach des Bears de Chicago avait misé sur un groupe jeune à son arrivée; groupe qui devrait atteindre sa maturité en 2018. Toutefois, Illinois est toujours à la recherche de son quarterback. Le nouveau coordinateur offensif Rod Smith fera-t-il confiance en l’ancien joueur de Nebraska et Virginia Tech, QB AJ Bush, ou donnera-t-il les clés de l’attaque à l’un des trois QBs freshmen ? Si la défense a beaucoup souffert l’an passé (218.5 yards accordés au sol, #117 du pays), elle pourra compter sur le retour de 7 titulaires. Mais sans une amélioration importante en attaque (15.4 points par match en 2017, #127 du pays), les Fighting Illini seront condamnés à la dernière place de la division West.

Fondateur et rédacteur en chef de The Blue Pennant, Morgan Lagrée couvre le College Football depuis près de 10 ans. En 2016, Morgan fût le premier reporter à couvrir le CFP National Championship Game pour un média francophone. Il co-anime le podcast TBP/Radiossa - Made in US. Expert NFL et NHL. Grand amateur de la NBA et du College Basketball. Fan ultime des Red Sox de Boston (MLB). Ancien étudiant de l'université McGill. #Redmen4Life

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Preview 2018 : LSU Tigers

Avec une attaque remaniée désormais dirigée par un Steve Ensminger et qui comptera sur les nouveaux-venus, QB Joe Burrow et WR Jonathan Giles, les Tigers de LSU peuvent-ils sauver la tête du coach Ed Orgeron ?

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Crédit photo : Matt Bush-USA TODAY Sports

LSU Tigers

Conférence SEC

Division West

En 2017 : 9-4, 6-2 SEC. Citrus Bowl : défaite 21-17 face à Notre Dame.
Head Coach : Ed Orgeron, 3ème année (15-6) – Résultats en carrière: 31-33.
Coordinateur offensif : Steve Ensminger.
Coordinateur défensif : Dave Aranda.
Titulaires de retour : 13, 6 en attaque, 7 en défense.
Joueurs-clés partis : QB Danny Etling, RB Derrius Guice, WR DJ Chark, C Will Clapp, DE Christian Lacouture.
Joueurs à suivre : QB Joe Burrow, WR Jonathan Giles, TE Foster Moreau, LB Garrett Brumfield, RG Ed Ingram, DT Rashad Lawrence, LB Devin White, CB Andreaz « Greedy » Williams, SS John Battle.

Arrivé au chevet de LSU en cours de saison 2016, Ed Orgeron a su maintenir le programme de Baton Rouge à flot. A l’aide de grosses classes de recrutement et d’un coaching staff séduisant, le technicien de 57 ans a garanti une fiche de neuf victoires lors du dernier exercice, faisant oublier au passage le dramatique accroc contre Troy, à domicile.

Mais au sein d’une conférence SEC toujours plus compétitive, Louisiana State s’attend à connaître une année de transition, notamment sur le plan offensif. Que peuvent décemment espérer les Tigers ? Revue d’effectif.

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Attaque

En se séparant de son coordinateur offensif Matt Canada après une saison, pour incompatibilité d’humeur, Ed Orgeron ne s’est pas facilité la tâche. Car entre les fins de cursus, les carrières pros et les suspensions, ce sont dix titulaires offensifs sur onze qui ont quitté la Louisiane pendant l’intersaison. Propre, à défaut d’être exceptionnel, l’an passé (2 463 yards, 16 touchdowns, 2 interceptions), le quarterback Danny Etling fait partie des partants. Problème : derrière lui, la concurrence n’a pas bluffé pendant les camps printaniers, et le nouveau coordinateur Steve Ensminger a dû se lancer à la recherche de la perle rare. Ce pourrait être le junior QB Joe Burrow, transfert surprise d’Ohio State après un solide Spring Game sous le maillot des Buckeyes. Avec seulement 10 bouts de matches joués à Colombus, son expérience est limitée, mais rassure un peu plus. Au lendemain des transferts annoncés de Justin McMillan et Lowell Narcisse, c’est le sophomore QB Myles Brennan qui devrait être le backup.

La question du quarterback est importante, mais à LSU, le système offensif passe avant tout par un gros jeu au sol. Un secteur plus que productif ces deux dernières années à Baton Rouge, et qui a poussé Leonard Fournette, Derrius Guice et Darrel Williams à filer en NFL. Qui pour prendre la relève et devenir la nouvelle star du backfield offensif ? C’est la grande inconnue. Le successeur désigné est le senior RB Nick Brossette (96 yards en 2017), qui n’a jamais bluffé depuis son arrivée sur le campus. Le junior RB Lanard Fournette, frère de Leonard, et le sophomore RB Clyde Edwards-Helaire sont d’autres options, mais la surprise pourrait bien venir du true freshman RB Chris Curry, recrue 4 étoiles et belle surprise des camps printaniers. Moins de suspense sur le poste de fullback, où le senior FB David Ducre devra ouvrir les brèches.

Dans le domaine aérien, LSU se cherche un receveur d’impact sur une position qui n’a plus vu de cibles à 1 000 yards depuis Jarvis Landry en 2013. C’est dans cette optique que WR Jonathan Giles a posé ses valises en Louisiane. Ancienne vedette de Texas Tech, celui qui a enregistré 1 158 yards et 13 touchdowns avec les Red Raiders en 2016 sait rendre une attaque aérienne explosive. Les juniors WR Stephen Sullivan, WR Drake Davis, WR Derrick Dillon ou WR Dee Anderson sont en concurrence avec le sophomore WR Justin Jefferson pour devenir la deuxième cible de Burrow. Mais un autre true freshman pourrait coiffer tout le monde au poteau : la recrue 4 étoiles WR Ja’Marr Chase, déjà impressionnant de maturité et qui devra surveiller une autre vedette de première année, WR Terrace Marshall. Sur le poste de tight end, J.D. Moore était en fin d’éligibilité, mais TE Foster Moreau est apte à prendre la suite. Le senior s’est même vu attribuer le numéro 18, symbole d’exemplarité au sein du vestiaire des Tigers.

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L’aide de Moreau sera précieux sur les blocs, car la ligne offensive a été sérieusement touchée par les départs. Seul le senior LG Garrett Brumfield était titulaire l’an passé. Il sera accompagné côté gauche par le sophomore LT Saahdiq Charles. Transfert de Junior College, RG Damien Lewis devrait profiter de la suspension d’Ed Ingram pour s’imposer. Les sophomores C Lloyd Cushenberry et RT Austin Deculus devraient compléter l’escouade, même si le junior RT Badara Traoré n’a pas dit son dernier mot au cours des camps.

Défense

Si les énigmes sont nombreuses en attaque, on ne peut pas en dire autant de l’autre côté du ballon. Sous la coupe de Dave Aranda, l’un des coordinateurs les mieux payés des Etats-Unis, la défense de LSU a de quoi faire peur, avec le retour de 7 titulaires et une rotation plus intéressante que l’année passée.

C’est notamment le cas sur la ligne défensive, secteur de prédilection du head coach des Tigers. Paradoxalement, le premier rideau a été l’un des plus touchés par les départs, avec les fins d’éligibilité de Frank Herron, Greg Gilmore et Christian LaCouture. Le leader annoncé de cette escouade doit être le junior DE Rashard Lawrence (32 plaquages en 2017), en progression mais encore irrégulier selon les sorties. Pour lui libérer des brèches, le staff est allé chercher une autre pépite du côté de Texas Tech : le polyvalent junior DE/NT Breiden Fehoko, agressif dès le snap (7,5 sacks sous le maillot des Red Raiders). Attendu sur l’extérieur du front-3, l’ancien texan devrait dépanner comme nose tackle dans un premier temps, pour suppléer le junior NT Ed Alexander et ses genoux fragiles. Autre conséquence de cette blessure : le sophomore DE Glen Logan (17 plaquages en 2017) devrait plus souvent intégrer le trio de titulaires cette saison. Les sophomores DE Neil Farrell et DE Justin Thomas ainsi que le freshman NT Tyler Shelvin se chargeront d’assurer cette fameuse rotation lors des guerres de tranchées made in SEC.

L’incontestable vedette de cette défense se trouve sur le deuxième rideau : du haut de ses 133 plaquages, le junior ILB Devin White est dans la plus pure tradition des linebackers du programme : physique et ultra-explosif. Dans une conférence adepte du jeu au sol, son rôle sera primordial, lui qui est considéré comme le meilleur de son poste en vue de la prochaine draft. Tyler Taylor suspendu, c’est le sophomore ILB Jacob Phillips (18 plaquages) qui a les faveurs du staff. Mais il faudra se battre pour garder sa place, sous la pression du sophomore ILB Patrick Queen et du freshman ILB Micah Baskerville, intrigant pendant les camps du printemps.

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Sur les extérieurs, le départ d’Arden Key avait déjà été anticipé en 2017 et le sophomore OLB K’Lavon Chaisson (27 plaquages, 2 passes défendues) a répondu aux attentes, de par son athlétisme hors normes. Il sera le rusher en chef sur la position, d’autant que son binôme reste à clairement identifier. Ce spot devrait se jouer entre le junior OLB Michael Divinity Jr., titulaire lors du dernier Citrus Bowl contre Notre Dame, et le sophomore OLB Ray Thornton.

Mais Louisiana State, c’est aussi et surtout l’une des « DBU », facs spécialisées dans la formation de bons defensive backs. Patrick Peterson, Eric Reid, Tyrann Mathieu, Jamal Adams ou Tre’Davious White sont notamment passés par Baton Rouge ces dernières années. Il n’est pas donc étonnant de voir que le meilleur prospect du pays au poste de cornerback est un Tiger. Avec 10 passes défendues en 2017, le sophomore CB Andraez « Greedy » Williams s’est distingué par son excellente lecture sur la couverture du passe. Il sera la tête d’affiche du secondary local ! Son acolyte devait être le junior CB Kristian Fulton, mais la suspension de ce dernier a redistribué les cartes. NB Kary Vincent s’est montré intéressant au poste de nickel mais ses fautes de concentration sur les extérieurs tendent à le pénaliser. La surprise pourrait venir de l’expérimenté senior CB Terrence Alexander, transfuge de Stanford, à moins que les sophomores CB Jontre Kirklin et CB Mannie Netherly, ou surtout le true freshman CB Kelvin Joseph ne fassent la différence pendant les camps estivaux.

Au centre du backfield, le sophomore FS Grant Delpit a explosé aux yeux du grand public, avec ses 60 plaquages et ses 8 passes défendues l’an passé. Vif et explosif, il ne lui manque qu’un instinct de tueur pour transformer les erreurs adverses en turnovers. Le senior SS John Battle semble le plus aguerri pour l’accompagner, mais les sophomores S Todd Harris Jr. Et S Eric Monroe n’ont pas dit leur dernier mot. De retour de blessure après une année quasi blanche, DB Ed Paris est un joueur de devoir qui peut être utilisé sur de nombreux secteurs du secondary.

Équipes spéciales

Une chose est sûre : les rôles ne sont clairement pas définis dans ce secteur de jeu. La preuve avec le poste de kicker, où l’irrégularité de K Connor Culp et K Jack Gonsoulin a semé le doute dans l’esprit du coaching staff. Résultat : le senior K Cole Tracy, transfert de deuxième division, arrive pour rendre à LSU son efficacité habituelle sur field goal. Sur les punts, le flou existe également, et comme la saison passée, le junior P Josh Growden et le sophomore P Zach von Rosenberg se partageront les tâches pour déterminer un favori.

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Sur retour de coups de pieds, les départs de D.J. Chark et Russell Gage ont laissé un sérieux vide. Mais dans un programme habitué aux piles électriques, trouver un successeur ne devrait pas être un casse-tête. KR Clyde Edwards-Helaire est pressenti pour gérer les kickoffs, alors que PR Justin Jefferson devrait réceptionner les punts.

Calendrier

Le programme ne s’annonce pas pour LSU en 2018. Et cela n’a pas seulement à voir avec le match d’ouverture, prévu à Arlington, face aux Miami Hurricanes. Sur les huit matches intra-conférence qu’auront à jouer les Tigers, trois déplacements périlleux les attendent, sur les terrains d’Auburn, Florida et Texas A&M. Mais ça ira mieux à la maison, n’est-ce pas ? Surtout quand on reçoit les deux derniers finalistes des playoffs, Georgia et Alabama, une équipe du Crimson Tide que n’a plus battu LSU depuis 2011 ?

Match clé
à Florida, le 6 octobre

Si le début de saison se présente bien, le déplacement à Florida pourrait être un révélateur important quant aux objectifs à viser en fin d’année. Les Gators sont en pleine reconstruction et un succès à Gainesville serait une excellente opération avant d’affronter Georgia, Mississippi State et Alabama à la suite. L’an passé, LSU avait réussi à s’imposer du côté du Swamp (16-17). Nul doute que les hommes de Dan Mullen auront à cœur de ne pas tomber deux fois de suite sur leurs terres face à la même équipe…

Conclusion

Un programme star à deux visages. Solide et complet en défense, poussif et renouvelé en attaque. Le nouveau coordinateur Steve Ensminger va vite devoir faire ses preuves dans un système en manque de référence. Si les freshmen explosent ou que Joe Burrow confirme son bon Spring Game avec les Buckeyes, LSU peut légitimement avoir de grosses ambitions, et viser au moins un bowl majeur. Dans le cas contraire, la saison pourrait être très longue pour les fans des Tigers et pour Ed Orgeron en particulier.

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Preview

Preview 2018 : Tennessee Volunteers

Après des mois de chaos sur le campus de Knoxville, Jeremy Pruitt est le nouveau boss à Rocky Top. La mission de l’ancien coordinateur défensif d’Alabama : redorer le blason d’un programme en déroute totale l’an passé.

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Tennessee Volunteers

Conférence SEC

Division East

En 2017 : 4-8, 0-8 SEC.
Head Coach : Jeremy Pruitt, 1ère année (0-0) – Résultats en carrière: 80-48.
Coordinateur offensif : Tyson Helton.
Coordinateur défensif : Kevin Sherrer.
Titulaires de retour : 13, 6 en attaque, 7 en défense.
Joueurs-clés partis : RB John Kelly, TE Ethan Wolfe, OL Jashon Robertson, CB Rashaan Gaulden, P Trevor Daniel.
Joueurs à suivre : QB Keller Chryst, RB Ty Chandler, WR Jauan Jennings, WR Brandon Johnson, WR Marquez Callaway, OL Trey Smith, NT Shy Tuttle, LB Darrin Kirkland, LB Daniel Bituli, FS Nigel Warrior.

Catastrophique, désastreux, pitoyable. Les mots ne manquent pas pour qualifier la saison 2017 des Volunteers. Jamais dans son Histoire, Tennessee n’avait terminé une saison avec plus de 8 défaites !

Du coup, la Vol Nation a eu la tête du coach Butch Jones… qui n’a pas vraiment aidé sa cause en se déclarant « Champions of Life » alors que son bilan de 34-27 (14-24 en match SEC) était clairement insultant pour un programme toujours à la recherche de son premier titre de conférence depuis 2007. « Brick by brick », il a construit son tombeau enfonçant le programme de Knoxville dans la crise un peu plus chaque jour.

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Tennessee avait alors l’occasion de faire table rase pour mieux repartir. Mais il était dit que l’année 2017 serait apocalyptique jusqu’au bout pour les Volunteers. Le directeur athlétique, John Currie, choisit le coordinateur défensif d’Ohio State, Greg Schiano, pour succéder à Butch Jones… la Vol Nation en décida autrement. Elle voulait John Gruden et frappa encore en manifestant son désaccord pour des raisons que seule elle peut comprendre. Mike Gundy (Oklahoma State) et Dave Doeren (NC State) ont passé un entretien. Mike Leach (Washington State) attendait seulement qu’on l’appelle mais c’est finalement le coordinateur défensif d’Alabama, Jeremy Pruitt, qui a accepté le poste après 26 jours de tergiversations qui auront d’ailleurs couté son poste à John Currie, remplacé par le coach légendaire, Philip Fullmer (1992-2008).

La mission de Jeremy Pruitt est simple : refaire de Tennessee le programme qu’il aurait toujours dû être, un prétendant au titre dans la conférence SEC. À 44 ans, le natif de l’Alabama va essayer d’implanter une culture de la victoire basée sur une rigueur défensif à toute épreuve, une culture qu’on n’a pas vu à Knoxville depuis un certain… Philip Fullmer. Champion national avec Florida State et Alabama et recruteur hors-pair, il sait ce qui le sépare du graal. Première étape : remettre sur pied un groupe traumatisé par une saison 2017 éprouvante.

Attaque

Si Jeremy Pruitt a appris une chose depuis qu’il est dans la SEC : on ne peut gagner sans un quarterback performant. Pour raviver une attaque anémique l’an passé (19.8 points par match, #117 du pays), il est allé chercher le coach des QBs de USC, Tyson Helton, dont le travail auprès de Sam Darnold a été salué par toute la profession.

Bye-bye la spread offense, les Volunteers version Jeremy Pruitt évolueront en pro-style avec l’accent mis sur un jeu vertical abondant. Le chemin du renouveau pourrait être long car Tennessee a souffert dans ce domaine l’an passé (173.7 yards par match, #109 du pays). Malgré quelques coups d’éclat, l’ancien prospect 4-étoiles, QB Jarrett Guarantano (997 yards, 4 TD et 2 INT en 2017) n’a pas encore convaincu qu’il pouvait être le leader de l’attaque des Vols. Bien qu’il possède une puissance de bras incontestable, sa lecture de jeu laisse à désirer ce qui pourrait ouvrir la voie au senior QB Keller Chryst (962 yards, 8 TD, 4 INT en 2017) qui arrive de Stanford avec son bilan de 17-2 comme titulaire au sein de l’attaque… pro-style du Cardinal. Le sophomore QB Will McBride est peut-être la carte cachée de Jeremy Pruitt. Vrai gunslinger, il aura sa chance durant le Fall camp.

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Comme son mentor Nick Saban, Jeremy Pruitt ne négligera pas un jeu au sol qu’il espère éreintant. Le départ anticipé de RB John Kelly pour la NFL donne les clés de ce secteur au sophomore RB Ty Chandler (305 yards au sol, 2 TD en 2017). Running back « nord-sud », il possède des accélérations phénoménales et un sens du jeu qui lui permet de toujours trouver d’excellents blocs. Il formera un excellent duo avec l’ancien joueur de Michigan State, le senior RB Madre London (304 yards au sol, 3 TD en 2017), qui a perdu son statut de titulaire chez les Spartans suite à une blessure de la cheville. Le colosse true freshman RB Jeremy Banks pourrait être inséré dans la rotation plus vite que prévu en raison de ses aptitudes athlétiques phénoménales.

Les nouveaux systèmes pro-style bénéficieront à un groupe de receveurs qui n’a rien à envier aux meilleurs de la SEC. Réintégré dans l’équipe après en avoir été écarté l’an dernier pour avoir critiqué Butch Jones via les réseaux sociaux, le puissant WR Jauan Jennings fait son retour avec les Vols. Il joue avec une mentalité de linebacker ce qui en fait l’un des receveurs les plus craints de la conférence. Les juniors WR Marquez Callaway (24 réceptions, 406 yards, 5 TD en 2017) et WR Brandon Johnson (37 réceptions, 482 yards, 1 TD en 2017) sont eux aussi de retour avec la ferme intention de démontrer tout leur potentiel. TE Dominick Wood-Anderson, le meilleur tight-end au niveau Junior College l’an passé, a fait son arrivée sur le campus de Knoxville au cours du printemps. Son apport sera déterminant au sein des nouveaux systèmes.

L’annonce du retour du sophomore LT Trey Smith a été reçu comme une bénédiction. Victime de caillots sanguins dans les poumons, l’ancien prospect 5-étoiles sera la pierre angulaire d’une ligne offensive en totale reconstruction puisqu’en plus de LT Trey Smith, ce sont trois sophomores qui devraient débuter la saison : LG Devante Brooks, C Ryan Johnson et RG Riley Locklear. Le junior RT Marcus Tatum s’est montré très prometteur l’an dernier avec sa grande envergure. Développer la synchronisation au sein de cette ligne offensive sera l’un des grands défis de Tyson Helton.

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Défense

L’arrivée de Jeremy Pruitt devrait tout changer dans ce secteur de jeu. On peut s’attendre à voir rapidement une défense agressive et tenace, bien différente de celle qui a accordé 5.4 yards par course l’an dernier. Premier changement : l’abandon des systèmes 4-3 pour des schémas 3-4.

Ces Volunteers seront-ils capables de renverser la tendance après une saison 2017 calamiteuse notamment contre le jeu de course adverse (251.3 yards par match, #125 du pays) ? Le talent est là et ne demande qu’à s’exprimer.

Stopper le jeu au sol adverse a été l’un des mantra de l’équipe durant l’intersaison. Le senior DT Shy Tuttle (27 plaquages en 2017) est un guerrier capable de devenir le pilier d’un trio probablement composé de des seniors DE Kyle Phillips (33 plaquages, 2 sacks en 2017) et DE Jonathan Kongbo (29 plaquages, 2.5 sacks en 2017). Ce dernier possède un motor exceptionnel et il sera peut-être l’une des révélations de la saison dans la SEC. On surveillera également le freshman DT Eric Crosby et le sophomore DL Matthew Butler, deux joueurs au potentiel énorme qui sont l’avenir des Vols sur la ligne de scrimmage.

Le second rideau défensif est peut-être le domaine le plus rassurant de cette défense des Vols. Le junior OLB Darrell Taylor (27 plaquages, 3 sacks en 2017) a été repositionné de son poste de defensive end à celui d’outside linebacker. Auteur du plaquage qui a donné la victoire face à Georgia Tech en OT l’an dernier, il est le défenseur le plus agressif de l’équipe. Le junior ILB Daniel Bituli (90 plaquages, 1 INT, 1 TD en 2017) a lui aussi réussi un « highlight » la saison dernière : une interception convertie en un TD de 97 yards face à Alabama. Au-delà de ce big play, c’est un excellent plaqueur qui formera un duo détonant avec le revenant ILB Darrin Kirkland Jr ou le junior ILB Quart’e Sapp (75 plaquages, 7 pour perte) Considéré comme l’un des plus sérieux prospects NFL de la conférence SEC à son arrivée à Knoxville en 2015, il bénéficie d’une dernière année d’éligibilité pour démontrer tout son talent après deux saisons gâchées par les blessures. Le junior OLB Austin Smith, le sophomore OLB Deandre Johnson et l’ancien 4-étoiles du Junior College, OLB Jordan Allen, batailleront pour le dernier poste de titulaire en compagnie de la « tackling machine », le true freshman OLB JJ Peterson.

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Ancien spécialiste du secondary, Jeremy Pruitt n’a pas mâché ses mots pour critiquer un backfield défensif sans grand relief depuis le départ de CB Rashaan « Double Bird » Gaulden. Fils du légendaire cornerback NFL Dale Carter, le junior SS Nigel Warrior (83 plaquages, 1 sack, 1 INT en 2017) est un joueur fiable et possède un leadership indéniable sur lequel pourrait se bâtir un groupe en quête de rédemption. Il devrait être aligné au côté du senior FS Micah Abernathy (81 plaquages en 2017) ou du meilleur plaqueur de l’équipe en 2016, S Todd Kelly Jr (blessé en 2017). Les postes de cornerbacks sont ouverts à la concurrence. Les sophomores CB Shawn Shamburger et CB Maleik Gray ainsi que les juniors CB Baylen Buchanan et CB Carlin Fils-Aimé (running back en 2017) composent une rotation qui a tout à démontrer.

Équipes spéciales

La Tradition d’excellence des équipes spéciales de Tennessee sera mis au défi en raison du départ du kicker, du punter et des deux returners. Du coup, le poste de kicker titulaire est au ouvert à la concurrence même si le sophomore K Brent Cimaglia part favori en raison de ses 5 titularisations l’an passé. Toutefois, l’ancien Wolverine de Michigan, K Ryan Tice, aura également sa chance. Sur le punting game, le true freshman P Paxton Brooks, 2ème meilleur punter à sortir des lycées américains en 2018, devrait être aligné. Il aura la lourde tâche de faire oublier l’excellent Trevor Daniel. Le running back KR Ty Chandler (24.5 yards par KR, 1 TD en 2017) devrait succéder au All-American DB Evan Berry sur les retours de kick tandis que le receveur PR Marquez Callaway sera l’option privilégiée sur les retours de punt.

Calendrier

Brutal. Le calendrier des Volunteers ne sera pas leur meilleur allié en 2018. Un match d’ouverture difficile contre une solide équipe de West Virginia puis 5 matchs dantesques du 22 septembre au 27 octobre (Florida, Georgia, Auburn, Alabama, South Carolina). Pas idéal pour une équipe parfois fragile l’an passé. Le mois de novembre sera pus abordable (Charlotte, Kentucky, Missouri, Vanderbilt) et c’est dans cette dernière ligne droite que les Volunteers joueront probablement leur qualification pour un bowl… s’ils ne sont pas morts d’ici là.

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Match clé
contre Kentucky, le 10 novembre
Tennessee pourrait bien se présenter dans ce match avec un bilan de 2-6. Une victoire pour une participation à un bowl serait ainsi indispensable face à une équipe des Wildcats qui a battu les Vols l’an passé, pour la 2ème fois depuis 1984. Revanche.

Conclusion

Pour la première fois de leur Histoire, les Volunteers n’ont pas gagné le moindre match de conférence SEC en une saison au terme d’une campagne 2017 chaotique. Pour succéder à Butch Jones, l’ancien coordinateur défensif d’Alabama, Jeremy Pruitt, a été embauché au poste de coach principal après des tergiversations non-moins chaotiques. Il hérite d’une équipe avec de nombreuses interrogations des deux côtés du ballon. Et pour ne rien arranger, le calendrier des Vols est l’un des plus compliqué de la conférence SEC. La défense a souffert l’an dernier, particulièrement contre la course (251.3 yards accordés au sol, #126 du pays). Le passé de Jeremy Pruitt et le retour de LB Darrin Kirkland pourrait améliorer ce secteur de jeu… mais c’est toujours l’incertitude dans les tranchées et dans le backfield défensif. La ligne offensive a appris une bonne nouvelle avec le retour sur les terrains du prometteur OT Trey Smith. L’ajout de QB Keller Chryst (ex-Stanford) et le retour en grâce de WR Jauan Jennings sont également des points positifs pour une attaque aux abonnés absents la saison dernière (19.8 points en moyenne par match, #118 du pays).

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Preview 2018 : Florida Gators

Le retour de coach Dan Mullen chez les Gators a ramené l’espoir au sein d’un programme de Florida qui sera l’une des attractions de la division SEC East en 2018. Suffisant pour renverser les Bulldogs de Georgia ?

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Crédit photo : Twitter/GatorsFB

Florida Gators

Conférence SEC

Division East

En 2017 : 4-7, 3-5 SEC.
Head Coach : Dan Mullen, 1ère année (0-0) – Résultats en carrière: 69-46.
Coordinateur offensif : Billy Gonzales, John Hevesy.
Coordinateur défensif : Todd Grantham.
Titulaires de retour : 17, 10 en attaque, 7 en défense.
Joueurs-clés partis : WR Antonio Callaway, DT Taven Bryan, DB Duke Dawson, K Eddy Pineiro, P Johnny Townsend.
Joueurs à suivre : RB Jordan Scarlett, RB Lamical Perine, WR Van Jefferson, WR Tyrie Cleveland, DE Cece Jefferson, DB Chauncey Gardner-Johnson, CB Marco Wilson, CB C.J. Henderson.

De 2005 à 2008, Dan Mullen était le coordinateur offensif des Gators sous les ordres d’Urban Meyer. Une époque où Florida régnait sur la planète College Football. En prenant en main le développement de QB Chris Leak et d’un certain QB Tim Tebow, il a par extension aidé à la construction d’une équipe qui remportera finalement deux titres de champion national (2006, 2008).

Trop doué pour rester confiné à son rôle de coach assistant, Dan Mullen acceptera l’offre des Bulldogs de Mississippi State qu’il dirigera pendant 8 saisons, de 2009 à 2017. Une fois encore, sa proximité avec les quarterbacks lui a permis de faire émerger l’un des meilleurs joueurs du pays à ce poste, Dak Prescott.

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C’est donc avec un enthousiasme débordant que la Gator Nation a appris le retour Dan Mullen à Gainesville (Florida), au poste de head coach cette fois-ci dans le cadre d’un transfert plutôt rare dans la SEC. Depuis que Dan Mullen a quitté Florida, la conférence du Sud des États-Unis a bien changé. Alabama y règne sans partage et Georgia semble être le seul programme capable de mettre un terme à la domination du Crimson Tide.

Devant l’incapacité de coach Jim McElwain de réveiller une attaque endormie depuis les années Will Muschamp, la direction athlétique de Florida a remercié le head coach des Gators, et ce, malgré deux titres de champion de division SEC East remportés (sans briller) en 2015 et 2016. Dan Mullen sait comment gagner. Il sait aussi que les Gators n’ont pas encore les armes des deux ténors de la SEC; Jim McElwain n’ayant jamais su assembler des promotions de recrues dans le Top 10 national.

Pourtant, Dan Mullen est arrivé avec une énergie sans limites mettant notamment le feu lors de la mi-temps d’un match de l’équipe de basketball, en janvier dernier :

« Nous sommes toujours Florida. Ce n’est pas comme si nous avions aucun talent dans cette équipe ! » – Dan Mullen, coach des Gators de Florida.

L’ancien coach le sait : il sera jugé sur sa capacité de rapidement développer un quarterback capable de mener l’attaque des Gators ce qui manque à Florida depuis Tim Tebow en 2009. Mais la saison 2017 catastrophique (bilan de 4-7, 2ème bilan négatif en 5 ans) ne peut être attribuée qu’aux simples contre-performances de QB Feleipe Franks et QB Malik Zaire. Le programme devra également être plus efficace sur le jeu au sol et être plus solide en défense notamment contre le jeu de course adverse.

Attaque

C’est le grand chantier auquel doit s’attaquer coach Dan Mullen. Les Gators ont été épouvantables l’an dernier avec un petit total de 335.9 yards par match (#109 du pays) pour une moyenne de 22.1 points par match (#108 du pays). Comme depuis trois ans à Gainesville, la ligne offensive s’est fait déborder tout au long de la saison tant sur le run block que sur la pass protection. Résultat : jamais l’attaque n’a réussi à trouver le rythme sous l’impulsion de quarterbacks en plus inefficaces.

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D’Alex Smith (à Utah) à Tim Tebow en passant par Dak Prescott, coach Mullen a toujours su bâtir ses attaques autour d’un quarterback charismatique et percutant. Il lui faudra faire des miracles en 2018. Le redshirt sophomore QB Feleipe Franks (1438 yards, 9 TD, 8 INT en 2017) est de retour après un début de carrière mouvementé. Titularisé face à Michigan en ouverture de la saison, il a ensuite été envoyé sur le banc à trois reprises avant de récupérer son poste en fin de saison. Jamais il n’a paru serein dans son rôle de leader. Pourtant, il est le quarterback le plus expérimenté de l’équipe depuis la fin d’éligibilité de Malik Zaire. Du coup, le sophomore QB Kyle Task (meilleur passeur pur du groupe) et le true freshman QB Emory Jones sont en lutte pour le poste de titulaire. Ce dernier a peut-être les aptitudes athlétiques les plus adaptées aux futurs systèmes offensifs des Gators. Mais son inexpérience et son immaturité physique pourraient limiter son temps de jeu.

Le jeu au sol a subi un coup dur l’an passé lorsque RB Jordan Scarlett fût suspendu suite à une affaire de fraude à la carte de crédit. Le running back junior est maintenant de retour pour re-dynamiser un secteur de jeu décevant en 2017 (156 yards en moyenne par match, #75 du pays). Il va apporter une puissance qui a manqué aux Gators la saison dernière. L’instinctif sophomore RB Malik Davis (526 yards, 2 TD en 2017) et le junior RB Lamical Perine (562 yards, 8 TD en 2017) feront également partie de la rotation.

Après deux saisons productives mais tumultueuses, WR Antonio Calloway a filé vers la NFL. Deux joueurs transférés espèrent combler ce départ. Aucun receveur de l’effectif des Gators n’a les mains aussi sûres que l’ancien joueur d’Ole Miss, WR Van Jefferson (42 réceptions, 456 yards, 1 TD en 2017). Fils de l’ancien vétéran de la NFL, Shawn Jefferson (ex-Miami Dolphins), il a obtenu une dérogation pour conserver son éligibilité en 2018. Il sera une aide précieuse tout comme le longiligne sophomore WR Trevon Grimes qui arrive d’Ohio State. Le junior WR Tyrie Cleveland (22 réceptions, 410 yards, 2 TD en 2017) a accumulé les big plays l’an dernier avant de se blesser à la cheville. Il apportera une dimension de profondeur au jeu vertical. Enfin, l’ancien quarterback, WR Kadarius Toney (15 réceptions, 152 yards en 2017), doit être plus régulier et commettre moins de drops pour prétendre à une place de titulaire. Les juniors WR Josh Hammonds (18 réceptions, 246 yards en 2017) et WR Freddie Swain (8 réceptions, 96 yards, 1 TD en 2017) complètent un groupe de receveurs dense et au potentiel énorme.

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Mais finalement, l’attaque version Dan Mullen ne fonctionnera qu’à une seule condition : une sérieuse amélioration d’une ligne offensive qui pourra compter sur le retour de cinq titulaires réguliers l’an passé. Une nouveau coach de ligne a été nommé. John Hevesy aura pour mission de développer le plein potentiel d’un groupe de joueurs pourtant prometteurs lors de leur recrutement. Les seniors LT Martez Ivey et RG Fred Johnson ainsi que le junior RT Jawaan Taylor ont le talent pour jouer dans la NFL. Le junior C T.J. McCoy a connu des déboires l’an passé après une excellente saison sophomore. Le sophomore LG Brett Heggie devraient retrouver son poste après avoir été blessé au genou au moins de novembre.

Défense

L’arrivée du coordinateur défensif Todd Grantham signifie un changement de stratégie majeur. La défense va abandonner son traditionnel front four pour des schémas 3-4 et 3-3-5 qui auront un impact important sur plusieurs joueurs des Gators à commencer par le pass rusher OLB Cece Jefferson qui glissera au poste de rush end.

Malgré ces changements, la ligne offensive restera l’un des points forts de l’équipe. Sur le côté fort, le junior DE Jabari Zuniga (34 plaquages, 4 sacks en 2017) et le freshman DE Zachary Carter possèdent la robustesse et le polyvalence nécessaires. À l’intérieur, le senior NT Khairi Clark (13 plaquages en 2017) prendra la succession de Taven Bryan au côté du mastodonte DT Tedarrell Slaton (11 plaquages en 2017). Le sophomore DL Elijah Conliffe aura également son mot à dire.

Le second rideau défensif pourra encore compter sur son général en chef, le junior ILB David Reese (102 plaquages, 10 pour perte, 1.5 sacks, 1 INT en 2017). Joueur instinctif et tenace, il compense son manque de vitesse, qui le restreint à agir dans la box, par une excellente technique de plaquage. Le sophomore ILB Vosean Joseph (55 plaquages, 1 INT en 2017) a démontré ses aptitudes de gros frappeur mais ses problèmes d’indiscipline pourraient permettre au junior ILB Rayshad Jackson (13 plaquages en 2017) de gagner sa place. Sur les extérieurs, OLB Cece Jefferson (47 plaquages, 13.5 pour perte, 4.5 sacks en 2017) sera le pass rusher #1 de l’équipe. Son avenir est dans la NFL et il sera un excellent mentor pour OLB Jachai Polite (22 plaquages, 2 sacks en 2017), OLB Jeremiah Moon (23 plaquages en 2017) et OLB Antonneous Clayton.

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Après la fracassante saison 2017 des sophomores CB Marco Wilson (34 plaquages, 10 passes défendues en 2017) et WR C.J. Henderson (22 plaquages, 4 INT, 2 TD en 2017), les Gators peuvent compter sur l’un des meilleurs tandems de cornerbacks de la conférence SEC. CB Marco Wilson est un plaqueur sûr et il possède un formidable instinct pour couper les trajectoires des passes adverses. Le prospect 4-étoiles CB Trey Dean sera le backup principal. Le junior NB Chauncey Gardner-Johnson (58 plaquages, 1 sack, 1 INT en 2018) retrouve une position de nickelback plus naturel après avoir été aligné comme safety l’an dernier. Il a connu des débuts difficiles avant de s’affirmer comme un défenseur incroyablement polyvalent. Il laisse donc l’un des postes de safety au prometteur sophomore S Brad Stewart (13 plaquages, 1 INT en 2017) qui devrait débuter la saison aux côtés du junior S Jeawon Taylor (30 plaquages en 2017).

Équipes spéciales

C’est la grande incertitude des Gators en 2018. K Eddy Pineiro (meilleur % de réussite de l’Histoire de la fac) et P Johnny Townsend (meilleur punter du pays lors des deux dernières saisons) laissent un trou béant suite à la fin de leur éligibilité. Toutefois, P Tommy Townsend pourrait poursuivre la tradition familiale et coach Mullen a convaincu le meilleur kicker à sortir des lycées américains en 2018, K Evan McPherson, de venir à Florida. Les Gators devront être beaucoup plus menaçants sur les retours de coup de pied (dernier de la SEC sur le retour de kickoffs en 2017). Le receveur KR Kadarius Toney et le running back PR Adarius Lemons sont deux athlètes explosifs mais le blocking autour d’eux devra être nettement amélioré.

Calendrier

À l’inverse de l’an passé (Michigan au AT&T Stadium), Florida ne débutera pas sa saison avec un choc de titans pour ouvrir la saison. Les Gators tenteront d’accumuler de la confiance face à Charleston Southern (FCS), le premier de leurs sept matchs à domicile en 2018 (Kentucky, Colorado State, LSU, Missouri, South Carolina, Idaho). Les déplacements à Tennessee et Mississippi State pourraient être cruciaux. Comme chaque année, les deux matchs à haut risque se joueront face à Georgia (3ème samedi d’octobre) et Florida State (dernier match).

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Match clé
contre Georgia, le 27 octobre 2018
L’opposition entre Dan Mullen et Kirby Smart devrait marquer la prochaine décennie. Face aux Bulldogs, les Gators joueront leur match le plus difficile de la saison mais le défi de renverser les champions de conférence SEC pourrait motiver les Floridiens dans ce match décisif dans la course au titre de SEC East.

Conclusion

Les Gators ont réussi l’un des plus beaux coups de l’intersaison en engageant le convoité Dan Mullen (ex-Mississippi State) au poste de head coach. Florida s’attend à des résultats immédiats. Malgré un total de 4 petites victoires remportées l’an dernier, le talent reste important dans tous les secteurs de l’effectif. Bien que Dan Mullen est avant tout un stratège offensif, c’est par la défense que les Gators devraient construire leurs succès en 2018. Six titulaires sont de retour dont DL Cece Jefferson (blessé en début de saison) et LB David Reese. La ligne défensive et le backfield défensif sont parmi les meilleurs de la conférence SEC. Offensivement, le chantier est plus grand. Depuis 5 ans, les Gators font partie des plus mauvaises attaques de la conférence SEC (335.9 yards en 2017, #110 du pays). Toutefois, deux running backs expérimentés (Jordan Scarlett, Lamical Perine) et un quarterback au talent indiscutable (Feleipe Franks) pourraient permettre l’émergence d’une attaque retrouvée. Un calendrier plutôt favorable fera l’affaire de Dan Mullen qui tentera de doubler le nombre de victoires par rapport à l’an dernier

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Preview 2018 : Georgia Bulldogs

En deux saisons seulement, les Bulldogs de Georgia sont devenus les plus sérieux concurrents du Crimson Tide d’Alabama qu’ils espèrent détrôner en 2018 afin de remporter un premier titre national depuis 1980.

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Crédit photo : Mike Ehrmann/Getty Images

Georgia Bulldogs

Conférence SEC

Division East

En 2017 : 13-2, 7-1 SEC. Champion de conférence SEC. Vice-champion national. National Championship : défaite 26-23 OT contre Alabama.
Head Coach : Kirby Smart, 3ème année (21-7) – Résultats en carrière: 21-7.
Coordinateur offensif : Jim Chaney.
Coordinateur défensif : Mel Tucker.
Titulaires de retour : 11, 6 en attaque, 4 en défense, kicker.
Joueurs-clés partis : QB Jacob Eason, RB Nick Chubb, RB Sony Michel, WR Javon Wims, OT Isaiah Wynn, ILB Roquan Smith, OLB Lorenzo Carter, LB Davin Bellamy.
Joueurs à suivre : QB Jake Fromm, RB D’Andre Swift, WR Demetris Robertson, WR Terry Godwin, WR Riley Ridley, DT Julian Rochester, DL Jonathan Ledbetter, CB Deandre Baker, S J.R. Reed.

Deux ans. C’est le temps qu’il aura fallu à Kirby Smart pour entrer dans la Légende des Bulldogs de Georgia. En deux saisons, il a transformé un programme qui semblait incapable de franchir un cap en un candidat crédible au titre de champion national.

En 2017, Georgia a remporté son premier titre de champion de conférence SEC depuis 2005 et le second Rose Bowl de son Histoire. Les Dawgs ont été privé d’un premier titre de champion national depuis 1980 lorsqu’un quarterback true freshman convertit une 2ème tentative et 26 yards à faire en un TD d’anthologie qui offrit la victoire à Alabama lors du dernier National Championship Game. En cas de victoire, Kirby Smart aura pu faire aussi bien que Bob Stoops (à Oklahoma), Urban Meyer (à Florida) ou Jim Tressel (à Ohio State) en remportant le titre national lors de sa 2ème saison en poste.

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Toutefois, son mentor Nick Saban avait lui aussi échoué de peu lors de sa 2ème saison à la tête du Crimson Tide. Et comme son mentor l’avait fait lors de sa 3ème saison, Kirby Smart espère mettre la main sur le trophée de champion en 2018.

Inspiré par Nick Saban dans toutes facettes de son rôle de head coach, Kirby Smart a changé la culture des Bulldogs en un temps record. En plus de faire le plein de recrues dans son État, Georgia attire maintenant des prospects du pays entier. Résultat : les Dawgs ont mis fin au règne d’Alabama sur le recruiting national. Les Bulldogs ont constitué la meilleure promotion de recrues en 2018 et l’administration de l’université soutient entièrement son programme de football en construisant notamment un terrain d’entrainement indoor à hauteur de 30 millions de $ livré en 2017.

Georgia marche clairement dans les pas de son modèle Alabama. Mais les Bulldogs parviendront-ils à prendre leur revanche en 2018 en renversant le Crimson Tide ? Une attaque qui s’annonce explosive et un talent fou en défense sont de solides arguments qui font des Dawgs de sérieux prétendants au titre de champion national.

Attaque

Les running backs Nick Chubb et Sony Michel sont partis pour la NFL mais l’attaque des Bulldogs reste bourrée de talent et aucune baisse de production n’est à attendre de ce côté-là du ballon. Au contraire. Le jeu au sol (258.4 yards par match en 2017, #9 du pays) devrait rester dominant tandis que l’attaque aérienne (176.9 yards par match en 2017, #105 du pays) pourrait faire un bond en avant en raison de l’éclosion d’un noyau de receveurs prometteurs et de l’arrivée via un transfert de WR Demetris Robertson.

Cela devient une habitude à Georgia : le quarterback titulaire perd son poste sur blessure laissant ainsi la porte ouverte à un jeune freshman qui profite de l’occasion pour se révéler. Ainsi, après Jacob Eason en 2016 (succédant à Greyson Lambert), le sophomore QB Jake Fromm (succédant à Jacob Eason) a démontré d’étonnantes qualités de leadership faisant de lui l’un des quarterbacks les plus efficaces au niveau national (62.2% de réussite à la passe, 2615 yards, 24 TD, 7 INT et un bilan de 12-2 en 2017).

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QB Jake Fromm est plus qu’un gestionnaire de jeu. Quand les Bulldogs en ont eu besoin, il a été capable de gros gain dans les airs grâce à une excellente lecture de jeu et un bras précis. Oui mais voilà, on vous l’a dit : la controverse au sujet du poste de quarterback devient une habitude à Georgia. Les Bulldogs ont recruté le meilleur prospect du pays au poste de QB à sortir des lycées américains en 2018. Le true freshman QB Justin Fields possède une rare combinaison de vitesse, de mobilité et de puissance de bras. Son talent est tel que le coordinateur offensif Jim Chaney a déjà prévu de l’intégrer dans certains schémas offensifs. Les riches deviennent toujours plus riches.

Georgia se préparait de longue date au départ des running backs Nick Chubb et Sony Michel avant qu’ils n’annoncent, avant la saison 2017, leur retour surprise pour leur année senior. Les deux leaders offensifs sont maintenant partis laissant la place à une relève prête à prendre le relais. Et quelle relève ! Tout indique que le sophomore RB D’Andre Swift est du calibre de ses deux prédécesseurs (618 yards au sol, 7.6 yards par course en 2017). Il sera la tête d’affiche d’une rotation effrayante composée des juniors RB Elijah Holyfield (293 yards au sol, 2 TD en 2017) et RB Brian Herrien (265 yards au sol, 1 TD en 2017), et du prospect 5-étoiles RB Zamir White dont la convalescence après une blessure au ligament d’un genou a été plus rapide que prévu. On oubliait. Il y a quelques mois, les Bulldogs ont également recruté le running back 4-étoiles RB James Cook, le frère du meilleur coureur de l’Histoire de Florida State, Dalvin Cook. On vous l’a dit : les riches deviennent toujours plus riches.

Les Bulldogs pensaient avoir des bases solides pour améliorer un jeu vertical décevant l’an dernier. Le groupe de receveurs n’a cessé de progresser tout au long de la saison dernière permettant au senior WR Terry Godwin (38 réceptions, 639 yards, 6 TD en 2017) et aux juniors WR Riley Ridley (14 réceptions, 218 yards, 2 TD en 2017) et WR Mecole Herdman (25 réceptions, 418 yards, 4 TD en 2017) de briller lors du National Championship Game suite à la sortie sur blessure du WR#1, Javon Wims. Mais Georgia voulait plus et c’est ainsi que les Bulldogs ont mis la main sur l’ancien prospect 5-étoiles du recrutement 2016, WR Demetris Robertson (50 réceptions, 767 yards, 7 TD en 2017), qui a débarqué à Athens il y a quelques semaines après un transfert en provenance de Cal. Les riches deviennent… vous connaissez la suite.

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L’attaque aérienne pourra également compter sur le junior TE Isaac Nauta (9 réceptions, 114 yards, 2 TD en 2017) qui n’a pas su surfer sur une excellente année freshman, en 2016. Son talent est indéniable et il pourrait être une autre option pour QB Jake Fromm.

La ligne offensive était un point faible de l’équipe en 2015 et 2016. C’est donc à un revirement sensationnel auquel on a assisté l’an dernier grâce au travail du coach Sam Pittman. Malgré le départ du polyvalent OL Isaiah Wynn, elle va rester une force en 2018 grâce au retour de quatre titulaires réguliers et l’apport de sang nouveau via le recrutement. Solide l’an dernier pour sa saison freshman, le sophomore LT Andrew Thomas va glisser de la droite vers la gauche pour protéger le QB des Bulldogs sur le côté aveugle. Les seniors LG Kendall Baker et C Lamont Gaillard sont également de retour tout comme le sophomore RG Solomon Kindley. Le redshirt freshman RT Isaiah Wilson devrait faire ses débuts au poste de right tackle. Ce groupe bénéficiera également de l’ajout des prospects 5-étoiles, LG Jamaree Salyer et RT Cade Mays.

Défense

Ça paraît fou mais la défense des Dawgs pourrait être tout aussi productive que l’an dernier (16.4 points accordés par match en 2017, #6 du pays) malgré les pertes de LB Roquan Smith, LB Lorenzo Carter, S Dominic Sanders et 4 autres titulaires réguliers. Mais c’est la nouvelle réalité des Bulldogs.

Comme beaucoup d’équipes, Georgia privilégie une rotation de joueurs sur la ligne de scrimmage et si les titulaires sont tous des candidats à une sélection dans l’équipe All-SEC, le manque de profondeur pourrait faire mal en cours de saison. Le senior DE Jonathan Ledbetter (38 plaquages, 5.5 pour perte, 2.5 sacks en 2017) et le juniors DT Tyler Clark (41 plaquages, 6 pour perte, 2.5 sacks en 2017) et NT Julian Rochester (22 plaquages en 2017) sont de retour ainsi que le junior DL David Marshall mais les récents recrutements n’ont pas été aussi solides sur le front three qu’ils ne l’ont été sur le back seven.

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Le second rideau a été l’âme et le coeur de la défense des Dawgs en 2017. Soutien inaliénable du run stop et magistral sur les coverages, il a largement contribué au succès de Georgia l’an passé. Seul problème : Georgia a perdu les quatre titulaires qui ont débuté le dernier Rose Bowl et le dernier National Championship dont le meilleur défenseur du pays, ILB Roquan Smith. Pourtant, l’optimisme règne sur le campus d’Athens. Le senior ILB Natrez Patrick (35 plaquages en 2017) fait son retour comme titulaire après avoir été écarté de l’équipe l’hiver dernier. Il va apporter son expérience et sa fougue à un secteur en reconstruction. À ses côtés, on devrait retrouver le grand espoir et successeur désigné de Roquan Smith : le sophomore ILB Monty Rice (22 plaquages en 2017). Sur les extérieurs, le senior OLB D’Andre Walker (39 plaquages, 13.5 pour perte, 5.5 sacks en 2017) fera la paire avec le sophomore OLB Walter Grant que certains comparent déjà à Leonard Floyd.

La défense contre la passe a brillé la saison dernière et tout porte à croire que ce secteur de jeu restera performant. CB Deandre Baker (44 plaquages, 3 INT en 2017) a surpris tout le monde en annonçant son retour pour sa saison senior. Il sera précieux au sein d’un jeune groupe menée par le true freshman 5-étoiles CB Tyson Campbell. Le junior SS J.R. Reed est sorti de nulle part l’an dernier pour devenir l’un des joueurs les plus polyvalents de l’équipe sur le backfield défensif. Il débutera la saison à côté du sophomore RB Richard LeCounte pour former un tandem incisif. Le junior CB Tyrique McGhee (23 plaquages, 1 INT en 2017) apporte de la profondeur et son expérience au poste de nickelback.

Équipes spéciales

Le junior K Rodrigo Blankenship (20/23 FG en 2017) est passé du statut de joueur culte à celui d’excellent kicker comme en témoigne ses deux FG réussi de plus de 50 yards au Rose Bowl et en finale nationale. C’est plus confus au poste de punter suite au départ de P Cam Nizialek. Le freshman P Jake Carmada et le junior P Marshall Long seront en concurrence.

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Calendrier

Georgia est l’un des deux seuls programmes de la SEC à ne pas avoir de match hors-conférence à l’extérieur. Certes, un calendrier de conférence SEC n’est jamais reposant mais il est difficile d’imaginer que les Bulldogs ne seront pas favoris dans tous les matchs qu’ils joueront. Après des débuts faciles face à Austin Peay (FCS), Georgia ne devra pas sous-estimé South Carolina, dès le 8 septembre, en match d’ouverture de son calendrier intra-conférence. La suite est plus aisé (Middle Tennessee, Missouri, Tennessee, Vanderbilt) avant le choc à LSU, suivi deux semaines plus tard par le Rivalry Game contre Florida. Ces deux matchs seront cruciaux dans l’optique des playoffs. Les Bulldogs devront également se méfier d’un mois de novembre exigeant (à Kentucky, Auburn, UMass, Georgia Tech).

Match clé
à LSU, le 13 octobre 2018
QB Matthew Stafford et RB Knowshon Moreno avaient sonné la charge pour les Bulldogs lors de la dernière visite de Georgia dans la Death Valley en octobre 2008. Dix ans après, les Dawgs tenteront de répéter l’exploit de l’époque (victoire 52-38) dans ce match crossover qui pourrait décider de leur invincibilité en 2018.

Conclusion

Quelques mois après avoir manqué de peu de remporter leur premier titre de champion national depuis 1980, les Bulldogs seront encore dans la course en 2018. Certes, le départ pour la NFL de ILB Roquan Smith laisse un trou béant au sein d’une défense qui a limité ses adversaires à 16.4 points en moyenne l’an dernier mais le coeur expérimenté de cette escouade est de retour pour encadrer la meilleure promotion de recrues du pays en 2018. QB Jake Fromm a réussi une saison freshman sensationnel forçant le titulaire, QB Jacob Eason, sur le banc. Pourtant, son statut de QB#1 pourrait être contesté par le phénoménal true freshman 5-étoiles QB Justin Fields. Quelque soit le quarterback titulaire, il bénéficiera du soutien d’un backfield offensif en or (D’Andre Swift, Elijah Holyfield) et d’un groupe de receveurs ultra-talentueux (Tony Godwin, Demetris Robertson, Nicole Herdman, Riley Ridley). Si Georgia parvient à éviter les contre-performances inattendues, le duel face à Auburn (10 novembre) pourrait être le seul obstacle vers une saison régulière invaincue.

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