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Conférence Big Ten : objectif Playoffs !

Considérée comme la meilleure conférence du pays l’an dernier, la Big Ten a paradoxalement été écartée des playoffs en 2017. Ohio State, Penn State et Wisconsin sont les favoris pour lui permettre de faire son retour dans le dernier carré en 2018.

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Contradiction. Alors qu’elle fût probablement la meilleure conférence du pays l’an dernier, la Big Ten a été privée de playoffs. Avec deux défaites au compteur, les Buckeyes d’Ohio State, bien que champion de conférence, ont été négligés au profit du Crimson Tide d’Alabama (pourtant 2ème dans la division SEC West).

En devenant plus performante grâce à la progression de plusieurs de ses programmes, la Big Ten s’est mise dans une situation difficile où tout le monde peut battre tout le monde. Pas vraiment favorable pour présenter un candidat aux playoffs avec un bilan reluisant. Un vrai problème pour une Big Ten en plein essor.

La conférence Big 12 a perdu de nombreux playmakers dont le plus célèbre d’entre-eux, QB Baker Mayfield, et la conférence Pac-12 est toujours à la recherche de sa gloire passée. Ainsi, la porte s’est peut-être ré-ouverte pour la Big Ten. Toutefois, le problème reste entier : avec 5 équipes considérées comme des prétendantes légitimes à une place en playoffs, la Big Ten pourrait encore se cannibaliser. On rappelle qu’aucune équipe avec deux défaites n’a participé au College Football Playoff.

Prédictions 2018 dans la conférence Big Ten

Champion 2018 : Ohio State.
MVP : RB Jonathan Taylor, Wisconsin.
Meilleur joueur offensif : QB Trace McSorley, Penn State.
Meilleur joueur défensif : DE Nick Bosa, Ohio State.
Freshman de l’année : LB Micah Parsons, Penn State.
Prospects NFL à suivre : QB Shea Patterson (Michigan), QB Clayton Thorson (Northwestern), WR Parris Campbell (Ohio State), OG Beau Benzschawel (Wisconsin), OG Michael Jordan (Ohio State), OT David Edwards (Wisconsin), DE Nick Bosa (Ohio State), DE Rashan Gary (Michigan), DE Anthony Nelson (Iowa), S Khaleke Hudson (Michigan).

Du 28 juillet au 2 aout 2018, The Blue Pennant vous proposera les présentations des principaux programmes de la conférence Big Ten :
– Iowa Hawkeyes
– Michigan Wolverines
– Michigan State Spartans
– Nebraska Cornhuskers
– Ohio State Buckeyes
– Penn State Nittany Lions
– Wisconsin Badgers

Tour d’horizon dans la conférence Big Ten

La meilleure conférence du pays ?

Il n’y a pas si longtemps la conférence Big Ten était la risée de tous les fans de College Football. Tout a changé lorsque Urban Meyer a pris les rênes du programme d’Ohio State, en 2011. Alors qu’elle avait des difficultés à recruter des joueurs talentueux en dehors de sa zone d’influence géographique et qu’elle se faisait régulièrement martyriser par des programmes du Group of Five, la Big Ten commença à retrouver une certaine respectabilité. Jim Harbaugh (Michigan), James Franklin (Penn State), Paul Chryst (Wisconsin), PJ Fleck (Minnesota), Jeff Brohm (Purdue) et Scott Frost (Nebraska) ont rejoint des coachs réputés comme Mark Dantonio (Michigan State) ou Kirk Ferentz (Iowa).

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En à peine 5 ans, le Big Ten a fait son retour parmi l’élite nationale devenant, pour certains observateurs, la meilleure conférence du pays. En 2017, trois équipes (Ohio State, Wisconsin, Penn State) ont terminé dans le Top 8 du dernier classement AP Top 25 pour la première fois depuis 2009 et sans un effondrement de Michigan face à South Carolina, la Big Ten aurait conclu sa saison de bowls avec un bilan parfait de 8-0.

La Big Ten sait garder ses talents

106 étudiants-athlètes éligibles (underclassmen) ont fait le choix de quitter leur université pour se présenter à la draft NFL du printemps dernier. Et la Big Ten a été épargnée. Certes, le MVP offensif de la saison 2017 (RB Saquon Barkley, Penn State) est parti. Le tandem de défenseurs des Buckeyes, Sam Hubbard et Denzel Ward, ont quitté le campus de Columbus (Ohio) mais le total de 13 underclassmen est nettement moindre que les 23 de la SEC, par exemple. Ainsi, Ohio State pourra compter sur le retour inattendu de DT Dre’Mont Jones, WR Parris Campbell et WR Johnnie Dixon. À Penn State, RB Saquon Barkley a été le seul à quitter le campus prématurément. Le meilleur quarterback du pays, Trace McSorley, est fidèle au poste à la tête de l’attaque des Nittany Lions. Même chose à Wisconsin, LB TJ Edwards, OL Beau Benzschawel et OL Michael Deiter sont de retour au sein de la meilleure ligne offensive du pays pour protéger le phénomène RB Jonathan Taylor.

Ohio state au-dessus du lot ?

Malgré les pertes de QB J.T. Barrett et de plusieurs joueurs précieux en attaque et en défense, la troupe d’Urban Meyer reste la plus talentueuse de la conférence… et de loin. Des classes de recrutement successives exceptionnelles permettent au coach des Buckeyes de recharger rapidement les batteries. Excellent face à Michigan l’an passé, QB Dwayne Haskins est promis à un bel avenir aux côtés de RB JK Dobbins, de RB Mike Weber et d’une pléthore de receveurs. Défensivement, la ligne est probablement la 2ème meilleure du pays derrière celle de Clemson et le secondary est bourré talent (DB Kendall Sheffield, S Jordan Fuller, CB Jeffrey Okudah). Les Buckeyes seront encore l’équipe à battre en 2018.

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Jim Harbaugh sous pression

Après avoir atteint le plateau des 10 victoires lors de ses deux premières saisons à Ann Arbor, coach Harbaugh a régressé l’an dernier (bilan de 8-5). Depuis l’arrivée de l’ancien coach de Stanford, les Wolverines n’ont jamais fait mieux que terminer 3ème de la division Big Ten East. La Direction athlétique de Michigan n’a pas accordé un contrat de 7.5 millions de $ par année pour terminer 3ème de division. C’est donc avec le sens de l’urgence que Jim Harbaugh tentera de détrôner Ohio State. Pour y parvenir, il a convaincu l’ancien prospect 5-étoiles, QB Shea Patterson, de quitter Ole Miss pour se joindre à une attaque prometteuse (RB Karan Higdon, WR Tarik Black, WR Donovan Peoples-Jones). Est-ce que ce sera suffisant pour sauver sa tête ?

Le match de l’année

Ohio State @ Penn State
le 29 septembre 2018
Organisé plus tôt qu’à l’habitude, cette opposition entre les Buckeyes et les Nittany Lions a décidé du sort de la redoutable division Big Ten East lors des deux dernières saisons et le vainqueur de ce choc a remporté le titre de champion de conférence par la suite. Tout indique qu’Ohio State et Penn State seront encore aux avant-postes en 2018. Le vainqueur de ce match prendra assurément une option sur une participation à la finale de conférence Big Ten.

Calendrier complet de la conférence Big Ten

Nos prédictions

Division East

1. Ohio State Buckeyes

En 2017 : 12-2, 8-1 Big Ten. Champion de conférence Big Ten.
Prédiction : 12-1, 8-1 Big Ten. Champion de conférence Big Ten.
Match décisif : à Penn State, 29 septembre.
Joueurs-clés partis : QB J.T. Barrett, C Billy Price, CB Denzel Ward.
Joueurs à suivre : QB Dwayne Haskins, RB JK Dobbins, WR Paris Campbell, DL Nick Bosa, DT Dre’Mont Jones, DL Chase Young, CB Kendall Sheffield, S Jordan Fuller.
Future star : CB Jeffrey Okudah.

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Malgré la perte de QB J.T. Barrett et de nombreux playmakers en attaque et en défense, Ohio State sera encore la référence dans la Big Ten. Le talent pur est partout dans l’effectif mais coach Urban Meyer devra néanmoins gérer l’après-J.T. Barrett en donnant les clés du secteur offensif à l’inexpérimenté QB Dwayne Haskins et en trouvant un successeur à C Billy Price. Toutefois, les playmakers offensifs ne manquent pas (RB JK Dobbins, RB Mike Weber, WR Parris Campbell, WR KJ Hill). Comme souvent à Ohio State, la défense est pétri de talent sur la ligne et sur le backfield défensif. DE Nick Bosa et DT Dre’Mont Jones forment un duo terrifiant tandis que CB Damon Arnette, SS Jordan Fuller et la star annoncée CB Jeffrey Okudah devraient permettre aux Buckeyes d’être encore solides défensivement malgré quelques inquiétudes concernant le second rideau. Seul un calendrier difficile (à Penn State et à Michigan State) semble pouvoir empêcher Ohio State de conserver son titre de champion de conférence.

2. Penn State Nittany Lions

En 2017 : 11-2, 7-2 Big Ten.
Prédiction : 10-2, 7-2 Big Ten.
Match décisif : contre Michigan State, le 13 octobre.
Joueurs-clés partis : RB Saquon Barkley, TE Mike Gesicki, FS Marcus Allen.
Joueurs à suivre : QB Trace McSorley, RB Mike Sanders, WR Juwon Johnson, C Connor McGovern, DT Ryan Bates, DE Shareef Miller, CB Amani Oruwariye.
Future star : DE Micah Parsons.

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Les coups de génie de RB Saquon Barkley manqueront aux Nittany Lions mais ils seront encore de sérieux candidats au titre de champion de conférence Big Ten en raison des excellentes promotions de recrues de coach James Franklin lors des dernières années. La ligne offensive a plus de talent et de profondeur que jamais ce qui réjouira le meilleur quarterback du pays, QB Trace McSorley. Défensivement, il y a quelques interrogations mais le retour de CB John Reid (blessé en 2017) et l’émergence annoncée du prospect 5-étoiles LB Micah Parsons devraient permettre aux Nittany Lions de tenir le choc. Penn State jouera tous ses gros matchs à domicile (Michigan State, Ohio State, Wisconsin) ce qui pourrait apporter aux Nittany Lions un avantage décisif.

3. Michigan State Spartans

En 2017 : 10-3, 7-2 Big Ten.
Prédiction : 9-3, 6-3 Big Ten.
Match décisif : à Penn State, le 13 octobre.
Joueurs-clés partis : C Brian Allen, WR Hunter Rison, LB Chris Frey.
Joueurs à suivre : QB Brian Lewerke, RB LJ Scott, WR Cody White, WR Felton Davis, DT Raequan Williams, LB Joe Bachie, CB Josiah Scott, S David Dowell.
Future star : RB Connor Heyward.

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Bonne nouvelle pour les Spartans : le retour de 19 titulaires d’une équipe qui a remporté 10 victoires en 2017 et qui possède tous les éléments pour jouer les premiers rôles dans la Big Ten en 2018. Mauvaise nouvelle : Michigan State évolue dans une division East aujourd’hui considérée comme la plus compétitive du pays. Afin d’être de réels prétendants au titre de conférence et à une place en College Football Playoff, Michigan State devra être plus agressif dans le jeu aérien et plus discipliné dans le jeu au sol. QB Brian Lewerke a démontré tout son talent en fin de saison dernière et il pourrait porter encore une fois son équipe à partir de septembre prochain. Défensivement, les Spartans n’ont accordé que 297 yards en moyenne par match l’an dernier (#7 du pays) et tous les leaders de ce côté du ballon (DT Raequan Williams, LB Joe Bachie, CB Josiah Scott, S David Dowell) sont de retour en 2018. Avec un calendrier plutôt favorable (Ohio State et Michigan à domicile, pas de match face à Wisconsin), Michigan State est l’ultime outsider pour remporter le titre de conférence Big Ten.

4. Michigan Wolverines

En 2017 : 8-5, 5-4 Big Ten.
Prédiction : 9-3, 6-3 Big Ten.
Match décisif : à Penn State, 10 novembre.
Joueurs-clés partis : LT Mason Cole, DT Maurice Hurst, LB Mike McCray.
Joueurs à suivre : QB Shea Patterson, RB Karan Higdon, WR Donovan Peoples-Jones, WR Tarik Black, TE Sean McKeon, C Cesar Ruiz, DL Rashan Gary, LB Devin Bush, DB Lavert Hill.
Future star : DT Michael Dwumfour.

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C’est une saison cruciale pour coach Jim Harbaugh dont le bilan face aux trois autres ténors de la division East (Ohio State, Michigan State, Penn State) est très insuffisant (3-6). Encore une fois, les Wolverines seront avant tout dominant en défense (la meilleure du pays ?) grâce à la présence de deux des meilleurs joueurs au niveau national, tout poste confondu, DE Rashan Gary et LB Devin Bush. Si cette équipe parvient à trouver son identité et son rythme en attaque, elle peut légitimement avoir l’ambition d’une participation au College Football Playoff. Pour y parvenir, Jim Harbaugh a convaincu le junior QB Shea Patterson de quitter Ole Miss pour rejoindre Ann Arbor (Michigan) via un transfert. L’ancien Rebel devra être mieux protégé par une ligne offensive décevante l’an dernier. Le calendrier des Wolverines sera épique (à Notre Dame, à Wisconsin, à Michigan State, à Ohio State !!!). Ce groupe de joueurs est-il capable d’enchainer les big games en déplacement. On doute encore.

5. Maryland Terrapins

En 2017 : 4-8, 2-7 Big Ten.
Prédiction : 6-6, 4-5 Big Ten.
Match décisif : à Indiana, le 10 novembre.
Joueurs-clés partis : WR DJ Moore, MLB Jermaine Carter Jr, CB JC Jackson.
Joueurs à suivre : QB Kasim Hill, RG Ty Johnson, WR Taivon Jacobs, LT Derwin Gray, RB Terrance Davis, DE Jesse Aniebonam, MLB Tre Watson, NB Antoine Brooks, FS Darnell Savage.
Future star : OT Marcus Minor.

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Les blessures au poste de quarterback ont ruiné la saison 2017 des Terrapins qui avait pourtant bien débuté par un succès retentissant à Texas et un bilan de 3-1 après 4 matchs. Maryland a finalement perdu 7 de ses 8 derniers matchs. Si les joueurs-clés des Terrapins parviennent à se tenir loin de l’infirmerie, Maryland pourrait être l’une des équipes de la Big Ten ayant le plus progressée. Les 5 titulaires de la ligne offensive sont de retour ce qui devrait permettre au tandem RB Ty Johnson/RB Lorenzo Harrison de poursuivre leur développement. C’est toujours l’incertitude concernant l’identité du quarterback titulaire, QB Tyrell Pigrome et QB Kasim Hill étant en concurrence après avoir réussi des coups d’éclat en 2017 avant de se blesser. Le retour de blessure de DE Jesse Aniebonam fera du bien à un pass rush anémique l’an passé. Dans une division East surchargée, Maryland a peu de marge de progression mais une participation à un bowl est dans les cordes de la troupe de coach DJ Durkin.

6. Indiana Hoosiers

En 2017 : 5-7, 2-7 Big Ten.
Prédiction : 6-6, 3-6 Big Ten.
Match décisif : contre Maryland, 10 novembre.
Joueurs-clés partis : WR Simmie Cobbs, LB Tegray Scales, LB Chris Covington.
Joueurs à suivre : QB Peyton Ramsey, QB Brandon Dawkins, RB Morgan Ellison, WR Nick Westbrook, OL Wes Martin, DL Jacob Robinson, DB Marcelino Ball.
Future star : WR Whop Philyor.

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Pour sa première saison à la tête des Hoosiers, tout n’a pas été rose pour coach Tom Allen. Indiana a souffert de nombreuses blessures et l’équipe du campus de Bloomington a subi 4 défaites par moins de 8 points au cours d’un calendrier 2017 infernal. En 2018, ce calendrier est plus favorable mais il faudra que des playmakers émergent rapidement des deux côtés de la ligne de scrimmage pour réussir à atteindre une participation à un bowl. Surprenante l’an passé, la défense a limité ses adversaires à une moyenne de 340.1 yards par matchs (#27 du pays). Toutefois, elle devra garder le rythme sans son leader, LB Tegray Scales. L’attaque devra également faire mieux que la saison dernière (26.8 points par match, #78 du pays). L’arrivée de l’ancien quarterback d’Arizona State, QB Brandon Dawkins, pourrait mettre le titulaire QB Peyton Ramsey sous pression et redonner de l’énergie à ce secteur. Le jeu aérien bénéficiera du retour attendu de WR Nick Westbrook qui devrait succéder à Simmie Cobbs comme cible #1 après avoir manqué l’intégralité de la saison passée.

7. Rutgers Scarlet Knights

En 2017 : 4-8, 3-6 Big Ten.
Prédiction : 4-8, 1-8 Big Ten.
Match décisif : Indiana, le 29 septembre.
Joueurs-clés partis : RB Gus Edwards, WR Janarion Grant, DE Kemoko Turay.
Joueurs à suivre : QB Arthur Sitkowski, RB Raheem Blackshear, WR Bo Melton, TE Jerome Washington, DT Jon Bateky, LB Trevor Morris, LB Deonte Roberts, CB Blessuan Austin, CB Isaiah Wharton.
Future star : RB Raheem Blackshear.

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Après une première saison de coach David Ash inquiétante en 2016 (2-10), Rutgers s’est montré en net progrès l’an passé en remportant 4 victoires dont 3 face à des adversaires de la Big Ten. Si le programme du New Jersey est sur la bonne voie, il ne sera pas facile de faire mieux que l’an passé. John McNulty est le 9ème coordinateur offensif des Scarlet Knights lors des… 9 dernières saisons. Il hérite d’une attaque qui n’a réussi que 13.8 points en moyenne lors des matchs intra-conférence. Encore une fois, c’est l’incertitude au poste de quarterback (Arthur Sitkowski ou Giovannu Rescigno ?). En défense, les progrès ont été énormes l’an dernier (de 37.5 points en moyenne par match à 28.3). Avec le retour de 8 titulaires, c’est par ce secteur défensif que les victoires de Rutgers passeront en 2018. Le programme est sur la bonne voie mais ce sera encore un peu juste pour une qualification pour un bowl.

Division West

1. Wisconsin Badgers

En 2017 : 13-1, 9-0 Big Ten. Champion de division Big Ten West.
Prédiction : 10-3, 7-2 Big Ten. Champion de division Big Ten West..
Match décisif : à Iowa, le 22 septembre.
Joueurs-clés partis : TE Troy Fumagalli, DE Alec James, CB Nick Nelson.
Joueurs à suivre : QB Alex Hornibrook, RB Jonathan Taylor, WR Quintez Cephus, OL Michael Delter, LT David Edwards, LB Ryan Connelly, LB TJ Edwards, S D’Cota Dixon.
Future star : CB Dontye Carriere-Williams.

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Menés par une défense étouffante (13.9 points accordés par match), les Badgers n’étaient finalement qu’à une seule victoire d’une participation au College Football Playoff et une baisse de régime n’est pas attendu en 2018. Certes, le coordinateur défensif Jim Leonhard aura le défi de rebâtir l’extérieur du second rideau et le backfield défensif mais Wisconsin possède suffisamment de talent en attaque pour compenser pendant la période de transition. Avec la présence de QB Alex Hornibrook, le phénoménal sophomore RB Jonathan Taylor (1977 yards au sol en 2017) et un groupe de receveurs fourni, cette attaque est la plus équilibrée depuis l’arrivée de coach Paul Chryst à Wisconsin. Finalement, seul un calendrier difficile (déplacement à Penn State, Iowa et Michigan) pourrait être un obstacle à un 4ème titre de champion de division West en 5 ans.

2. Iowa Hawkeyes

En 2017 : 8-5, 4-5 Big Ten.
Prédiction : 8-4, 5-4 Big Ten.
Match décisif : contre Wisconsin, le 22 septembre.
Joueurs-clés partis : C James Daniels, LB Josey Jewell, CB Josh Jackson.
Joueurs à suivre : QB Nate Stanley, WR Nick Easley, TE Noah Fant, OT Tristan Wirf, DE Anthony Nelson, DE Parker Heese, DE A.J. Epenesa, S Amani Hooker.
Future star : WR Brandon Smith.

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Si les Hawkeyes sont peut-être moins talentueux que les Badgers sur le papier, Iowa est probablement l’équipe la plus menaçante pour le champion de division West en titre, Wisconsin. Les Hawkeyes accueillent les Badgers dans leur Kinnick Stadium (22 septembre) et ils ne croiseront pas trois des quatre meilleures équipes de la redoutable Big Ten East (Penn State mais pas Ohio State, Michigan State et Michigan). Pour sa 2ème saison comme titulaire, QB Nate Stanley pourrait s’affirmer comme l’un des meilleurs joueurs de la conférence à son poste. Toutefois, Iowa misera toujours, avant tout, sur son jeu au sol. Défensivement, les Hawkeyes ont perdu deux leaders en LB Josey Jewell et CB Josh Jackson. Trouver des playmakers sera l’un des défis de coach Kirk Ferentz au sein d’une défense redoutable sur le front four grâce à la présence de DE Anthony Nelson, DE Parker Hesse et DE E.J. Epenesa. Un calendrier favorable pourrait permettre à ces combatifs Hawkeyes de flirter avec les 10 victoires.

3. Purdue Boilermakers

En 2017 : 7-6, 4-5 Big Ten.
Prédiction : 7-5, 5-4 Big Ten.
Match décisif : contre Iowa, le 3 novembre.
Joueurs-clés partis : WR Anthony Mahoungou, OT David Steinmetz, LB Ja’Whaun Bentley, CB Da’wan Hunte.
Joueurs à suivre : QB David Blough, QB Elijah Sindelar, RB Markell Jones, RB Tario Fuller, WR Rondale Moore, TE Brycen Hopkins, LB Markus Bailey, S Jacob Thieneman.
Future star : WR Rondale Moore.

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La première saison de coach Jeff Brohm à la tête des Boilermakers aura été un franc succès : après n’avoir remporté que 9 matchs lors des 4 saisons précédentes, Purdue a conclu sa campagne 2017 avec un encourageant bilan de 7-6. La capacité de l’ancien coach de Western Kentucky de maximiser le talent de ses joueurs a encore frappé et il devra encore faire de la magie en 2018 en raison du départ de plusieurs cadres (WR Anthony Mahoungou, LB Ja’Whaun Bentley, CB Da’Wan Hunte). Derrière une ligne offensive expérimentée, les deux quarterbacks, QB David Blough et QB Elijah Sindelar, pourraient continuer de se partager le temps de jeu. Cela avait bien fonctionné l’an dernier même si de nouveaux receveurs devront émerger en 2018. Défensivement, le junior MLB Markus Bailey aura un rôle primordial en tentant d’assumer le leadership du néo-Patriot, LB Ja’Whaun Bentley. Si les Boilermakers devront affronter Ohio State et Michigan State en match crossover, ils auront l’avantage de jouer leurs 4 premiers matchs à domicile et recevoir leurs concurrents directs dans la division West (Iowa et Northwestern) dans leur Ross-Ade Stadium.

4. Northwestern Wildcats

En 2017 : 10-3, 7-2 Big Ten.
Prédiction : 6-6, 3-6 Big Ten.
Match décisif : contre Nebraska, le 13 octobre.
Joueurs-clés partis : RB Justin Jackson, DT Tyler Lancaster, S Godwin Igwebuike.
Joueurs à suivre : QB Clayton Thorson, RB Jeremy Larkin, WR Bennett Skowronek, DT Jordan Thompson, DE Joe Gaziano, LB Paddy Fisher, CB Montre Hartage, KR Solomon Vault.
Future star : WR Berkeley Holman.

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Northwestern est probablement l’équipe la plus imprévisible de la conférence Big Ten. Le senior QB Clayton Thorson revient pour une dernière saison au niveau NCAA après avoir subi une sérieuse blessure du genou l’an passé. Le flou règne autour de sa participation au début de saison des Wildcats. S’il parvient à retrouver toutes ses capacités, Northwestern sera dans la course à la 2ème place de la division West. Sans leur quarterback vedette, les Wildcats lutteront peut-être pour se qualifier pour un bowl. En plus de l’incertitude concernant le poste de QB, coach Pat Fitzgerald devra trouver un successeur au productif RB Justin Jackson et il devra également reconstruire le backfield défensif. Et pour ne rien arranger, le calendrier 2018 des Wildcats ne leur est pas favorable. Northwestern débute sa saison à Purdue dans un match déjà décisif, puis sera opposé à Notre Dame et Duke en match inter-conférence. Les Wildcats devront aussi affronter Michigan et Michigan State en match crossover. Une participation à un bowl semble un objectif raisonnable mais le retour de QB Clayton Thorson à son meilleur niveau pourrait permettre à NU de rester le plus dangereux concurrent de Wisconsin dans la division West.

5. Nebraska Cornhuskers

En 2017 : 4-8, 3-6 Big Ten.
Prédiction : 6-6, 3-6 Big Ten.
Match décisif : à Northwestern, le 13 octobre.
Joueurs-clés partis : WR De’Mornay Piersen-El, LB Chris Weber, S Joshua Kalu.
Joueurs à suivre : RB Greg Bell, WR Stanley Morgan, WR JD Spielman, LG Jerald Foster, DE Carlos Davis, LB Will Honas, S Aaron Williams, P Caleb Lightbourn.
Future star : WR Miles Jones.

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De l’élite du College Football, Nebraska est rentré dans le rang depuis plus d’une décennie mais l’arrivée de l’ancien Husker, coach Scott Frost, a ranimé la flamme du côté de Lincoln. Si l’optimisme est de rigueur, de nombreuses interrogations persistent d’autant que le nouvel head coach devra gérer une transition de style de jeu en attaque et en défense. Le true freshman QB Adrian Martinez pourrait avoir la confiance de l’ancien coach de UCF. Il bénéficiera de la présence de playmakers autour de lui à commencer par WR Stanley Morgan et RB Greg Bell mais d’autres leaders devront apparaitre. Le chantier est énorme en défense après une saison 2017 catastrophique (36.4 points accordés par match, #116 du pays). Et le calendrier ne sera pas de tout repos, les Huskers devant affronter trois des quatre ténors de la division Big Ten East en match crossover en plus de déplacements à Wisconsin, Iowa et Northwestern ! Une qualification pour un bowl serait déjà un belle satisfaction pour la 1ère saison de Scott Frost.

6. Minnesota Golden Gophers

En 2017 : 5-7, 2-7 Big Ten.
Prédiction : 6-6, 3-6 Big Ten.
Match décisif : à Nebraska, le 20 octobre.
Joueurs-clés partis : RB Shannon Brooks, DT Steven Richardson, LB Jon Celestin.
Joueurs à suivre : RB Rodney Smith, WR Tyler Johnson, RG Conner Olson, OT Donnell Greene, DE Carter Coughlin, LB Kamal Martin, LB Thomas Barber, CB Antonio Shenault, S Jacob Huff, S Antonio Winfield Jr.
Future star : WR Rashod Bateman.

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PJ Fleck fera-t-il aussi bien qu’avec son ancienne équipe (Western Michigan) lorsqu’il remporta 7 victoires de plus entre sa 1ère et sa 2ème année comme head coach. On n’y croit pas même si des progrès pourraient être visibles. Les espoirs de participation à un bowl seront probablement entre les mains du quarterback (les Gophers n’ont réussi que 7 TD à la passe en match de conférence la saison dernière). Or, QB Tanner Morgan et QB Vic Viramontes n’ont aucune expérience au niveau FBS… comme la ligne offensive qui ne compte qu’un seul titulaire de retour. Autour de WR Tyler Johnson et RB Rodney Smith, d’autres playmakers devront émerger. Mené par LB Thomas Barber, la défense s’est montrée solide l’an dernier (346 yards accordés par match, #30 du pays) mais elle ne pourra pas suffire sans une nette amélioration en attaque (308 yards en moyenne par match, #123 du pays). Patience sera encore demandée aux fans de Minnesota.

7. Illinois Fighting Illini

En 2017 : 3-9, 0-9 Big Ten.
Prédiction : 3-9, 1-8 Big Ten.
Match décisif : contre Minnesota, le 3 novembre.
Joueurs-clés partis : QB Jeff George, WR Malik Turner, OL Christian DiLaurio.
Joueurs à suivre : WR Mikey Dudek, WR Ricky Smalling, TE Louis Dorsey, OG Nick Allegretti, DE Bobby Roundtree, DT Tymir Oliver, LB Del’Shawn Phillips, CB Nate Hobbs.
Future star : WR Ricky Smalling.

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Peu d’amélioration depuis l’arrivée de coach Lovie Smith, il y a deux ans : un total de 5 victoires en deux saisons et aucun succès en match de conférence Big Ten l’an dernier. Pour sa 3ème saison à la tête des Fighting Ilini, on s’attend à ce que l’équipe franchisse un cap d’autant que l’ancien coach des Bears de Chicago avait misé sur un groupe jeune à son arrivée; groupe qui devrait atteindre sa maturité en 2018. Toutefois, Illinois est toujours à la recherche de son quarterback. Le nouveau coordinateur offensif Rod Smith fera-t-il confiance en l’ancien joueur de Nebraska et Virginia Tech, QB AJ Bush, ou donnera-t-il les clés de l’attaque à l’un des trois QBs freshmen ? Si la défense a beaucoup souffert l’an passé (218.5 yards accordés au sol, #117 du pays), elle pourra compter sur le retour de 7 titulaires. Mais sans une amélioration importante en attaque (15.4 points par match en 2017, #127 du pays), les Fighting Illini seront condamnés à la dernière place de la division West.

Fondateur et rédacteur en chef de The Blue Pennant, Morgan Lagrée couvre le College Football depuis plus de 10 ans. En 2016, Morgan fût le premier reporter à couvrir le CFP National Championship Game pour un média francophone. Il co-anime le Podcast Bowl. Expert NFL et NBA. Grand amateur de la NHL. Fan ultime des Red Sox de Boston (MLB). Ancien étudiant de l'université McGill. #Redmen4Life

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Preview 2020 : Clemson Tigers

Finaliste malheureux du dernier CFP National Championship, les Tigers de Clemson menés par QB Trevor Lawrence n’ont qu’une idée en tête : récupérer leur statut de champion national.

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Crédit photo : Streeter Lecka/Getty Images

50 previews en 50 jours, c’est une série estivale de 50 présentations exclusives préparées par toute l’équipe TBP afin de vous permettre de tout savoir concernant la prochaine saison de College Football. On retrouve aujourd’hui les Tigers de Clemson, finalistes malheureux du dernier National Championship Game.

Clemson Tigers

Conférence ACC

Division Atlantic

En 2019 : 14-1. Défaite 42-25 face à LSU lors du CFP National Championship.
Head Coach : Dabo Swinney, 12ème année (130-31) – Résultats en carrière: 130-31.
Coordinateur offensif : Tony Elliott.
Coordinateur défensif : Brent Venables.
Titulaires de retour : 13, 5 en attaque, 6 en défense, kicker, punter.
Joueurs-clés partis : WR Tee Higgins, LB Isaiah Simmons, DB AJ Terrell, DB Tanner Muse.
Joueurs à suivre : QB Trevor Lawrence, RB Travis Etienne, WR Amari Rodgers, DE Xavier Thomas, DT Tyler Davis, LB James Skalski, CB Derion Kendrick, FS Nolan Turner.

Les Tigers de Clemson sont tout simplement la meilleure équipe de l’ère College Football Playoff. Deux titres nationaux, quatre participations à la finale nationale, cinq titres de champion de conférence ACC et un bilan de 69-5 lors des 5 dernières saisons.

Dabo Swinney et les Tigers ont remporté 117 victoires lors de la décennie 2010. La 3ème meilleure performance de l’Histoire du College Football. Clemson possède également un bilan de 43-2 en match de conférence depuis 2015 et tout indique que cette domination sur l’ACC va se poursuivre au moins une saison de plus. On n’avait pas connu ça depuis l’époque Florida State dans les années 90.

En 2020, Clemson pourra compter sur le meilleur quarterback du pays et probable futur 1er choix de la draft NFL, le junior QB Trevor Lawrence, ainsi que sur le retour inattendu du running back senior RB Travis Etienne. Avec ces deux superstars et du talent à revendre sur les autres postes, l’attaque des Tigers s’annonce encore comme l’une des plus productives du pays.

Fort d’une défense bourrée de talent et de la meilleure promotion de recrues de son Histoire qui arrive sur le campus, cette équipe de Clemson sera donnée favorite dans tous ses matchs d’une saison 2020 qui serait considérée comme un échec sans une 6ème qualification pour les playoffs.

Une attaque toujours plus explosive

Il y a deux raisons de penser que l’attaque explosive des Tigers (43.9 points par match en 2019, #4 du pays) serait tout aussi dominante en 2020 : le junior QB Trevor Lawrence (3665 yards, 36 TD, 8 INT et 563 yards au sol, 9 TD en 2019) et le senior RB Travis Etienne (1614 yards au sol, 19 TD). Le premier sera un candidat au trophée Heisman tandis que le second, qui a pris tout le monde par surprise en annonçant son retour à Clemson pour son année senior, peut battre de multiples records de l’ACC en devenant le meilleur coureur de l’Histoire de la conférence.

Le jeu de QB Trevor Lawrence est encore perfectible. S’il a ajouté une dimension supplémentaire en se servant davantage de ses jambes, il devra montrer plus de constance tout au long de la saison et être plus discipliné que l’an dernier.

QB Trevor Lawrence – Crédit photo : Streeter Lecka, Getty Images

En cas d’absence du quarterback vedette, les Tigers peuvent compter sur le redshirt freshman QB Taisum Phommochanh, quarterback dual-threat surdoué, et sur le true freshman 5-étoiles QB DJ Uiagalelei. On vous l’a dit : l’avenir est radieux du côté de Clemson.

Les Tigers ont perdu son receveur #1 (Tee Higgins) via la draft et son receveur #2 (Justyn Ross) en raison d’une opération de la colonne vertébrale. Ce sont donc 2032 yards sur réception et 21 TD qui se sont évaporés. Pour leur succéder, Clemson ne sera pourtant pas en manque de solution. Le senior WR Amari Rodgers (30 réceptions, 426 yards, 4 TD) est de retour à 100% et devrait occuper le poste de slot receiver tandis que les prometteurs sophomores WR Joseph Ngata (17 réceptions, 240 yards, 3 TD) et WR Frank Ladson (9 réceptions, 128 yards, 3 TD) étaient des prospects 4 étoiles classés dans le Top 50 national lors du recrutement 2019. Ils seront les cibles préférées de QB Trevor Lawrence à moins que le junior TE Braden Gallaway (suspendu lors de la saison régulière 2019), très en vue lors du CFP National Championship Game, ne soit davantage intégré dans le playbook.

Le talon d’Achille des Tigers : la ligne offensive ?

L’absence de spring practice aura fait particulièrement mal à une ligne offensive qui a perdu 4 joueurs titulaires au cours de l’intersaison. Seul rescapé : l’ancien prospect 5-étoiles LT Jackson Carman à qui le rôle de protecteur sur le côté aveugle de QB Trevor Lawrence est déjà assuré.

Même si le coaching staff s’est dit très confiant de la capacité des 4 nouveaux titulaires à franchir un cap rapidement, leur cohésion accélérée sera essentielle pour que Clemson évite une mésaventure en début de saison. Le senior C Cade Stewart, le junior LG Matt Brockhorst et les sophomores RG Will Putnam et RT Jordan McFadden devraient débuter la week 1 comme titulaire.

Brent Venables – Crédit photo : Bart Boatwright

Le génie de Brent Venables

Les défenseurs passent mais le génial Brent Venables est toujours capable de s’ajuster pour optimiser au maximum le talent de son groupe quitte à modifier ses systèmes de jeu. Si le front four (le meilleur de l’Histoire du College Football ?) avait été la grande force de Clemson en 2018, le coordinateur défensif des Tigers avait su être créatif en 2019 pour compenser les départs des Christian Wilkins, Dexter Lawrence et Co. en implantant un système 3-3-5 qui permettait au polyvalent Isaiah Simmons d’être utilisé à toutes les sauces. Avec succès.

Cette année encore, plusieurs cadres sont partis pour la NFL (Isaiah Simmons, AJ Terrell, Tanner Muse) mais l’intégralité de la ligne défensive est de retour. Et on devrait ainsi retrouver un classique système 4-3 dans lequel le senior DE Justin Foster (35 plaquages, 11.5 pour perte dont 4.5 sacks) et le junior DE Xavier Thomas (27 plaquages, 8 pour perte dont 1.5 sacks), deux joueurs à la marge de progression énorme, auront un rôle primordial. Les sophomores DE KJ Henry (23 plaquages, 2 sacks) et DE Justin Mascoll apportent une certaine profondeur sur le pass rush.

À l’intérieur, le duo DT Nyles Pinckney (20 plaquages) / DE Tyler Davis (45 plaquages, 10.5 pour perte dont 6.5 sacks) seront fidèles au poste après une saison 2019 encourageante mais on attend également les premiers pas du prospect #1 du pays en 2020, le true freshman DT Bryan Bresee, véritable phénomène qui pourrait tout renverser sur son passage dès cette saison.

Un back seven en quête d’un successeur d’Isaiah Simmons

La vraie incertitude chez les Tigers en 2020 se situe au niveau du back seven. Plus exactement au niveau du leadership sur le second et 3ème rideau. Avec l’apport de talents issus des excellentes promotions successives, Clemson devrait rester ultra-compétitif mais le manque de leaders naturels pourrait s’avérer problèmatique si aucun des joueurs de ce groupe ne réussissait à s’imposer dans ce rôle.

FS Nolan Turner – Crédit photo : Sun Journal

Le senior ILB James Skalski (90 plaquages, 3 sacks), joueur hyperactif et intuitif, est un candidat légitime mais saura-t-il saisir sa chance ? Le junior OLB Baylon Spector (44 plaquages, 2 sacks) et le sophomore OLB Mike Jones Jr (18 plaquages) n’ont pas encore acquis l’aura suffisante.

Sur le backfield défensif, seul le junior CB Derion Kendrick (43 plaquages, 2 INT, 1 TD) est de retour. Ancien quarterback au lycée et recruté par Clemson comme receveur, il a réussi sa reconversion au poste de cornerback contribuant immédiatement lors de la saison 2019. Avec le départ de CB AJ Terrell, il devra assummer son nouveau statut de CB#1 et montrer la voie à CB Mario Goodrich, CB Sheridan Jones et CB Andrew Booth Jr, qui ont peu joué depuis leur arrivée à Clemson.

Il y a moins d’incertitude au poste de safeties en raison des retours de l’expérimenté FS Nolan Turner (48 plaquages, 2 INT) et de la présence d’un groupe de surdoués composé de SS Lannden Sanders, SS Jalyn Phillips et FS Joseph Charleston.

Conclusion

Dans une conférence ACC à sa portée, Clemson possède une voie royale vers une 6ème participation consécutive au College Football Playoff. Tout sera alors possible. Les Tigers ont le talent pour et si toutes les pièces du puzzle se mettent en place sur la ligne offensive et en défense, Dabo Swinney, Trevor Lawrence et Travis Etienne pourraient soulever de nouveau le trophée de champion pour la 2ème fois en 3 ans.

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Potentiel
  • Coaching
4.7

Résumé

Points forts
– Le meilleur duo QB/RB du pays.
– Une ligne défensive fourni.
– La culture de la gagne.

Points faibles
– Un groupe de receveurs déplumé.
– Une ligne offensive inexpérimentée.
– Manque de leadership en défense.

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Preview

Preview 2020 : Louisville Cardinals

En un an seulement, coach Steve Satterfield a renversé une situation difficile à Louisville développant les Cardinals comme de potentiels concurrents de Clemson… dès 2020 ?

Publié

le

Crédit photo : Scott Utterback, Courier Journal

50 previews en 50 jours, c’est une série estivale de 50 présentations exclusives préparées par toute l’équipe TBP afin de vous permettre de tout savoir concernant la prochaine saison de College Football. On retrouve aujourd’hui les Cardinals de Louisville.

Louisville Cardinals

Conférence ACC

Division Atlantic

En 2019 : 8-5, 5-3 ACC. Music City Bowl : victoire 38-28 contre Mississippi State.
Head Coach : Scott Satterfield, 2ème année (8-5). Résultats en carrière : 59-29.
Coordinateur offensif : Dwayne Ledford.
Coordinateurs défensifs : Bryan Brown.
Titulaires de retour : 16, 8 en attaque, 8 en défense.
Joueurs-clés partis : WR Seth Dawkins, OT Mekhi Becton, DL Amonte Caban, S Khane Pass, K Blanton Creque.
Joueurs à suivre : QB Micale Cunningham, RB Javian Hawkins, WR Tutu Atwell, C Cole Bentley, LB Dorian Etheridge, LB C.J. Avery, LB Rodjay Burns, CB Chandler Jones.

Une rédemption spectaculaire. Arrivé dans le Kentucky, en provenance d’Appalachian State, le head coach Steve Satterfield a marqué les esprits dès sa première saison à la tête des Cardinals. Une attaque retrouvée, une défense moins perméable et six victoires supplémentaires au compteur (2-10 en 2018 et 8-5 en 2019) pour une qualification inespérée, et même une victoire, en bowl.

Surprendre est une chose, confirmer en est une autre. Louisville en a bien conscience et pourra s’appuyer sur un groupe expérimenté et qui se connait bien, avec pas moins de seize revenants chez les titulaires.

D’un point de vue coaching staff, Satterfield a aussi su garder ses hommes de confiance pour enchaîner de manière positive et donner de beaux espoirs à son groupe.

Les forces de l’équipe

Ce qui a clairement transformé le programme d’ACC, c’est une attaque retrouvée. Souvent réputés dans ce secteur, avec notamment les émergences de futures stars NFL, comme Teddy Bridgewater et Lamar Jackson, les Cardinals avaient de nouveau plongé offensivement à la veille du départ de Bobby Petrino.

QB Micale Cunningham – Crédit photo : Scott Utterback, Courier Journal

Cette donnée semble de l’histoire ancienne, avec les 33.1 points de moyenne inscrits l’année dernière (#30 du pays), et au vu de l’incroyable escouade attendue en 2020. Avec plus de 2 000 yards à eux deux, l’an passé, le duo RB Javian Hawkins (1525 yards au sol, 9 TD en 2019) / RB Hassan Hall (501 yards au sol, 5 TD) entend faire de nouveau parler la poudre au sol, derrière une ligne offensive inchangée, en tout cas plein centre.

L’autre donnée encourageante, c’est la collaboration aérienne entre les deux juniors QB Micale Cunningham et WR Tutu Atwell. Lancé dans le grand bain en 2019 en lieu et place de Jawon Pass, le premier a bluffé par son aptitude à jouer juste (62% de réussite, 22 touchdowns, 5 interceptions) mais doit encore gagner en régularité et en force physique pour avoir un impact plus conséquent.

Dans le nouveau système offensif, son receveur privilégié a été comme un poisson dans l’eau, avec 1 272 yards, 11 touchdowns et une capacité d’accélération excitante dans les petits espaces.

En défense, tout n’a pas été rose, mais au sein de la défense 3-4 de Bryan Brown, l’équipe peut compter sur un solide groupe de linebackers, mené par les seniors OLB Rodjay Burns, ILB Dorian Etheridge et ILB C.J. Avery. Preuve de la profondeur de ce groupe, le junior ILB Monty Montgomery est parti pour être dans la rotation, malgré 5 sacks en 2019.

Les faiblesses de l’équipe

On l’a dit : la défense rassure moins que l’attaque à l’orée de ce nouvel exercice. Il faut dire que l’apprentissage semble prendre plus de temps que prévu. #128 équipe du pays, avec 44 points concédés en moyenne en 2018, les Cards en ont encaissé 11 de moins l’année suivante.

WR Tutu Atwell – Crédit photo : Scott Utterback, Courier Journal

Mais le déficit de pression et l’irrégularité au plaquage, surtout sur le premier rideau, s’est souvent payé cash. Résultat : un rush stop exposé et un backfield qui a tenté de plier sans rompre, tant bien que mal. Pour ne rien arranger, trois des cinq « meilleurs » plaqueurs pour perte de 2019 ont quitté le campus, et il faudra espérer un renouvellement salvateur sur le front-3 pour fragiliser le moins possible ce groupe.

Autre escouade à surveiller, les équipes spéciales. Déjà perturbés l’an passé par les pépins physiques de P Blanton Creque, les Cardinals ont aussi assisté à la fin d’éligibilité du punter Mason King. Joker de luxe l’an dernier, avec plus ou moins de succès (22/25 sur extra-point, 1 sur 3 sur field goal), le junior K Ryan Chalifoux aura sa chance, mais devra batailler avec le nouveau transfert K Brock Travelstead pour conserver sa place.

Enfin, difficile d’établir cela comme un point faible, mais Louisville devra composer sans ses deux tackles titulaires en 2020, notamment un certain OT Mekhi Becton, premier tour de draft parti chez les Jets. Il faudra donc trouver un tackle gauche d’envergure pour protéger efficacement Cunningham. Le junior T Adonis Boone et le sophomore T Renato Brown sont sur les rangs pour assurer la suite…

Conclusion

Solidaire, homogène, équilibré, ce groupe de Louisville a donc bien de sérieux arguments pour jouer les premiers rôles cette année. De là à jouer la finale ACC ? Difficile à dire car les Cardinals semblent, malgré tout, toujours souffrir de la comparaison avec l’ogre Clemson. Qu’à cela ne tienne, l’Orange Bowl devrait de nouveau offrir un spot généreux à la conférence si les Tigers font les playoffs.

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Coaching
  • Potentiel
3.6

Résumé

Points forts
– Un quarterback prometteur.
– Un duo de receveurs explosifs.
– Stabilité du coaching staff.

Points faibles
– Manque de profondeur en défense.
– Une ligne offensive perméable.
– Le kicking game.

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Cinq coachs sur le « hot seat » en 2020

Découvrez les cinq coachs les plus menacés à l’aube de la prochaine saison de College Football.

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Crédit photo : Alicia de Artola, Reign of Troy

La pression des résultats n’a jamais été aussi forte dans l’élite du College Football. À une époque, on laissait du temps à un coach pour recruter, développer son système et mettre sa marque sur un programme. Aujourd’hui, l’impatience est de mise dans les directions athlétiques et en 2020, plusieurs head coachs savent qu’ils jouent leur poste.

Découvrez les cinq coachs sur le « hot seat » à l’aube de la prochaine saison de College Football.

Clay Helton, USC

Les Trojans ont un bilan de 13-12 lors des 2 dernières saisons et le nouveau directeur athlétique Mike Bohn ne pourra pas faire autrement que de se séparer de son coach principal si USC ne remporte pas la division Pac-12 South en 2020. Après avoir reconstitué l’attaque autour du coordinateur offensif Graham Harrell (ex-North Texas), Clay Helton a donné les clés de la défense au coordinateur défensif Todd Orlando (ex-Texas) avec pour objectif de ramener les Trojans dans l’élite de conférence Pac-12. Un nouvel échec serait synonyme de fin de l’ère Helton à Los Angeles.

Tom Herman, Texas

Il devait être l’incarnation du « Texas is back ». Depuis qu’il a fait son retour sur le campus d’Austin, les Longhorns ont perdu 15 matchs en 3 saisons. 15 ! Pourtant, les classes de recrues dans le Top 10 national ne suivent les unes après les autres. Texas doit jouer les yeux dans les yeux avec Oklahoma pour le titre de conférence. Sinon, bye-bye…

Tom Herman, coach de Texas – Crédit photo : Tim Warner/Getty Images

Kevin Sumlin, Arizona

La magie Sumlin était-telle une vaste enfumade lorsqu’il était à Texas A&M ? Reconnu pour ses talents de recruteurs hors-pair, a-t-il surtout bénéficié de l’aura des Aggies ? Car depuis son arrivée à Tucson (Arizona), les Wildcats font du surplace tant dans le domaine du jeu que dans celui du recrutement (Arizona a été le dernier programme FBS à obtenir un commit pour la promotion 2021) et son coaching staff a réussi l’exploit de torpiller le seul playmaker de l’effectif lors des deux dernières saisons : QB Khalil Tate. Son bilan de 9-15 est insuffisant pour un programme qui ambitionne de jouer les premiers rôles dans la conférence Pac-12.

Chip Kelly, UCLA

Son arrivée avait ravivé la flamme du football sur un campus de Westwood qui vibre habituellement pour son équipe de basketball. Un bilan de 7-17 en deux saisons (7-11 en match Pac-12) n’a pas de quoi satisfaire une direction athlétique des Bruins qui a investi chèrement dans l’ancien head coach des Ducks d’Oregon pour des résultats à court terme. Le manque de progrès de l’attaque est notamment inquiétant. Seul un bilan positif en 2020 pourrait sauver sa tête.

Derek Mason, Vanderbilt

Deux participations (perdues) à des bowls en six saisons et aucun bilan positif depuis son arrivée à Nashville en 2014. Certes, il n’est pas facile de construire une équipe gagnante pour un programme qui n’a pas une grande tradition de football, mais la division SEC East était très ouverte ces dernières années (derrière Georgia) et les Commodores ont continué de trainer dans les bas fonds du classement. Mauvaise nouvelle pour lui : un nouveau directeur athlétique (qui ne l’a pas choisi, donc) vient d’arriver. Aïe.

Autres head coachs sous pression en 2020 : Scott Frost (Nebraska), Jim Harbaugh (Michigan) et Will Muschamp (South Carolina).

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Preview 2020 : Brigham Young Cougars

Après une saison 2019 décevante, QB Zach Wilson et les Cougars sauront-ils rebondir malgré un calendrier absoluement infernal ?

Publié

le

50 previews en 50 jours, c’est une série estivale de 50 présentations exclusives préparées par toute l’équipe TBP afin de tout savoir de la prochaine saison. On retrouve aujourd’hui les Cougars de Brigham Young.

Brigham Young Cougars

Indépendant

En 2019 : 7-6. Défaite 38-34 face à Hawaii lors de l’Hawaii Bowl.
Head Coach : Kalani Sitake, 4ème année (27-25) – Résultats en carrière: 27-25.
Coordinateur offensif : Jeff Grimes.
Coordinateur défensif : Illaisa Tuiaki.
Titulaires de retour : 12, 7 en attaque, 4 en défense, kicker.
Joueurs-clés partis : WR Aleva Hifo, WR Micah Simon, DB Dayan Ghanwoloku.
Joueurs à suivre : QB Zach Wilson, RB Lopini Katoa, WR Gunner Romney, TE Matt Bushman, OL Brady Christensen, DL Khyiris Tonga, LB Payton Wilgar, CB Chris Wilcox, S Troy Warner.

Charismatique et apprécié de ses joueurs, coach Kalani Sitake a pourtant passé la majeure partie de la saison dernière sur le « hot seat » en raison d’un bilan insuffisant de 20-19 lors des trois dernières saisons. Les attentes sont nettement supérieures sur le campus de Provo (Utah) qui vit encore dans le souvenir des années LaVell Edwards.

Finalement, le coach des Cougars a probablement sauvé sa place et obtenu une prolongation de contrat jusqu’en 2023 grâce à trois victoires remportées contre Tennessee, USC et Boise State. Pourtant, les défaites du mois d’octobre face à Toledo et South Florida et celles pour finir la saison, face à San Diego State et Hawaii (Hawaii Bowl), ont fragilisé un coaching staff qui sera sous pression en 2020.

Également sous pression car le grand nombre de blessures qui ont frappé les Cougars depuis deux ans commencent à mettre en cause la préparation physique d’un programme qui devra faire face, encore cette année, à un calendrier infernal.

Zach Wilson est-il menacé au poste de QB titulaire ?

Inconcevable il y a 18 mois après une saison freshmen plein de promesses en 2018, et si le statut de titulaire de QB Zach Wilson (2382 yards à la passe, 11 TD, 9 INT et 3 TD au sol en 2019) était en danger ? Certes, le quarterback junior possède d’indéniables qualités de lanceur et son aptitude à gagner des yards au sol peut s’avérer précieuse mais son incapacité à rester loin de l’infirmerie et son inquiétante stagnation dans son développement pourraient ouvrir la voie à l’un des sophomores, QB Jaren Hall (420 yards à la passe, 1 TD) et QB Baylor Romney (747 yards à la passe, 7 TD, 2 INT), qui ont tous les deux porté leur équipe à la victoire l’an passé, respectivement contre Utah State et Boise State. À suivre.

QB Zach Wilson – Crédit photo : Eugene Tanner, AP

Le titulaire au poste de quarterback bénéficiera du retour surprise du senior TE Matt Bushman (47 réceptions, 688 yards, 4 TD) alors qu’on attendait son départ pour la NFL. Auteur de 125 réceptions pour un total de 1719 yards et 9 TD en carrière, il s’approche de plusieurs records de la fac et il sera assurément l’une des bouées de secours d’un jeu aérien des Cougars qui devra composer avec un groupe de receveurs inexpérimentés suite au départ de Aleva Hifo, Micah Simon et Talon Shumway. Les juniors WR Gunner Romney (31 réceptions, 377 yards, 2 TD), WR Dax Milne (21 réceptions, 285 yards, 2 TD) et WR Neil Pau’u (de retour de suspension) partent favoris mais la nouvelle garde de freshmen pourrait être sollicitée dès cette saison…

Les premiers pas du français Terence Fall ?

Récruté par les Cougars dès la période de signature anticipée du mois de décembre 2019, le français WR Terence Fall fera ses débuts sous le maillot des Cougars. La concurrence sera rude et comme tous les true freshmen au niveau national, il pourrait utiliser sa première saison pour s’acclimater à son nouvel environnement en utilisant son redshirt.

Toutefois, avec l’absence de titulaires indéboulonnables au poste de receveur, lui et l’ancien du lycée Mater Dei, WR Kody Epps, auront assurément une carte à jouer. Son physique imposant et ses mains sûres pourraient notamment représenter une arme redoutable dans la red zone adverse.

« Run DMC », sauveur du jeu au sol

En grande difficulté depuis le départ de Jamaal Williams fin 2016, le jeu de course des Cougars doit impérativement progresser en 2020 au risque de rendre l’attaque unidimensionnelle comme ce fût le cas l’an dernier (167.5 yards au sol, #78 du pays). Le junior RB Lopini Katoa (358 yards au sol, 4 TD) a montré de belles choses mais de manière inconstante. Du coup, la clé de l’attaque au sol de BYU pourrait être entre les mains de RB Devonta’e Henry-Cole. Ancien joueur de l’ennemi juré, Utah, ce dernier a choisi de terminer sa carrière NCAA au sud de Salt Lake City. Coureur surpuissant, il a réussi 4 TD avec les Utes dans un rôle de backup derrière Zach Moss.

La meilleure ligne offensive hors Power Five

La ligne offensive sera la grande force de l’attaque de Brigham Young. Tous les titulaires l’an passé sont de retour, à commencer par le candidat au trophée Outland, LT Brady Christensen, et le candidat pour le trophée Rimington, C James Empey. Deux joueurs qui ont joués ensemble un total de 26 matchs.

Les seniors LG Kieffer Longson et RG Tristen Hoge sont de retour et le sophomore RT Blake Freeland ferait déjà tourner les têtes de certains scouts NFL.

Matt Bushman – Crédit photo : Chris Gardner/Getty Images

Un défense expérimentée mais en quête de leadership

Handicapée par un nombre important de blessures, la défense des Cougars sera l’une des plus expérimentées à l’ouest du Mississippi. Cependant, le coordinateur défensif Ilaisa Tuiaki fera face à deux défis : relancer un pass rush déficient l’an dernier (#117 du pays) et trouver des successeurs aux leaders défensifs, le duo de safeties Fayan Ghanwoloku / Austin Lee.

Le retour de NT Khyiris Tongo (45 plaquages en 2019) va apporter beaucoup de stabilité au centre de la ligne défensive ce qui facilitera le travail des defensive ends, à priori DE Bracken El-Bakri (37 plaquages) et DT Lorenzo Fauatea (21 plaquages, 2 sacks).

On attend la contribution du senior OLB Isaiah Kaufusi (60 plaquages, 2 INT) sur le pass rush, tout comme celle du junior OLB Chaz Ah You (31 plaquages, 1 sack), deux joueurs dont le développement est plus long que prévu initialement.

Le backfield défensif verra le retour de blessure des seniors CB Chris Wilcox et S Zayne Anderson. Une excellente nouvelle pour un groupe de defensive backs expérimentés mais qui a parfois été trop perméables face aux gunslingers. Cole McDonald (ex-Hawaii) et Jacob Eason (ex-Washington) s’en souviennent.

Un calendrier démentiel

Si le début de saison 2019 avait semblé compliqué avec deux matchs contre Utah, Tennessee, USC et Washington (BYU s’en était sorti avec u bilan de 2-2), la saison 2020 va y ressembler énormément. En pire.

La traditionnelle Holy War contre Utah va donner le coup d’envoi lors d’un match chaud bouillant. La suite sera démoniaque. Michigan State, Arizona State, Minnesota sont au programme du mois de septembre. Après le Rivalry Game contre Utah State, les Cougars recevront un membre de la SEC (Missouri) et une équipe de Houston revancharde. Le mois de novembre sera marqué par des affrontements contre Boise State, San Diego State et… Stanford. Ouch !

DateAdversaire
3 septembreà Utah
12 septembreMichigan State
19 septembreà Arizona State
26 septembreà Minnesota
2 octobreUtah State
10 octobreMissouri
16 octobreHouston
24 octobreNorthern Illinois
6 novembreà Boise State
14 novembreSan Diego State
21 novembreNorth Alabama (FCS)
28 novembreà Stanford

Conclusion

Bien que des progrès substantiels sont attendus dans la production offensive et défensive, ils pourraient ne pas se matérialiser par des victoires tant le calendrier semble compliqué pour un programme de BYU qui a participé à un bowl à 14 reprises sur les 15 dernières années. Si les Cougars marqueront surement beaucoup de points, la défense saura-t-elle être à la hauteur ? La performance du secteur défensif pourrait faire la différence entre un bilan décevant de 5-7 et une une fiche de 7-5 qui serait considérée comme un vrai succès pour coach Sitake.

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Potentiel
  • Coaching
3

Résumé

Points forts
– Profondeur au poste de quarterback.
– Ligne offensive solide.
– Défense expérimentée.

Points faibles
– Manque de profondeur au poste de running back.
– Inefficacité dans la red zone adverse.
– Manque de leadership en défense.

Prédiction : 6-6

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