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Top 25 de pré-saison : 3. Alabama Crimson Tide

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Malgré le départ de nombreuses vedettes en défense et de RB Trent Richardson, les champions nationaux en titre semblent encore armés pour se succéder à eux-mêmes en 2012.

Quelle équipe pourrait ne pas subir une baisse de régime après avoir perdu RB Trent Richardson, LB Courtney Upshaw, LB Dont’a Hightower, CB Dre Kirkpatrick et S Mark Barron (cinq joueurs sélectionnés au 1er tour de la draft NFL 2012) ?

Pourtant, le Crimson Tide d’Alabama du légendaire coach Nick Saban possède plusieurs atouts dans son jeu pour se battre, encore une fois, avec les Tigers de LSU pour le titre de conférence SEC. La ligne offensive menée par le senior C Barrett Jones est incontestablement la meilleure au niveau national et le junior QB A.J. McCarron a prouvé lors du dernier BCS Champiosnhip Game qu’il était capable de diriger l’attaque aérienne dans les gros matchs. Le groupe de running backs est inexpérimenté mais incroyablement talentueux.

La défense (#1 au pays en 2011) dirigée par le coordinateur défensif Kirby Smart a perdu du leadership avec les départs de Hightower et de Barron mais les promotions de recrues ont été tellement impressionnantes depuis 2-3 ans que le Crimson Tide devrait tenir le choc en 2012.

Les champions nationaux en titre avaient connus une baisse de régime en 2010 après leur titre national 2009 mais coach Nick Saban s’est dit « beaucoup plus confiant » cette fois-ci. Le Crimson Tide sera-t-il la première équipe à remporter deux titres nationaux depuis Nebraska en 1994-95 ?

Fondateur et rédacteur en chef de The Blue Pennant, Morgan Lagrée couvre le College Football depuis près de 10 ans. En 2016, Morgan fût le premier reporter à couvrir le CFP National Championship Game pour un média francophone. Il co-anime le podcast TBP/Radiossa - Made in US. Expert NFL et NHL. Grand amateur de la NBA et du College Basketball. Fan ultime des Red Sox de Boston (MLB). Ancien étudiant de l'université McGill. #Redmen4Life

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Preview 2018 : Tennessee Volunteers

Après des mois de chaos sur le campus de Knoxville, Jeremy Pruitt est le nouveau boss à Rocky Top. La mission de l’ancien coordinateur défensif d’Alabama : redorer le blason d’un programme en déroute totale l’an passé.

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Crédit photo : Michael Reaves/Getty Images

Tennessee Volunteers

Conférence SEC

Division East

En 2017 : 4-8, 0-8 SEC.
Head Coach : Jeremy Pruitt, 1ère année (0-0) – Résultats en carrière: 80-48.
Coordinateur offensif : Tyson Helton.
Coordinateur défensif : Kevin Sherrer.
Titulaires de retour : 13, 6 en attaque, 7 en défense.
Joueurs-clés partis : RB John Kelly, TE Ethan Wolfe, OL Jashon Robertson, CB Rashaan Gaulden, P Trevor Daniel.
Joueurs à suivre : QB Keller Chryst, RB Ty Chandler, WR Jauan Jennings, WR Brandon Johnson, WR Marquez Callaway, OL Trey Smith, NT Shy Tuttle, LB Darrin Kirkland, LB Daniel Bituli, FS Nigel Warrior.

Catastrophique, désastreux, pitoyable. Les mots ne manquent pas pour qualifier la saison 2017 des Volunteers. Jamais dans son Histoire, Tennessee n’avait terminé une saison avec plus de 8 défaites !

Du coup, la Vol Nation a eu la tête du coach Butch Jones… qui n’a pas vraiment aidé sa cause en se déclarant « Champions of Life » alors que son bilan de 34-27 (14-24 en match SEC) était clairement insultant pour un programme toujours à la recherche de son premier titre de conférence depuis 2007. « Brick by brick », il a construit son tombeau enfonçant le programme de Knoxville dans la crise un peu plus chaque jour.

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Tennessee avait alors l’occasion de faire table rase pour mieux repartir. Mais il était dit que l’année 2017 serait apocalyptique jusqu’au bout pour les Volunteers. Le directeur athlétique, John Currie, choisit le coordinateur défensif d’Ohio State, Greg Schiano, pour succéder à Butch Jones… la Vol Nation en décida autrement. Elle voulait John Gruden et frappa encore en manifestant son désaccord pour des raisons que seule elle peut comprendre. Mike Gundy (Oklahoma State) et Dave Doeren (NC State) ont passé un entretien. Mike Leach (Washington State) attendait seulement qu’on l’appelle mais c’est finalement le coordinateur défensif d’Alabama, Jeremy Pruitt, qui a accepté le poste après 26 jours de tergiversations qui auront d’ailleurs couté son poste à John Currie, remplacé par le coach légendaire, Philip Fullmer (1992-2008).

La mission de Jeremy Pruitt est simple : refaire de Tennessee le programme qu’il aurait toujours dû être, un prétendant au titre dans la conférence SEC. À 44 ans, le natif de l’Alabama va essayer d’implanter une culture de la victoire basée sur une rigueur défensif à toute épreuve, une culture qu’on n’a pas vu à Knoxville depuis un certain… Philip Fullmer. Champion national avec Florida State et Alabama et recruteur hors-pair, il sait ce qui le sépare du graal. Première étape : remettre sur pied un groupe traumatisé par une saison 2017 éprouvante.

Attaque

Si Jeremy Pruitt a appris une chose depuis qu’il est dans la SEC : on ne peut gagner sans un quarterback performant. Pour raviver une attaque anémique l’an passé (19.8 points par match, #117 du pays), il est allé chercher le coach des QBs de USC, Tyson Helton, dont le travail auprès de Sam Darnold a été salué par toute la profession.

Bye-bye la spread offense, les Volunteers version Jeremy Pruitt évolueront en pro-style avec l’accent mis sur un jeu vertical abondant. Le chemin du renouveau pourrait être long car Tennessee a souffert dans ce domaine l’an passé (173.7 yards par match, #109 du pays). Malgré quelques coups d’éclat, l’ancien prospect 4-étoiles, QB Jarrett Guarantano (997 yards, 4 TD et 2 INT en 2017) n’a pas encore convaincu qu’il pouvait être le leader de l’attaque des Vols. Bien qu’il possède une puissance de bras incontestable, sa lecture de jeu laisse à désirer ce qui pourrait ouvrir la voie au senior QB Keller Chryst (962 yards, 8 TD, 4 INT en 2017) qui arrive de Stanford avec son bilan de 17-2 comme titulaire au sein de l’attaque… pro-style du Cardinal. Le sophomore QB Will McBride est peut-être la carte cachée de Jeremy Pruitt. Vrai gunslinger, il aura sa chance durant le Fall camp.

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Comme son mentor Nick Saban, Jeremy Pruitt ne négligera pas un jeu au sol qu’il espère éreintant. Le départ anticipé de RB John Kelly pour la NFL donne les clés de ce secteur au sophomore RB Ty Chandler (305 yards au sol, 2 TD en 2017). Running back « nord-sud », il possède des accélérations phénoménales et un sens du jeu qui lui permet de toujours trouver d’excellents blocs. Il formera un excellent duo avec l’ancien joueur de Michigan State, le senior RB Madre London (304 yards au sol, 3 TD en 2017), qui a perdu son statut de titulaire chez les Spartans suite à une blessure de la cheville. Le colosse true freshman RB Jeremy Banks pourrait être inséré dans la rotation plus vite que prévu en raison de ses aptitudes athlétiques phénoménales.

Les nouveaux systèmes pro-style bénéficieront à un groupe de receveurs qui n’a rien à envier aux meilleurs de la SEC. Réintégré dans l’équipe après en avoir été écarté l’an dernier pour avoir critiqué Butch Jones via les réseaux sociaux, le puissant WR Jauan Jennings fait son retour avec les Vols. Il joue avec une mentalité de linebacker ce qui en fait l’un des receveurs les plus craints de la conférence. Les juniors WR Marquez Callaway (24 réceptions, 406 yards, 5 TD en 2017) et WR Brandon Johnson (37 réceptions, 482 yards, 1 TD en 2017) sont eux aussi de retour avec la ferme intention de démontrer tout leur potentiel. TE Dominick Wood-Anderson, le meilleur tight-end au niveau Junior College l’an passé, a fait son arrivée sur le campus de Knoxville au cours du printemps. Son apport sera déterminant au sein des nouveaux systèmes.

L’annonce du retour du sophomore LT Trey Smith a été reçu comme une bénédiction. Victime de caillots sanguins dans les poumons, l’ancien prospect 5-étoiles sera la pierre angulaire d’une ligne offensive en totale reconstruction puisqu’en plus de LT Trey Smith, ce sont trois sophomores qui devraient débuter la saison : LG Devante Brooks, C Ryan Johnson et RG Riley Locklear. Le junior RT Marcus Tatum s’est montré très prometteur l’an dernier avec sa grande envergure. Développer la synchronisation au sein de cette ligne offensive sera l’un des grands défis de Tyson Helton.

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Défense

L’arrivée de Jeremy Pruitt devrait tout changer dans ce secteur de jeu. On peut s’attendre à voir rapidement une défense agressive et tenace, bien différente de celle qui a accordé 5.4 yards par course l’an dernier. Premier changement : l’abandon des systèmes 4-3 pour des schémas 3-4.

Ces Volunteers seront-ils capables de renverser la tendance après une saison 2017 calamiteuse notamment contre le jeu de course adverse (251.3 yards par match, #125 du pays) ? Le talent est là et ne demande qu’à s’exprimer.

Stopper le jeu au sol adverse a été l’un des mantra de l’équipe durant l’intersaison. Le senior DT Shy Tuttle (27 plaquages en 2017) est un guerrier capable de devenir le pilier d’un trio probablement composé de des seniors DE Kyle Phillips (33 plaquages, 2 sacks en 2017) et DE Jonathan Kongbo (29 plaquages, 2.5 sacks en 2017). Ce dernier possède un motor exceptionnel et il sera peut-être l’une des révélations de la saison dans la SEC. On surveillera également le freshman DT Eric Crosby et le sophomore DL Matthew Butler, deux joueurs au potentiel énorme qui sont l’avenir des Vols sur la ligne de scrimmage.

Le second rideau défensif est peut-être le domaine le plus rassurant de cette défense des Vols. Le junior OLB Darrell Taylor (27 plaquages, 3 sacks en 2017) a été repositionné de son poste de defensive end à celui d’outside linebacker. Auteur du plaquage qui a donné la victoire face à Georgia Tech en OT l’an dernier, il est le défenseur le plus agressif de l’équipe. Le junior ILB Daniel Bituli (90 plaquages, 1 INT, 1 TD en 2017) a lui aussi réussi un « highlight » la saison dernière : une interception convertie en un TD de 97 yards face à Alabama. Au-delà de ce big play, c’est un excellent plaqueur qui formera un duo détonant avec le revenant ILB Darrin Kirkland Jr ou le junior ILB Quart’e Sapp (75 plaquages, 7 pour perte) Considéré comme l’un des plus sérieux prospects NFL de la conférence SEC à son arrivée à Knoxville en 2015, il bénéficie d’une dernière année d’éligibilité pour démontrer tout son talent après deux saisons gâchées par les blessures. Le junior OLB Austin Smith, le sophomore OLB Deandre Johnson et l’ancien 4-étoiles du Junior College, OLB Jordan Allen, batailleront pour le dernier poste de titulaire en compagnie de la « tackling machine », le true freshman OLB JJ Peterson.

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Ancien spécialiste du secondary, Jeremy Pruitt n’a pas mâché ses mots pour critiquer un backfield défensif sans grand relief depuis le départ de CB Rashaan « Double Bird » Gaulden. Fils du légendaire cornerback NFL Dale Carter, le junior SS Nigel Warrior (83 plaquages, 1 sack, 1 INT en 2017) est un joueur fiable et possède un leadership indéniable sur lequel pourrait se bâtir un groupe en quête de rédemption. Il devrait être aligné au côté du senior FS Micah Abernathy (81 plaquages en 2017) ou du meilleur plaqueur de l’équipe en 2016, S Todd Kelly Jr (blessé en 2017). Les postes de cornerbacks sont ouverts à la concurrence. Les sophomores CB Shawn Shamburger et CB Maleik Gray ainsi que les juniors CB Baylen Buchanan et CB Carlin Fils-Aimé (running back en 2017) composent une rotation qui a tout à démontrer.

Équipes spéciales

La Tradition d’excellence des équipes spéciales de Tennessee sera mis au défi en raison du départ du kicker, du punter et des deux returners. Du coup, le poste de kicker titulaire est au ouvert à la concurrence même si le sophomore K Brent Cimaglia part favori en raison de ses 5 titularisations l’an passé. Toutefois, l’ancien Wolverine de Michigan, K Ryan Tice, aura également sa chance. Sur le punting game, le true freshman P Paxton Brooks, 2ème meilleur punter à sortir des lycées américains en 2018, devrait être aligné. Il aura la lourde tâche de faire oublier l’excellent Trevor Daniel. Le running back KR Ty Chandler (24.5 yards par KR, 1 TD en 2017) devrait succéder au All-American DB Evan Berry sur les retours de kick tandis que le receveur PR Marquez Callaway sera l’option privilégiée sur les retours de punt.

Calendrier

Brutal. Le calendrier des Volunteers ne sera pas leur meilleur allié en 2018. Un match d’ouverture difficile contre une solide équipe de West Virginia puis 5 matchs dantesques du 22 septembre au 27 octobre (Florida, Georgia, Auburn, Alabama, South Carolina). Pas idéal pour une équipe parfois fragile l’an passé. Le mois de novembre sera pus abordable (Charlotte, Kentucky, Missouri, Vanderbilt) et c’est dans cette dernière ligne droite que les Volunteers joueront probablement leur qualification pour un bowl… s’ils ne sont pas morts d’ici là.

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Match clé
contre Kentucky, le 10 novembre
Tennessee pourrait bien se présenter dans ce match avec un bilan de 2-6. Une victoire pour une participation à un bowl serait ainsi indispensable face à une équipe des Wildcats qui a battu les Vols l’an passé, pour la 2ème fois depuis 1984. Revanche.

Conclusion

Pour la première fois de leur Histoire, les Volunteers n’ont pas gagné le moindre match de conférence SEC en une saison au terme d’une campagne 2017 chaotique. Pour succéder à Butch Jones, l’ancien coordinateur défensif d’Alabama, Jeremy Pruitt, a été embauché au poste de coach principal après des tergiversations non-moins chaotiques. Il hérite d’une équipe avec de nombreuses interrogations des deux côtés du ballon. Et pour ne rien arranger, le calendrier des Vols est l’un des plus compliqué de la conférence SEC. La défense a souffert l’an dernier, particulièrement contre la course (251.3 yards accordés au sol, #126 du pays). Le passé de Jeremy Pruitt et le retour de LB Darrin Kirkland pourrait améliorer ce secteur de jeu… mais c’est toujours l’incertitude dans les tranchées et dans le backfield défensif. La ligne offensive a appris une bonne nouvelle avec le retour sur les terrains du prometteur OT Trey Smith. L’ajout de QB Keller Chryst (ex-Stanford) et le retour en grâce de WR Jauan Jennings sont également des points positifs pour une attaque aux abonnés absents la saison dernière (19.8 points en moyenne par match, #118 du pays).

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Preview 2018 : Florida Gators

Le retour de coach Dan Mullen chez les Gators a ramené l’espoir au sein d’un programme de Florida qui sera l’une des attractions de la division SEC East en 2018. Suffisant pour renverser les Bulldogs de Georgia ?

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Crédit photo : Twitter/GatorsFB

Florida Gators

Conférence SEC

Division East

En 2017 : 4-7, 3-5 SEC.
Head Coach : Dan Mullen, 1ère année (0-0) – Résultats en carrière: 69-46.
Coordinateur offensif : Billy Gonzales, John Hevesy.
Coordinateur défensif : Todd Grantham.
Titulaires de retour : 17, 10 en attaque, 7 en défense.
Joueurs-clés partis : WR Antonio Callaway, DT Taven Bryan, DB Duke Dawson, K Eddy Pineiro, P Johnny Townsend.
Joueurs à suivre : RB Jordan Scarlett, RB Lamical Perine, WR Van Jefferson, WR Tyrie Cleveland, DE Cece Jefferson, DB Chauncey Gardner-Johnson, CB Marco Wilson, CB C.J. Henderson.

De 2005 à 2008, Dan Mullen était le coordinateur offensif des Gators sous les ordres d’Urban Meyer. Une époque où Florida régnait sur la planète College Football. En prenant en main le développement de QB Chris Leak et d’un certain QB Tim Tebow, il a par extension aidé à la construction d’une équipe qui remportera finalement deux titres de champion national (2006, 2008).

Trop doué pour rester confiné à son rôle de coach assistant, Dan Mullen acceptera l’offre des Bulldogs de Mississippi State qu’il dirigera pendant 8 saisons, de 2009 à 2017. Une fois encore, sa proximité avec les quarterbacks lui a permis de faire émerger l’un des meilleurs joueurs du pays à ce poste, Dak Prescott.

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C’est donc avec un enthousiasme débordant que la Gator Nation a appris le retour Dan Mullen à Gainesville (Florida), au poste de head coach cette fois-ci dans le cadre d’un transfert plutôt rare dans la SEC. Depuis que Dan Mullen a quitté Florida, la conférence du Sud des États-Unis a bien changé. Alabama y règne sans partage et Georgia semble être le seul programme capable de mettre un terme à la domination du Crimson Tide.

Devant l’incapacité de coach Jim McElwain de réveiller une attaque endormie depuis les années Will Muschamp, la direction athlétique de Florida a remercié le head coach des Gators, et ce, malgré deux titres de champion de division SEC East remportés (sans briller) en 2015 et 2016. Dan Mullen sait comment gagner. Il sait aussi que les Gators n’ont pas encore les armes des deux ténors de la SEC; Jim McElwain n’ayant jamais su assembler des promotions de recrues dans le Top 10 national.

Pourtant, Dan Mullen est arrivé avec une énergie sans limites mettant notamment le feu lors de la mi-temps d’un match de l’équipe de basketball, en janvier dernier :

« Nous sommes toujours Florida. Ce n’est pas comme si nous avions aucun talent dans cette équipe ! » – Dan Mullen, coach des Gators de Florida.

L’ancien coach le sait : il sera jugé sur sa capacité de rapidement développer un quarterback capable de mener l’attaque des Gators ce qui manque à Florida depuis Tim Tebow en 2009. Mais la saison 2017 catastrophique (bilan de 4-7, 2ème bilan négatif en 5 ans) ne peut être attribuée qu’aux simples contre-performances de QB Feleipe Franks et QB Malik Zaire. Le programme devra également être plus efficace sur le jeu au sol et être plus solide en défense notamment contre le jeu de course adverse.

Attaque

C’est le grand chantier auquel doit s’attaquer coach Dan Mullen. Les Gators ont été épouvantables l’an dernier avec un petit total de 335.9 yards par match (#109 du pays) pour une moyenne de 22.1 points par match (#108 du pays). Comme depuis trois ans à Gainesville, la ligne offensive s’est fait déborder tout au long de la saison tant sur le run block que sur la pass protection. Résultat : jamais l’attaque n’a réussi à trouver le rythme sous l’impulsion de quarterbacks en plus inefficaces.

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D’Alex Smith (à Utah) à Tim Tebow en passant par Dak Prescott, coach Mullen a toujours su bâtir ses attaques autour d’un quarterback charismatique et percutant. Il lui faudra faire des miracles en 2018. Le redshirt sophomore QB Feleipe Franks (1438 yards, 9 TD, 8 INT en 2017) est de retour après un début de carrière mouvementé. Titularisé face à Michigan en ouverture de la saison, il a ensuite été envoyé sur le banc à trois reprises avant de récupérer son poste en fin de saison. Jamais il n’a paru serein dans son rôle de leader. Pourtant, il est le quarterback le plus expérimenté de l’équipe depuis la fin d’éligibilité de Malik Zaire. Du coup, le sophomore QB Kyle Task (meilleur passeur pur du groupe) et le true freshman QB Emory Jones sont en lutte pour le poste de titulaire. Ce dernier a peut-être les aptitudes athlétiques les plus adaptées aux futurs systèmes offensifs des Gators. Mais son inexpérience et son immaturité physique pourraient limiter son temps de jeu.

Le jeu au sol a subi un coup dur l’an passé lorsque RB Jordan Scarlett fût suspendu suite à une affaire de fraude à la carte de crédit. Le running back junior est maintenant de retour pour re-dynamiser un secteur de jeu décevant en 2017 (156 yards en moyenne par match, #75 du pays). Il va apporter une puissance qui a manqué aux Gators la saison dernière. L’instinctif sophomore RB Malik Davis (526 yards, 2 TD en 2017) et le junior RB Lamical Perine (562 yards, 8 TD en 2017) feront également partie de la rotation.

Après deux saisons productives mais tumultueuses, WR Antonio Calloway a filé vers la NFL. Deux joueurs transférés espèrent combler ce départ. Aucun receveur de l’effectif des Gators n’a les mains aussi sûres que l’ancien joueur d’Ole Miss, WR Van Jefferson (42 réceptions, 456 yards, 1 TD en 2017). Fils de l’ancien vétéran de la NFL, Shawn Jefferson (ex-Miami Dolphins), il a obtenu une dérogation pour conserver son éligibilité en 2018. Il sera une aide précieuse tout comme le longiligne sophomore WR Trevon Grimes qui arrive d’Ohio State. Le junior WR Tyrie Cleveland (22 réceptions, 410 yards, 2 TD en 2017) a accumulé les big plays l’an dernier avant de se blesser à la cheville. Il apportera une dimension de profondeur au jeu vertical. Enfin, l’ancien quarterback, WR Kadarius Toney (15 réceptions, 152 yards en 2017), doit être plus régulier et commettre moins de drops pour prétendre à une place de titulaire. Les juniors WR Josh Hammonds (18 réceptions, 246 yards en 2017) et WR Freddie Swain (8 réceptions, 96 yards, 1 TD en 2017) complètent un groupe de receveurs dense et au potentiel énorme.

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Mais finalement, l’attaque version Dan Mullen ne fonctionnera qu’à une seule condition : une sérieuse amélioration d’une ligne offensive qui pourra compter sur le retour de cinq titulaires réguliers l’an passé. Une nouveau coach de ligne a été nommé. John Hevesy aura pour mission de développer le plein potentiel d’un groupe de joueurs pourtant prometteurs lors de leur recrutement. Les seniors LT Martez Ivey et RG Fred Johnson ainsi que le junior RT Jawaan Taylor ont le talent pour jouer dans la NFL. Le junior C T.J. McCoy a connu des déboires l’an passé après une excellente saison sophomore. Le sophomore LG Brett Heggie devraient retrouver son poste après avoir été blessé au genou au moins de novembre.

Défense

L’arrivée du coordinateur défensif Todd Grantham signifie un changement de stratégie majeur. La défense va abandonner son traditionnel front four pour des schémas 3-4 et 3-3-5 qui auront un impact important sur plusieurs joueurs des Gators à commencer par le pass rusher OLB Cece Jefferson qui glissera au poste de rush end.

Malgré ces changements, la ligne offensive restera l’un des points forts de l’équipe. Sur le côté fort, le junior DE Jabari Zuniga (34 plaquages, 4 sacks en 2017) et le freshman DE Zachary Carter possèdent la robustesse et le polyvalence nécessaires. À l’intérieur, le senior NT Khairi Clark (13 plaquages en 2017) prendra la succession de Taven Bryan au côté du mastodonte DT Tedarrell Slaton (11 plaquages en 2017). Le sophomore DL Elijah Conliffe aura également son mot à dire.

Le second rideau défensif pourra encore compter sur son général en chef, le junior ILB David Reese (102 plaquages, 10 pour perte, 1.5 sacks, 1 INT en 2017). Joueur instinctif et tenace, il compense son manque de vitesse, qui le restreint à agir dans la box, par une excellente technique de plaquage. Le sophomore ILB Vosean Joseph (55 plaquages, 1 INT en 2017) a démontré ses aptitudes de gros frappeur mais ses problèmes d’indiscipline pourraient permettre au junior ILB Rayshad Jackson (13 plaquages en 2017) de gagner sa place. Sur les extérieurs, OLB Cece Jefferson (47 plaquages, 13.5 pour perte, 4.5 sacks en 2017) sera le pass rusher #1 de l’équipe. Son avenir est dans la NFL et il sera un excellent mentor pour OLB Jachai Polite (22 plaquages, 2 sacks en 2017), OLB Jeremiah Moon (23 plaquages en 2017) et OLB Antonneous Clayton.

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Après la fracassante saison 2017 des sophomores CB Marco Wilson (34 plaquages, 10 passes défendues en 2017) et WR C.J. Henderson (22 plaquages, 4 INT, 2 TD en 2017), les Gators peuvent compter sur l’un des meilleurs tandems de cornerbacks de la conférence SEC. CB Marco Wilson est un plaqueur sûr et il possède un formidable instinct pour couper les trajectoires des passes adverses. Le prospect 4-étoiles CB Trey Dean sera le backup principal. Le junior NB Chauncey Gardner-Johnson (58 plaquages, 1 sack, 1 INT en 2018) retrouve une position de nickelback plus naturel après avoir été aligné comme safety l’an dernier. Il a connu des débuts difficiles avant de s’affirmer comme un défenseur incroyablement polyvalent. Il laisse donc l’un des postes de safety au prometteur sophomore S Brad Stewart (13 plaquages, 1 INT en 2017) qui devrait débuter la saison aux côtés du junior S Jeawon Taylor (30 plaquages en 2017).

Équipes spéciales

C’est la grande incertitude des Gators en 2018. K Eddy Pineiro (meilleur % de réussite de l’Histoire de la fac) et P Johnny Townsend (meilleur punter du pays lors des deux dernières saisons) laissent un trou béant suite à la fin de leur éligibilité. Toutefois, P Tommy Townsend pourrait poursuivre la tradition familiale et coach Mullen a convaincu le meilleur kicker à sortir des lycées américains en 2018, K Evan McPherson, de venir à Florida. Les Gators devront être beaucoup plus menaçants sur les retours de coup de pied (dernier de la SEC sur le retour de kickoffs en 2017). Le receveur KR Kadarius Toney et le running back PR Adarius Lemons sont deux athlètes explosifs mais le blocking autour d’eux devra être nettement amélioré.

Calendrier

À l’inverse de l’an passé (Michigan au AT&T Stadium), Florida ne débutera pas sa saison avec un choc de titans pour ouvrir la saison. Les Gators tenteront d’accumuler de la confiance face à Charleston Southern (FCS), le premier de leurs sept matchs à domicile en 2018 (Kentucky, Colorado State, LSU, Missouri, South Carolina, Idaho). Les déplacements à Tennessee et Mississippi State pourraient être cruciaux. Comme chaque année, les deux matchs à haut risque se joueront face à Georgia (3ème samedi d’octobre) et Florida State (dernier match).

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Match clé
contre Georgia, le 27 octobre 2018
L’opposition entre Dan Mullen et Kirby Smart devrait marquer la prochaine décennie. Face aux Bulldogs, les Gators joueront leur match le plus difficile de la saison mais le défi de renverser les champions de conférence SEC pourrait motiver les Floridiens dans ce match décisif dans la course au titre de SEC East.

Conclusion

Les Gators ont réussi l’un des plus beaux coups de l’intersaison en engageant le convoité Dan Mullen (ex-Mississippi State) au poste de head coach. Florida s’attend à des résultats immédiats. Malgré un total de 4 petites victoires remportées l’an dernier, le talent reste important dans tous les secteurs de l’effectif. Bien que Dan Mullen est avant tout un stratège offensif, c’est par la défense que les Gators devraient construire leurs succès en 2018. Six titulaires sont de retour dont DL Cece Jefferson (blessé en début de saison) et LB David Reese. La ligne défensive et le backfield défensif sont parmi les meilleurs de la conférence SEC. Offensivement, le chantier est plus grand. Depuis 5 ans, les Gators font partie des plus mauvaises attaques de la conférence SEC (335.9 yards en 2017, #110 du pays). Toutefois, deux running backs expérimentés (Jordan Scarlett, Lamical Perine) et un quarterback au talent indiscutable (Feleipe Franks) pourraient permettre l’émergence d’une attaque retrouvée. Un calendrier plutôt favorable fera l’affaire de Dan Mullen qui tentera de doubler le nombre de victoires par rapport à l’an dernier

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Preview 2018 : Georgia Bulldogs

En deux saisons seulement, les Bulldogs de Georgia sont devenus les plus sérieux concurrents du Crimson Tide d’Alabama qu’ils espèrent détrôner en 2018 afin de remporter un premier titre national depuis 1980.

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Crédit photo : Mike Ehrmann/Getty Images

Georgia Bulldogs

Conférence SEC

Division East

En 2017 : 13-2, 7-1 SEC. Champion de conférence SEC. Vice-champion national. National Championship : défaite 26-23 OT contre Alabama.
Head Coach : Kirby Smart, 3ème année (21-7) – Résultats en carrière: 21-7.
Coordinateur offensif : Jim Chaney.
Coordinateur défensif : Mel Tucker.
Titulaires de retour : 11, 6 en attaque, 4 en défense, kicker.
Joueurs-clés partis : QB Jacob Eason, RB Nick Chubb, RB Sony Michel, WR Javon Wims, OT Isaiah Wynn, ILB Roquan Smith, OLB Lorenzo Carter, LB Davin Bellamy.
Joueurs à suivre : QB Jake Fromm, RB D’Andre Swift, WR Demetris Robertson, WR Terry Godwin, WR Riley Ridley, DT Julian Rochester, DL Jonathan Ledbetter, CB Deandre Baker, S J.R. Reed.

Deux ans. C’est le temps qu’il aura fallu à Kirby Smart pour entrer dans la Légende des Bulldogs de Georgia. En deux saisons, il a transformé un programme qui semblait incapable de franchir un cap en un candidat crédible au titre de champion national.

En 2017, Georgia a remporté son premier titre de champion de conférence SEC depuis 2005 et le second Rose Bowl de son Histoire. Les Dawgs ont été privé d’un premier titre de champion national depuis 1980 lorsqu’un quarterback true freshman convertit une 2ème tentative et 26 yards à faire en un TD d’anthologie qui offrit la victoire à Alabama lors du dernier National Championship Game. En cas de victoire, Kirby Smart aura pu faire aussi bien que Bob Stoops (à Oklahoma), Urban Meyer (à Florida) ou Jim Tressel (à Ohio State) en remportant le titre national lors de sa 2ème saison en poste.

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Toutefois, son mentor Nick Saban avait lui aussi échoué de peu lors de sa 2ème saison à la tête du Crimson Tide. Et comme son mentor l’avait fait lors de sa 3ème saison, Kirby Smart espère mettre la main sur le trophée de champion en 2018.

Inspiré par Nick Saban dans toutes facettes de son rôle de head coach, Kirby Smart a changé la culture des Bulldogs en un temps record. En plus de faire le plein de recrues dans son État, Georgia attire maintenant des prospects du pays entier. Résultat : les Dawgs ont mis fin au règne d’Alabama sur le recruiting national. Les Bulldogs ont constitué la meilleure promotion de recrues en 2018 et l’administration de l’université soutient entièrement son programme de football en construisant notamment un terrain d’entrainement indoor à hauteur de 30 millions de $ livré en 2017.

Georgia marche clairement dans les pas de son modèle Alabama. Mais les Bulldogs parviendront-ils à prendre leur revanche en 2018 en renversant le Crimson Tide ? Une attaque qui s’annonce explosive et un talent fou en défense sont de solides arguments qui font des Dawgs de sérieux prétendants au titre de champion national.

Attaque

Les running backs Nick Chubb et Sony Michel sont partis pour la NFL mais l’attaque des Bulldogs reste bourrée de talent et aucune baisse de production n’est à attendre de ce côté-là du ballon. Au contraire. Le jeu au sol (258.4 yards par match en 2017, #9 du pays) devrait rester dominant tandis que l’attaque aérienne (176.9 yards par match en 2017, #105 du pays) pourrait faire un bond en avant en raison de l’éclosion d’un noyau de receveurs prometteurs et de l’arrivée via un transfert de WR Demetris Robertson.

Cela devient une habitude à Georgia : le quarterback titulaire perd son poste sur blessure laissant ainsi la porte ouverte à un jeune freshman qui profite de l’occasion pour se révéler. Ainsi, après Jacob Eason en 2016 (succédant à Greyson Lambert), le sophomore QB Jake Fromm (succédant à Jacob Eason) a démontré d’étonnantes qualités de leadership faisant de lui l’un des quarterbacks les plus efficaces au niveau national (62.2% de réussite à la passe, 2615 yards, 24 TD, 7 INT et un bilan de 12-2 en 2017).

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QB Jake Fromm est plus qu’un gestionnaire de jeu. Quand les Bulldogs en ont eu besoin, il a été capable de gros gain dans les airs grâce à une excellente lecture de jeu et un bras précis. Oui mais voilà, on vous l’a dit : la controverse au sujet du poste de quarterback devient une habitude à Georgia. Les Bulldogs ont recruté le meilleur prospect du pays au poste de QB à sortir des lycées américains en 2018. Le true freshman QB Justin Fields possède une rare combinaison de vitesse, de mobilité et de puissance de bras. Son talent est tel que le coordinateur offensif Jim Chaney a déjà prévu de l’intégrer dans certains schémas offensifs. Les riches deviennent toujours plus riches.

Georgia se préparait de longue date au départ des running backs Nick Chubb et Sony Michel avant qu’ils n’annoncent, avant la saison 2017, leur retour surprise pour leur année senior. Les deux leaders offensifs sont maintenant partis laissant la place à une relève prête à prendre le relais. Et quelle relève ! Tout indique que le sophomore RB D’Andre Swift est du calibre de ses deux prédécesseurs (618 yards au sol, 7.6 yards par course en 2017). Il sera la tête d’affiche d’une rotation effrayante composée des juniors RB Elijah Holyfield (293 yards au sol, 2 TD en 2017) et RB Brian Herrien (265 yards au sol, 1 TD en 2017), et du prospect 5-étoiles RB Zamir White dont la convalescence après une blessure au ligament d’un genou a été plus rapide que prévu. On oubliait. Il y a quelques mois, les Bulldogs ont également recruté le running back 4-étoiles RB James Cook, le frère du meilleur coureur de l’Histoire de Florida State, Dalvin Cook. On vous l’a dit : les riches deviennent toujours plus riches.

Les Bulldogs pensaient avoir des bases solides pour améliorer un jeu vertical décevant l’an dernier. Le groupe de receveurs n’a cessé de progresser tout au long de la saison dernière permettant au senior WR Terry Godwin (38 réceptions, 639 yards, 6 TD en 2017) et aux juniors WR Riley Ridley (14 réceptions, 218 yards, 2 TD en 2017) et WR Mecole Herdman (25 réceptions, 418 yards, 4 TD en 2017) de briller lors du National Championship Game suite à la sortie sur blessure du WR#1, Javon Wims. Mais Georgia voulait plus et c’est ainsi que les Bulldogs ont mis la main sur l’ancien prospect 5-étoiles du recrutement 2016, WR Demetris Robertson (50 réceptions, 767 yards, 7 TD en 2017), qui a débarqué à Athens il y a quelques semaines après un transfert en provenance de Cal. Les riches deviennent… vous connaissez la suite.

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L’attaque aérienne pourra également compter sur le junior TE Isaac Nauta (9 réceptions, 114 yards, 2 TD en 2017) qui n’a pas su surfer sur une excellente année freshman, en 2016. Son talent est indéniable et il pourrait être une autre option pour QB Jake Fromm.

La ligne offensive était un point faible de l’équipe en 2015 et 2016. C’est donc à un revirement sensationnel auquel on a assisté l’an dernier grâce au travail du coach Sam Pittman. Malgré le départ du polyvalent OL Isaiah Wynn, elle va rester une force en 2018 grâce au retour de quatre titulaires réguliers et l’apport de sang nouveau via le recrutement. Solide l’an dernier pour sa saison freshman, le sophomore LT Andrew Thomas va glisser de la droite vers la gauche pour protéger le QB des Bulldogs sur le côté aveugle. Les seniors LG Kendall Baker et C Lamont Gaillard sont également de retour tout comme le sophomore RG Solomon Kindley. Le redshirt freshman RT Isaiah Wilson devrait faire ses débuts au poste de right tackle. Ce groupe bénéficiera également de l’ajout des prospects 5-étoiles, LG Jamaree Salyer et RT Cade Mays.

Défense

Ça paraît fou mais la défense des Dawgs pourrait être tout aussi productive que l’an dernier (16.4 points accordés par match en 2017, #6 du pays) malgré les pertes de LB Roquan Smith, LB Lorenzo Carter, S Dominic Sanders et 4 autres titulaires réguliers. Mais c’est la nouvelle réalité des Bulldogs.

Comme beaucoup d’équipes, Georgia privilégie une rotation de joueurs sur la ligne de scrimmage et si les titulaires sont tous des candidats à une sélection dans l’équipe All-SEC, le manque de profondeur pourrait faire mal en cours de saison. Le senior DE Jonathan Ledbetter (38 plaquages, 5.5 pour perte, 2.5 sacks en 2017) et le juniors DT Tyler Clark (41 plaquages, 6 pour perte, 2.5 sacks en 2017) et NT Julian Rochester (22 plaquages en 2017) sont de retour ainsi que le junior DL David Marshall mais les récents recrutements n’ont pas été aussi solides sur le front three qu’ils ne l’ont été sur le back seven.

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Le second rideau a été l’âme et le coeur de la défense des Dawgs en 2017. Soutien inaliénable du run stop et magistral sur les coverages, il a largement contribué au succès de Georgia l’an passé. Seul problème : Georgia a perdu les quatre titulaires qui ont débuté le dernier Rose Bowl et le dernier National Championship dont le meilleur défenseur du pays, ILB Roquan Smith. Pourtant, l’optimisme règne sur le campus d’Athens. Le senior ILB Natrez Patrick (35 plaquages en 2017) fait son retour comme titulaire après avoir été écarté de l’équipe l’hiver dernier. Il va apporter son expérience et sa fougue à un secteur en reconstruction. À ses côtés, on devrait retrouver le grand espoir et successeur désigné de Roquan Smith : le sophomore ILB Monty Rice (22 plaquages en 2017). Sur les extérieurs, le senior OLB D’Andre Walker (39 plaquages, 13.5 pour perte, 5.5 sacks en 2017) fera la paire avec le sophomore OLB Walter Grant que certains comparent déjà à Leonard Floyd.

La défense contre la passe a brillé la saison dernière et tout porte à croire que ce secteur de jeu restera performant. CB Deandre Baker (44 plaquages, 3 INT en 2017) a surpris tout le monde en annonçant son retour pour sa saison senior. Il sera précieux au sein d’un jeune groupe menée par le true freshman 5-étoiles CB Tyson Campbell. Le junior SS J.R. Reed est sorti de nulle part l’an dernier pour devenir l’un des joueurs les plus polyvalents de l’équipe sur le backfield défensif. Il débutera la saison à côté du sophomore RB Richard LeCounte pour former un tandem incisif. Le junior CB Tyrique McGhee (23 plaquages, 1 INT en 2017) apporte de la profondeur et son expérience au poste de nickelback.

Équipes spéciales

Le junior K Rodrigo Blankenship (20/23 FG en 2017) est passé du statut de joueur culte à celui d’excellent kicker comme en témoigne ses deux FG réussi de plus de 50 yards au Rose Bowl et en finale nationale. C’est plus confus au poste de punter suite au départ de P Cam Nizialek. Le freshman P Jake Carmada et le junior P Marshall Long seront en concurrence.

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Calendrier

Georgia est l’un des deux seuls programmes de la SEC à ne pas avoir de match hors-conférence à l’extérieur. Certes, un calendrier de conférence SEC n’est jamais reposant mais il est difficile d’imaginer que les Bulldogs ne seront pas favoris dans tous les matchs qu’ils joueront. Après des débuts faciles face à Austin Peay (FCS), Georgia ne devra pas sous-estimé South Carolina, dès le 8 septembre, en match d’ouverture de son calendrier intra-conférence. La suite est plus aisé (Middle Tennessee, Missouri, Tennessee, Vanderbilt) avant le choc à LSU, suivi deux semaines plus tard par le Rivalry Game contre Florida. Ces deux matchs seront cruciaux dans l’optique des playoffs. Les Bulldogs devront également se méfier d’un mois de novembre exigeant (à Kentucky, Auburn, UMass, Georgia Tech).

Match clé
à LSU, le 13 octobre 2018
QB Matthew Stafford et RB Knowshon Moreno avaient sonné la charge pour les Bulldogs lors de la dernière visite de Georgia dans la Death Valley en octobre 2008. Dix ans après, les Dawgs tenteront de répéter l’exploit de l’époque (victoire 52-38) dans ce match crossover qui pourrait décider de leur invincibilité en 2018.

Conclusion

Quelques mois après avoir manqué de peu de remporter leur premier titre de champion national depuis 1980, les Bulldogs seront encore dans la course en 2018. Certes, le départ pour la NFL de ILB Roquan Smith laisse un trou béant au sein d’une défense qui a limité ses adversaires à 16.4 points en moyenne l’an dernier mais le coeur expérimenté de cette escouade est de retour pour encadrer la meilleure promotion de recrues du pays en 2018. QB Jake Fromm a réussi une saison freshman sensationnel forçant le titulaire, QB Jacob Eason, sur le banc. Pourtant, son statut de QB#1 pourrait être contesté par le phénoménal true freshman 5-étoiles QB Justin Fields. Quelque soit le quarterback titulaire, il bénéficiera du soutien d’un backfield offensif en or (D’Andre Swift, Elijah Holyfield) et d’un groupe de receveurs ultra-talentueux (Tony Godwin, Demetris Robertson, Nicole Herdman, Riley Ridley). Si Georgia parvient à éviter les contre-performances inattendues, le duel face à Auburn (10 novembre) pourrait être le seul obstacle vers une saison régulière invaincue.

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Preview

Preview 2018 : South Carolina Gamecocks

En pleine ascension depuis l’arrivée de Will Muschamp sur le campus de Columbia en 2016, les Gamecocks de South Carolina seront-ils l’équipe surprise de la saison 2018 dans la conférence SEC ?

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South Carolina Gamecocks

Conférence SEC

Division East

En 2017 : 9-4, 5-3 Big Ten. Outback Bowl : victoire contre Michigan, 26-19.
Head Coach : Will Muschamp, 3ème année (15-11) – Résultats en carrière: 43-32.
Coordinateur offensif : Bryan McClendon.
Coordinateur défensif : Travaris Robinson.
Titulaires de retour : 14, 8 en attaque, 4 en défense, kicker, punter.
Joueurs-clés partis : TE Hayden Hurst, DT Taylor Stallworth, LB Skai Moore, DB Chris Lammons, S D.J. Smith.
Joueurs à suivre : QB Jake Bentley, WR Deebo Samuel, WR Bryan Edwards, OL Zack Bailey, LB Bryson Allen-Williams, CB Rashad Fenton.

Une suite logique. Prometteurs en fin de saison 2016, derrière l’émergence de freshmen, les Gamecocks ont confirmé leur bon rendement la saison passée, malgré une cascade de blessures.

NC State, Missouri, Florida ou encore Michigan : tant de programmes qui ont dû céder face aux joueurs de Will Muschamp, lesquels ont terminé deuxièmes de la division SEC Est, derrière le vice-champion national, Georgia.

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Avec 12 joueurs de retour en 2017, dont 8 au sein d’une attaque redoutablement polyvalente, South Carolina peut poursuivre sur sa lancée et améliorer sa marque de 9 victoires l’an dernier. Mais dans une guerre à l’armement made in SEC, en ont-ils vraiment les moyens ?

Attaque

Ce n’était pas qu’un feu de paille. Symbole d’un programme de South Carolina en pleine renaissance, en 2016, QB Jake Bentley a démontré ses bonnes dispositions l’an passé, en passant pour 2 794 yards, 18 touchdowns et 12 interceptions. En lançant deux fois plus de passes, son ratio est resté plus que correct (plus de 62% de complétion) et derrière lui, l’attaque locale a progressé statistiquement (24 points inscrits de moyenne contre 20 en 2016).

Le junior espère donc faire franchir un nouveau cap à son équipe, d’autant qu’il a sans doute à disposition l’une des meilleurs escouades de receveurs au sein de la conférence. La principale pépite est sans aucun doute le senior WR Deebo Samuel, tout bonnement explosif dès que le ballon lui arrive en main. Une blessure prématurée l’avait privé d’une grosse partie de la saison passée, mais a aussi permis l’émergence d’autres talents sur la rotation. Ce n’est pas forcément le cas du junior WR Bryan Edwards, performant dès son arrivée sur le campus, mais qui reste la soupape de sécurité de Bentley, au vu de ses 793 yards et 5 touchdowns de 2017. Mais ce sont bien les sophomores WR Shi Smith et WR OrTre Smith qui pourraient rendre cette attaque injouable par la voie des airs. A eux deux, ils ont cumulé 735 yards et 6 touchdowns l’an passé. Ce quatuor a donc de quoi faire rêver sur le papier, d’autant que le true freshman WR Josh Vann, dernière recrue 4 étoiles, a déjà une belle cote à Columbia.

Cette pléiade de talents en ferait presque oublier le départ du tight end vedette Hayden Hurst, nouveau joueur des Baltimore Ravens. Pour Will Muschamp, il ne sera pas facile de lui trouver un remplaçant attitré, mais les seniors TE Kevin Crosby et TE Jacob August devraient se partager les tâches, le premier à la réception, le deuxième sur les blocs.

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Cette pléiade de talents nous amènerait aussi à penser que le jeu au sol sera délaissé. Mais nous sommes dans la conférence SEC ! Et là encore, le backfield offensif risque de donner le tournis. De retour de blessure, le junior RB Rico Dowdle espère retrouver son niveau de 2016, où il avait glané plus de 750 yards à la course. Pendant son absence, les juniors RB A.J. Turner et RB Ty’Son Williams ont pu se faire la main, avec un ascendant pris par le premier cité (531 yards, 3 TD en 2017). Avec le mobile RB Mon Denson, les Gamecocks s’appuient sur une escouade complémentaire, capable de leur offrir suffisamment d’alternance offensive.

Pour le coordinateur Bryan McClendon, la principale zone d’ombre se situe sur la ligne. Car avec deux fins d’éligibilité, et de nombreux replacements, le programme de Columbia s’avance un peu dans l’inconnu. Transféré de Junior College, l’an passé, LT Dennis Daley semble avoir offert de sérieuses garanties sur le côté aveugle, et sera assisté par le senior LG Zack Bailey côté gauche. L’ancien guard C Donnell Stanley se chargera de snaper le ballon, aux côtés de deux nouveaux titulaires, le sophomore RG Sadarius Hutcherson et le senior RT Blake Camper. Un temps titulaire en début de saison dernière, le senior LT Malik Young reste à l’affût intégrer le cinq.

Défense

A l’instar de l’attaque, la défense a clairement progressé en 2017. Et cela n’a rien d’étonnant dans une équipe coachée par Will Muschamp. Sous la coupe du coordinateur défensif, Travaris Robinson, South Carolina a su mettre les barbelés l’an passé et n’a concédé qu’un seul éclat, contre Clemson. Excusez du peu. Non content d’avoir affiché une moyenne de 20 points encaissés sur le dernier exercice, la défense peut s’appuyer sur une solide relève, malgré le départ de 7 titulaires.

Les regards seront notamment tournés vers la ligne défensive. Pour deux raisons. Avec la présence des juniors DE D.J. Wonnum et DT Javon Kinlaw, les Gamecocks peuvent se targuer d’avoir deux futurs phénomènes NFL, le premier sur le pass rush (6 sacks en 2017), le deuxième sur son impressionnante explosivité sur le snap. Ce dernier a d’ailleurs perdu plus de 15 kilos pendant l’intersaison pour devenir encore plus mobile et explosif à l’entrée de la poche adverse.

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Ce qui intrigue aussi sur le premier rideau, c’est le nom des futurs successeurs, et leur capacité à être au niveau. Si les doutes restent limités pour le junior DT Keir Thomas, au duel avec DT Kobe Smith, c’est le deuxième poste de defensive end qui sera une compétition à part entière. Le junior DE Shameik Blackshear semblait avoir une longueur d’avance, mais les sophomores DE Aaron Sterling et DE Brad Johnson sont très clairement en embuscade. Même chose pour le junior DE Daniel Fennell, auteur d’un excellent Outback Bowl face à Michigan.

Meilleur plaqueur des Gamecocks quand il a pu jouer à 100%, Skai Moore a pris la direction de la NFL et laisse un trou béant sur le deuxième rideau. Fort heureusement pour Will Muschamp, le junior MLB T.J. Brunson semble tout désigné pour le remplacer, du haut de ses 88 plaquages l’an passé. Il sera toujours épaulé côté fort par le senior SLB Bryson Allen-Williams, autorisé à jouer une cinquième année après une saison 2017 écourtée par les blessures. Côté faible, la lutte s’annonce âpre entre le senior WLB Eldridge Thompson et le sophomore WLB Sherrod Greene. Recrue 3 étoiles de la dernière intersaison, le polyvalent LB Rosendo Louis est un diamant brut qui ne demande qu’à briller sous les ordres de son nouveau staff.

Sur les nombreux départs qui ont concerné la défense, le backfield est le secteur qui a été le plus touché. Chris Lammons, Jamarcus King et D.J. Smith partis, South Carolina doit préparer la relève dans un secondary souvent fourni. Les seniors CB Rashad Fenton et CB Keisean Nixon ont déjà une expérience significative sur les extérieurs, et devraient être bousculés par un nouveau venu, la recrue 4 étoiles CB Jaycee Horn, fils du légendaire receveur des Saints, Joe Horn.

Au centre, le senior SS Steven Montac sera enfin un titulaire régulier et devrait faire équipe avec l’ancienne recrue 5 étoiles, le sophomore FS Jamyest Williams. A moins que l’ancien receveur FS Javon Charleston ne surprenne agréablement le coaching staff. Pour apporter un peu plus de concurrence, Will Muschamp a récupéré deux transferts texans pendant l’intersaison, avec les arrivées de CB Nick Harvey (ex-Texas A&M) et S J.T. Ibe (ex-Rice).

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Équipes spéciales

Pas de changement dans ce groupe, mais pas de titulaires désignés pour autant ! Sur le poste de kicker, notamment, les sophomores K Alexander Woznick et K Parker White devraient, comme l’an passé, se tirer la bourre. En 2017, c’est White qui avait fini par avoir l’ascendant et, malgré son pourcentage de 14 sur 25 sur field goal, l’intéressé peut se targuer d’avoir réussi un 10/11 à moins de 40 yards des poteaux. Moins de souci a priori pour le junior P Joseph Charlton, dont les 43 yards et demi de moyenne sur le dernier exercice en ont fait un des punters les plus efficaces du pays.
Outre son impressionnant rendement offensif, KR/PR Deebo Samuel se sait encore plus attendu sur retour de coup de pied. Son bilan 2017 dans cet exercice est monstrueux : 2 ballons touchés, 194 yards, 2 touchdowns. S’il parvient à rester en forme, la fin d’éligibilité de l’ancien retourneur Chris Lammons devrait passer inaperçu. Sur les kickoffs, Will Muschamp s’est laissé des options, avec les possibles apparitions de KR Rashad Fenton ou KR A.J. Turner.

Calendrier

A première vue, le programme de USC est assez favorable. Avec Coastal Carolina, Marshall, Vanderbilt et Kentucky comme adversaires au mois de septembre, les Gamecocks ont de quoi démarré sur de bonnes bases. Mais la réception de Georgia, le 8 septembre, dès la deuxième semaine de saison régulière, aura clairement des allures de tests. La suite du calendrier n’a rien de délirant : réception de Missouri, Texas A&M, Tennessee et Chattanooga ainsi que des déplacements à Ole Miss, Florida et l’ennemi juré, Clemson, en baisser de rideau.

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Match clé
à Florida, le 10 nevembre
Une rencontre importante à plus d’un titre. Forcément, le (deuxième) retour de Will Muschamp au Swamp vaudra le détour, d’autant qu’il s’y présente cette fois avec un groupe plus que solide. Au-delà des simples considérations personnelles, ce match pourrait tout simplement déterminer le principal challenger de Georgia dans la division SEC Est. Voisins, ces deux programmes sont même presque cousins, ayant connu des formateurs communs, à l’image de Steve Spurrier. Enfin, sur le papier, le matchup fait rêver entre l’imposante escouade de receveurs des Gamecocks face à une force habituelle des Gators : le backfield défensif et plus spécifiquement, le poste de cornerback.

Conclusion

Un groupe qui arrive à maturité, une dynamique constante, un calendrier plus qu’abordable … Sur le papier, South Carolina a les armes pour se mêler jusqu’au bout aux premiers rôles de la division SEC Est. Créer un upset contre Georgia, d’entrée, pourrait même donner plus d’espoir au groupe de Will Muschamp, qui peut raisonnablement espérer faire mieux qu’en 2017, en visant au moins neuf victoires en saison régulière. Une qualification en bowl majeur n’aurait rien de farfelu non plus, dans une conférence SEC resserrée et à même d’équilibrer les bilans de chacun.

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