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College Gameday : le guide de la week 3

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La semaine 3 lance officiellement la saison des matchs de conférence et plusieurs d’entre-eux seront au coeur de ce week-end de College Football à commencer par le Game of the Week entre #7 Auburn et #12 LSU.

Au total, trois matchs entre équipes classées sont au programme : en plus de ce choc au Jordan-Hare Stadium d’Auburn, les Buckeyes de #4 Ohio State et les Horned Frogs de #15 TCU se sont donnés rendez-vous à « Jerry World » tandis que les Broncos de #17 Boise State tenteront de créer la surprise en faisant tomber les Cowboys de #24 Oklahoma State dans leur Boone Pickens Stadium de Stillwater.

Autre match à suivre : l’affrontement entre #22 USC et Texas, deux programmes de légende à la recherche de leur passé glorieux.

Mais cette 3ème semaine de la saison est également touchée par le passage de la tempête tropicale Florence qui a forcé l’annulation de plusieurs matchs dont celui de #13 Virginia Tech, #14 West Virginia et #18 Central Florida parmi les équipes classées. Le match entre South Carolina et Marshall a également été annulé.

Suivez le guide pour découvrir le programme complet de cette 3ème semaine de la saison 2018 :

Le Match de la Semaine

#7 Auburn (2-0) vs #12 LSU (2-0)

Jordan-Hare Stadium, Auburn, Alabama
Samedi 15 septembre 2018 à 19h00 (01h00 en France)

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53ème édition de ce Rivalry Game entre deux prétendants dans la conférence SEC. Les deux derniers affrontements ont été des duels épiques. En 2016, le court succès d’Auburn, 18-13, avait mis un terme à l’ère Les Miles sur le campus de Bâton-Rouge (Louisiane). L’an passé, LSU avait pris sa revanche, 27-23, au terme d’un match ultra-serré. Comme souvent dans la SEC, on devrait assister à une bataille des tranchées entre deux équipes très solides sur la ligne de scrimmage tant en attaque qu’en défense. Finalement, la différence pourrait se faire au niveau de la performance des quarterbacks. Et à ce sujet, #7 Auburn a clairement l’avantage. QB Jarrett Stidham (32/47, 68%, 386 yards, 2 TD en 3 mi-temps) a été brillant depuis le début de la saison. On ne peut pas en dire autant de son homologue, QB Joe Burrow (21/44, 47%, 2 TD, 0 INT en 2 matchs). La saison 2018 ne fait que commencer mais ce choc pourrait avoir un impact important sur le classement final dans la division SEC West.
Pronostic : Auburn 23, LSU 19.

Vendredi 14 septembre

Georgia State (1-1) @ Memphis (1-1)

Liberty Bowl Memorial Stadium, Memphis, Tennessee
Vendredi 14 septembre 2018 à 19h00 (01h00 en France)

Les Tigers de Memphis sont en mode « rachat » après leur défaite face à Navy. QB Brady White devrait attaquer le backfield défensif des Panthers qui n’a pas été très brillant depuis le début de la saison (313.5 yards accordés par match, #118 du pays). Le différence de talent est clairement à l’avantage de Memphis qui ne devrait pas laisser passer une opportunité de se relancer dans ce match.
Pronostic : Memphis 45, Georgia State 17.

Samedi 15 septembre 2018

À partir de 18h

#5 Oklahoma (2-0) @ Iowa State (0-1)

Jack Trice Stadium, Ames, Iowa
Samedi 15 septembre 2018 à 12h00 (18h00 en France)

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Les Sooners veulent une revanche. Battus dans leur Memorial Stadium l’an dernier, ils vont aborder ce match déterminés comme jamais. Certes, la perte de RB Rodney Anderson pour le reste de la saison fait mal face à une défense contre la course redoutable mais la présence du dynamique QB Kyler Murray et d’un formidable groupe de receveurs devraient mettre en grande difficulté les Cyclones. Autre source d’inquiétude pour Iowa State : la probable absence de son quarterback, Kyle Kempt. Sans lui, l’attaque des Cyclones devient unidimensionnelle autour de RB David Montgomery. Or, la défense des Sooners a démontré beaucoup de solidité depuis le début de la saison. Face à l’attaque explosive d’Oklahoma, Iowa State ne pourra s’en sortir qu’avec une grosse performance offensive. Pas sûr que les Cyclones aient les ressources cette saison.
Pronostic : Oklahoma 38, Iowa State 23.

Autres matchs à partir de 18h
– Middle Tennessee @ #3 Georgia à 12h00 (18h00 en France)
– Vanderbilt @ #8 Notre Dame à 14h30 (20h30 en France)
– UC Davis @ #9 Stanford à 14h00 (20h00 en France)
– Kent State @ #11 Penn State à 12h00 (18h00 en France)
– #21 Miami @ Toledo à 12h00 (18h00 en France)
– Florida State @ Syracuse à 12h00 (18h00 en France)
– Troy @ Nebraska à 12h00 (18h00 en France)
– Hawaii @ Army à 12h00 (18h00 en France)
– Rutgers @ Kansas à 12h00 (18h00 en France)
– Ball State @ Indiana à 12h00 (18h00 en France)
– Temple @ Maryland à 12h00 (18h00 en France)
– UTEP @ Tennessee à 12h00 (18h00 en France)
– Georgia Tech @ Pitt à 12h00 (18h00 en France)

À partir de 21h30

#17 Boise State (2-0) vs #24 Oklahoma State (2-0)

Boone Pickens Stadium, Stillwater, Oklahoma
Samedi 15 septembre 2018 à 15h30 (21h30 en France)

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C’est le grand rendez-vous pour les Broncos de #17 Boise State. Considérés comme les favoris pour représenter le Group of Five lors d’un bowl du Nouvel An, les Broncos savent que ce match contre une solide équipe de la Big 12 pourrait représenter un tournant dans leur saison. Ultra-brillant face à Troy et UConn, ils savent qu’ils sont capables d’inscrire beaucoup de points en attaque (59 points et 617 yards de moyenne en 2018). Boise State a également montré sa capacité à très bien défendre contre la course. Ce sera donc un vrai challenge pour la nouvelle génération des Cowboys de #24 Oklahoma State. QB Taylor Cornelius semble être le digne successeur de Mason Rudolph même si ses 3 INT commises contre SW Missouri State et South Alabama peuvent inquiéter. Toutefois, sa connection avec ses receveurs a fait des dégâts lors des deux premiers matchs. La star RB Justice Hill a été préservée jusqu’à présent. Il sera assurément un des grands acteurs de ce match. Si le talent est du côté de #24 Oklahoma State, l’expérience et la volonté de créer une surprise est du côté de #17 Boise State.
Pronostic : Boise State 41, Oklahoma State 38.

Autres matchs à partir de 21h30
– Georgia Southern @ #2 Clemson à 15h30 (21h30 en France)
– Brigham Young @ #6 Wisconsin à 15h30 (21h30 en France)
– SMU @ #19 Michigan à 15h30 (21h30 en France)
– San Jose State @ #20 Oregon à 15h30 (21h30 en France)
– South Florida @ Illinois à 15h30 (21h30 en France)
– Duke @ Baylor à 15h30 (21h30 en France)
– Miami (Ohio) @ Minnesota à 15h30 (21h30 en France)
– Colorado State @ Florida à 16h00 (22h00 en France)
– North Texas @ Arkansas à 16h00 (22h00 en France)
– Houston @ Texas Tech à 16h15 (22h15 en France)

À partir de 01h00

#1 Alabama (2-0) vs Ole Miss (2-0)

Vaught-Hemingway Stadium, Oxford, Mississippi
Samedi 15 septembre 2018 à 19h00 (01h00 en France)

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Il n’y a rien de plus dangereux que d’affronter une équipe qui n’a rien à perdre. Le Crimson Tide l’a déjà expérimenté dans le passé et devra se méfier de match contre une équipe d’Ole Miss privée de bowl en fin de saison mais dont l’attaque a été grandiose depuis le début de la saison. Le quarterback des Rebels QB Jordan Ta’amu a développé une excellente connection avec ses receveurs ce qui pourrait poser beaucoup de problèmes à un secondary du Crimson Tide en reconstruction. De plus, Ole Miss peut varier le jeu avec l’éclosion de RB Scottie Phillips (311 yards, 10 yards par course, 4 TD en 2018). Mais voilà, la défense des champions nationaux est sensationnelle depuis le début de l’année. Elle a complètement annihilé l’attaque de Louisville dirigée par le stratège offensif, Bobby Petrino. Et surtout : l’attaque de #1 Alabama est désormais dirigée par QB Toa Tagovailoa, l’un des meilleurs quarterbacks du pays depuis le début de la saison. Avec l’éclosion de son jeu offensif, en plus d’un jeu au sol toujours aussi dominant, le Crimson Tide semble inarrêtable. Les Rebels d’Ole Miss peuvent-ils réellement lutter avec #1 Alabama pendant 60 minutes ?
Pronostic : Alabama 52, Ole Miss 20.

#4 Ohio State (2-0) vs #15 Texas Christian (2-0)

AT&T Stadium, Arlington, Texas
Samedi 15 septembre 2018 à 20h00 (02h00 en France)

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Après avoir affronter Oklahoma lors des deux dernières saisons, #4 Ohio State se frotte encore une fois à un programme de la Big 12 en début de saison. Jusqu’à présent, l’attaque des Buckeyes a été inarrêtable (64.5 points en moyenne par match, #2 du pays). Malgré la suspension de son coach Urban Meyer, #4 Ohio State continue d’être dominant des deux côtés du ballon : QB Dwayne Haskins a déjà lancé 9 passes de TD, le duo RB Mike Weber/JK Dobbins est incontrôlable et le pass rusher DE Nick Bosa sème la terreur dans les backfield offensifs adverses. Pour s’en sortir dans ce match, le stratège défensif, coach Gary Patterson, devra encore faire de la magie car le talentueux mais inexpérimenté QB Shawn Robinson ne pourra probablement pas prendre le match à son compte dans ce Big Game du samedi soir. A noter qu’il s’agit de la première opposition entre les deux équipes depuis 1973.
Pronostic : Ohio State 38, Texas Christian 23.

#22 USC (1-1) @ Texas (1-1)

AT&T Stadium, Arlington, Texas
Samedi 15 septembre 2018 à 20h00 (02h00 en France)

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On aurait pu s’attendre à un choc de Titans entre ces deux équipes mythiques du College Football. Mais voilà : #22 USC a été battu sèchement par Stanford tandis que les Longhorns tentent encore de comprendre comment ils ont pu perdre ce match à Maryland en week 1. Les deux équipes sont finalement très similaires : incapacité de mettre de la pression défensive avec un pass rush inexistant et une attaque clairement sous-performante. Que ce soit QB Sam Ehlinger à Texas ou QB JT Daniels à USC, les deux attaques doivent enfin jouer au niveau du talent des joueurs qui les composent. L’an passé, le choc entre ces deux équipes avait offert une superbe spectacle conclu en faveur de #22 USC en double-prolonagtion. Que les Longhorns et les Trojans jouent enfin au niveau de leur statut de programme de légende pour nous offrir un grand match !
Pronostic : USC 31, Texas 30.

Autres matchs à partir de 01h00
– Louisiana-Lafayette @ #16 Mississippi State à 19h30 (01h30 en France)
– Northern Iowa (FCS) à Iowa à 19h30 (21h30 en France)
– Western Kentucky @ Louisville à 19h30 (21h30 en France)
– Missouri @ Purdue à 19h30 (21h30 en France)
– Louisiana-Monroe à Texas A&M à 19h30 (21h30 en France)
– New Mexico @ New Mexico State à 20h00 (02h00 en France)
– Eastern Washington (FCS) @ Washington State à 20h00 (02h00 en France)

À partir de 04h00

#10 Washington (1-1) @ Utah (2-0)

Rice-Eccles Stadium. Salt Lake City, Utah
Samedi 15 septembre 2018 à 22h00 (04h00 en France)

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11ème opposition dans cette série largement dominée par les Huskies de #10 Washington (10-1). Jusqu’à présent, l’attaque des Utes d’Utah n’a pas montré grand chose. QB Tyler Huntley devra rapidement trouvé le bon rythme pour éviter à son équipe de sombrer dès la première mi-temps. Car les Huskies sont armés pour faire face au défi physique que vont tenter de leur imposer les Utes. QB Jake Browning et l’armada offensive de #10 Washington possède tous les éléments pour imposer son tempo dans ce match crossover de conférence Pac-12.
Pronostic : Washington 27, Utah 20.

Autres matchs à partir de 04h00
– #23 Arizona State @ San Diego State à 22h30 (04h30 en France)
– Fresno State @ UCLA à 22h30 (04h30 en France)

Résultats

Jeudi 13 septembre
– Wake Forest 34, Boston College 41
– Charlotte 28, Old Dominion 25
– Utah State 73, Tennessee Tech 12

Matchs annulés

Autres matchs
– Marshall @ South Carolina
– Southern Mississippi @ Appalachian State (reporté)
– Norfolk State (FCS) @ Liberty (reporté)

Fondateur et rédacteur en chef de The Blue Pennant, Morgan Lagrée couvre le College Football depuis plus de 10 ans. En 2016, Morgan fût le premier reporter à couvrir le CFP National Championship Game pour un média francophone. Il co-anime le Podcast Bowl. Expert NFL et NBA. Grand amateur de la NHL. Fan ultime des Red Sox de Boston (MLB). Ancien étudiant de l'université McGill. #Redmen4Life

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Preview 2020 : Stanford Cardinal

Handicapé par les blessures l’an passé et diminué par des classes de recrutement minces, le Cardinal de Stanford de coach David Shaw est-il sur le déclin après des années de domination dans la Pac-12 ?

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Crédit photo : JOHN TODD, isiphotos.com

50 previews en 50 jours, c’est une série estivale de 50 présentations exclusives préparées par toute l’équipe TBP afin de vous permettre de tout savoir concernant la prochaine saison de College Football. On retrouve aujourd’hui le Cardinal de Stanford.

Stanford Cardinal

Conférence Pac-12

Division North
 

En 2019 : 4-8.
Head coach : David Shaw, 10e année (86-34) – Résultats en carrière : 86-34.
Coordinateur offensif : Tavita Pritchard.
Coordinateur défensif : Lance Anderson.
Titulaires de retour : 15, 6 en attaque, 7 en défense, kicker, punter.
Joueurs-clés partis : QB KJ Costello, RB Cameron Scarlett, TE Colby Parkinson, DT Michael Williams, DE Jovan Swann, LB Casey Toohill, LB Andrew Pryts.
Joueurs à suivre : QB David Mills, WR Simi Fehoko, LT Walker Little, RT Foster Sarell, DE Thomas Booker, LB Gabe Reid, LB Curtis Robinson, CB Paulson Adebo.

Il faut remonter à 2008 pour trouver trace d’une saison sans bowl du côté de Stanford. Entre temps, le Cardinal a connu sa meilleure période historiquement, avec des titres de division, de conférence, des victoires à l’Orange Bowl et au Rose Bowl, et une présence régulière dans le top 10 national. Les saisons 2018 et 2019 ont cependant sérieusement bousculé les nouvelles habitudes du programme de Palo Alto.

Piétinés par Washington et Oregon, douchés par Washington State, USC et même UCLA l’an dernier, les joueurs de David Shaw ont connu l’affront d’un bilan négatif en 2019. Une saison où tout est allé de travers, entre les blessures de joueurs clés, l’effondrement d’un système offensif basé sur la course et le déclin d’une défense réputée jusqu’ici.

Nombreux sont ceux qui estiment que la période dorée du Cardinal est terminée, alors que de nombreux transferts ont frappé le programme cette année et que David Shaw se refuse encore à modifier un coaching staff en difficulté. Pas sûr que 2020 soit plus glorieux dans ces conditions.

QB David Mills (#15) – Crédit photo : David Madison, Getty Images

Nouveau look pour une nouvelle vie

Dépassé par les événements en 2018, Stanford avait été contraint d’abandonner son style tout en course pour un jeu aérien plus moderne, profitant de receveurs aux dimensions démesurées comme JJ Arcega-Whiteside ou Colby Parkinson pour avancer. L’an dernier, même combat, avec moins de réussite dans le jeu de passe pour un naufrage complet en attaque. Auparavant porté par une ligne offensive de haut niveau et un jeu de course efficace, le Cardinal a montré ses limites avec l’absence sur blessure de titulaires importants sur la ligne.

La faute pourrait aussi revenir au coaching staff dépassé, en particulier le coordinateur offensif Tavita Pritchard, qui aborde sa troisième saison avec Stanford. Également coach des quarterbacks, on lui reproche les développements ratés de KJ Costello, désormais parti pour Mississippi State, et de QB David Mills (1960 yards à la passe, 11 TD et 5 int en 2019), recrue cinq étoiles à l’époque et futur titulaire du poste. S’il est peut être le meilleur passeur de l’effectif, ce dernier a montré des lacunes techniques préoccupantes. Il devrait cependant faire mieux en 2020 avec une meilleure protection, de quoi espérer un meilleur débit de points.

Le jeu au sol profitera d’une ligne offensive solide, qui retrouve OT Walker Little à gauche après une saison blanche, OT Foster Sarell à droite et le All-Pac-12 C Drew Dalman au milieu. Tant qu’elle reste en bon état, puisque les blessures avaient gâché le niveau de l’OL du Cardinal en 2019, alors que la profondeur pourrait poser problème tant le groupe est jeune, notamment après les transferts des anciens titulaires Devery Hamilton et Henry Hattis.

Sans une ligne capable, la saison devrait être longue pour un groupe de coureurs loin des standards habituels. Pas de Christian McCaffrey ou de Bryce Love cette année, David Shaw devra compter sur le sophomore RB Austin Jones (227 yards au sol, 1 TD) et la recrue RB EJ Smith, fiston du légendaire Emmitt Smith. Le premier à saisir sa chance devrait être propulsé sur le devant de la scène.

WR Simi Fehoka (#13) – Crédit photo : Ezra Shaw, Getty Images

Néanmoins, à moins d’un énième bouleversement de dernière minute auxquels Stanford nous a habitué ces dernières saisons, l’attaque devrait largement se reposer sur Mills et une escouade de receveurs expérimentée, avec quatre receveurs de retour ayant cumulé 158 réceptions, 2 007 yards et 12 touchdowns l’an dernier : WR Michael Wilson (56 réceptions, 672 yards, 5 TD), WR Connor Wedington (51 réceptions, 506 yards, 1 TD), WR Osiris St. Brown (27 réceptions, 263 yards) et WR Simi Fehoko (24 réceptions, 566 yards, 6 TD).

Une Révolution attendue en défense

Si les espoirs du Cardinal résident énormément sur l’attaque aérienne, la défense est l’autre point fort attendu du côté de Palo Alto. Régulièrement mise à mal ces deux dernières années, avec 430 yards et 30 points encaissés en moyenne par match en 2019, elle ne peut plus profiter d’une attaque qui dicte le tempo du match grâce à un jeu de course à l’ancienne. Plus souvent sur le terrain, la défense doit également faire face à ses propres lacunes.

Au rang des mauvaises nouvelles, il y a tous ces départs de joueurs clés : le patron de la défense Casey Toohill a bouclé sa carrière universitaire après cinq ans sur le campus de Stanford, alors que les titulaires DT Michael Williams (SMU), DE Jovan Swann (Indiana), LB Andrew Pryts et CB Obi Eboh (UCLA) ont quitté le navire via le portail des transferts, comme DT Bo Peek (USF) avant eux.

Alors que reste-t-il ? Une bonne nouvelle avec le retour de CB Paulson Adebo (33 plaquages, 10 passes défendues, 4 INT), pourtant attendu à la dernière draft, en futur patron d’une défense en miettes. SS Kendall Williamson (47 plaquages) et FS Malik Antoine (31 plaquages, 4 passes défendues) seront également de la partie pour encadrer un jeune groupe de defensive backs prometteur, d’où pourrait déjà émerger le jeune CB Kyu Kelly (35 plaquages, 1 sack, 5 passes défendues, 1 INT), déjà lancé dans la rotation comme freshman l’an dernier. Avec l’excellent coach Duane Akina à la baguette, la secondary devrait assurer un minimum.

CB Paulson Adebo (#11) – Crédit photo : Bob Drebin/isiphotos.com

Malheureusement, la ligne défensive est bien loin de fournir les mêmes garanties, avec un groupe décimé puisque Stanford compte seulement deux DL boursiers dans son effectif, en l’occurrence le vétéran NT Dalyn Wade-Perry (12 plaquages, 5 pour perte dont 1 sack) et le true freshman DT Tobin Phillips. Même si le coordinateur défensif devrait abandonner le traditionnel système 3-4 pour passer en 2-4-5, ça reste très juste et DE Thomas Booker et DE Thomas Schaffer devraient être repositionnés à l’intérieur.

Chez les linebackers, le ciment de la défense du Cardinal, LB Gabe Reid (43 plaquages, 9 pour perte dont 2 sacks, 2 passes défendues) fera son retour à l’extérieur, tandis que le départ de Toohill pour la NFL sera probablement compensé par LB Jordan Fox (22 plaquages, 3.5 pour perte). Le pass rush devrait être l’une des forces du programme californien, de quoi compenser la faiblesse et le manque d’expérience des ILB en-dehors de LB Curtis Robinson (64 plaquages, 3 pour perte dont 2 sacks, 2 fumbles forcés), titulaire en 2019. Le coaching staff attend énormément de LB Ricky Miezan (4 plaquages), prometteur avant sa blessure l’an dernier.

Finalement, le véritable point fort de David Shaw pourrait être ses special teams, avec tous ses titulaires de retour, dont le solide K Jet Toner et le sophomore P Ryan Sanborn, l’une des révélations du Cardinal l’année passée. Pas de quoi faire rêver non plus la fanbase de Palo Alto.

Conclusion

Les nombreux départs de seniors et de joueurs transférés pourraient faire mal à Stanford, qui connait forcément plus de difficultés pour recruter étant donné le niveau exigé pour intégrer la prestigieuse fac californienne. En cas de nouvelle cascade de blessures comme en 2019, le Cardinal pourrait à nouveau s’écrouler car son effectif est loin d’être aussi profond qu’habituellement. On imagine tout de même mal l’équipe de David Shaw concurrencer Oregon, Washington ou USC pour le titre de Pac-12. Reste que le coach a sans doute tiré les leçons de deux saisons mornes consécutives, en particulier de l’affront vécu l’an dernier avec un bilan négatif et une absence remarquée pendant les bowls de fin de saison. La progression du quarterback David Mills et le niveau du jeu de course détermineront rapidement la trajectoire du Cardinal en 2020.

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Coaching
  • Potentiel
3.6

Résumé

Points forts
– La ligne offensive titulaire.
– Un pass rush généralement efficace.
– Un savant dosage d’expérience et de jeunesse chez les DBs.

Points faibles
– Le manque de profondeur affolant sur la ligne défensive.
– Un jeu de course en-dessous des standards.
– Une spirale négative depuis deux ans mais aucun changement dans le staff.

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Preview 2020 : Penn State Nittany Lions

Une effectif talentueux rempli d’anciens prospects 4 et 5 étoiles et une attaque remodelée par l’arrivée de Kirk Ciarrocca permettront-ils à Penn State de faire tomber Ohio State dans la conférence Big Ten.

Publié

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50 previews en 50 jours, c’est une série estivale de 50 présentations exclusives préparées par toute l’équipe TBP afin de vous permettre de tout savoir concernant la prochaine saison de College Football. On retrouve aujourd’hui les Nittany Lions de Penn State.

Penn State Nittany Lions

Conférence Big Ten

Division East
 

En 2019 : 11-2, 7-2 Big Ten. Cotton Bowl : victoire contre Memphis (53-39).
Head coach : James Franklin, 7ème année (56-33). Résultats en carrière : 80-30.
Coordinateur offensif :  Kirk Ciarocca (1ème année).
Coordinateur défensif : Brent Pry (5ème année).
Titulaires de retour : 16 (9/11 en attaque, 5/11 en défense, 2/4 en équipes spéciales).
Joueurs clés partis : LB Cam Brown, P Blake Gillikin, OG Steven Gonzalez, DE Yetur Gross-Matos, WR K.J. Hamler, LB Jan Johnson, CB John Reid, RB Ricky Slade, S Garrett Taylor, DT Robert Windsor.
Joueurs à suivre : RB Journey Brown, QB Sean Clifford, OT Will Fries, C Michael Menet, TE Pat Freiermuth, LB Ellis Brooks, CB Tariq Castro-Fields, LB Micah Parsons, DE Shaka Toney, S Lamont Wade.

Après deux premières saisons encourageantes (7-6), marquant le renouveau de Penn State post-Sandusky, James Franklin a mené les Nittany Lions à onze victoires lors de trois des quatre dernières saisons et était à un Benny Snell Jr près (défaite de PSU contre Kentucky lors du Citrus Bowl 2019, 24-27) de quatre saisons consécutives à plus de dix victoires. Depuis le début de la saison 2016, les Nitts ont perdu huit de leurs onze défaites par moins de cinq points, dont deux fois par la plus petite des marges (1 point) contre Ohio State. La lourde défaite à Michigan en 2018 (7-42) est quasiment la seule grosse tâche récente sur le CV des « Blue & White ». Celle, 10-49 à Michigan en 2016, l’avait été avec un groupe de linebackers décimé et n’avait pas empêché PSU de remporter la Big Ten.

Le bilan plus que positif laisse pourtant un goût d’inachevé. Penn State a été deux fois aux portes du College Football Playoff (2016 et 2017) mais n’a toujours pas réussi à franchir la dernière marche. L’an dernier, les Nittany Lions ont craqué à Minnesota (26-31) avant de tomber à Ohio State (17-28). Contre les Gophers, la défense de PSU a accordé 339 yards dans les airs en seulement 18 passes (sur 20 tentées), soit un énorme 19 yards par passe complétée… Plutôt que d’avoir à nouveau à affronter l’attaque explosive de Kirk Ciarocca, James Franklin a chipé le coordinateur offensif de PJ Fleck pour remplacer Ricky Rahne, devenu entraineur en chef à Old Dominion.

Beaucoup d’observateurs estiment que PSU a les armes en 2020 pour détrôner Ohio State, qui a gagné les trois derniers titres de conférence Big Ten. Cela passera avant tout par une amélioration au poste de quarterback tenu par QB Sean Clifford (189/319, 2654 yards, 3 TD, 7 INT / 116 courses, 402 yards, 5 TD). Le dynamique quarterback des Nitts devrait profiter du système mis en place par le nouveau coordinateur offensif pour améliorer sa précision sur longues passes, ce qui ouvrira (littéralement) le champ des possibilités pour l’attaque. PSU pourra également compter sur sa défense, l’une des toutes meilleures du pays en 2019 (8ème de FBS avec 16 points par match).

QB Sean Clifford (#14) – Crédit photo : Getty Images

Forces

RB Journey Brown (890 yards, 12 TD), RB Noah Cain (443 yards, 8 TD) et RB Devyn Ford (294 yards, 3 TD) forment peut-être le meilleur trio de coureurs de FBS. Et le carré aurait pu être plus que magique si RB Ricky Slade (214 yards, 2 TD) n’avait pas décidé de quitter State College pour rejoindre Old Dominion (où il retrouve son ancien coordinateur offensif, Ricky Rahne). L’attaque au sol de Penn State pourrait ronronner aux alentours des 200 yards par match cette saison, si les défenses adverses chargent moins la boite pour davantage couvrir le jeu aérien. Journey Brown reste sur une performance plus qu’honnête contre Memphis au Cotton Bowl (202 yards et 2 TD à 12.6 yards par course) et Noah Cain, dont les huit touchdowns lors de sa première année font mieux que les 7 TD de Saquon Barkley, ne semble pas connaitre le concept des yards perdus derrière la ligne de mêlée.

Le groupe de linebackers perd LB Cam Brown (72 placages) et LB Jan Johnson (62 placages) mais LB Micah Parsons (109 placages dont 14.5 pour perte et 5 sacks) est le meilleur du pays à son poste dans la meilleure défense contre la course de la Big Ten, et 5ème du pays, l’an dernier (95 yards par match). Il occupera le côté fort du terrain et laissera le milieu à LB Ellis Brooks et le côté faible à la future star LB Brandon Smith. Penn State a une longue tradition au poste et devrait, cette année encore, mériter son appellation de « Linebacker U ».

Devant eux, la ligne défensive perd le monstre DE Yetur Gross-Matos (14.5 placages pour perte et 9 sacks) mais DE Shaka Toney (6.5 sacks) et DE Jayson Oweh (5 sacks) forment un duo explosif qui pourra aussi aller chercher le quarterback adverse. En 2019, les Nittany Lions ont produit une moyenne de 3.46 sacks par match, soit la 7ème performance du pays. A l’intérieur de la ligne, DT PJ Mustipher (37 placages dont 4.5 pour perte) facilitera le travail de la deuxième lame affûtée par Micah Parsons.

LB Micah Parsons (#11) – Crédit photo : Abby Drey

Faiblesses

La cible préférée de Sean Clifford en 2019, WR K.J. Hamler (904 yards, 8 TD), est désormais un Denver Bronco et Penn State se retrouve avec les mêmes doutes qui l’ont assailli ces dernières années : y a-t-il un receveur fiable du calibre de WR Allen Robinson (Chicago Bears) ou de WR Chris Godwin (Tampa Bay Buccaneers) ?

WR Justin Shorter, recrue 5 étoiles en 2018, est parti chez les Florida Gators après un exercice 2019 décevant, un an après que WR Juwan Johnson prenne le chemin d’Oregon. Malaise dans le groupe des receveurs des Nittany Lions ou fâcheuse coïncidence ? Quoiqu’il en soit, PSU est à la recherche de mains solides et consistantes pour éviter une nouvelle saison de ballons lâchés. WR Jahan Dotson (488 yards, 5 TD) et WR Daniel George seront les fers de lance de l’attaque aérienne et les Nitts comptent également beaucoup sur le développement de WR KeAndre Lambert-Smith. WR Cam Sullivan-Brown et WR Mac Hippenhammer procurent des secondes options intéressantes mais la soupape de sécurité ultime sera TE Pat Freiermuth (507 yards, 7 TD) qui peut prétendre au titre de meilleur tight-end du pays aussi bien pour son talent de receveur que pour ses qualités de bloqueur.

Dans le secondaire, CB John Reid (8 passes défendues, 2 INT) et S Garrett Taylor (84 placages) sont tous deux diplômés pour une défense qui a accordé plus de 250 yards par match dans les airs (100ème de FBS). CB Tariq Castro-Fields (52 placages, 8 passes défendues, 2 INT) sera le leader d’une unité en reconstruction et devra montrer plus de concentration et de régularité. La star de la dernière ligne de défense pourrait être le joueur de deuxième année S Jaquan Brisker (2 INT) tandis que S Lamont Wade (67 placages, 5 passes défendues) apportera sa maturité et son expérience de vétéran.

TE Pat Freiermuth (#87) – Crédit photo : Getty Images

Incertitudes

Les années se suivent et se ressemblent pour la ligne offensive de Penn State. Théoriquement en progrès constant depuis l’arrivée de James Franklin à State College, elle peine à concrétiser les espoirs placés en elle. C’est peut-être l’année ou jamais malgré la perte de OG Steven Gonzalez et ses 50 matches de titulaire en quatre ans. Les Nittany Lions sont encore bien équipés, notamment avec C Michael Menet et OT Will Fries, mais ils doivent faire mieux que les 2.46 sacks accordés en 2019 (98ème de FBS).

Conclusion

Penn State et ses 42 victoires en quatre ans pourrait, avec un peu plus d’application, en compter 50 et quelques voyages au Playoff.

L’attaque a parfois manqué de tranchant lorsqu’il fallait tuer le match, ne parvenant pas à convertir des tentatives accessibles et laissant les fans se gratter le haut du crâne avec des regards interrogateurs. La défense, pour aussi bonne qu’elle ait été ces dernières années, devra faire encore mieux si l’attaque ne retrouve pas une dimension similaire à celle qu’elle avait sous Joe Moorhead (maintenant OC à Oregon) en 2016. Les Nittany Lions ont remporté 31 de leurs 32 derniers matchs lorsque la défense accorde moins de 27 points mais est 9-10 dans le cas contraire. Il est plus que probable que l’attaque sera régulièrement plus proche des 30 que des points avec l’arrivée de Kirk Ciarocca et un an de plus sous la ceinture pour Sean Clifford.

Tous les voyants sont au vert pour Penn State en 2020 et Ohio State doit venir jouer à Happy Valley. Les derniers épisodes entre Nittany Lions et Buckeyes ont souvent été palpitants et cette année ne devrait pas déroger à la règle.

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Coaching
  • Potentiel
4.3

Résumé

Points forts
– Le meilleur linebacker du pays
– Peut-être le meilleur tight-end du pays
– L’un des tous meilleurs groupes de running back du pays

Points faibles
– Les mains trop peu sûre des receveurs
– Un secondaire trop souvent exposé
– Un coaching parfois douteux aux moments clés

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Preview

Preview 2020 : Michigan State Spartans

Incertitude en attaque et en défense, de nouveaux systèmes à apprendre et un QB qui a tout à prouver : le nouvel head coach des Spartans, Mel Tucker, ne manquera pas de défis pour rebooster un programme de Michigan State post-Mark Dantonio.

Publié

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Crédit photo : Nick King/Lansing State Journal

50 previews en 50 jours, c’est une série estivale de 50 présentations exclusives préparées par toute l’équipe TBP afin de vous permettre de tout savoir concernant la prochaine saison de College Football. On retrouve aujourd’hui les Spartans de Michigan State.

Michigan State Spartans

Conférence Big Ten

Division East
 

En 2019 : 7-6, 4-5 Big Ten. Pinstripe Bowl : victoire contre Wake Forest (27-21).
Head coach : Mel Tucker, 1ère année. Résultats en carrière : 5-7.
Coordinateur offensif : Jay Johnson (1ère année).
Coordinateur défensif : Scottie Hazelton (1ère année).
Titulaires de retour : 11 (7/11 en attaque, 3/11 en défense, 1/4 en équipes spéciales).
Joueurs clés partis : LB Joe Bachie, CB Josh Butler, OL Tyler Higby, QB Brian Lewerke, DT Mike Panasiuk, CB Josiah Scott, TE Matt Seybert, WR Darrell Stewart Jr, LB Tyriq Thompson, DE Kenny Willekes, WR Codie White, DT Raequan Williams.
Joueurs à suivre : C Matt Allen, RB Elijah Collins, QB Rocky Lombardi, WR Trey Mosley, WR Jalen Nailor, CB Shakur Brown, LB Noah Harvey, S Xavier Henderson, DE Jacub Panasiuk, LB Antjuan Simmons.

A la surprise générale, Mark Dantonio a raccroché les crampons début février après treize années passées à la tête du « petit frère » de Michigan. Durant son mandat, le natif du Texas a remporté exactement deux tiers de ses matchs (114-57) et trois titres de conférence Big Ten dont l’un a permis à Michigan State de participer au College Football Playoff (2015).

Surtout, les Spartans ont terminé six saisons à plus de dix victoires, soit trois fois plus que lors de la centaine de saisons précédentes. Quand on sait que même Lord Nick Saban (1995-1999) n’a jamais fait mieux que neuf victoires, cela pose tout de même son homme. Mais, malgré le beau sursaut en 2017 (10-3), les Spartans ont du mal à se remettre de la saison 2016 catastrophique (3-9) et ont enchaîné deux saisons moyennes (7-6), loin de leurs ambitions récentes. Il était temps pour la légende d’East Lansing de prendre ses distances et de laisser au programme insuffler un nouveau souffle.

Sparty s’est curieusement tourné vers Mel Tucker dont l’unique année de head coaching à Colorado (5-7) n’a rien d’impressionnant. Ce que Bill Beekman, le directeur athlétique de MSU, a vu en Mel Tucker pour lui offrir six ans de contrat et un salaire annuel de 5.5 millions de dollars, soit 25% de plus que le salaire de Mark Dantonio, reste pour l’instant un mystère. Et cela risque bien de le rester compte tenu des lourdes pertes défensives subies par les Spartans à l’intersaison.

RB Elijah Collins (#24) – Crédit photo : Junfu Han, Detroit Press Free

Étant donné que l’identité de Michigan State et de ses récents succès sur le terrain sont, avant tout, le résultat d’une défense intraitable, il y a de quoi être inquiet. Pour ne rien arranger, QB Brian Lewerke est désormais l’une des doublures de Tom Brady Cam Newton aux New England Patriots, ce qui laisse les Spartans avec un petit bleu aux commandes de l’attaque.

Forces

Même si l’attaque de Michigan State a été plus que pédestre en 2019 (voir ci-dessous), la majorité de la ligne offensive reprend du service, à commencer par C Matt Allen et LT AJ Arcuri. Avec seulement 18 sacks accordés en 13 matchs, la O-line des Spartans s’est placée dans le Top 20 de la FBS l’an passé. Maigre consolation pour un groupe qui a eu du mal à ouvrir des trous pour le jeu au sol (3.5 yards par course) et RB Elijah Collins (988 yards, 15 TD). Le redshirt sophomore sera à nouveau le porteur de ballons principal devant un autre sophomore, RB Anthony Williams Jr (118 yards, 1 TD).

Avec l’obtention des diplômes de LB Joe Bachie (72 placages dont 9.5 pour perte et 3.5 sacks, 4 passes défendues) et LB Tyriq Thompson (75 placages, 2 INT), MSU perd un gros pourcentage de ses statistiques défensives. Mais le meilleur plaqueur de la 18ème défense de FBS en 2019 (322 yards et 22.5 points par match), LB Antjuan Simmons (90 placages dont 15 pour perte et 3.5 sacks), est de retour en 2020 pour sa dernière saison à East Lansing et sera, à n’en pas douter, la star du « front seven ». A ses côtés, LB Noah Harvey (45 placages dont 5 pour perte et 3 sacks) devrait prendre du volume.

La défense contre la passe de Michigan State s’est montrée solide en 2019 (208 yards par match, 37ème de FBS) mais elle perd CB Josh Butler (5 passes défendues) et surtout CB Josiah Scott (52 placages, 6 passes défendues, 3 INT). Pour autant, les Spartans pourront compter sur de solides pièces maitresses avec les deux stars montantes S Xavier Henderson (83 placages, 2 INT) et CB Shakur Brown (5 passes défendues). Une des clés de la saison du secondaire des Spartans sera d’éliminer les gros jeux, qui l’ont trop souvent plombé l’an passé.

LB Antjuan Simmons (#34) – Crédit photo : Joe Robbins, Getty Images

Faiblesses

En 2019, l’attaque de Michigan State a terminé 95ème du pays (372 yards) et 105ème au nombre de points marqué par match (22.4 points par match). Pire, 113ème de FBS à la course n’est pas exactement le standard en Big Ten (sauf pour Purdue, 126ème dans cette catégorie, mais traditionnellement plus axé sur le jeu aérien). Le relatif point « fort » des Spartans l’an passé est devenu un sujet d’inquiétude puisque Brian Lewerke (260/436, 3079 yards, 17 TD, 13 INT) et les trois meilleurs receveurs de MSU en 2019, WR Codie White (922 yards, 6 TD), WR Darrell Stewart Jr (697 yards, 4 TD) et TE Matt Seybert (284 yards, 3 TD) sont désormais en NFL, emportant avec eux 60% de la production aérienne et 76% des touchdowns. Derrière eux, les quatre contributeurs suivants étaient tous joueurs de première année en 2019 : WR Trey Mosley (216 yards, 1 TD), WR Julian Barnett (182 yards), WR Matt Dotson (151 yards, 1 TD) et TE Trenton Gillison (147 yards).

La ligne défensive est, elle aussi, décimée avec les départs pour l’échelon supérieur de DT Mike Panasiuk (34 placages dont 10 pour perte et 3 sacks), DT Raequan Williams (48 placages dont 7.5 pour perte et 5 sacks) et surtout DE Kenny Willekes (78 placages dont 15.5 pour perte et 10 sacks). DE Jacub Panasiuk (34 placages dont 8.5 pour perte et 3.5 sacks) jouera un rôle encore plus crucial en tant que seul titulaire de retour et les vétérans DE Drew Beesley (6 placages pour perte) et DT Naquan Jones devraient, eux aussi, prendre plus d’ampleur.

Qui pour retourner les coups de pieds adverses ? Darrell Stewart Jr était le numéro 1 sur kickoff avec huit retours mais RB Anthony Williams Jr (5 retours), WR Jalen Nailor (3 retours), Julian Barnett (3 retours) et Trent Gillison (2 retours) ont tous eu de multiples occasions de se prêter à l’exercice. En retour de punt, WR Brandon Stewart (16 retours) et Codie White (7 retours) laissent S Dominique Long (1 retour) orphelin. Côté botteurs, Michigan State retrouve K/PK Matt Coghlin, et ses peu glorieux 68.8% de field goals marqués, et devra se trouver un nouveau punter pour remplacer P Jake Hartarger (a priori P Mitchell Crawford, en provenance de UTEP).

S Xavier Herderson – Crédit photo : MSU Athletics

Incertitudes

Que vaudra QB Rocky Lombardi (7/21, 74 yards, 2 INT), le remplaçant attendu de Brian Lewerke ? Son nom le promet à un avenir glorieux mais la réalité du terrain pourrait être tout autre pour le joueur de troisième année. Ses apparitions ces deux dernières saisons n’ont guère convaincu avec un maigre 43% de passes complétées et près de deux fois plus d’interceptions (5) que de touchdowns (3). S’il flanche, QB Theo Day, qui n’a tenté que trois passes lors de sa première année, devra être prêt à prendre la relève.

Conclusion

En 2020, Michigan State tourne une page de son histoire avec le départ de Mark Dantonio et l’arrivée d’un nouveau staff. Mel Tucker (HC, Colorado), Jay Johnson (OC, Colorado) et Scottie Hazelton (DC, Kansas State) auront fort à faire avec une équipe des Spartans en lente régression depuis quatre ans. L’équipe n’a pas vraiment de point fort mais beaucoup de questions à toutes les lignes. Non des moindres, le remplacement de Brian Lewerke au poste de quarterback. MSU joue dans l’une des divisions les plus difficiles de la ligue avec l’ogre Ohio State, le ressuscité Penn State et le « grand frère » Michigan. Avec la moitié des titulaires 2019 désormais loin du campus, 2020 devrait être une nouvelle année de transition pour les Spartans. Atteindre la post-saison serait un résultat plus qu’honorable.

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Coaching
  • Potentiel
3.1

Résumé

Points forts
– De l’expérience en ligne offensive
– Une couverture aérienne qui plie mais ne rompt pas
– Une solide tradition au poste de linebackers

Points faibles
– Une ligne défensive en reconstruction
– Un groupe de receveurs inexpérimenté
– Des équipes spéciales dans le flou

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Preview

Preview 2020 : Nebraska Cornhuskers

Un effectif jeune mais bourrée de talent : les Cornhuskers menés par Scott Frost devront encore s’armer de patience avant de retrouver leur place parmi l’élite de la Big Ten.

Publié

le

Crédit photo : Nati Harnik, The Associated Press

50 previews en 50 jours, c’est une série estivale de 50 présentations exclusives préparées par toute l’équipe TBP afin de vous permettre de tout savoir concernant la prochaine saison de College Football. On retrouve aujourd’hui les Cornhuskers de Nebraska.

Nebraska Cornhuskers

Conférence Big Ten

Division West
 

En 2019 : 5-7, 3-6 Big Ten.
Head coach : Scott Frost, 3ème année (9-15). Résultats en carrière : 28-22.
Coordinateur offensif :  Matt Lubick (1ère année).
Coordinateur défensif : Erik Chinander (3ème année).
Titulaires de retour : 16 (10/11 en attaque, 5/11 en défense, 1/4 en équipes spéciales).
Joueurs clés partis : ILB Mohamed Barry, CB DiCaprio Bootle, DL Carlos Davis, DL Khalil Davis, S Marquel Dismuke, CB Lamar Jackson, WR JD Spielman, RB Maurice Washington.
Joueurs à suivre : LT Brenden Jaimes, WR Omar Manning, QB Adrian Martinez, RB Derrick Mills, WR Wan’Dale Robinson, CB DiCaprio Bootle, S Marquel Dismuke, LB JoJo Domann, LB Will Honas, CB Cam Taylor-Britt.

Après avoir été champion du monde intergalactique de l’univers en 2017 avec UCF, l’enfant du pays, Scott Frost, est revenu sur sa terre natale (il est né à Lincoln) et aux commandes de l’équipe qu’il a menée à un record de 24-2 en tant que quarterback des Huskers entre 1995 et 1997. Vingt ans plus tard, la lune de miel a été plus douloureuse avec deux premières saisons difficiles (4-8 et 5-7).

Avec une attaque largement inchangée, Nebraska espère terminer mieux qu’avant dernier de la division West de la Big Ten. Il faudra néanmoins compter sur un nouveau coordinateur offensif puisque Troy Walters, désormais entraineur-adjoint des receveurs pour les Cincinnati Bengals, a été remplacé par Matt Lubick qui occupait, à Washington, les mêmes positions de coordinateur offensif et coach des receveurs.

Le nouvel entraineur ne pourra pas compter sur WR JD Spielman, entré dans le portail des transferts début juin pour raisons personnelles et qui est désormais du côté de TCU. Le fils de Rick, manager général des Minnesota Vikings, et neveu de Chris, ancien Buckeye et analyste chez Fox, était en passe de devenir le meilleur receveur de l’histoire de l’école. Il s’en est fallu de deux ou trois matchs pour que JD Spielman ne s’adjuge les premières places au nombre de réceptions et de yards (il termine respectivement 3ème et 4ème des deux catégories). Néanmoins, l’ex-Husker est le premier joueur de l’université à terminer trois saisons à plus de 800 yards et à atteindre 2000 yards avant l’année senior. Ses 77.2 yards par match en carrière sont également un record, tout comme ses deux matchs à 200 yards : aucun Husker n’y est parvenu, même une seule fois. Autant dire que le seul titulaire offensif perdu par Nebraska n’est pas le moins utile…

QB Adrian Martinez (#2) – Crédit photo : Eric Francis

Après avoir manqué la post-saison ces trois dernières années, Nebraska est en danger de réaliser un piètre quadruplé, qui rappellerait les années sombres, de 1955 à 1961, période au cours de laquelle les Cornhuskers n’avaient pas joué de bowl pendant sept saisons consécutives. Les Huskers avaient par la suite enchainé 48 saisons à neuf victoires ou plus.

Forces

De gauche à droite – LT Brenden Jaimes, LG Trent Hixson, C Cameron Jurgens, RG Boe Wilson et RT Matt Farniok – toute la ligne offensive de Nebraska est de retour après avoir permis aux Cornhuskers de terminer 3ème attaque au sol de la Big Ten en 2019. Tout n’a pourtant pas été rose et Cameron Jurgens, initialement recruté comme tight-end, a peiné à trouver ses marques et à délivrer des snaps propres à QB Adrian Martinez. Néanmoins, on ne peut pas sous-estimer l’importance d’avoir une unité de cette importance de retour au complet.

On devient rarement meilleur à une position lorsque l’on perd la star du groupe sauf quand la classe biberon qui arrive est pétrie de talent. WR Wan’Dale Robinson (88 courses, 340 yards, 3 TD / 40 réceptions, 453 yards, 2 TD) est l’héritier désigné de JD Spielman et se retrouvera bien entouré par un riche groupe de receveurs, à commencer par WR Jamie Nance et WR Demaryion Houston, tous deux maintenus sur le banc l’an passé mais hautement recrutés l’année précédente, et TE/WR Chris Hickman, qui a opéré une transition au poste de receveur. Derrière (ou devant ?) ceux-là, Adrian Martinez disposera d’une pléthore d’options avec les petits-nouveaux WR Alante Brown, WR Marcus Fleming, WR Will Nixon et, sans doute le plus talentueux d’entre eux, WR Zavier Betts. Le corps de receveurs comptera aussi sur WR Omar Manning, fraichement débarqué de Kilgore College où il était le meilleur receveur JUCO.

La production à la course sera à nouveau confiée à RB Derrick Mills (143 courses, 745 yards, 10 TD / 15 réceptions, 123 yards) qui, malgré son statut de numéro 1, n’a contribué que pour à peine plus de 30% des yards au sol de Nebraska en 2019. QB Adrian Martinez (144 courses, 626 yards, 7 TD) mais aussi son remplaçant QB Luke McCaffrey (le petit frère de Christian – 106 yards et 1 TD) ont également participé aux 203 yards par match des Huskers l’an passé, tout comme RB Maurice Washington (50 courses, 298 yards, 1 TD / 12 réceptions, 162 yards, 2 TD), son suppléant, mais aussi Wan’Dale Robinson. Il y a donc du monde pour porter le ballon du côté de Lincoln, attention néanmoins à ne pas trop l’abandonner à l’adversaire : les Huskers ont perdu douze fumbles en douze matchs en 2019, ce qui peut paraitre normal pour une équipe qui court 62% du temps. A titre de comparaison, Ohio State et Wisconsin, les deux meilleures attaques au sol de la Big Ten l’an passé, ont respectivement perdu treize et dix-sept ballons en quatorze matchs en 2019.

RB/WR Wan’Dale Robinson (#1) – Crédit photo : Steven Branscombe/Getty Images

Faiblesses

N’ayons pas peur des mots : Nebraska a été horrible dans la zone rouge en 2019. En 51 voyages dans la zone rouge adverse, les Cornhuskers sont repartis avec 27 TD et 11 FG, bon pour 115ème de FBS. Pire, leurs adversaires ont collecté 30 TD et 10 FG en 44 visites dans la zone rouge des Huskers, soit la 122ème défense de FBS. En 2019, Nebraska a perdu quatre de ses sept matchs par sept points ou moins. Un petit TD par-ci et un petit plaquage par-là n’auraient pas été de refus…

La défense perd la moitié de ses meilleurs plaqueurs, dont LB Mohammed Barry (89 plaquages), ce qui n’est pas idéal pour la 94ème défense contre la course du pays. LB Collin Miller (67 plaquages dont 5.5 pour perte) est le leader statistique de retour dans la catégorie mais ce sont LB JoJo Doman (52 plaquages dont 10 pour perte et 2.5 sacks) et LB Will Honas (67 plaquages dont 5 pour perte) qui seront les fers de lance de la défense de Nebraska. La ligne défensive n’aura plus DL Khalil Davis, le seul Husker drafté, et se recentrera sur DL Damion Daniels et DL Ben Stille. Derrière tout ce beau monde, le secondaire des Cornhuskers, qui a terminé 30ème du pays contre la passe sans avoir vraiment été testée, perd l’autre (CB) Lamar Jackson (12 passes défendues, 3 INT) et sera emmenée par ses vétérans S Marquel Dismuke (67 plaquages), CB Cam Taylor-Britt (2 INT) et CB Dicaprio Bootle (6 passes défendues).

Qui sera le placekicker de Nebraska en 2020 ? Le titulaire PK Barrett Pickering, blessé en début de saison dernière, a quitté l’équipe en février pour raison de santé. Peu après lui, son remplaçant, PK Matt Waldoch, a décidé d’aller user ses guibolles à l’autre football, celui qui se joue vraiment avec les pieds. Et, pour couronner le tout, celui qui aurait pu récupérer le poste de numéro 1, PK Dylan Jorgensen, est entré dans le portail des transferts début février avant la défection de ses deux anciens coéquipiers. Nebraska devra donc s’en remettre à PK Chase Contreraz, transféré d’Iowa Western, à moins PK Gabe Heins ou PK Tyler Crawford, tous deux sans aucune expérience de match, ne lui fasse de l’ombre.

CB DiCaprio Bootle – Crédit photo : John S. Peterson, Hail Varsity

Incertitudes

QB Adrian Martinez (149/251, 1956 yards, 10 TD, 9 INT) va-t-il enfin atteindre son potentiel ? Ses 59.4% de passes complétées n’ont rien ni d’exceptionnels ni de honteux, mais son ratio TD/INT n’inspire guère confiance.

Toutes ses statistiques à la passe sont en régression par rapport à 2018 (59.4% contre 64.6%, 1956 yards contre 2617 yards, 10 TD contre 17 TD, 9 INT contre 8 INT). Bien entendu, Adrian Martinez n’est pas un quarterback de poche et fait l’essentiel des dégâts à la course. Là encore, ses statistiques 2019 sont légèrement en retrait (626 yards contre 629 yards, 7 TD contre 8 TD) mais si l’Histoire aime à se répéter, le jeu au sol de Nebraska devrait pouvoir compter sur une demi-douzaine de centaines de yards et une dizaine de TD.

Si le talentueux QB des Huskers peut prendre un tant soit peu soin du ballon, l’attaque de Nebraska pourrait grimper sur le podium de la Big Ten.

Conclusion

Avec Adrian Martinez aux manettes et une attaque quasiment de retour au complet, Nebraska devrait faire mieux offensivement que leur 55ème place en FBS de l’an passé. Le groupe de receveurs ne devrait même pas s’apercevoir du départ de sa star JD Spielman. La défense est en progrès, même si l’on est encore loin de la belle époque des « blackshirts ». Les Huskers pourraient être l’équipe surprise de la division West de la Big Ten en 2020, à l’image de Minnesota en 2019. Après deux premières saisons décevantes, il n’est pas encore temps de tirer la sonnette d’alarme pour Scott Frost mais les fans des Cornhuskers ont fait preuve de moins de patience par le passé.

Évaluation
  • Attaque
  • Défense
  • Équipes spéciales
  • Coaching
  • Potentiel
3.4

Résumé

Points forts
– Une ligne offensive reçue cinq sur cinq.
– Talent et profondeur au poste de receveur.
– De nombreuses menaces à la course.

Points faibles
– Une finition en zone rouge qui laisse à désirer.
– Des trous à combler en défense.
– Qui veut kicker à Nebraska ?

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