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[preview] Fiesta Bowl : #2 Clemson vs #3 Ohio State

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#2 Clemson (12-1) vs #3 Ohio State (11-1)

FIESTA BOWL
Glendale, Arizona
University of Phoenix Stadium
Samedi 31 décembre 2016
19h00 (heure Est, 01h00 en France)

La 2ème demi-finale du College Football Playoff est assurément l’un des matchs les plus attendus mais aussi les plus mystérieux de ces dernières années. Les vice-champions nationaux et double champions de conférence ACC en titre, les Tigers de #2 Clemson, affrontent les champions nationaux 2014, les Buckeyes de #3 Ohio State, dans le cadre du Fiesta Bowl de Glendale (Arizona).

Comment sont-ils arrivés là ?

#2 Clemson (12-1, 7-1 ACC)
Les joueurs de coach Dabo Swinney sont à 60 minutes d’une seconde participation consécutive au National Championship Game. Après une saison 2015 sans la moindre défaite, les Tigers se sont inclinés 45-40 face à #1 Alabama en finale nationale sans avoir démérité. Avec le retour d’une attaque au quasi-complet et l’éclosion d’une nouvelle génération de jeunes défenseurs, #2 Clemson faisait figure de favori pour le titre national 2016 malgré l’émergence des Seminoles de #11 Florida State que beaucoup d’observateurs voyaient faire tomber les Tigers dans la conférence ACC.
Finalement, hormis une défaite surprise 43-42 à domicile contre #23 Pittsburgh au mois de novembre, #2 Clemson a encore une fois été dominateur terminant la saison régulière avec un bilan de 11-1 avant de remporter un second titre de conférence en battant Virginia Tech sur le score de 42-35. La confirmation de l’incroyable talent offensif des Tigers menés par le junior QB Deshaun Watson (3914 yards à la passe, 37 TD, 15 INT et 524 yards au sol, 6 TD) et la reconstruction accélérée d’une ligne défensive monstrueuse font peut-être des Tigers l’équipe la plus explosive du pays au niveau du talent pur.

#3 Ohio State (11-1, 7-1 Big Ten)
Après avoir manqué les playoffs l’an dernier, les Buckeyes de #3 Ohio State sont de retour au sein du Top 4 national. Champions nationaux en 2014, les joueurs de coach Urban Meyer ont commencé cette saison avec une impressionnante victoire 45-24 à #7 Oklahoma, le 17 septembre dernier. Ils ont ensuite enchainé au mois d’octobre en battant #8 Wisconsin avant une défaite surprise chez les Nittany Lions de #5 Penn State… qui leur coutera finalement le titre de division Big Ten East ! Ce revers eut pour effet de réveiller les Buckeyes qui remportèrent alors leurs cinq matchs suivants dont le choc face à leurs rivaux éternels, les Wolverines de #6 Michigan.
Malgré une 2ème place dans la division Big Ten East, qui les a donc écarté d’une participation à la finale de conférence Big Ten, les Buckeyes ont été sélectionnés parmi les 4 meilleures équipes de la saison par le comité de sélection du College Football Playoff grâce à leurs solides victoires face à 3 autres programmes du Top 10 (Michigan, Wisconsin, Oklahoma).

Les clés du match

Le jeu aérien de #3 Ohio State
Avec un total de 221.2 yards à la passe par match et un % de réussite de 62.8%, l’attaque aérienne des Buckeyes n’a pas à rougir de ses performances. Toutefois, une analyse plus approfondie de ce secteur met en lumière plusieurs points d’interrogation.
Tout d’abord, le quarterback vedette, QB J.T. Barrett (2428 yards à la passe, 24 TD, 5 INT et 847 yards au sol, 9 TD), manque singulièrement de playmakers dans le jeu de passe en profondeur. Les Buckeyes n’ont réussi que 4 passes de plus de 40 yards en 2016 (#9 de la conférence Big Ten). HB Curtis Samuel (704 yards au sol, 8 TD et 65 réceptions, 822 yards, 7 TD) s’est révélé la meilleure option du quarterback junior de #3 Ohio State. Or, il est essentiellement aligné dans le backfield offensif le limitant ainsi à de courtes réceptions tandis que WR Noah Brown (30 réceptions, 385 yards, 7 TD), WR Dontre Wilson (27 réceptions, 352 yards, 5 TD), WR K.J. Hill (17 réceptions, 254 yards, 1 TD) et TE Marcus Baugh (24 réceptions, 269 yards, 2 TD) n’ont pas brillé par leur régularité.

L’absence d’une seconde option en complément de HB Curtis Samuel est clairement préoccupante pour les Buckeyes lors de ce match face la 5ème meilleure défense contre la passe du pays. CB Cordrea Tankersley (43 plaquages, 3 INT) est considéré comme l’un des plus solides cornerbacks du pays et S Jadar Johnson (49 plaquages, 5 INT) a régulièrement démontré un instinct étonnant à son poste. De plus, la ligne défensive des Tigers a progressé tout au long de la saison réussissant un total de 46 sacks. Le freshman DT Dexter Lawrence (58 plaquages, 6.5 sacks), le sophomore DL Christian Wilkins (44 plaquages, 12 pour perte, 3.5 sacks) et le senior DE Carlos Watkins (41 plaquages, 8.5 sacks) forment un formidable trio qui sera le cauchemar de la ligne offensive de #3 Ohio State dans ce Fiesta Bowl. Ces trois-là auront pour mission de contrôler la ligne de scrimmage afin de stopper le jeu au sol performant de #3 Ohio State mettant un peu plus de pression sur le jeu aérien des Buckeyes.

La défense des Buckeyes face à QB Deshaun Watson
Malgré le départ de 8 titulaires, la défense des Buckeyes est restée l’une des meilleures du pays (14.2 points accordés par match, #3 du pays) grâce à l’énorme travail du nouveau coordinateur défensif, Greg Schiano (ex-Rutgers et ex-Tampa Bay dans la NFL). #3 Ohio State n’a accordé que 10 TD à la passe en 2016 et aucune équipe n’a réussi plus de 30 points. Cette défense menée par le junior LB Raekwon McMillan (87 plaquages, 1 sack, 5 fumbles recouverts) ne possède aucun maillon faible. S Malik Hooker (67 plaquages, 6 INT, 3 TD) s’est révélé l’un des safeties les plus opportunistes du pays et DE Tyquan Lewis (27 plaquages, 10 pour perte, 7.5 sacks) est un formidable playmaker au niveau du pass rush.

Pourtant, elle fera face à son plus gros challenge lors de ce Fiesta Bowl. Propulsée par le phénoménal QB Deshaun Watson, l’attaque de #2 Clemson a réussi 40.2 points par match et une moyenne de 6.4 yards par jeu en 2016. Si ses statistiques ont – à peine – régressé en 2016, le quarterback des Tigers restent l’un des meilleurs, si ce n’est pas le meilleur, quarterback du pays. Son excellente lecture de jeu, son bras canon et sa capacité de gagner des yards grâce à des aptitudes athlétiques exceptionnelles en font un joueur insaisissable. Et comme il l’a démontré cette année, il possède un don pour réussir ses meilleurs matchs dans les grands moments (Louisville, Florida State, Virginia Tech). De plus, il a autour de lui une armada de playmakers : le meilleur receveur du pays, WR Mike Williams (84 réceptions, 1171 yards, 10 TD), WR Artavis Scott (71 réceptions, 592 yards, 5 TD), WR Deon Cain (32 réceptions, 621 yards, 9 TD), WR Hunter Renfrow (29 réceptions, 353 yards, 4 TD), TE Jordan Leggett (38 réceptions, 637 yards, 7 TD) et RB Wayne Gallman (1002 yards au sol, 15 TD). Boom !

La bataille des turnovers
#3 Ohio State est classé #3 du pays avec une différence de +16 au niveau des turnovers (25 provoqués contre 9 commis). De son côté, #2 Clemson occupe le 68ème rang au niveau national avec une différence de… 0 (24 provoqués et 24 commis). Or, ces turnovers auront été le pêché mignon des Tigers en 2016. Ils leur ont couté le match contre #23 Pittsburgh et sans une formidable seconde mi-temps de QB Deshaun Watson contre les Cardinals de #13 Louisville, #2 Clemson aurait probablement perdu ce Big Game du mois de septembre dernier.
Dans un match aussi serré que devrait être ce Fiesta Bowl, ces pertes de possession du ballon auront une importance capitale. L’équipe qui sortira vainqueur de cette bataille des turnovers aura surement son billet pour le National Championship Game en poche.

Joueurs à suivre

WR Mike Williams, Clemson
L’an passé, QB Deshaun Watson et les Tigers ont assommé les Sooners d’Oklahoma en 1/2 finale avant de pousser #1 Alabama dans ses retranchements en finale nationale. Et tout cela sans la présence du meilleur receveur du pays, le All-American WR Mike Williams, alors en convalescence suite à une blessure de le nuque.
Cette saison, le receveur senior a été la cible #1 du quarterback de #2 Clemson et il s’est classé dans le Top 5 national pour le nombre de réceptions, de yards sur réception et de TD sur réception contre des adversaires du Power Five. Joueur au physique impressionnant, il possède des mains sûres et exécute ses tracés à la perfection. Son duel avec CB Gareon Conley et CB Marshon Lattimore s’annonce épique.

LB Raekwon McMillan, Ohio State
Certes, QB J.T. Barrett est le meilleur quarterback de la conférence Big Ten et HB Curtis Samuel est peut-être le joueur le plus explosif du pays mais le junior LB Raekwon McMillan pourrait avoir un impact plus important sur ce match. Auteur de 206 plaquages depuis deux ans, sa polyvalence sur le terrain en a fait un joueur à tout faire ce qui lui a valu une sélection dans l’équipe All-American en 2016.
Son dernier match, face à #6 Michigan, est entré dans la légende du programme de Columbus (Ohio) : 16 plaquages et un Pick Six provoqué suite à une énorme pression sur le quarterback des Wolverines, QB Wilton Speight.
Évidemment, sa première mission lors de ce Fiesta Bowl : stopper QB Deshaun Watson.

Facteur X

RB Wayne Gallman, Clemson
Pour exploiter leur avantage dans le jeu aérien, les Tigers de #2 Clemson auront besoin d’une solide performance de leur running back #1, Wayne Gallman. Auteur de 1002 yards au sol pour 15 TD en 2016, ce dernier a régulièrement été la bouée de sauvetage de l’attaque.
Et il aura fort à faire face à la 14ème défense contre la course du pays. Les Buckeyes n’ont accordé que 117 yards sur course par match. Toutefois, ils n’ont pas été aussi performant lors de leurs deux derniers matchs laissant notamment RB LJ Scott (Michigan State) réussir 160 yards le 19 novembre dernier.
Si RB Wayne Gallman parvient à maintenir sa moyenne de 5.1 yards par course, #2 Clemson sera en excellente position pour remporter ce match.

Historique

#2 Clemson et #3 Ohio State ne se sont affrontés qu’à deux reprises. Les Tigers ont remporté ces deux matchs contre les Buckeyes dont le dernier, mémorable, lors de l’Orange Bowl 2014 sur le score 40-35 avec une énorme performance du receveur Sammy Watkins.

Blessés

#2 Clemson
Absent : WR Adrien Dunn (genou), WR Trevion Thompson (poignet), OL Chandler Reeves (genou).
Incertain : OT Jake Fruhmorgen (épaule).
Probable : DE Richard Yeargin (genou), DT Scott Pagano (pied).

#3 Ohio State
Absent : DB Cam Burrows (pied).
Incertain : DL Tracy Sprinkle (jambe), DT Malik Barrow (maladie).
Probable : WR Corey Smith.

Pronostic

Clemson 37, Ohio State 34 OT

Fondateur et rédacteur en chef de The Blue Pennant, Morgan Lagrée couvre le College Football depuis plus de 10 ans. En 2016, Morgan fût le premier reporter à couvrir le CFP National Championship Game pour un média francophone. Il co-anime le podcast TBP. Expert NFL et NBA. Grand amateur de la NHL. Fan ultime des Red Sox de Boston (MLB). Ancien étudiant de l'université McGill. #Redmen4Life

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Playoffs

Clemson renverse Ohio State, 29-23, et jouera une 4ème finale en 5 ans

Au terme d’un match ultra-physique qui s’est joué dans les dernières secondes, les Tigers de #3 Clemson remportent le Fiesta Bowl face aux Buckeyes de #2 Ohio State et rejoignent #1 LSU au National Championship Game.

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Crédit photo : Rick Scuteri, AP

Les Champions nationaux défendront donc leur titre à La Nouvelle-Orléans, le lundi 13 janvier prochain.

Menés par le phénoménal QB Trevor Lawrence (18/33, 259 yards, 2 TD et 16 courses, 107 yards, 1 TD), qui n’a toujours pas perdu le moindre match au niveau NCAA comme quarterback titulaire, les Tigers de #3 Clemson ont su renverser une situation plutôt mal engagée après 25 minutes de jeu… pour finalement mettre la main sur le Fiesta Bowl et continuer leur route jusqu’à la Louisiane pour y affronter d’autres Tigers, deux de Louisiana State.

Alors que #3 Clemson (14-0) était dos au mur, le quarterback sophomore des Tigers a su prendre le match à son compte. Car c’est bien QB Trevor Lawrence qui a redonné espoir en toute fin de 1ère mi-temps avec un fantastique TD au sol de 67 yards qui ramenait alors #3 Clemson à deux points seulement des Buckeyes. C’est lui aussi qui dirigera de mains de maître un drive décisif à 3 minutes de la fin : deux passes parfaites pour WR Justyn Ross (6 réceptions, 47 yards) et WR Amari Rodgers, une course de 11 yards, puis une screen pass à destination de l’explosif RB Travis Etienne que le running back junior transformera en un TD de 34 yards à 1:49 de la fin. Le TD de la victoire.

Pendant une mi-temps, les Tigers ont pourtant été dominés physiquement par les Buckeyes, et ce, dans tous les secteurs de jeu. Il faut dire que #3 Clemson n’avait pas rencontré un adversaire de ce niveau tout au long de la saison. #2 Ohio State (13-1), non plus, n’avait pas rencontré un opposant aussi coriace. Car, les Tigers n’ont jamais rien lâché. Et dès qu’ils ont élevé leur niveau de jeu à hauteur des champions de conférence Big Ten, les champions nationaux ont été irrésistibles !

QB Trevor Lawrence, Clemson (#16) – Crédit photo : Mark J. Rebilas, USA Today Sports

#3 Clemson donne donc rendez-vous à #1 LSU, le 13 janvier 2020, au Mercedes-Benz Superdome de La Nouvelle-Orléans pour le National Championship Game. La troupe de coach Dabo Swinney, qui a gagné ses 29 derniers matchs, tentera d’y remporter un 3ème titre de champion national en 4 ans.

#2 Ohio State voit prendre fin sa série de 19 victoires d’affilée. C’est même la première défaite de coach Ryan Day à la tête des Buckeyes, lui qui a pris la succession d’Urban Meyer au cours de l’intersaison. Les Buckeyes peuvent avoir des regrets… et de la frustration. Pas envers le corps arbitral mais plutôt envers leur incapicité à « tuer » le match en 1ère mi-temps : #2 Ohio State s’est présenté à trois reprises dans la red zone des Tigers avec 9 petits points à la clé (trois FGs).

Le film du match

Les Buckeyes sont parfaitement rentrés dans ce Fiesta Bowl avec une véritable démonstration de puissance sur le premier drive. QB Justin Fields (30/46, 320 yards, 1 TD, 2 INT) va ainsi réussir 6 passes consécutives avant de manquer la plus importante, à destination de WR Chris Olave (3 réceptions, 50 yards, 1 TD). Malgré cette entâme parfaite, #2 Ohio State dût alors se contenter d’un FG de 21 yards de K Blake Haubeil (3-0 pour Ohio State).

La réponse des Tigers sera plus timide. Après un FG manqué de K BT Potter, l’attaque de #3 Clemson va enchainer trois punts dont deux après des 3-and-out ! #2 Ohio State est alors en plein contrôle du match, offensivement et défensivement. Et lorsque RB JK Dobbins (174 yards au sol, 1 TD) transperce le rideau défensif des champions nationaux en titre pour un TD éclatant de 68 yards (10-0 pour Ohio State), on se dit que ces Buckeyes filent tout droit vers la finale. Le running back junior réussira même une seconde course longue distance de 64 yards en début de 2ème quart-temps !

RB JK Dobbins, Ohio State (#2) – Crédit photo : Ross D. Franklin, AP

Toutefois, la défense en red zone des Tigers a tenu bon et malgré une large domination, #2 Ohio State ne menait que 16-0 à 5 minutes de la fin de la première mi-temps.

C’est alors que survint l’un des tournants de ce match : sur un corner blitz, S Shaun Wade frappa QB Trevor Lawrence casque contre casque. Sanction logique et immédiate : 15 yards de pénalités et expulsion pour targeting du defensive back des Buckeyes. Un drive qui semblait en mauvaise voie pouvait continuer. Le momentum changea alors complètement, RB Travis Etienne (10 courses, 36 yards et 3 réceptions, 98 yards, 2 TD) inscrivant le premier TD des Tigers sur une course de 8 yards.

Après un 3-and-out des Buckeyes, QB Trevor Lawrence ramena même son équipe à deux points seulement avec une course de 67 yards qui restera surement dans l’Histoire comme le symbole de cette victoire de #3 Clemson. 16-14 à la mi-temps. Si dominant pendant 25 minutes, #2 Ohio State rentrait sonné aux vestiaires.

L’intensité va encore monter d’un cran en 2ème mi-temps. Rarement on aura vu un match aussi physique au niveau NCAA. Après un punt de chaque côté pour débuter la 2ème mi-temps, RB Travis Etienne va démontrer une nouvelle fois pourquoi il est considéré comme l’un des running backs les plus rapides. Un catch-and-run de 53 yards pour assommer des Buckeyes qui se retrouvent alors menés 21-16. Et lorsque S Isaiah Simmons intercepta QB Justin Fields en fin de 3ème quart-temps, les joueurs de coach Ryan Day semblaient au bord du K.O.

RB Travis Etienne, Clemson (#9) – Crédit photo : Rick Scuteri, AP

Mais ces Buckeyes ont aussi un coeur énorme et alors qu’il semblait au plus mal, QB Justin Fields dirigera un magnifique drive conclu par une réception de WR Chris Olave pour un TD de 23 yards sur un 4th-and-1 ! #2 Ohio State repassait devant, 23-21 à 11:46 de la fin.

Deux punts plus tard, #3 Clemson récupéra la possession du ballon à 3 minutes du terme de la rencontre. Inconstant dans les airs depuis le début du match, QB Trevor Lawrence réussit alors un drive qui va entrer dans l’Histoire, RB Travis Etienne profitant des errances défensives des Buckeyes pour transformer une screen pass en un TD de 34 yards. 29-23 pour #3 Clemson.

Les Buckeyes avaient moins de 2 minutes pour marquer un TD. Et QB Justin Fields approchera son équipe à l’entrée dans la red zone des Tigers… avant de se faire intercepter dans l’en-but par S Nolan Turner suite une mauvaise communication entre lui et son receveur Chris Olave. Game over.

Le résumé en vidéo

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Playoffs

Joe Burrow et LSU surclassent Oklahoma, 63-28, et s’offrent une finale à domicile

Les Tigers de #1 LSU obtiennent leur billet pour le National Championship en démolissant les Sooners de #4 Oklahoma, 63-28, lors du Peach Bowl avec notamment 49 points inscrits au cours d’une première mi-temps historique.

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Crédit photo :

Deux semaines après avoir mis la main sur le trophée Heisman, QB Joe Burrow (29/39, 493 yards, 7 TD et 22 yards au sol, 1 TD) a largement remporté son duel à distance avec QB Jalen Hurts (15/31, 217 yards, 1 INT et 43 yards au sol, 2 TD) établissant plusieurs records des playoffs au terme d’une 1ère mi-temps absolument sensationnelle.

7. C’est le nombre de touchdowns réussis par le quarterback senior des Tigers… lors des 30 premières minutes d’un Peach Bowl outrageusement dominé par les champions de conférence SEC qui n’ont laissé aucune chances aux Sooners de #4 Oklahoma (12-2). Quatre de ses sept passes de touchdowns ont été captées par WR Justin Jefferson (14 réceptions, 227 yards, 4 TD) qui, lui aussi, entre dans l’Histoire des playoffs avec un record de 227 yards sur réception en plus de ses 4 TD. Ahurissant.

Les superlatifs manquent pour décrire l’incroyable performance offensive des Tigers de #1 LSU (14-0) dans cette demi-finale des playoffs (692 yards, 31 first downs, 9 TD) !

Mis sous pression tout au long de l’après-midi, QB Jalen Hurts aurait aimé terminer sa carrière universitaire de manière différente. Auteur de deux TD au sol, il n’a pas eu l’impact attendu. Il quitte donc la NCAA avec un un titre de champion national, quatre participations aux playoffs et un bilan de 38-4 comme quarterback titulaire.

Cette défaite est la 4ème en quatre matchs de playoffs pour les Sooners. Plus inquiétant, #4 Oklahoma a été largement dominé lors de trois de ces quatre matchs. Le comité de sélection pourrait s’en souvenir dans les prochaines années.

QB Joe Burrow, LSU – Crédit photo : Twitter/LSU

Le film du match

Dès les premières minutes de jeu, on a compris que ce serait très compliqué pour les Sooners. Un 3-and-out pour commencer avec un sack de LB K’Lavon Chaisson (6 plaquages, 2 sacks) sur QB Jalen Hurts sur le premier snap… Ça ne pouvait pas commencer plus mal. Les Tigers vont immédiatement faire payer cet entâme de match râté par l’attaque de #4 Oklahoma. En moins d’une minute, QB Joe Burrow va découper la défense adverse se connectant avec WR Justin Jefferson pour le premier TD de ce Peach Bowl.

Le TD au sol de RB Kennedy Brooks (35 yards au sol, 1 TD) après une magnifique réception de 51 yards de WR CeeDee Lamb (4 réceptions, 119 yards) ne fera pas illusion bien longtemps. Dès le drive suivant, QB Joe Burrow redonnera l’avantage aux Tigers en trouvant WR Terrace Marshall Jr (6 réceptions, 80 yards, 2 TD) dans l’en-but pour son 2ème TD (14-7 pour LSU).

Dèjà en difficulté face à une équipe de #1 LSU clairement bien préparée, #4 Oklahoma va en plus être victime d’une monumentale erreur d’arbitrage lorsque une interférence de passe pourtnat évidente sur WR Jadon Haselwood sera complètement ignorée. Les Sooners pouvaient rester dans les talons des Tigers… Ces derniers vont prendre le large en moins de 7 minutes grâce à une incroyable séquence de trois TD sur réception de plus de 30 yards réussis par WR Justin Jefferson ! Le receveur junior de #1 LSU a donc réussi 4 TD en 21 minutes ! Inimaginable ! 35-7 et il restait alors encore 9 minutes à jouer dans le 2ème quart-temps.

Comme si les choses n’allaient pas déjà assez mal pour #4 Oklahoma, S Brendan Radley-Hiles se fera expulser pour un targeting vicieux sur RB Clyde Edwards-Hilaire forçant l’inexpérimenté freshman DB Woodi Washington à entrer sur le terrain.

WR Justin Jefferson, LSU – Crédit photo : Twitter/LSU

QB Jalen Hurts réduira bien le score à 35-14 sur un TD au sol de 2 yards mais la machine offensive des Tigers a continué d’appuyer sur l’accélérateur et TE Thaddeus Moss (4 réceptions, 99 yards, 1 TD) sur une réception de 62 yards, puis WR Terrace Marshall Jr sur une réception de 2 yards vont porter le score à 49-14 à la mi-temps.

QB Joe Burrow rentre alors aux vestiaires avec des statistiques décrivant parfaitement sa performance hors-norme : 21/27, 403 yards et 7 TD. 7 TD ! En 30 minutes, les Tigers ont accumulé presque 500 yards en attaque !

Le début de 2ème mi-temps enterrera les derniers espoirs des Sooners (s’ils en avaient encore). Un long drive 13 jeux pour 74 yards sera conclu au sol par QB Joe Burrow. Son 8ème TD dans ce match. Son dernier.

Car le match va alors baisser en intensité. QB Jalen Hurts et RB TJ Pledger réussiront bien un TD au sol chacun tandis que le true freshman RB John Emery marquera le 4ème TD de sa saison. Le sort de ce Peach Bowl était depuis longtemps scellé.

Le résumé en vidéo

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Playoffs

LSU et Clemson qualifiés pour le National Championship Game

Le champion national en titre contre la meilleure équipe du pays cette saison, ce sera donc l’affiche de la 6ème finale des playoffs de l’Histoire.

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Les Tigers de #1 LSU ne manqueront pas le rendez-vous de La Nouvelle-Orléans : en s’imposant largement 63-28 face aux Sooners de #4 Oklahoma au terme d’un Peach Bowl dominé de bout en bout, le programme de Bâton-Rouge disputera une finale nationale… à domicile !

QB Joe Burrow et coach Ed Orgeron seront donc les hôtes des champions nationaux en titre : les Tigers de #3 Clemson. Malmenés pendant près d’une mi-temps, ces derniers ont démontré une grande force de caractère pour finalement renverser les Buckeyes de #2 Ohio State sur le score de 29-23 lors du Fiesta Bowl.

Tigers contre Tigers.

Joe Burrow contre Trevor Lawrence.

On a déjà hâte !

On se donne donc rendez-vous le 13 janvier 2020 à La Nouvelle-Orléans pour le National Championship Game !

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Playoffs

[Preview] Peach Bowl 2019 : #1 LSU vs #4 Oklahoma

Les Tigers de #1 LSU et les Sooners de #4 Oklahoma donnent le coup d’envoi du College Football Playoff à l’occasion de ce Peach Bowl, cadre de la première demi-finale des playoffs 2019-20.

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#1 LSU (13-0) vs #4 Oklahoma (12-1)

PEACH BOWL
Atlanta, Géorgie
Mercedes-Benz Stadium
Samedi 28 décembre 2019
16h00 (heure Est, 22h00 en France)

Les Tigers de #1 LSU et les Sooners de #4 Oklahoma donnent le coup d’envoi du College Football Playoff à l’occasion de ce Peach Bowl, cadre de la première demi-finale des playoffs 2019-20.

C’est une grande première en playoffs pour #1 LSU tandis que les Sooners participeront aux demi-finales pour la 4ème fois lors d’un Peach Bowl qui sera surtout marqué par le duel à distance entre les deux meilleurs quarterbacks de la saison : QB Joe Burrow (LSU) et QB Jalen Hurts (Oklahoma).

Comment sont-ils arrivés là ?

#1 LSU (13-0, 8-0 SEC)

Jamais dans l’Histoire du programme de Bâton-Rouge, on avait vu une attaque aussi explosive que celle des Tigers en 2019 (47.8 points par match).

Menée par le récent vainqueur du trophée Heisman, QB Joe Burrow, et dirigée par l’ancien assisant des New Orleans Saints (NFL), le coordinateur offensif Joe Brady, cette escouade a tout renversé sur son passage lors d’un début de saison marquée par 6 premiers matchs à plus de 40 points (notamment face à Texas et Florida). Seule la défense d’Auburn a réussi à contenir les Tigers (victoire 23-20). Alabama a encaissé 46 points, Florida 42 points, Ole Miss 58 points, Arkansas 56 points, Texas A&M 50 points et Georgia 37 points. Inimaginable !

Au final, #1 LSU n’a pas perdu le moindre match en une saison pour la première fois depuis 1958 et les Tigers ont remporté leur premier titre de champion de conférence SEC depuis 2011. #1 LSU débutera les playoffs avec la tête de série #1 (qui n’a jamais été champion dans la courte histoire des playoffs) après avoir battu cinq équipes du Top 10. Boom !

#4 Oklahoma (12-1, 7-1 Big 12)

Les choses changent sans vraiment changer à Oklahoma. Pour la 3ème année d’affilée, les Sooners ont débuté la saison avec un quarterback charismatique… et pour la 3ème saison consécutive, #4 Oklahoma participera aux playoffs (une 4ème fois en 5 ans).

Après Baker Mayfield en 2017 et Kyler Murray en 2018, l’ancien quarterback titulaire d’Alabama, QB Jalen Hurts, a été en course pour l’obtention du trophée Heisman jusqu’au bout (pas vraiment, mais bon il finit 2ème du scrutin) en raison d’une excellente saison sur le plan statistique.

Une baisse de régime au mois d’octobre a couté la seule défaite des Sooners en 2019 (à Kansas State) mais le coordinateur défensif Alex Grinch a alors réussi l’impensable : faire de la défense de #4 Oklahoma une escouade performante. Deux victoires contre Baylor dont une en finale de conférence Big 12, ont convaincu le comité de sélection des playoffs que le programme de Norman (Oklahoma) méritait sa place dans le dernier carré.

Clairement l’équipe la plus sous-côtée des quatre demi-finalistes (LSU, Clemson, Ohio State, Oklahoma), les Sooners aborderont ces playoffs sans pression avec l’opportunité de briser le rêve de toute la Louisiane : voir LSU jouer la finale nationale à La Nouvelle-Orléans.

Les clés du match

L’attaque aérienne de LSU contre la défense contre la passe d’Oklahoma

Le coordinateur défensif des Sooners, Alex Grinch, espère que les célébrations de son Heisman ou les abus gastronomiques de la période des Fêtes sauront ralentir un QB Joe Burrow qu’aucune défense de la SEC n’est parvenue à contenir cette saison. Le quarterback des Tigers a dépassé les 300 yards à la passe lors de 11 de ses 13 matchs joués cette saison pour un total de 48 touchdowns contre 6 interceptions seulement.

#4 Oklahoma ne pourra pas s’en sortir dans ce match sans une performance exceptionnelle de son backfield défensif face au trio de receveurs magique de #1 LSU : WR Ja’Marr Chase (73 réceptions, 1498 yards, 18 TD), WR Justin Jefferson (88 réceptions, 1207 yards, 14 TD) et WR Terrace Marshall (37 réceptions, 545 yards, 10 TD).

Et pourtant, CB Parnell Motley (34 plaquages, 1 INT), CB Tre Brown (34 plaquages, 1 INT) et CB Brendan Radley-Hiles (44 plaquages, 2 INT) n’ont pas toujours montré les garanties sur les couvertures. Loin de là. Règulièrement pris au piège par des receveurs athlétiques, ces trois-là seront sous pression toute l’après-midi… à moins que le pass rush des Sooners parviennent à prendre le dessus sur… la meilleure offensive du pays. Ouch ! Ça devient compliquer.

Privé de DE Ronnie Perkins suspendu pour ce Peach Bowl, ce pass rush d’Oklahoma devra probablement inclure le leader défensif Kenneth Murray de son poste de linebacker intérieur. Alex Grinch fait face à un casse-tête mais il le sait : si #1 LSU installe son jeu aérien, le sort de cette rencontre va rapidement basculer en faveur des champions de conférence SEC.

QB Jalen Hurts face à la défense de LSU

Depuis son arrivée à Norman (Oklahoma), coach Lincoln Riley a su imposer le jeu au sol comme élément-clé de l’attaque des Sooners… et ce, malgré la présence de receveurs comme Marquise « Hollywood » Brown et WR CeeDee Lamb.

En 2019, les Sooners ont terminé la saison avec la 12ème meilleure attaque au sol du pays (251 yards en moyenne)… grâce à la mobilité et la vitesse d’un QB Jalen Hurts qui s’est parfaitement intégré après trois ans passés à Alabama. Le quarterback de #4 Oklahoma a accumulé 1255 yards au sol pour un total de 18 TD. Toutefois, il pourrait être bien esseulé dans le backfield offensif des champions de conférence Big 12 si RB Kennedy Brooks (cou) devait déclarer forfait alors que RB Trey Sermon (genou) et RB Rhamondre Stevenson (suspension) seront eux absents.

#4 Oklahoma utilise de nombreux plays à deux running backs. Les Sooners devront ainsi probablement forcer RB TJ Pledger à évoluer dans un rôle inhabituel de blocker. L’objectif est clair : contrôler l’horloge en prolongeant au maximum les drives pour laisser l’attaque de #1 LSU sur la sideline.

Hormis la débâcle à Ole Miss (402 yards au sol accordés ce jour-là), la défense contre la course des Tigers a été très solide tout au long de la saison (119 yards en moyenne, #23 du pays). Le coordinateur défensif Dave Aranda a effectué un boulot monstre pour ramener cette escouade parmi les meilleures défenses du pays. NT Tyler Shelvin, LB Patrick Queen et LB K’Lavon Chaisson auront des rôles-clés pour stopper le jeu au sol des Sooners.

Joueurs à suivre

QB Joe Burrow, LSU
Vainqueur du trophée Heisman, il a incarné à lui tout seul la Révolution du jeu offensif des Tigers en 2019. Il a aussi réécrit les livres d’Histoire du programme de LSU et de la SEC en établissant de nombreux records dans le jeu aérien. 4715 yards à la passe, 48 TD, 6 INT.

RB Clyde Edwards-Hélaire, LSU
Blessé à la cuisse lors d’un entrainement en préparation de ce Peach Bowl, il sera peut-être l’un des grands absents de cette demi-finale. Régulièrement décisif (hello Alabama) sur des drives cruciaux, il a permis à l’attaque des Tigers d’être suffisamment équilibrée pour ne pas être prévisible. 1290 yards au sol, 16 TD et 50 réceptions pour 399 yards et 1 TD en 2019.

WR Ja’Marr Chase, LSU
Receveur ultra-athlétique à l’envergure énorme, il s’est affirmé comme la cible #1 de QB Joe Burrow remportant au passage le prestigieux Biletnikoff Award. Intenable dans la red zone adverse. 73 réceptions, 1498 yards, 18 TD en 2019.

CB Derek Stingley, LSU
Pour beaucoup d’observateurs, il aurait dû remporter le Jim Thorpe Award remis au meilleur defensive back de la saison (à la place de son coéquipier S Grant Delpit). Il a terminé la saison en boulet de canon réussissant notamment deux interceptions sur QB Jake Fromm en finale de conférence SEC.

QB Jalen Hurts, Oklahoma
Transféré d’Alabama lors de l’intersaison, il a marché dans les pas de Baker Mayfield et Kyler Murray dirigeant l’attaque des Sooners de mains de maitre. 2ème lors du scrutin pour l’obtention du trophée Heisman, il participe… à ses 4ème playoffs en 4 ans ! Une Légende. 3634 yards, 32 TD et 7 INT et 1255 yards au sol, 18 TD.

RB Kennedy Brooks, Oklahoma
Il est toujours incertain pour ce match. Il forme avec QB Jalen Hurts un 1-2 punch de folie sur le jeu au sol. 976 yards, 7 TD, 6.7 yards par course en 2019.

WR CeeDee Lamb, Oklahoma
Longtemps considéré comme le grand favori pour remporter le Biletnikoff Award, il a été coiffé sur le fil par WR Ja’Marr Chase (voir plus haut). Il possède des mains de velour et une accélération supersonique. 58 réceptions, 1208 yards, 14 TD en 2019.

LB Kenneth Murray, Oklahoma
Parfois inconstant dans l’effort, lorsque’il joue à 100%, il est l’un des défenseurs les plus dominants du pays. Aussi solide sur le run stop que capable de créer la confusion dans le backfield offensif adverse, il sera l’une des clés de cette rencontre. 95 plaquages, 16 pour perte, 4 sacks en 2019.

Facteur X

Les Turnovers
Les Sooners ont régulièrement souffert tout au long de la saison en raison de trop nombreuses pertes de ballon (-7 en 2019). À l’inverse, les Tigers se sont montrés disciplinés en attaque et opportuniste en défense (+8 en 2019). Qu’on se le dise : pour avoir la moindre chance de l’emporter, QB Jalen Hurts et RB Kenndy Brooks devront impérativement protéger la possession du ballon. Si #4 Oklahoma retombe dans ses travers du début de saison en rendant le ballon à LSU en bonne position, l’équipe de coach Lincoln Riley n’aura aucune chance de s’imposer dans ce Peach Bowl.

Historique

LSU et Oklahoma ne sont affrontés que deux fois dans l’Histoire, à chaque fois lors du Sugar Bowl. Le 2 janvier 1950, les Sooners alors classés #2 du pays ne feront qu’une bouchée des Tigers, 35-0.

54 ans plus tard, les deux équipes se sont données rendez-vous pour le BCS Championship Game qui allait désigner le champion national 2003. Ce jour-là, LSU va s’imposer 21-14 pour remporter l’un des titres nationaux les plus controversés de l’Histoire.

Blessés

#1 LSU
Absent : LB Michael Divinity Jr (raisons personnelles), S Todd Harris Jr (genou), OL Kardell Thomas (cheville).
Incertain : RB Tyrion Davis-Prince (raisons inconnues).
Probable : RB Clyde Edwards-Helaire (cuisse).

#4 Oklahoma
Absent : RB Rhamondre Stevenson (suspension), DE Ronnie Perkins (suspension), WR Trejan Bridges (suspension), DE Kenneth Mann (bas du corps), S Delarrin Turner-Yell (clavicule), CB Tre Norwood (genou), DT Jordan Kelley (genou), RB Tre Sermon (genou).
Incertain : CB Brendan Radley-Hiles (tête).
Probable : RB Kennedy Brooks (cou).

Pronostic

LSU 34, Oklahoma 37.

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