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[Preview] Cotton Bowl 2018 : #2 Clemson vs #3 Notre Dame

Présentation de la 1ère demi-finale du College Football Playoff.

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#2 Clemson (13-0) vs #3 Notre Dame (12-0)

COTTON BOWL
Arlington, Texas
AT&T Stadium
Samedi 29 décembre 2018
16h00 (heure Est, 22h00 en France)

Les Tigers de #2 Clemson et les Fighting Irish de #3 Notre Dame donnent le coup d’envoi du College Football Playoff à l’occasion de ce Cotton Bowl, cadre de la première demi-finale des playoffs.

C’est une grande première pour #3 Notre Dame alors que #2 Clemson enchaine une 4ème participation aux playoffs en 4 ans.

Comment sont-ils arrivés là ?

#3 Notre Dame (12-0)

Les Fighting Irish ont remporté le premier Big Game de cette saison 2018 en s’imposant à domicile 24-17 contre Michigan en week 1. Deux victoires plus tard, coach Brian Kelly n’était pourtant pas satisfait de son attaque et i il décida d’écarter le titulaire QB Brandon Wimbush au profit de QB Ian Book. Choix plus que judicieux. #3 Notre Dame a alors explosé offensivement sous les ordres du coordinateur offensif Chip Long remportant les 12 matchs de son calendrier. Le retour de RB Dexter Williams après 4 matchs de suspension a également propulsé l’attaque vers les sommets. Les Golden Domers ont parfois souffert (Ball State, Vanderbilt, Pitt, USC) mais leur abnégation et leur opportunisme leur ont permis de réussir la 2ème saison invaincue du programme de South Bend en 6 ans et d’atteindre le College Football Playoff pour la première fois de son Histoire.

#2 Clemson (13-0, 8-0 ACC)

Comme #3 Notre Dame, #2 Clemson a connu un changement de quarterback en cours de saison. Alors que les Tigers avaient pourtant débuté la saison par un bilan de 4-0, coach Dabo Swinney a écarté le junior QB Kelly Bryant pour donner les clés de son attaque au phénoménal true freshman QB Trevor Lawrence. QB Kelly Bryant a alors immédiatement annoncé son transfert réduisant ainsi du même coup la profondeur au poste offensif le plus important. Cela aurait pu couter cher aux Tigers lorsque QB Trevor Lawrence s’est blessé contre Syracuse forçant le QB#3 Chase Brice à jouer les héros pour sauver les champions de conférence ACC d’une défaite. #2 Clemson s’imposera finalement 27-23 avant de conclure la saison en boulet de canon avec une moyenne de 38.5 points par match et un 4ème titre de conférence remporté face à Pittsburgh sur le score de 42-10.

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Les clés du match

Le front four des Tigers contre l’attaque de Notre Dame

C’est bien connu : #2 Clemson possède la meilleure ligne défensive du pays. DL Christian Wilkins, DE Clelin Ferrell et DL Austin Bryant ont surpris tout le monde au terme de la saison 2017 en annonçant leur retour pour une ultime saison. Leur objectif : remporter un titre national et augmenter leur valeur en vue de la draft NFL.
Cette escouade n’a pas déçu en 2018 : les Tigers ont terminé l’année avec la 3ème meilleure défense contre la course tout en réussissant 46 sacks (#3 du pays). DL Christian Wilkins et DE Clelin Ferrell (10.5 sacks en 2018) ont produit à la hauteur des attentes tandis que l’ancien prospect 5-étoiles DE Xavier Thomas a apporté une nouvelle arme sur le pass rush (9.5 plaquages pour perte en 2018)

Certes, le junior DT Dexter Lawrence manquera assurément (suspension pour un contrôle anti-dopage positif) mais le coordinateur défensif Brent Venables ne manque pas de ressources à l’intérieur avec la présence des backups, DT Nyles Pinckney et DT Albert Huggins.

Face à cette force de frappe sur le front four, la ligne offensive des Fighting Irish pourrait-elle résister ? Notre Dame Dame a perdu ses stars OG Quenton Nelson et OT Mike McGlinchey lors de la draft NFL 2018 et OL Alex Bars s’est blessé pour le reste de la saison en octobre dernier. Toutefois, cette escouade n’a accordé que 19 sacks en 2018 et l’attaque au sol a tourné à 190.8 yards en moyenne par match. Le retour de suspension de RB Dexter Williams (941 yards, 12 TD) et l’éclosion de RB Jafar Armstrong (377 yards, 7 TD) et de RB Tony Jones (392 yards, 3 TD) ont rendu incontrôlable le jeu de course des Fighting Irish mettant ainsi moins de pression sur un QB Ian Book qui a alors su profiter de certains espaces dans les défenses adverses en s’appuyant sur un solide groupe de receveurs : WR Miles Boykin (54 réceptions), WR Chase Claypool (48 réceptions), rong>WR Chris Finke (47 réceptions) et TE Alize Mack (34 réceptions).

Ainsi, face au talent et à la vitesse du front four des Tigers, l’attaque des Fighting Irish fera face à son plus grand défi de la saison. Le coordinateur offensif Chip Long pourrait s’inspirer des playbooks de South Carolina et Texas A&M, deux équipes qui ont chahuté le backfield défensif de #2 Clemson avec des attaques aériennes agressives. Mais la ligne offensive de #3 Notre Dame donnera-t-elle suffisamment de temps à QB Ian Book pour trouver ses receveurs ?

L’attaque aérienne de Clemson contre le backfield défensif des Irish

Dès la prise de pouvoir de QB Trevor Lawrence, l’attaque aérienne des Tigers s’est transformé en une machine à big plays. Il faut qu’avec le présence de WR Tee Higgins (52 réceptions, 802 yards, 10 TD), WR Amari Rodgers (46 réceptions, 514 yards, 4 TD) et WR Justyn Ross (34 réceptions, 699 yards, 6 TD), le quarterback true freshman peut compter sur une belle armada de playmakers sans oublier le vétéran WR Hunter Renfrow (43 réceptions, 472 yards, 1 TD), toujours précieux dans le slot.

Mais voilà, les Fighting Irish se sont développés comme l’une des défenses les plus opportunistes du pays autant sur le pass rush que le run stop. Le quatuor DT Jerry Tillery (28 plaquages, 8.5 pour perte, 7 sacks) / LB Te’von Coney (107 plaquages, 9 pour perte, 3.5 sacks, 1 INT) / CB Julian Love (61 plaquages, 1 INT) / S Alohi Gilman (76 plaquages, 2 INT) pourraient ainsi créer des turnovers décisifs. L’inexpérience de QB Trevor Lawrence pourrait lui faire prendre des décisions douteuses face à ces playmakers défensifs. Or, sans big plays de la part des receveurs des Tigers, l’attaque de #2 Clemson pourrait tourner au ralenti comme face à Alabama lors du dernier Sugar Bowl.

Joueurs à suivre

QB Trevor Lawrence, Clemson
Quarterback #1 du recrutement 2018, il n’a pas attendu longtemps avant de prendre les rênes de l’attaque des Tigers. Titularisé après quatre matchs suite à ses 4 TD réussis contre Georgia Tech, il a poussé QB Kelly Bryant à demander son transfert (à Missouri). 65% de réussite à la passe pour 24 TD et seulement 4 interceptions en 2018

RB Travis Etienne, Clemson
Nommé meilleur joueur de l’année dans la conférence ACC, il est l’un des joueurs les plus rapides du pays et le 10ème au niveau national pour le nombre de yards au sol par match (112.5 yards). Il a également réussi 22 TD (#2 du pays). Sa contribution lors de la victoire à l’arraché contre Syracuse a été cruciale évitant aux Tigers une défaite qui aurait pu faire mal. 7ème lors du scrutin pour le Heisman Trophy.

WR Hunter Renfrow, Clemson
Si vous avez suivi le College Football depuis 3 ans, pas besoin de présentation. Auteur du TD du titre national de #2 Clemson en 2016, il est devenu le clutch player ultime au niveau national en étant capable d’élever son niveau de jeu dans les matchs décisifs. 43 réceptions pour 472 yards et 1 TD.

LB Tre Lamar, Clemson
Middle linebacker massif, il était parmi les 5 finalistes pour l’obtention du Butkus Award 2018 après avoir réussi 74 plaquages, 3 sacks et 1 interception en 2018. Clairement l’élément le plus important du rouage de la 3ème meilleure défense contre la course du pays (92.9 yards par match). Les Tigers n’ont pas laissé un seul running back dépasser les 100 yards au sol tout au long de la saison 2018. Et LB Tre Lamar y a largement contribué.

QB Ian Book, Notre Dame
Il a débuté la saison comme backup de QB Brandon Wimbush avant d’être titularisé, le 22 septembre, contre Wake Forest. Son efficacité à la passe est sa grande force (70.4%, #4 du pays). QB Ian Book a terminé la saison avec 2468 yards à la passe pour 19 TD et 6 INT et les Fighting Irish ont réussi au moins 31 points au cours de 6 des 8 matchs qu’il a débutés cette saison.

RB Dexter Williams, Notre Dame
Suspendu lors des 4 premiers matchs de la saison pour des raisons disciplinaires, il a inscrit un TD de 45 yards… sur sa première course de l’année (contre Stanford) ! Il a terminé la saison comme meilleur coureur des Golden Domers avec un total de 921 yards pour 12 TD.

LB Te’Von Coney, Notre Dame
Pour la 2ème saison d’affilée, il a réussi plus de 100 plaquages. Sélectionné dans l’équipe All-American, LB Te’Von Coney est le leader indiscuté d’une défense ultra-opportuniste.

CB Julian Love, Notre Dame
Il détient le record de l’université Notre Dame pour le nombre de passes défendues (38) dont 15 réussies cette saison. Il a également intercepté une passe et remonté un fumble adverse pour un TD (contre Virginia Tech). Sélectionné de manière consensuelle dans l’équipe All-American et finaliste pour l’obtention du trophée Thorpe, il est le clutch player défensif des Fighting Irish.

Facteur X

DE Clelin Ferrell, Clemson
Avec la suspension de DT Dexter Lawrence, son coéquipier DT Christian Wilkins devra élever son niveau de jeu sur le run stop, notamment en début de match. Mais DE Clelin Ferrell a le potentiel pour être un poison dans le backfield offensif des Fighting Irish tant sur pass rush que face au running game des Domers. Révélation du College Football Playoff il y a deux ans, il est le leader des Tigers pour le nombre de plaquages pour perte (17.5). Son duel avec R Dexter Williams s’annonce épique.

Historique

Clemson mène la série contre Notre Dame, 2-1. Les Tigers ont remporté le dernier affrontement entre les deux équipes en 2015. Une victoire 24-22 que beaucoup considèrent comme le match signature de coach Dabo Swinney à Clemson. Les Tigers remporteront d’ailleurs le titre national quelques semaines plus tard.

C’est la première fois que les deux équipes s’affrontent lors d’un bowl game. Clemson n’a plus participé au Cotton Bowl depuis 1940.

Blessés

#2 Clemson
Absent : DL Dexter Lawrence (suspension), TE Braden Galloway (suspension), OL Zach Giella (suspension), DE Richard Yeargin (cou).
Incertain : TE Cole Renfrow (raisons inconnues).
Probable : Aucun.

#3 Notre Dame
Absent : OL Alex Bars (genou), CB Shaun Crawford (genou), LB Jeremiah Owusu-Koramoah (pied).
Incertain : Aucun.
Probable : Aucun.

Pronostic

Clemson 34, Notre Dame 31.

Fondateur et rédacteur en chef de The Blue Pennant, Morgan Lagrée couvre le College Football depuis plus de 10 ans. En 2016, Morgan fût le premier reporter à couvrir le CFP National Championship Game pour un média francophone. Il co-anime le Podcast Bowl. Expert NFL et NBA. Grand amateur de la NHL. Fan ultime des Red Sox de Boston (MLB). Ancien étudiant de l'université McGill. #Redmen4Life

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Playoffs

Clemson renverse Ohio State, 29-23, et jouera une 4ème finale en 5 ans

Au terme d’un match ultra-physique qui s’est joué dans les dernières secondes, les Tigers de #3 Clemson remportent le Fiesta Bowl face aux Buckeyes de #2 Ohio State et rejoignent #1 LSU au National Championship Game.

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Crédit photo : Rick Scuteri, AP

Les Champions nationaux défendront donc leur titre à La Nouvelle-Orléans, le lundi 13 janvier prochain.

Menés par le phénoménal QB Trevor Lawrence (18/33, 259 yards, 2 TD et 16 courses, 107 yards, 1 TD), qui n’a toujours pas perdu le moindre match au niveau NCAA comme quarterback titulaire, les Tigers de #3 Clemson ont su renverser une situation plutôt mal engagée après 25 minutes de jeu… pour finalement mettre la main sur le Fiesta Bowl et continuer leur route jusqu’à la Louisiane pour y affronter d’autres Tigers, deux de Louisiana State.

Alors que #3 Clemson (14-0) était dos au mur, le quarterback sophomore des Tigers a su prendre le match à son compte. Car c’est bien QB Trevor Lawrence qui a redonné espoir en toute fin de 1ère mi-temps avec un fantastique TD au sol de 67 yards qui ramenait alors #3 Clemson à deux points seulement des Buckeyes. C’est lui aussi qui dirigera de mains de maître un drive décisif à 3 minutes de la fin : deux passes parfaites pour WR Justyn Ross (6 réceptions, 47 yards) et WR Amari Rodgers, une course de 11 yards, puis une screen pass à destination de l’explosif RB Travis Etienne que le running back junior transformera en un TD de 34 yards à 1:49 de la fin. Le TD de la victoire.

Pendant une mi-temps, les Tigers ont pourtant été dominés physiquement par les Buckeyes, et ce, dans tous les secteurs de jeu. Il faut dire que #3 Clemson n’avait pas rencontré un adversaire de ce niveau tout au long de la saison. #2 Ohio State (13-1), non plus, n’avait pas rencontré un opposant aussi coriace. Car, les Tigers n’ont jamais rien lâché. Et dès qu’ils ont élevé leur niveau de jeu à hauteur des champions de conférence Big Ten, les champions nationaux ont été irrésistibles !

QB Trevor Lawrence, Clemson (#16) – Crédit photo : Mark J. Rebilas, USA Today Sports

#3 Clemson donne donc rendez-vous à #1 LSU, le 13 janvier 2020, au Mercedes-Benz Superdome de La Nouvelle-Orléans pour le National Championship Game. La troupe de coach Dabo Swinney, qui a gagné ses 29 derniers matchs, tentera d’y remporter un 3ème titre de champion national en 4 ans.

#2 Ohio State voit prendre fin sa série de 19 victoires d’affilée. C’est même la première défaite de coach Ryan Day à la tête des Buckeyes, lui qui a pris la succession d’Urban Meyer au cours de l’intersaison. Les Buckeyes peuvent avoir des regrets… et de la frustration. Pas envers le corps arbitral mais plutôt envers leur incapicité à « tuer » le match en 1ère mi-temps : #2 Ohio State s’est présenté à trois reprises dans la red zone des Tigers avec 9 petits points à la clé (trois FGs).

Le film du match

Les Buckeyes sont parfaitement rentrés dans ce Fiesta Bowl avec une véritable démonstration de puissance sur le premier drive. QB Justin Fields (30/46, 320 yards, 1 TD, 2 INT) va ainsi réussir 6 passes consécutives avant de manquer la plus importante, à destination de WR Chris Olave (3 réceptions, 50 yards, 1 TD). Malgré cette entâme parfaite, #2 Ohio State dût alors se contenter d’un FG de 21 yards de K Blake Haubeil (3-0 pour Ohio State).

La réponse des Tigers sera plus timide. Après un FG manqué de K BT Potter, l’attaque de #3 Clemson va enchainer trois punts dont deux après des 3-and-out ! #2 Ohio State est alors en plein contrôle du match, offensivement et défensivement. Et lorsque RB JK Dobbins (174 yards au sol, 1 TD) transperce le rideau défensif des champions nationaux en titre pour un TD éclatant de 68 yards (10-0 pour Ohio State), on se dit que ces Buckeyes filent tout droit vers la finale. Le running back junior réussira même une seconde course longue distance de 64 yards en début de 2ème quart-temps !

RB JK Dobbins, Ohio State (#2) – Crédit photo : Ross D. Franklin, AP

Toutefois, la défense en red zone des Tigers a tenu bon et malgré une large domination, #2 Ohio State ne menait que 16-0 à 5 minutes de la fin de la première mi-temps.

C’est alors que survint l’un des tournants de ce match : sur un corner blitz, S Shaun Wade frappa QB Trevor Lawrence casque contre casque. Sanction logique et immédiate : 15 yards de pénalités et expulsion pour targeting du defensive back des Buckeyes. Un drive qui semblait en mauvaise voie pouvait continuer. Le momentum changea alors complètement, RB Travis Etienne (10 courses, 36 yards et 3 réceptions, 98 yards, 2 TD) inscrivant le premier TD des Tigers sur une course de 8 yards.

Après un 3-and-out des Buckeyes, QB Trevor Lawrence ramena même son équipe à deux points seulement avec une course de 67 yards qui restera surement dans l’Histoire comme le symbole de cette victoire de #3 Clemson. 16-14 à la mi-temps. Si dominant pendant 25 minutes, #2 Ohio State rentrait sonné aux vestiaires.

L’intensité va encore monter d’un cran en 2ème mi-temps. Rarement on aura vu un match aussi physique au niveau NCAA. Après un punt de chaque côté pour débuter la 2ème mi-temps, RB Travis Etienne va démontrer une nouvelle fois pourquoi il est considéré comme l’un des running backs les plus rapides. Un catch-and-run de 53 yards pour assommer des Buckeyes qui se retrouvent alors menés 21-16. Et lorsque S Isaiah Simmons intercepta QB Justin Fields en fin de 3ème quart-temps, les joueurs de coach Ryan Day semblaient au bord du K.O.

RB Travis Etienne, Clemson (#9) – Crédit photo : Rick Scuteri, AP

Mais ces Buckeyes ont aussi un coeur énorme et alors qu’il semblait au plus mal, QB Justin Fields dirigera un magnifique drive conclu par une réception de WR Chris Olave pour un TD de 23 yards sur un 4th-and-1 ! #2 Ohio State repassait devant, 23-21 à 11:46 de la fin.

Deux punts plus tard, #3 Clemson récupéra la possession du ballon à 3 minutes du terme de la rencontre. Inconstant dans les airs depuis le début du match, QB Trevor Lawrence réussit alors un drive qui va entrer dans l’Histoire, RB Travis Etienne profitant des errances défensives des Buckeyes pour transformer une screen pass en un TD de 34 yards. 29-23 pour #3 Clemson.

Les Buckeyes avaient moins de 2 minutes pour marquer un TD. Et QB Justin Fields approchera son équipe à l’entrée dans la red zone des Tigers… avant de se faire intercepter dans l’en-but par S Nolan Turner suite une mauvaise communication entre lui et son receveur Chris Olave. Game over.

Le résumé en vidéo

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Playoffs

Joe Burrow et LSU surclassent Oklahoma, 63-28, et s’offrent une finale à domicile

Les Tigers de #1 LSU obtiennent leur billet pour le National Championship en démolissant les Sooners de #4 Oklahoma, 63-28, lors du Peach Bowl avec notamment 49 points inscrits au cours d’une première mi-temps historique.

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Deux semaines après avoir mis la main sur le trophée Heisman, QB Joe Burrow (29/39, 493 yards, 7 TD et 22 yards au sol, 1 TD) a largement remporté son duel à distance avec QB Jalen Hurts (15/31, 217 yards, 1 INT et 43 yards au sol, 2 TD) établissant plusieurs records des playoffs au terme d’une 1ère mi-temps absolument sensationnelle.

7. C’est le nombre de touchdowns réussis par le quarterback senior des Tigers… lors des 30 premières minutes d’un Peach Bowl outrageusement dominé par les champions de conférence SEC qui n’ont laissé aucune chances aux Sooners de #4 Oklahoma (12-2). Quatre de ses sept passes de touchdowns ont été captées par WR Justin Jefferson (14 réceptions, 227 yards, 4 TD) qui, lui aussi, entre dans l’Histoire des playoffs avec un record de 227 yards sur réception en plus de ses 4 TD. Ahurissant.

Les superlatifs manquent pour décrire l’incroyable performance offensive des Tigers de #1 LSU (14-0) dans cette demi-finale des playoffs (692 yards, 31 first downs, 9 TD) !

Mis sous pression tout au long de l’après-midi, QB Jalen Hurts aurait aimé terminer sa carrière universitaire de manière différente. Auteur de deux TD au sol, il n’a pas eu l’impact attendu. Il quitte donc la NCAA avec un un titre de champion national, quatre participations aux playoffs et un bilan de 38-4 comme quarterback titulaire.

Cette défaite est la 4ème en quatre matchs de playoffs pour les Sooners. Plus inquiétant, #4 Oklahoma a été largement dominé lors de trois de ces quatre matchs. Le comité de sélection pourrait s’en souvenir dans les prochaines années.

QB Joe Burrow, LSU – Crédit photo : Twitter/LSU

Le film du match

Dès les premières minutes de jeu, on a compris que ce serait très compliqué pour les Sooners. Un 3-and-out pour commencer avec un sack de LB K’Lavon Chaisson (6 plaquages, 2 sacks) sur QB Jalen Hurts sur le premier snap… Ça ne pouvait pas commencer plus mal. Les Tigers vont immédiatement faire payer cet entâme de match râté par l’attaque de #4 Oklahoma. En moins d’une minute, QB Joe Burrow va découper la défense adverse se connectant avec WR Justin Jefferson pour le premier TD de ce Peach Bowl.

Le TD au sol de RB Kennedy Brooks (35 yards au sol, 1 TD) après une magnifique réception de 51 yards de WR CeeDee Lamb (4 réceptions, 119 yards) ne fera pas illusion bien longtemps. Dès le drive suivant, QB Joe Burrow redonnera l’avantage aux Tigers en trouvant WR Terrace Marshall Jr (6 réceptions, 80 yards, 2 TD) dans l’en-but pour son 2ème TD (14-7 pour LSU).

Dèjà en difficulté face à une équipe de #1 LSU clairement bien préparée, #4 Oklahoma va en plus être victime d’une monumentale erreur d’arbitrage lorsque une interférence de passe pourtnat évidente sur WR Jadon Haselwood sera complètement ignorée. Les Sooners pouvaient rester dans les talons des Tigers… Ces derniers vont prendre le large en moins de 7 minutes grâce à une incroyable séquence de trois TD sur réception de plus de 30 yards réussis par WR Justin Jefferson ! Le receveur junior de #1 LSU a donc réussi 4 TD en 21 minutes ! Inimaginable ! 35-7 et il restait alors encore 9 minutes à jouer dans le 2ème quart-temps.

Comme si les choses n’allaient pas déjà assez mal pour #4 Oklahoma, S Brendan Radley-Hiles se fera expulser pour un targeting vicieux sur RB Clyde Edwards-Hilaire forçant l’inexpérimenté freshman DB Woodi Washington à entrer sur le terrain.

WR Justin Jefferson, LSU – Crédit photo : Twitter/LSU

QB Jalen Hurts réduira bien le score à 35-14 sur un TD au sol de 2 yards mais la machine offensive des Tigers a continué d’appuyer sur l’accélérateur et TE Thaddeus Moss (4 réceptions, 99 yards, 1 TD) sur une réception de 62 yards, puis WR Terrace Marshall Jr sur une réception de 2 yards vont porter le score à 49-14 à la mi-temps.

QB Joe Burrow rentre alors aux vestiaires avec des statistiques décrivant parfaitement sa performance hors-norme : 21/27, 403 yards et 7 TD. 7 TD ! En 30 minutes, les Tigers ont accumulé presque 500 yards en attaque !

Le début de 2ème mi-temps enterrera les derniers espoirs des Sooners (s’ils en avaient encore). Un long drive 13 jeux pour 74 yards sera conclu au sol par QB Joe Burrow. Son 8ème TD dans ce match. Son dernier.

Car le match va alors baisser en intensité. QB Jalen Hurts et RB TJ Pledger réussiront bien un TD au sol chacun tandis que le true freshman RB John Emery marquera le 4ème TD de sa saison. Le sort de ce Peach Bowl était depuis longtemps scellé.

Le résumé en vidéo

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Playoffs

LSU et Clemson qualifiés pour le National Championship Game

Le champion national en titre contre la meilleure équipe du pays cette saison, ce sera donc l’affiche de la 6ème finale des playoffs de l’Histoire.

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Les Tigers de #1 LSU ne manqueront pas le rendez-vous de La Nouvelle-Orléans : en s’imposant largement 63-28 face aux Sooners de #4 Oklahoma au terme d’un Peach Bowl dominé de bout en bout, le programme de Bâton-Rouge disputera une finale nationale… à domicile !

QB Joe Burrow et coach Ed Orgeron seront donc les hôtes des champions nationaux en titre : les Tigers de #3 Clemson. Malmenés pendant près d’une mi-temps, ces derniers ont démontré une grande force de caractère pour finalement renverser les Buckeyes de #2 Ohio State sur le score de 29-23 lors du Fiesta Bowl.

Tigers contre Tigers.

Joe Burrow contre Trevor Lawrence.

On a déjà hâte !

On se donne donc rendez-vous le 13 janvier 2020 à La Nouvelle-Orléans pour le National Championship Game !

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Playoffs

[Preview] Peach Bowl 2019 : #1 LSU vs #4 Oklahoma

Les Tigers de #1 LSU et les Sooners de #4 Oklahoma donnent le coup d’envoi du College Football Playoff à l’occasion de ce Peach Bowl, cadre de la première demi-finale des playoffs 2019-20.

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#1 LSU (13-0) vs #4 Oklahoma (12-1)

PEACH BOWL
Atlanta, Géorgie
Mercedes-Benz Stadium
Samedi 28 décembre 2019
16h00 (heure Est, 22h00 en France)

Les Tigers de #1 LSU et les Sooners de #4 Oklahoma donnent le coup d’envoi du College Football Playoff à l’occasion de ce Peach Bowl, cadre de la première demi-finale des playoffs 2019-20.

C’est une grande première en playoffs pour #1 LSU tandis que les Sooners participeront aux demi-finales pour la 4ème fois lors d’un Peach Bowl qui sera surtout marqué par le duel à distance entre les deux meilleurs quarterbacks de la saison : QB Joe Burrow (LSU) et QB Jalen Hurts (Oklahoma).

Comment sont-ils arrivés là ?

#1 LSU (13-0, 8-0 SEC)

Jamais dans l’Histoire du programme de Bâton-Rouge, on avait vu une attaque aussi explosive que celle des Tigers en 2019 (47.8 points par match).

Menée par le récent vainqueur du trophée Heisman, QB Joe Burrow, et dirigée par l’ancien assisant des New Orleans Saints (NFL), le coordinateur offensif Joe Brady, cette escouade a tout renversé sur son passage lors d’un début de saison marquée par 6 premiers matchs à plus de 40 points (notamment face à Texas et Florida). Seule la défense d’Auburn a réussi à contenir les Tigers (victoire 23-20). Alabama a encaissé 46 points, Florida 42 points, Ole Miss 58 points, Arkansas 56 points, Texas A&M 50 points et Georgia 37 points. Inimaginable !

Au final, #1 LSU n’a pas perdu le moindre match en une saison pour la première fois depuis 1958 et les Tigers ont remporté leur premier titre de champion de conférence SEC depuis 2011. #1 LSU débutera les playoffs avec la tête de série #1 (qui n’a jamais été champion dans la courte histoire des playoffs) après avoir battu cinq équipes du Top 10. Boom !

#4 Oklahoma (12-1, 7-1 Big 12)

Les choses changent sans vraiment changer à Oklahoma. Pour la 3ème année d’affilée, les Sooners ont débuté la saison avec un quarterback charismatique… et pour la 3ème saison consécutive, #4 Oklahoma participera aux playoffs (une 4ème fois en 5 ans).

Après Baker Mayfield en 2017 et Kyler Murray en 2018, l’ancien quarterback titulaire d’Alabama, QB Jalen Hurts, a été en course pour l’obtention du trophée Heisman jusqu’au bout (pas vraiment, mais bon il finit 2ème du scrutin) en raison d’une excellente saison sur le plan statistique.

Une baisse de régime au mois d’octobre a couté la seule défaite des Sooners en 2019 (à Kansas State) mais le coordinateur défensif Alex Grinch a alors réussi l’impensable : faire de la défense de #4 Oklahoma une escouade performante. Deux victoires contre Baylor dont une en finale de conférence Big 12, ont convaincu le comité de sélection des playoffs que le programme de Norman (Oklahoma) méritait sa place dans le dernier carré.

Clairement l’équipe la plus sous-côtée des quatre demi-finalistes (LSU, Clemson, Ohio State, Oklahoma), les Sooners aborderont ces playoffs sans pression avec l’opportunité de briser le rêve de toute la Louisiane : voir LSU jouer la finale nationale à La Nouvelle-Orléans.

Les clés du match

L’attaque aérienne de LSU contre la défense contre la passe d’Oklahoma

Le coordinateur défensif des Sooners, Alex Grinch, espère que les célébrations de son Heisman ou les abus gastronomiques de la période des Fêtes sauront ralentir un QB Joe Burrow qu’aucune défense de la SEC n’est parvenue à contenir cette saison. Le quarterback des Tigers a dépassé les 300 yards à la passe lors de 11 de ses 13 matchs joués cette saison pour un total de 48 touchdowns contre 6 interceptions seulement.

#4 Oklahoma ne pourra pas s’en sortir dans ce match sans une performance exceptionnelle de son backfield défensif face au trio de receveurs magique de #1 LSU : WR Ja’Marr Chase (73 réceptions, 1498 yards, 18 TD), WR Justin Jefferson (88 réceptions, 1207 yards, 14 TD) et WR Terrace Marshall (37 réceptions, 545 yards, 10 TD).

Et pourtant, CB Parnell Motley (34 plaquages, 1 INT), CB Tre Brown (34 plaquages, 1 INT) et CB Brendan Radley-Hiles (44 plaquages, 2 INT) n’ont pas toujours montré les garanties sur les couvertures. Loin de là. Règulièrement pris au piège par des receveurs athlétiques, ces trois-là seront sous pression toute l’après-midi… à moins que le pass rush des Sooners parviennent à prendre le dessus sur… la meilleure offensive du pays. Ouch ! Ça devient compliquer.

Privé de DE Ronnie Perkins suspendu pour ce Peach Bowl, ce pass rush d’Oklahoma devra probablement inclure le leader défensif Kenneth Murray de son poste de linebacker intérieur. Alex Grinch fait face à un casse-tête mais il le sait : si #1 LSU installe son jeu aérien, le sort de cette rencontre va rapidement basculer en faveur des champions de conférence SEC.

QB Jalen Hurts face à la défense de LSU

Depuis son arrivée à Norman (Oklahoma), coach Lincoln Riley a su imposer le jeu au sol comme élément-clé de l’attaque des Sooners… et ce, malgré la présence de receveurs comme Marquise « Hollywood » Brown et WR CeeDee Lamb.

En 2019, les Sooners ont terminé la saison avec la 12ème meilleure attaque au sol du pays (251 yards en moyenne)… grâce à la mobilité et la vitesse d’un QB Jalen Hurts qui s’est parfaitement intégré après trois ans passés à Alabama. Le quarterback de #4 Oklahoma a accumulé 1255 yards au sol pour un total de 18 TD. Toutefois, il pourrait être bien esseulé dans le backfield offensif des champions de conférence Big 12 si RB Kennedy Brooks (cou) devait déclarer forfait alors que RB Trey Sermon (genou) et RB Rhamondre Stevenson (suspension) seront eux absents.

#4 Oklahoma utilise de nombreux plays à deux running backs. Les Sooners devront ainsi probablement forcer RB TJ Pledger à évoluer dans un rôle inhabituel de blocker. L’objectif est clair : contrôler l’horloge en prolongeant au maximum les drives pour laisser l’attaque de #1 LSU sur la sideline.

Hormis la débâcle à Ole Miss (402 yards au sol accordés ce jour-là), la défense contre la course des Tigers a été très solide tout au long de la saison (119 yards en moyenne, #23 du pays). Le coordinateur défensif Dave Aranda a effectué un boulot monstre pour ramener cette escouade parmi les meilleures défenses du pays. NT Tyler Shelvin, LB Patrick Queen et LB K’Lavon Chaisson auront des rôles-clés pour stopper le jeu au sol des Sooners.

Joueurs à suivre

QB Joe Burrow, LSU
Vainqueur du trophée Heisman, il a incarné à lui tout seul la Révolution du jeu offensif des Tigers en 2019. Il a aussi réécrit les livres d’Histoire du programme de LSU et de la SEC en établissant de nombreux records dans le jeu aérien. 4715 yards à la passe, 48 TD, 6 INT.

RB Clyde Edwards-Hélaire, LSU
Blessé à la cuisse lors d’un entrainement en préparation de ce Peach Bowl, il sera peut-être l’un des grands absents de cette demi-finale. Régulièrement décisif (hello Alabama) sur des drives cruciaux, il a permis à l’attaque des Tigers d’être suffisamment équilibrée pour ne pas être prévisible. 1290 yards au sol, 16 TD et 50 réceptions pour 399 yards et 1 TD en 2019.

WR Ja’Marr Chase, LSU
Receveur ultra-athlétique à l’envergure énorme, il s’est affirmé comme la cible #1 de QB Joe Burrow remportant au passage le prestigieux Biletnikoff Award. Intenable dans la red zone adverse. 73 réceptions, 1498 yards, 18 TD en 2019.

CB Derek Stingley, LSU
Pour beaucoup d’observateurs, il aurait dû remporter le Jim Thorpe Award remis au meilleur defensive back de la saison (à la place de son coéquipier S Grant Delpit). Il a terminé la saison en boulet de canon réussissant notamment deux interceptions sur QB Jake Fromm en finale de conférence SEC.

QB Jalen Hurts, Oklahoma
Transféré d’Alabama lors de l’intersaison, il a marché dans les pas de Baker Mayfield et Kyler Murray dirigeant l’attaque des Sooners de mains de maitre. 2ème lors du scrutin pour l’obtention du trophée Heisman, il participe… à ses 4ème playoffs en 4 ans ! Une Légende. 3634 yards, 32 TD et 7 INT et 1255 yards au sol, 18 TD.

RB Kennedy Brooks, Oklahoma
Il est toujours incertain pour ce match. Il forme avec QB Jalen Hurts un 1-2 punch de folie sur le jeu au sol. 976 yards, 7 TD, 6.7 yards par course en 2019.

WR CeeDee Lamb, Oklahoma
Longtemps considéré comme le grand favori pour remporter le Biletnikoff Award, il a été coiffé sur le fil par WR Ja’Marr Chase (voir plus haut). Il possède des mains de velour et une accélération supersonique. 58 réceptions, 1208 yards, 14 TD en 2019.

LB Kenneth Murray, Oklahoma
Parfois inconstant dans l’effort, lorsque’il joue à 100%, il est l’un des défenseurs les plus dominants du pays. Aussi solide sur le run stop que capable de créer la confusion dans le backfield offensif adverse, il sera l’une des clés de cette rencontre. 95 plaquages, 16 pour perte, 4 sacks en 2019.

Facteur X

Les Turnovers
Les Sooners ont régulièrement souffert tout au long de la saison en raison de trop nombreuses pertes de ballon (-7 en 2019). À l’inverse, les Tigers se sont montrés disciplinés en attaque et opportuniste en défense (+8 en 2019). Qu’on se le dise : pour avoir la moindre chance de l’emporter, QB Jalen Hurts et RB Kenndy Brooks devront impérativement protéger la possession du ballon. Si #4 Oklahoma retombe dans ses travers du début de saison en rendant le ballon à LSU en bonne position, l’équipe de coach Lincoln Riley n’aura aucune chance de s’imposer dans ce Peach Bowl.

Historique

LSU et Oklahoma ne sont affrontés que deux fois dans l’Histoire, à chaque fois lors du Sugar Bowl. Le 2 janvier 1950, les Sooners alors classés #2 du pays ne feront qu’une bouchée des Tigers, 35-0.

54 ans plus tard, les deux équipes se sont données rendez-vous pour le BCS Championship Game qui allait désigner le champion national 2003. Ce jour-là, LSU va s’imposer 21-14 pour remporter l’un des titres nationaux les plus controversés de l’Histoire.

Blessés

#1 LSU
Absent : LB Michael Divinity Jr (raisons personnelles), S Todd Harris Jr (genou), OL Kardell Thomas (cheville).
Incertain : RB Tyrion Davis-Prince (raisons inconnues).
Probable : RB Clyde Edwards-Helaire (cuisse).

#4 Oklahoma
Absent : RB Rhamondre Stevenson (suspension), DE Ronnie Perkins (suspension), WR Trejan Bridges (suspension), DE Kenneth Mann (bas du corps), S Delarrin Turner-Yell (clavicule), CB Tre Norwood (genou), DT Jordan Kelley (genou), RB Tre Sermon (genou).
Incertain : CB Brendan Radley-Hiles (tête).
Probable : RB Kennedy Brooks (cou).

Pronostic

LSU 34, Oklahoma 37.

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