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California Golden Bears

California, retour au premier plan ?

Toujours invaincus en 2015, les Golden Bears de California sont-il de retour parmi j’élite de la conférence Pac-12 ? Élements de réponse.

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Après seulement cinq semaines de College Football, cette saison réserve déjà quelques surprises : à l’Ouest, du côté de la Pac-12, que plusieurs observateurs voyaient détrôner la SEC comme nouvelle « superconférence » du football universitaire, les deux seuls programmes encore invaincus sont pour le moins surprenants : Utah et… California !

Au sud, point de Los Angeles malgré les grosses cotes des deux universités de la ville (UCLA, USC) en début de saison, mais une épatante équipe d’Utah. Au nord, territoire dominé par Oregon et Stanford depuis des années, un autre invité surprise avec les Golden Bears de California. Hasard du calendrier, ces deux équipes se rencontrent ce week-end constituant un improbable choc au sommet de la conférence Pas-12 entre deux programmes que personne n’attendait là il y a encore quelques semaines.

Intéressons nous à « l’autre » programme de la baie de San Francisco, grand rival de Stanford, qui rejoue de nouveau les premiers rôles après quelques saisons pour le moins difficiles : California. Domiciliée dans le superbe Memorial Stadium (62 467 places) sur le prestigieux campus de Berkeley, les Golden Bears comptent tout de même 5 titres de champion national (1920, 1921, 1922, 1923, 1937).

QB Aaron Rodgers, ex-Cal

Après une longue traversée du désert à la fin du siècle dernier, California a connu une période de succès au milieu des années 2000 sous la houlette de coach Jeff Tedford, dont une mémorable saison 2004 (10-2) avec un certain… QB Aaron Rodgers à la baguette. Les résultats n’étant plus aussi bons après 2008, Tedford sera remercié fin 2012 et remplacé par Sonny Dykes (ex-Louisiana Tech) qui dirige l’équipe depuis.

Et le moins que l’on puisse dire, c’est que le programme est reparti de zéro après une saison 2013 catastrophique (1-11), la pire de l’histoire des Golden Bears, au cours de laquelle l’équipe ne parviendra pas à battre un seul programme FBS, une première depuis 1886 et le début du football américain sur le campus de Berkeley. Seul point positif de cette saison noire : l’éclosion du freshman QB Jared Goff. Joueur à l’énorme potentiel, il redonnait alors un peu d’espoir aux fans pour les années futures. La saison 2014 allait confirmer le redressement des Bears : une équipe en nets progrès, avec une attaque explosive… mais surtout une véritable défense passoire qui allait ruiner tous les espoirs du programme de se mêler dans la course au titre de champion de la division Pac-12 North (fiche de 5-7).

Puis arrive ce début de saison 2015. Désormais junior, QB Jared Goff incarne parfaitement les nouvelles ambitions d’un programme de Berkeley qui veut maintenant lutter pour le titre de conférence. Certainement l’un des tous meilleurs quarterbacks du pays (1630 yards à la passe, 15 TD, 4 INT) et scruté de près par les scouts NFL, il pourrait même devenir un sérieux candidat au Heisman Trophy 2015.

Certes, le calendrier de début de saison des Golden Bears n’a rien eu d’impressionnant : un énorme « cupcake » contre Grambling State (FCS, 73-14), des victoires hors conférence contre San Diego State et Texas, puis deux succès en match de conférence contre le fond de la classe (Washington et Washington State). Mais quand même : le programme n’avait pas connu un tel début de saison depuis 2007, et s’offre même le luxe d’être classé dans l’AP Top 25 pour la première fois depuis 2009. Cerise sur le gâteau, Goff vient de battre le record de l’université pour le nombre de passes de TD (65) et certains observateurs osent même la comparaison avec son illustre prédécesseur devenu depuis le meilleur joueur de football de la galaxie (Aaron Rodgers, of course).

QB Jared Goff, California

Si Goff demeure bien entendu l’atout numéro un des Golden Bears, il dispose de bons éléments autour de lui. Pas de coureur vedette mais une rotation efficace entre RB Vic Enwere (257 yards au sol, 5 TD) qui porte la plupart des ballons, RB Khalfani Muhammad (350 yards, 1 TD) et RB Daniel Lasco (159 yards, 2 TD). Le corps de receveurs est aussi bien fourni et emmené par un WR Kenny Lawler (399 yards, 8 TD) auteur d’un excellent début d’exercice. Cette attaque est donc particulièrement bien dotée et devrait continuer à faire tourner les compteurs jusqu’à la fin de la saison.

Si l’équipe veut continuer à gagner des matchs et jouer les premiers rôles, ce sera plutôt du côté de la défense qu’il faudra regarder. Talon d’Achille du programme depuis plusieurs années, encore très fébrile contre les Longhorns de Texas (victoire 45-44), cette escouade devra prouver contre des adversaires autrement plus coriaces qu’elle a réellement progressé. Et lorsqu’on regarde le calendrier des Bears, plus de doute possible : les choses sérieuses commencent ce week-end. Après le périlleux déplacement à Utah, l’équipe ira du côté de UCLA, avant de recevoir USC puis de se déplacer à Oregon ! Et après tout cela, il faudra encore se déplacer à Stanford pour « Big Game » pour l’avant-dernier match de la saison régulière.

California est sans doute capable de faire jeu égal avec les meilleurs programmes de la conférence, en particulier grâce à son attaque de feu emmenée par le prodigieux QB Jared Goff, mais ce sera sa défense qui devra se mettre au niveau pour espérer continuer de jouer les premiers rôles et de concrétiser son statut de « surprise de début de saison » en « révélation de l’année ». Premiers éléments de réponse dès ce week-end dans l’Utah.

PS : A noter lorsque l’on parle du programme de Berkeley, la surprenante capacité d’un programme universitaire considéré comme « moyen » à sortir des joueurs qui deviennent de véritables vedettes dans la ligue professionnelle. Outre Aaron Rodgers (QB, Green Bay Packers), on peut également citer Marshawn Lynch (RB, Seattle Seahawks), Tony Gonzalez (TE, Kansas City Chiefs puis Atlanta Falcons, retraité depuis 2013), DeSean Jackson (WR, Washington Redskins) ou encore Keenan Allen (WR, San Diego Chargers).

Passionné de football depuis une quinzaine d'années, il est propriétaire des Packers de Green Bay (NFL) et a un petit faible pour les Golden Bears de Californie depuis son passage au Memorial Stadium en 2012. Suivant tout particulièrement la Pac 12 et la Big 10, il rejoint l'équipe de rédacteurs de The Blue Pennant à l'automne 2014.

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6 commentaires

6 Comments

  1. pep

    7 octobre 2015 at 21h06

    « Certes, le calendrier de début de saison des Golden Bears n’a rien eu d’impressionnant  »
    Tout est dit: c’est à partir de maintenant que tout se joue pour Cal et surtout qu’on verra ce que cette équipe et Jared Goff a dans le ventre! Perso, pour l’instant, je demande à voir…

  2. Verchain

    8 octobre 2015 at 15h04

    Une défaite éventuelle à Utah ne serait pas une croix définitive sur les ambitions de Cal en Pac12 North non plus… Donc, gros test cette semaine, mais il restera Oregon et Stanford… In Jared Goff we trust !

  3. louvressac

    8 octobre 2015 at 16h05

    historiquement l’université de cal berkeley est une (et c’est un euphémisme) des meilleures fac américaine en ce qui concerne le rugby avec quelque chose comme 25 titres de champions nationaux depuis 1980… les petits génies des golden bears préferent ils jouer taloneur ou pillier au que nose guard ou defensive end ? est ce une des raisons du relatif effacement de l’équipe de foot depuis tout ce temps ?

  4. Verchain

    8 octobre 2015 at 18h58

    Je ne suis pas spécialiste comme notre ami Tuzz de la fac de Berkeley, mais il me semble bien qu’ils doivent avoir une politique de recrutement limitée par plusieurs facteurs, et notamment le niveau scolaire demandé.

    C’est la 20° fac classée par US News Report, et dans les facs FBS il y a juste Stanford (4), Duke (8), Northwestern (12), Vanderbilt (15), Notre Dame et Rice (18 ex aqueo). Cela fait qu’il reste 121 facs autres derrière Cal-Berkeley… (BYU est 66°, rien que pour toi…) (Miami est 51°, juste pour moi, juste devant Ohio State, Florida est 47°, FSU 96°, comme Alabama, Auburn est encore pire).

    Pas vraiment des powerhouses historiques (hormis ND), même si Stanford sous Harbaugh avait eu une politique de recrutement national de types assez doués scolairement pour intégrer à qui ils pouvaient vendre le fait que si ça ne marchait pas dans le foot pro, ils auraient toujours un putain de diplôme qui vaudrait quelque chose sur le marché. Stanford, en plus, n’est pas si loin géographiquement, et un peu mieux cotée, ce qui ne facilite pas les choses. Les athlètes médiocres ou débiles scolairement vont à UCLA ou USC (j’entends déjà hurler les fans des Trojans…) ou Oregon.

    Dieu avait du passer par un Junior College avant d’intégrer les Bears, il me semble…

  5. Tuzzz

    9 octobre 2015 at 12h07

    Exact pour Dieu (Amen), il a joué un an en Junior College (Butte Community College) avant d’être remarqué par Jeff Tedford et d’intégrer Berkeley. Loué soit notre divin Maître.

    Pour l’université, je ne sais pas exactement quelles sont les conditions de recrutement, mais il est certain qu’il faut tout de même faire preuve d’un minimum de capacité cérébrale pour avoir le droit de l’intégrer. Il faut dire que le niveau est pas dégueu: 72 prix Nobel (dont 30 anciens étudiants), 7 médailles Fields (dont 3 anciens étudiants), 20 Oscars, 11 prix Pulitzer, entre autres…Dans le top 4 du classement de Shangai depuis plus de 10 ans, juste derrière Stanford. Je pense effectivement que la fac souffre de la concurrence de Stanford qui est mieux classée au niveau académique ET au niveau sportif depuis maintenant quelques années, pour une situation géographique très proche, à deux pas de la ville la plus cool de la planète.

  6. Verchain

    9 octobre 2015 at 14h02

    La plus gaie de la planète, tu veux dire (not that there’s anything wrong with that)…

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Justin Wilcox, nouveau coach des Golden Bears de California

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Selon Brett McMurphy du réseau ESPN, l’université California a engagé le coordinateur défensif de Wisconsin, Justin Wilcox, au poste de head coach vacant depuis le renvoi soudain de Sonny Dykes il y a une semaine.

Le contrat serait d’une durée de 5 ans.

Les deux parties étaient en négociation depuis jeudi soir et ont fini par trouver un accord en fin de soirée, vendredi 13 janvier.

Cette embauche signifie clairement que les Golden Gophers ont la volonté de trouver rapidement une solution pour améliorer une défense atroce depuis quelques années. California a terminé avec la 127ème défense (sur 128 programmes) avec une moyenne de 42.6 points accordés par match en 2016.

Pour sa première et seule saison avec les Badgers, Justin Wilcox a dirigé la 4ème meilleure défense du pays permettant à Wisconsin de remporter le titre de division Big Ten West et de participer au Cotton Bowl remporté 24-16 face à Western Michigan.

Avec ce départ de Justin Wilcox du campus de Madison (Wisconsin), les Badgers sont donc à la recherche d’un 3ème coordinateur défensif en trois ans après le départ de Dave Aranda à LSU en 2016.

Ancien d’Oregon de 1996 à 1999, Jusin Wilcox fait donc un retour sur le campus de Berkeley, lui qui a déjà été le coach des linebackers des Golden Bears entre 2003 et 2005. Il a également été le coordinateur défensif de Washington et de USC.

Une de ses premières tâches sera de désigner un nouveau coordinateur offensif puisque Jake Spavital a annoncé son départ pour West Virginia.

A trois semaines du National Signing Day, Justin Wilcox arrive donc à California au plus mauvais moment alors que le processus de recrutement bat son plein.

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California renvoie son coach Sonny Dykes et attend Chip Kelly

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Crédit photo : Thearon W. Henderson/Getty Images

Sensation sur le campus habituellement calme de Berkeley (Californie) : les Golden Bears de Cal ont subitement renvoyé leur coach en plein mois de janvier à trois semaines du National Signing Day.

« Ce fût une décision extrêmement difficile que nous avons prise avec beaucoup de sérieux. Nous évaluons continuellement notre programme et cherchons toujours à l’améliorer au travers de l’aide académique, le recrutement, les installations, le staff, la culture, le leadership ou toute autre chose qui pourrait aider notre équipe de football à avoir du succès. Et Avant tout, nous voulons ce qu’il y a de mieux pour nos étudiants-athlètes et avoir un coach en place qui est dédié totalement à notre programme et à notre université » – Mike Williams, directeur athlétique de l’université California.

C’est un secret pour personne que Sonny Dykes, qui touche un salaire annuel d’environ 3 millions de $, a passé des entretiens d’embauche avec plusieurs universités lors des deux dernières années incluant Houston, Missouri et Baylor ce qui a froissé certains joueurs et de nombreux membres de l’administration de l’université.

De plus, après le départ de QB Jared Goff pour la NFL, Sony Dykes a été incapable de garder le programme de Cal compétitif dans la division Pac-12 North. Les Golden Bears ont conclu la saison avec une fiche de 5-7.

En quatre saisons passées sur le campus de Berkeley, il aura eu un parcours plutôt décevant avec un bilan de 19-30 (10-26 Pac-12) et une seule participation à un bowl.

L’administration a indiqué se mettre immédiatement à la recherche d’un successeur nommant le coordinateur offensif Jake Spavital head coach par interim.

Cette décision inattendue ne peut avoir été prise qu’à condition d’avoir un plan B. Et le nom de Chip Kelly est sur toutes les lèvres. Récemment renvoyé par les 49ers de San Francisco (NFL), l’ancien coach des Ducks d’Oregon ne réside qu’à une heure de Berkeley. De plus, Chip Kelly est déjà assuré de toucher 18 millions de $ sur les trois prochaines années grâce à ses indemnités de départ suite à ses renvois de Philadelphie et San Francisco dans la NFL. L’université California pourrait donc se permettre de payer à Chip Kelly le même salaire que celui versé annuellement à Sonny Dykes sans que cela fasse fuir l’inventeur de la Blur Offense.

Affaire à suivre.

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Marshawn Lynch de retour à California… en cart !

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L’ancien running back des Golden Bears, Marshawn Lynch, était de retour à Berkeley pour le match de California face à #5 Washington.

Pour fêter les 10 ans de sa célèbre « promenade en cart » qui l’a rendue célèbre en 2006, l’ancien joueur des Seahawks de Seattle a décidé de recréer cette scène légendaire en reprenant le volant !

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USC confirme son redressement face à California, 45-24

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Credit photo : Harry How/Getty Images

Un peu plus dominant de match en match, les Trojans de USC s’imposent largement 45-24 au Coliseum de Los Angeles face à des Bears de California qui subissent la Loi du redshirt freshman QB Sam Darnold, auteur de 5 TD dans cette rencontre.

Depuis sa titularisation à la fin du mois de septembre, QB Sam Darnold (18/25, 231 yards, 5 TD, 1 INT) renverse tout sur son passage tout comme USC (5-3, 4-2 Pac-12) qui remporte un 5ème succès consécutif. Le quarterback freshman réussit 5 TD pour un second match d’affilée. Son ratio 18 passes de TD pour 3 interceptions le place parmi les meilleurs quarterbacks du pays.

Avec une fiche de 5-3 (4-2 Pac-12), les Trojans sont encore en course pour le titre de division Pac-12 South et a fortiori pour celui de conférence Pac-12. Un vrai retournement de situation pour un programme qui était à l’agonie au soir d’une défaite à Stanford, le 17 septembre dernier.

Dès le premier jeu offensif des Trojans, une course de plus de 60 yards de RB Ronald Jones, on comprit que la soirée allait être longue pour California (4-4, 2-3 Pac-12). Ce fût le cas. Trois passes de TD de QB Sam Darnold pour WR Darreus Rogers (6 réceptions, 97 yards, 2 TD), RB Ronald Jones II (18 courses, 223 yards, 1 TD et 2 réceptions, 18 yards, 1 TD) et WR Deontay Burnett ont rapidement donné une avance de 21-0 aux Trojans. Puis, la 4ème passe de TD de QB Sam Darnold sur une réception de 20 yards de WR Darreus Rogers juste avant la mi-temps porta le score à 28-10 pour des Trojans en total contrôle du jeu.

Au terme d’un long drive de plus de 4 minutes, QB Davis Webb (34/53, 333 yards, 2 TD, 1 INT) redonna bien l’espoir aux Bears en inscrivant un TD au sol de 1 yard (28-17), mais RB Ronald Jones II sur une course de 37 yards et WR Daniel Imatorbhebhe sur une réception de 17 yards scellèrent définitivement le sort du match en faveur des Sud-Californiens (42-17). Le 4ème quart-temps baissa d’intensité, USC s’imposant finalement 45-24.

En l’absence du senior RB Justin Davis, le sophomore RB Ronald Jones II a su saisir sa chance établissant un nouveau record personnel avec un total de 223 yards au sol. A noter que le sophomore RB Aca’Cedric Ware (130 yards au sol) a également dépassé les 100 yards au sol face à une défense de California en grande difficulté pour contenir la dynamique ligne offensive des Trojans. USC termine cette rencontre avec 398 yards au sol.

A noter que les Bears de California était privé des services du meilleur receveur de la conférence Pac-12 sur le plan statistique, WR Chad Hansen (cheville).

Enfin CB Adoree Jackson a profité de ce match pour devenir le meilleur kick returner de l’Histoire de USC battant le record de 1723 yards détenu jusque-là par WR Curtis Conway. Avec 56 yards en 2 retour de kickoff, il en est désormais à 1779 yards.

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